Скачать fb2
Ключник

Ключник

Аннотация

    Игровая локация, предназначенная для штрафников. Человек здесь - исчезающий вид, все заполонили нелюди. Борьба всех против всех не останавливается даже на день. Стоит почаще оглядываться, чтобы не пропустить удар в спину - чужие души пользуются спросом. Но самую худшую новость, как всегда, узнаешь последней - покинуть локацию можно лишь выполнив невыполнимый Эпик... Мы все застряли в этом заснеженном аду... Навсегда ли?"


 Сергей Зайцев Ключник

Глава 1

    Яркая вспышка портала поднялась от стоп к голове, целиком окутала тело желто-голубым сиянием, ударила по глазам.
    Резко похолодало.
    Когда я проморгался, прежний зеленый мир «песочницы» исчез в белой круговерти нового мира – ноги по срез голенища утонули в снегу, а над головой раскинулось мятущееся и мутное, словно взбаламученная лужа, небо. Возмущенно пискнув, сидящая на плече Кроха энергично вжикнула крылышками и как в воду с берега нырнула мне за пазуху – голышом на морозе не очень-то покрасуешься. Системные сообщения с информацией о новой локации посыпались одно за другим, но сейчас было не до них. Не торопясь делать первый шаг в неизвестное, я настороженно оглядывался по сторонам, высматривая любую опасность. Изо рта вырывался пар, пронизывающе холодный ветер завывал и швырял в лицо колючие пригоршни. Ничего. Ничего не видно дальше десятка-другого метров – взгляд бессильно тонул в вихрях. Похоже, единственную опасность для меня и моих питомцев представлял лишь сам холод...
    Подтверждая выводы, Фурия, не меньше ошеломленная резкой сменой обстановки, недовольно заворчала, встопорщила дымчато-серую шерсть за загривке, и опасливо переступила лапами по незнакомому для нее белому веществу, кусавшего холодом в подушечки лап. Еще бы – из теплого вечнозеленого рая да на мороз. Как обухом по башке…
    Фурия вдруг зашипела и развернулась одним гибким стремительным движением. Более совершенный, чем у меня, звериный слух позволил ей на пару секунд раньше услышать нарастающий стук копыт. Сквозь метель проступила скачущая фигура всадника. Насыщенные снегом порывы ветра скрадывали его очертания, вносили в них сумятицу, и я не сразу понял, что именно вижу. А потом уставился на это диво в полнейшем изумлении.
    Разбрасывая копытами снежный покров, ко мне галопом несся… самый настоящий кентавр. Черно-коричневая конская холка, укрытая меховой попоной, переходила в человеческий торс, защищенный кожаными доспехами, тускло блестевшими металлическими набивками. Сквозь прорези глухого металлического шлема, с прикрывающей шею кольчужной полосой по нижнему срезу, я уловил внимательный оценивающий взгляд. Как только наши взгляды пересеклись, воин шевельнул рукой, нацеливая тускло блестящий наконечник черного копья в мою сторону.
    Не слишком приятное начало.
    Я криво улыбнулся, щурясь от летящей в лицо острой снежной крупы, скребущей по голому черепу стягивающим шершавым наждаком. Быстрым движением стянул со спины меч, одновременно мысленно активировал защитные ауры и попытался оценить противника. И озадаченно чертыхнулся. Вместо символов и цифр – уровень, раса и игровой класс кентавра, я увидел лишь мешанину из каких-то нечитаемых закорючек. В системе произошел сбой из-за перехода в новую локацию? Выходит, я не знаю, с кем сейчас столкнусь, не знаю его возможностей даже теоретически… Ощущение опасности ледяными мурашками прошлось по лицу и позвоночнику. А ведь и питомец еще слишком мал для серьезных сражений, кентавр просто стопчет дикошу копытами.
    – Фури, в сторону! – рявкнул я каким-то совершенно незнакомым для себя голосом.
    Мы отпрыгнули друг от друга одновременно. Зашипевшая и выгнувшая спину дикоша сиганула с пути кентавра вправо, чуть ли не из под копыт. Я же отпрыгнул влево, уклоняясь от удара копьем, наконечник которого с угрожающим шелестом пронзил воздух рядом с моим плечом. Перекатившись по скрипучему снегу, я вскочил, готовясь отразить следующий удар. Но его не последовало. Кентавр не стал разворачиваться. Наоборот – прибавил прыти, уносясь в метель. Удивиться я не успел – почуяв движение сбоку, отпрянул в сторону и обернулся с мечом в руке к новой опасности, вскидывая открытую ладонь левой для удара «Копьем пламени». Не пришлось.
    Из снежных вихрей выскочила человеческая фигура в меховом полушубке, с капюшоном на голове, скрывавшем лицо. Не обращая на меня внимания, незнакомец – низкорослый, как подросток – коротко и энергично взмахнул рукой над головой. Вой метели прошил свист пролетевшего мимо снаряда, послышался гулкий удар – будто палкой по набитому песком мешку. Что-то крепко врезалось драпающему кентавру между лопаток, заставив его покачнуться и гортанно вскрикнуть. Но не остановило. Еще секунда, и его силуэт окончательно скрылся из виду, затертый бешено вьющимся танцем снега.
    Пращник – а в руках незнакомец держал именно ремень пращи, что-то запальчиво выдал вслед противнику, судя по тону – крепко выругался, затем уставился на меня. Я по-прежнему не видел его лица, но чувствовал его раздосадованный и сердитый взгляд. Следующую, не менее сердитую фразу, я тоже не понял. Впрочем, догадаться несложно. Стрелок был недоволен тем, что кентавр ушел, а я ничего не сделал.
    – Ну уж извини, – я неловко усмехнулся быстро стынущими губами, чувствуя, как пальцы с каждой секундой все сильнее примораживаются к рукоятке меча. – Мне-то откуда знать, что он тебе так нужен? Да и тебя я не знаю.
    Безнадежно махнув рукой и жестом пригласив следовать за собой, «полушубок» развернулся и торопливо двинулся в противоположном беглецу направлении.
    – Пойдем за ним? – я покосился на дикошу, звук голоса тут же стер вой метели.
    Фурия фыркнула, как бы говоря – а куда деваться, и побежала следом, подавая пример. И то верно. Деваться в самом деле некуда. Несмотря на явные разногласия с кентавром, со мной незнакомец повел себя мирно, а значит, стоило наладить с ним контакт потеснее. Да и свалить в какое-нибудь укрытие, где тепло и не дует, весьма бы не помешало – еще немного и мой череп превратится в ледышку. Как и я сам.
    Отправив меч за спину, я двинулся за своим питомцем, заслоняясь рукой от секущих оплеух ветра. Честно говоря, рад несостоявшейся схватке. Не хотелось проливать кровь, едва появившись в новом мире. По многим причинам. Черт его знает, что представляют тут собой кентавры, насколько они сильные как противники, и стоит ли с ними вообще начинать вражду. Прежде чем пускать в ход оружие, не мешало бы разобраться в местной обстановке. Хотя, как уже видно, с этим пунктом повестки дня возникли существенные затруднения – язык. Он оказался мне незнаком. И в чате вместо подсказки проявились лишь какие-то кракозяблы, которые и шрифтом трудно назвать...
    Я резко остановился, нахмурившись. Только сейчас обнаружил, что в мешанину из кракозяблов превратился весь интерфейс – все менюшки опций, таблицы параметров и наборы ударов с заклинаниями. То есть абсолютно все. Проклятье! Остается лишь радоваться, что ауры вообще запустились – вместо названий «Клинка бури» и «Дыхания ветра» красовалась такая же абракадабра, прежними остались лишь иконки – графическое отображение способностей и заклинаний.
    Дикоша вернулась и вопросительно мявкнула, не понимая, почему я остановился. Фурия права, разберусь с этой проблемой позже, сейчас главное не потерять из виду быстро исчезающего в вихрях проводника. Я прибавил шагу, затем перешел на бег, заметив, что проводник ускорился. Более выносливое и ловкое чем у обычного человека тело-аватар позволяло двигаться довольно ровно, не сбивая дыхания, даже по снегу глубиной по середину голени. Заодно согрелся. Надеюсь, Кроха не околела у меня за пазухой, все-таки фейри – волшебное существо, должно же быть у малышки хоть какое-то сопротивление к холоду. Дикоша уже явно освоилась – свободно носилась рядом по снежной целине, ее лапы с широкими подушечками почти не проваливались, резкий пронизывающий ветер бессильно трепал ее дымчато-серый мех.
    Вскоре слева и справа проступили скалистые нагромождения, прорезавшие острыми зубьями заснеженные горные склоны, их вершины терялись где-то высоко в мятущихся вихрях. Пещера обнаружилась внезапно. Только что перед прищуренными глазами крутилась снежная взвесь, и вдруг открылся ведущий в скальную толщу темный зев. Бивший в уши вой ветра как отрезало, а мороз наконец перестал драть лицо и глотку.
    Пещера оказалась не такой уж и темной – в минуте пути от входа ровно горел костер, возле которого на корточках сидел еще один тип, помешивая ложкой в подвешенном над огнем булькающем котелке. Такой же коротышка, как и мой проводник. От варева тянуло мясным бульоном и еще каким-то незнакомым, но довольно приятным травяным запахом. Прямо аж в животе заурчало. Последний раз я ел… угу, в данже, перед тем, как завалить босса.
    Звук шагов поначалу заставил «повара» поднять голову и схватиться за короткий меч, ножны которого свисали с пояса. Но узнав проводника, он одарил меня быстрым изучающим взглядом, отпустил рукоять меча и вернулся к ложке. Обнаружился и третий постоялец – он дремал сидя на плоском каменном ложе у стены недалеко от прохода, ведущего дальше вглубь горы.
    Проводник наконец скинул капюшон, встряхнул лохматой каштановой шевелюрой с беспорядочно торчащими во все стороны кудряшками, обернулся – в больших карих глазах отразились отблески костра. Улыбнулся во всю ширину круглолицей мордашки, приоткрыв крупные желтоватые зубы. И беспечно-гостеприимным жестом пригласил меня погреться у костра. Затем скоренько стащил башмаки, шлепнул их на камень возле огня, на котором уже сушились две пары похожей как близнецы обуви – растоптанное и размякшее нечто из грубой кожи, явно сотворённое вручную не слишком хорошим мастером, и присел сам, вытянув к огню непропорционально широкие, не по росту, стопы в темных вязанных носках. Носках? Черт… Присмотревшись, я понял, что ошибся – стопы этих созданий покрывала густая плотная шерсть «собственного изготовления».
    Что ж, после кентавра удивляться уже не стоит.
    Между проводником и поваром тут же завязался оживленный разговор, из которого я не понимал ни слова. Настороженно поглядывая на обитателей пещеры, я скинул котомку и пристроился на гладком валуне, которых вокруг кострища в довольно просторной пещерке было разбросано во множестве. Определенно для таких гостей как я. Осматривая пещерку, задержался взглядом на стоявшей у стены парочке потрепанных кожаных мешков, набитых комковатым черным содержимым. Любопытно. Недаром раскаленные угли в кострище показались слишком крупными, а синевато-желтое пламя – ровным, как от газовой горелки. Пещера отапливалась каменным углем. Взгляд вернулся к котелку. Надеюсь, в нем булькают не куски незадачливого посетителя. К счастью, не припомню, чтобы полурослики слыли каннибалами. Потому что мои новые знакомцы, скорее всего, были именно полуросликами. Хоббитами. По крайней мере, поразительно на них похожи.
    Глядя на их обтрёпанную, множество раз залатанную и неказистую одежонку кустарной выделки – меховые накидки с капюшонами, кожаные куртки и мешковатые кожаные штаны, сложно было сказать, игроки это или местные жители. Интерфейс ведь накрылся медным тазом. Если они игроки… В портал «Инферно» не попадают за безобидный характер. Так что, не смотря на все эти дурашливые ужимки и беззаботный смех, которыми сопровождался их разговор, расслабляться пока не стоит. Особенно из-за заинтересованных взглядов на мою кошку, в которых мне чудилось нечто гастрономическое.
    От классических полуросликов этих представителей малого народца отличал рост. Оба заметно выше метра. Метр и десять. Даже, пожалуй, метр и двадцать. Классические не носили обуви, а эти носили – собственный мех, похоже, недостаточно защищал от холода. Да и одежка у них, вопреки шаблону, не отличалась яркими цветами – понятно, что довольствовались, чем могли. Наверное, все-таки – игроки. Будь они местными, система помогла бы им обустроиться получше и нарядиться поприличнее. Как и с кентавром, я не видел ни уровней, ни имен, ни класса. Обескураживающе. Радует, что эти ребята ко мне настроены мирно, в отличие от того копытного с копьем. Потенциальные союзники?
    Дремавший на ложе немного отличался от тех двух у костра. Волнистые волосы чуть светлее и длиннее, склонившаяся к плечу и посапывающая во сне мордашка миловиднее, одежда более аккуратная, а фигурка сложена иначе… Да, да, девчонка. Хоббитка. У нее и стопы были не такие крупные, а шерстка на них – короткой и гладкой, как мышиная шкурка. Ну, пусть будет пока Мышуня, вкупе к Повару и Проводнику – как-то ведь называть нужно, пока не узнаю настоящих ников. Неплохая замена вязанным носкам, кстати, лично у меня пальцы в сапогах, несмотря на пробежку, успели задубеть. Справа на поясе Мышуни из обшарпанных ножен торчала рукоять короткого кинжала, слева крепилась ободранная металлическая фляга и сложенный вдвое ремень пращи. Метательное оружие типа пращи тоже характерно именно для полуросликов. Рядом с Мышуней на ложе лежала полупустая котомка, скроенная из грубо выделанной кожи.
    Немного отогревшись, я начал различать и другие запахи.
    Пахло от коротышек похуже, чем от котелка с варевом, ребятам не помешало бы помыться. Если они здесь и обитают, в этой пещере, то плачевное состояние гигиены совсем не удивляет, лишь вызывает сочувствие. Вывод неутешительный, но, надеюсь, преждевременный. Хотя бы потому, что пещера не выглядела особо обжитой – ложе, устланное обтрепанными шкурами, было только одно – на котором и сидела девчонка. Скорее всего, стоянка временная и служит укрытием на тот случай, когда охотников или путешественников застигает непогода. Один спит, двое бодрствуют. По очереди. Чтобы враги не застали врасплох. Вроде тех кентавров. Сюда-то кентавры вряд ли пролезут – вход в пещеру низковат для копытных, но кроме них могут быть и другие, не менее опасные противники.
    Мда. Отвратная погода, скверные жилищные условия, странные… товарищи, о которых пока ничего неизвестно – ни о характерах, ни о способностях. Учитывая, что у меня остался единственный сейв и пережить я смогу только одну смерть… В общем, веселая мне тут предстоит жизнь. Точнее – выживание.
    Фурия еще некоторое время принюхивалась к разливавшемуся из котелка по пещере запаху варева, смешно шевеля черной подушечкой носа, потом фыркнула. Не понравилось. Легла возле моих ног, прижавшись к сапогу и неприветливо поглядывая на коротышек узкими изумрудными глазищами. Застрявшие в шерсти ее пепельно-серой шкуры снежинки быстро превратились в капельки воды. Вытесняемые теплом от костра холод и дрожь уходили из пальцев, в онемевшей на лице и черепе коже, покалывая иголочками, восстанавливалось кровообращение. Хорошо-то как, черт. В вечном лете песочницы закрепленный системой образ бритоголового мне не мешал и никак не заботил, но здесь придется выяснить, как заставить волосы отрасти в срочном порядке. Где-то в локации обязательно должен быть визажист…
    Кроха, тоже почуяв смену обстановки, завозилась под одеждой, выглянула наружу, глянула на обитателей пещеры и тут же взмыла в воздух. Разговор мгновенно прервался. Полурослики подскочили как ошпаренные, вытаращив глаза. Проснулась даже девчонка – тоже вскочила и восторженно взвизгнула. Слишком бурная реакция заставила меня насторожиться, но останавливать фейри уже поздновато, оставалось лишь смотреть, что из этого выйдет дальше. Да и дикоша вовремя пришла на помощь – заворчала и остерегающе приоткрыла пасть, обнажив острые белоснежные клыки. Кошка у меня размером с хорошего дога, так что этого хватило – коротышки остались на месте. Просто стояли и завороженно пялились. А Кроха, чувствуя повышенное внимание к своей персоне, сдерживаться не стала, без ложной скромности решила, что сейчас самый подходящий момент покрасоваться. Гордо задрав нос-пуговку и с королевским величием окинув полуросликов васильковыми глазищами в пол-лица, фейри шлейфом распустила за спиной волну золотистых волос и с низким шмелиным жужжанием заработала полупрозрачными стрекозиными крылышками. Само собой, на янтарном, женственно-миниатюрном тельце фейри не было ни клочка одежды, но такое понятие, как смущение, ей было неведомо. Если спросите, каким образом волосы не мешают Крохе махать крыльями, то не отвечу. Понятия не имею. Магия-с.
    Фейри облетела костер, по-хозяйски сунулась к котелку, чихнула, зачем-то попыталась вытащить ложку – а ложка была с нее размером, но не осилила. Пожав плечиками, фейри как ни в чем не бывало отправилась обследовать пещеру, заглядывая в каждый темный уголок и вороша все, что попадалось под руку – камешки, веточки, обрывки кожи – в общем, весь мусор, который усеивал пол. Занялась своей непосредственной работой по поиску плохо замаскированных кладов? Было бы неплохо. К тому же каждый найденный клад начислял моей фейри опыт – чем лучше находка, тем выше бонус. А полурослики так и стояли, лишившись дара речи. Странно. Нетипичная реакция для игроков. Они что, никогда не видели фей? А они точно игроки, я ничего не перепутал?
    Новая и вполне своевременная мысль заставила меня крепко задуматься. В начальной локации «Дивносад» я не раз и не два слышал, что «Вселенная ИКС» насчитывает бесчисленное количество миров, соответственно, расы и народы, населяющие этот суперглобальный игровой мир, тоже не поддаются исчислению… И всем им приходится проходить через «песочницы», которых по той же логике вещей должно быть великое множество. Самых разных. Рассуждаем дальше: в своей прошлой жизни я был человеком, и человеком же оказался в игре. Но куратор локации, господин Эско, выглядел как чистокровный эльф. И почему бы не предположить, что с такими технологиями и масштабом, вероятно, на просторах этой вселенной можно найти эльфов, или максимально похожих на них существ? А значит, и полуросликов. И… Тогда и кентавр мог оказаться игроком?!
    Да, вероятнее всего.
    Я с трудом представляю, что чувствовал бы, оказавшись в теле кентавра. Одно дело сменить расу в обычной игре, совсем другое дело – перекроить физически себя, любимого, плоть и психику. Ведь человеческий мозг в любом теле прежде всего останется человеческим, и нужны очень веские причины, чтобы пойти на такие революционные изменения сознательно. Жить в таком теле – это не на картинку на экране смотреть. Совершенно новая моторика, пока привыкнешь – если привыкнешь – можешь и с ума сойти. Вспомнилось, как где-то читал, что после хирургического удлинения костей ног людям заново приходится учиться ходить – смещается центр массы тела. А если тело новое полностью? Вот именно. Привыкаешь заново к костям, мышцам, движениям. Возможностям. Так что вполне естественно вытекает, что я вижу перед собой именно то, что вижу – существ иной расы, играющих за самих себя.
    После всех этих размышлений я взглянул на свою новую компанию совсем другим взглядом. Даже почувствовал некоторую оторопь и волнение. Не исключено, что и сбой в интерфейсе тоже как-то с этим связан. И кстати, в «песочницах» полуросликов может и не существовать фейри, отсюда и доходящее до ступора изумление. Люди бы отреагировали иначе – шуточки, хохмы, скабрезные замечания и двусмысленные предложения. А эти ребятишки прямо онемели. Смотрели на Кроху, как на какую-то святыню, забыв обо всем на свете. Даже про шумно булькающий котелок, который грозил без присмотра выкипеть. Так, пора брать ситуацию в свои руки.
    Я мысленно отозвал фейри. Бросив свои исследования, Кроха с недовольным выражением на мордашке вернулась ко мне и плюхнулась на плечо. Честно говоря, мне даже от одного взгляда на нее становилось зябко – на то, как она путешествовала голышом. В пещере, конечно, теплее, чем снаружи, но все же температура едва поднялась к тому порогу, когда вместе с дыханием перестает вырваться пар.
    Взгляды полуросликов, как намагниченные, последовали за Крохой.
    Пришлось кашлянуть.
    Ноль эффекта.
    Тогда зарычала Фурия. А вот это уже подействовало. Столбняк у всех троих сразу прошел, как и не было, они тут же сгрудились возле костра и принялись что-то оживленно обсуждать. Повар заодно помешал варево, Проводник подкинул в огонь пару новых углей из мешка.
    Странное дело…
    Звуки-то речи всех троих я слышал отчетливо, но почему-то не мог сложить их во что-то связное. В какое-нибудь слово, пусть даже и незнакомое. Или в чье-то имя. Что-то во мне сопротивлялось, как в разлаженном механизме. Вроде все шестеренки вертятся, а нужного сцепления не возникает. Системный сбой оказался хуже, чем я думал? Я постарался прогнать мысль о том, что дело может быть не в системе, а во мне самом. Что межпланетный портал, перебросивший меня в эту локацию, что-то пережег в моем собственном мозгу. Нет, паники я не допущу. Наберусь терпения. Все разъяснится. И наладится…
    Обсуждение длилось не больше минуты – Мышуня вдруг спешно засобиралась. Первым делом натянула на ноги свои чуни, сохшие возле костра, затем вернулась к ложу и, деловито пошарив в котомке, выудила на свет какое-то ажурное металлическое устройство размером со школьный пенал. Заученным движением, говорившем о постоянной практике, она прицепила это устройство к левому плечу – к нашитым на кожу куртки металлическим скобам, которые я заметил только сейчас. Фонарик? После чего хоббитка закинула лямку котомки на правое плечо, дружелюбно улыбнулась мне и махнула рукой, приглашая следовать за собой. И даже и не думая оглядываться, нырнула в тесный лаз, ведущий вглубь горы.
    Вот черт. А я-то думал, что нас накормят.
    Видя, что я медлю, остальные полурослики что-то залопотали и тоже замахали руками, тыча пальцами в дырку. Ну ладно. Хоть на улицу не поперли, и на том спасибо. Что они собрались мне показать? Может быть там, дальше, находится их база? На которой есть такие же, как я, люди? Интересная мысль…
    Подхватив котомку, я послал впереди себя Фурию и двинулся в указанном направлении.

Глава 2

    Как только свет от костра за нашими спинами начал тускнеть и вокруг сгустилась темнота, хоббитка коснулась пенала пальцами. Ее плечо озарилось тусклым желтоватым сиянием – стало едва-едва видно, куда ставить ногу. И в самом деле фонарик, и наверняка работает на знакомых еще по песочнице кристаллах. Я, естественно, сразу вспомнил о способностях Крохи. Самая первая и самая простая, которую она получила сразу после приручения – «светлячок», отлично зарекомендовала себя в данже. Фейри сияет гораздо лучше факела, не занимает ни рук, ни места в сумке, да еще и перемещаться может самостоятельно – чем ни идеальный светильник? И уж точно послужит отличной альтернативой этому недоразумению на плече проводницы. Кстати говоря, чтобы развивать способности питомцев, их нужно как можно чаще использовать, так что даешь освещение!
    – Кроха, покажи класс, – шепнул я фейри.
    Кроха вспорхнула с плеча, обогнала меня на пару метров и… плюхнулась на загривок дикоши, огорченно пискнув. Возвращаться не стала, поехала дальше на Фурии, ничуть не возражавшей против такого седока. Интерфейс, конечно, накрылся медным тазом, но графическое отображение пока фурычило – так что о состоянии питомцев можно было судить и по полоскам здоровья и сытости. Кроме того, между игроком и питомцами, чем дольше они сосуществуют бок о бок, тем крепче формируется эмпатическая связь, но пока я лишь хорошо чувствовал само их присутствие, и самые простейшие желания – слишком мало времени прошло с приручения. В общем, на активацию «светлячка» у моей фейри не оказалось сил. Уверен, что виноват холод – вся энергия малышки шла на поддержание температуры крохотного тельца. Увы, для подпитки ей нужны кристаллы душ, а у меня не было ни одного. Соклановцы, провожая меня к порталу Инферно, к сожалению, не смогли снабдить кридами. Скорее всего, все, что ребята успели добыть, пока я возрождался в Репликаторе, пошло на мое новое снаряжение. Ничего, если в этих пещерах водится подходящая живность, то я не упущу возможности поохотиться. Да и бегущая впереди Фурия, кстати, по транслируемым ощущениям, прилично проголодалась – свежее мясо ей пойдет на пользу. Мягкие подушечки лап с втянутыми когтями позволяли дикоше двигаться совершенно бесшумно – отличный со временем выйдет разведчик, в дополнение к фее, не говоря уже о бойцовских качествах.
    Несмотря на невысокий рост, Мышуня шагала весьма ходко, уверенно выбирая направление к одной ей известной цели. Без нее я бы моментально заблудился – оказалось, что горную толщу пронизывает многочисленная сеть ходов, которые пересекались и закручивались самым причудливым образом, еще и частенько разветвляясь. Вполне вероятно, что мы двигаемся по старым угольным выработкам. Но если здесь еще и гномы обитают, то наверняка халтурщики – в основном проход был достаточно широким и удобным, но на некоторых участках пути стены сходились чуть ли не вплотную, бугрились острыми выступами, того и гляди, всю одежку излохматишь, пока протискиваешься.
    Минут через двадцать вид подземных проходов начал меняться. Серые щербатые стены проросли бледным мхом, воздух заметно потеплел – несло влагой и сильным грибным запахом.
    После очередного поворота мрак впереди растворился в мягком призрачном сиянии, и наша группа вышла к небольшому подземному водоему, в темной глубине которого скользили подозрительные крупные тени, тревожа плавающий на поверхности мусор. Запашок от этого озерца исходил, как от заплесневевшего погреба. Естественное желание миновать эту достопримечательность как можно быстрее, не совпало с желанием моей проводницы. По усеянным перегноем краям водоёма тянулись самые настоящие заросли из грибов с коричневыми шляпкам и бледно-желтыми ножками – они-то и светились болотными гнилушками. Дав знак подождать, хоббитка принялась срезать шляпки, но не подряд, а выбирая из каждого «куста» один-два по каким-то особым признакам. На мой непросвещенный взгляд, избранные ничем прочим не отличались от остальных. Морщась от тяжелого и густого запаха, щекотавшего носоглотку, я тоже вытащил кинжал и вознамерился присоединиться к сбору урожая, просто чтобы помочь. Заметив это, Мышуня протестующе замахала на меня руками. Так я и думал. К усекновению шляпкоголовых и в самом деле требуется особый подход – наличие соответствующей профессии.
    Однако языковая проблема встала между мной и хоббиткой серьезной преградой. Ладно. Пока она занималась грибным мародерством, я еще раз внимательно осмотрел пещеру. Мягко ступая, дикоша приблизилась к краю водоема, понюхала зловонную воду, пропитанную грибными отходами, с отвращением фыркнула. И тихо зашипела. Ее беспокоила жажда, но пить эту дрянь зверюга не рискнула, а мне питомцу предложить было нечего. Флягой с водой я обзавестись не успел, а зелье здоровья разумнее поберечь, так что придется потерпеть.
    Кстати! Я присел на корточки, пошарил в скинутой с плеча котомке и прицепил флягу с зельем здоровья к поясу. Лучше пусть будет под рукой, чем в закромах. Больше у меня там ничего интересного и не было. Кисет с дарственным табаком и «Молчаливая подруга» – магическая трубка, не в счет. Пока не выясню причину сбоя интерфейса, экспериментировать с встроенной способностью «Божественное покровительство» не стану. Неизвестно к чему это приведет.
    Раздумывая о превратностях судьбы, машинально ощупал внешние карманы котомки, до осмотра которых так и не добрался в Репликаторе. И о чудо – в одном из пяти карманчиков я нащупал нечто твердое. Запустил пальцы и выудил… зажигалку. Матовый цилиндрик из серебристого металла – может и в самом деле из серебра, инфу сейчас не прочесть. С отверстием для огонька на одной стороне и закручивающейся пробкой на другом – там, где вставляется кристалл, на котором это устройство и работает. Точно такую же зажигалку я видел у Дара, а после – у Деда, присвоившего вещицу после его убийства.
    Воспоминание неприятно царапнуло сердце. Та зажигалка, конечно, канула в водопад, куда я рухнул вместе со своей жертвой и несостоявшимся убийцей. А эта – еще один подарок клана. Понятно, почему Кроха не стала претендовать на кристалл внутри зажигалки – хотя наверняка чувствовала его в моем имуществе. Потому что он уже использовался. Но не мог же я спокойно смотреть, как Кроха страдает от недостатка энергии?
    Фурия зашипела чуть громче, тревожнее. Обернулась, коротко посмотрела на меня, хищные огоньки глаз вспыхнули в сумраке зеленым. Убедившись, что привлекла мое внимание, зверюга снова уставилась куда-то в темноту. Нет, дело было не в воде, и не в тварях, обитающих в глубинах. Но хоббитка как ни в чем ни бывало резала свои ненаглядные грибы, не чувствуя никакой опасности. Она здесь не первый раз, стоит ли не доверять ее беспечности? Возможно, крайняя подозрительность сыграла с дикошей шутку – место новое, незнакомое, вот и чудиться всякое…
    Но я все-таки решил довериться своей интуиции.
    Отвинтив крышку, вытряс крид на ладонь – дымчато-серый шестигранник с палец величиной, и только собрался мысленно позвать фейри, как она уже оказалась рядом. Спикировала на кристалл жужжащей стрекозой, вцепилась крошечными ладошками и активировала. Красиво, черт побери – в руках фейри словно вспыхнуло на несколько секунд маленькое жемчужное солнышко. Крид растаял, исчез, но вместо него сияла уже сама фейри, зарядившись, как батарейка от зарядного устройства. Васильковые глаза Крохи прямо лучились счастьем, а улыбалась она аж до своих симпатичных ушек.
    Но меня сейчас волновала не ее довольная рожица.
    Сразу выяснилось, что водоемчик-то гораздо больше, чем казался – овал примерно десять на пятнадцать метров. Сияние Крохи далеко разогнало тьму, обнажив даже заросшие мхом стены пещеры на противоположной стороне. Не смогло лишь пробить несколько темных ниш в скальной толще. И там, в одной из них, мне почудился некий притаившийся силуэт, от которого исходила ощутимая угроза…
    Хоббитка, привлеченная иллюминацией за спиной, непонимающе повернулась и изумленно ахнула, забыв и про кинжал в руке и про недорезанный гриб. Повинуясь приказу, фейри ярким фонариком полетела вперед, предусмотрительно поднявшись повыше к щербатому своду – ей тоже не нравилось шевеление под водой…
    Свет упал в нишу, заставив тьму отступить и высветив сгорбившуюся, низко присевшую человекоподобную фигуру. Незнакомец поднял голову. Опасно вспыхнули узкие оранжевые глаза, обнажилась звериная морда, напоминавшая тигриную. Проникая все дальше, свет выхватил торс и руки-лапы, покрытые густой шерстью и разрисованные причудливым рисунком из серых, синих и голубых полос. Поняв, что обнаружен, незнакомец мгновенно распрямился и рванул с места. Коротко разбежался и буквально выстрелил свое тело вперед и вверх – отправившись в нашу сторону над водой, как камень из пращи. Блеснули выхваченные прямо в полете клинки – в четырех когтистых лапах. Низкий горловой рык разорвал тишину.
    «Ракшас» – молнией мелькнула в мозгу мысль.
    Кроха сверкающим мячиком метнулась в сторону, убираясь с пути противника.
    Я вскинул перед собой руки и ударил не задумываясь. С открытых ладоней, вспыхнув, сорвались голубой и огненный сгустки, устремившись навстречу стремительно приближающемуся тигроиду. «Копье ветра», которое должно было его оглушить, вонзилось в мохнатую грудь и бессильно осыпалось голубыми искрами, истратившись без всякого видимого эффекта. «Копьем пламени» отразилось от груди врага под косым углом как от зеркала, и ушло в воду, заставив ее коротко вскипеть в месте попадания. Из-за системного сбоя я не видел уровень противника, но теперь выяснил совершенно точно – он мне не по зубам. И все же выхватил меч, потому что ничего другого не оставалось… Он слишком быстр – мне не убежать. Вернее, попытался выхватить – но скрюченные внезапной судорогой пальцы лишь бессильно скребнули по рукояти за плечом. Сразу после залпа руки моментально онемели почти до локтей, сотни холодных иголочек вонзилось в плоть. Какого черта, раньше такого эффекта после применения магических навыков я не наблюдал!
    В следующую секунду ракшас приземлился на нашу сторону водоема, с грозным рычаньем встряхнул косматой головой – ошеломление все-таки частично его коснулось, и рванулся в атаку, выбрав меня первоочередной целью. Отлично осознавая, что парировать удар четырех клинков не смогу, я приготовился резко отскочить в сторону. Но Фурия меня опередила. Ракшас не обратил на моего зверька ни малейшего внимания, совершенно напрасно не посчитав достойным противником. Дикоша тут же выгнула хвост скорпионьей дугой и мстительно ударила в пробегающий мимо волосатый зад – выше просто не дотянулась. Выскочившее из меха острие жала мелькнуло со скоростью пули… Ракшас взвизгнул как щенок – тонко и пронзительно, куда только рык подевался. Попытался развернуться, но его лапы заплелись и звероид рухнул на колени. Яд дикоши – хоть и кратковременная, но очень действенная штука. Этой паузы как раз хватило, чтобы к рукам вернулась подвижность. «Пламень» прыгнул в правую руку, я широко замахнулся, намереваясь рубануть по горлу.
    Захрипев, ракшас преодолел паралич и снова вскочил, поднимая кривые клинки…
    Свист. Удар. Что-то мелькнуло в воздухе и впилось в череп тигроида с такой силой, что он рухнул на четвереньки… Или шестереньки, учитывая, что у него шесть конечностей? Я обернулся, чтобы увидеть, как хоббитка снова коротко и резко раскручивает плащу. Свист. Удар. Звук – как палкой по мешку с картошкой. И опять в череп. Я даже вздрогнул. Больно, однако. Ракшас въехал мордой прямо в грибной куст, раскидав ошметки и замер. Я шагнул ближе, не совсем понимая, что делать дальше – добивать лежачих как-то не в моих правилах, но хоббитка избавила меня от необходимости принимать решение. Остановив меня предостерегающим возгласом, лихо запрыгнула на спину ракшаса и принялась сноровисто работать выуженной из сумки веревкой, захлестнув петлями сперва локти всех четырех рук, а затем и пятки нижних конечностей. Вся операция заняла не больше десяти секунд, что говорило о практике. Или о расовом бонусе к ловкости.
    Спрыгнув с мохнатой спины все еще пребывающего без сознания пленника, Мышуня что-то быстро залопотала, проникновенно заглядывая мне в глаза, но сообразив, что я ни черта не понимаю, огорченно хмыкнула. Затем жестами дала понять, чтобы я пока присматривал за мохнатиком, и…
    И смылась. Тающий росчерк фонарика на ее плече быстро канул во тьму, затем стих и топот. Я тихо выругался, сдерживая досаду, перевел взгляд на ракшаса, по-прежнему наркоманящего мордой в грибах. Руки все еще слегка дрожали от выплеска адреналина, не нашедшего выхода. Меч отправился за спину, я осторожно присел на корточки в двух шагах. Ближе как-то не хотелось. Черт… Ощущение смерти, которой я только что чудом избежал, все еще витало в воздухе, бродило в крови.
    – Фури, назад. Ко мне.
    Обнюхивающая пленника дикоша нехотя отошла, не спуская с него «грозного» взгляда. Сколько бы не хохорилась, в прямой схватке с таким противником шансов у нее нет ни малейших. «Детская» боевая способность – «Ядовитый укол», штука, великолепная, особенно учитывая то, что этот удар полностью игнорирует защиту любого уровня, но чем выше по уровню противник, тем меньший эффект вызывает яд. Если бы не исключительно своевременный выстрел из пращи Мышуни – то ракшас после укольчика лишь встряхнулся бы, как кот после дождя, и попер бы дальше. Да и восстанавливался «Ядовитый укол» целый час, так что сейчас дикоша безоружна, лапы и клыки не в счет.
    Вообще, состояние питомцев меня тревожило. Слишком слабых я привел помощников для этой локи. С Крохой еще ладно – она уже взрослая «петка» шестого уровня, исправно развивающая способности и характеристики, а дикоша приручилась «детенышем». Чтобы добраться до статуса «взрослая особь», ей нужно сперва прокачать шкалу «детство», которая после всех приключений в песочнице застряла процентах на десяти. Несомненно, дикоша – пет сильный и потенциал у нее весьма многообещающий, но с этим чертовым «детством» она так и будет отсвечивать лишь первым уровнем. Так что задача на ближайшее будущее – основательно заняться прокачкой Фурии, и при этом сильно постараться, чтобы пет не погиб. Понятия не имею, как тут обстоит дело с воскрешением питомцев, так что их сейвы стоит экономить, как свои собственные.
    – Кроха, двигай сюда.
    Фейри подлетела ближе, зависла над ракшасом, освещая сцену в мельчайших подробностях. Почему ракшас? На самом деле, этих тигроподобных назвать можно как угодно, но зачем, если есть уже готовый якорек памяти из прошлого? Именно игроделы решили представить это существо в виде четырехрукого тигра с подобием человеческого сложения, и образ вполне себе прижился. На самом деле, «ракшас» – понятие более емкое. В индуизме ракшасы являются демонами, олицетворяющими все темное, что несёт страдание, несправедливость и зло в обитаемый мир. Демоны эти умеют принимать облики разных чудовищ и зверей, а также обожают вселяться в людей, чтобы помучить их и насладиться ощущениями их плоти. Будь этот тигроподобный именно таким ракшасом, хрен бы мы с ним справились так запросто.
    А он вообще жив? Ага, полоска жизни почти целая. Взяли, что называется, малой кровью. Буквально. На шерсти в районе виска – кровавое пятно, след от снаряда. Но какой боец… Прыжок был на загляденье. Из этой скоротечной и бурной схватки я сделал два вывода: с чистой магией стоит обращаться поаккуратнее, работает она здесь как-то неправильно. Второе – Мышуня равна или выше по уровню ракшаса, иначе не уложила бы его дегустировать грибы двумя выстрелами. Чем она, кстати, так лихо швыряется?
    Поискав глазами и обнаружив в паре метров от тела снаряд, я подобрал его, повертел в пальцах. А ведь это не камень. Отливка из темного металла весом грамм триста. Свинец? Хороший знак – технологии здесь имеются. А значит, и цивилизации где-то рядом, и не все так паршиво, как могло показаться вначале. Неплохо бы еще выяснить, почему она его не убила, а предпочла взять в плен? Для чего им пленник? Рабы? Средство выкупа? В милосердие как-то трудно поверить, поэтому и возникают более практичные варианты…
    Старясь не приближаться к тигроиду, я задумчиво поднялся и подошёл к краю водоема, пнул гриб, послав его в темную воду. Поверхность словно вскипела, но всего на пару мгновений. Мелькнули темные рыбьи спины и снова скрылись в глубине, утащив подношение. Так вот почему воину понадобился такой прыжок. Вплавь по этому озеру пустятся только самоубийцы.
    С той стороны, куда убежала хоббитка, послышались тяжелые быстрые шаги. В темноте проступил тусклый огонек фонарик. Но первой в освещенную фейри зону шагнула не Мышуня. На всякий случай я попятился и замер позади распростертого тела ракшаса, отгородившись им словно барьером, готовый в любой момент схватиться за меч, но все же постарался не делать резких движений, чтобы меня не поняли превратно. А заодно и дикоше приказал замереть.
    В круг света вступил воин, позвякивая металлом снаряжения. Рост явно за два метра, широкую грудь поверх плотной кожаной куртки обтягивает выпуклая стальная кираса. Плечи, без того широкие, визуально увеличивают массивные наплечники. Голова его была непокрыта и, разглядев его лицо, я мысленно выругался. Шансы на то, что я здесь отыщу людей, сильно упали. Темно-серая кожа из мелких и плотно расположенных чешуек, как у ящерицы, широкий, как наковальня лоб, плоский прямоугольный нос, мощные, выдающиеся вперед челюсти, густо усаженные ослепительно белыми клыками. Черные волосы густой гривой уходили за спину, стянутые в косу. Впечатляли глаза этого существа – источая мягкий желтоватый свет, они выпукло сидели в причудливой формы глазницах – длинных и плавно изогнутых, словно кривые кинжалы. Их внешние уголки, выходя за край лица, упирались в бугристые виски. Такие необычные глаза наверняка обеспечивали более широкий, чем у человека, зрительный охват… Но взгляд, как у киборга: выпуклый и застывший янтарь, подсвеченный изнутри «светодиодами» зрачков, настолько чуждый, что ничего в них не прочтешь. Боже мой, что это за раса?! Какая-то жуткая помесь орка с ящером!
    Скользнув по мне ничего не значащим взглядом, воин, которого я про себя сразу окрестил Громилой, могучей лапой легко, словно игрушку, подхватил ракшаса, который по телосложению был заметно крупнее меня, одним движением взвалил на плечо, развернулся и молча потопал обратно, раздвигая тьму своей фигурой. Вившийся за спиной меховой плащ взметнулся и опал при развороте, лишь на мгновенье приоткрыв ножны широкого меча. Его пальцы, придерживающее тело пленника, оканчивались короткими черными когтями. А между лопаток шевелилось лезвие кинжала длиной в ладонь, вплетенное в конец толстой, с кулак, косы. Интересная, однако, мода…
    Из легкого ступора меня вывела Мышуня. Ободряюще ухмыльнувшись, хоббитка забрала из моей ладони свой снаряд, запихнула его в один из многочисленных кармашков на мешковатой куртке – запасливая, махнула рукой, приглашая следовать за ней, и засеменила за великаном.
    – Кроха, Фури, за мной, – тихо обронил я, трогаясь следом.
    Чем дальше, тем все… необычнее.
    На этот раз идти пришлось недолго, что и следовало ожидать – Мышуня ведь вернулась довольно быстро. Не прошло и пяти минут, как я услышал нарастающий с каждым шагом гул возбужденных голосов и крики, а затем вступил за своими провожатыми в довольно просторный каменный зал – не меньше сорока метров диаметром. Шум исходил от толпы, сгрудившей посреди зала.
    Мышуня с великаном без лишних телодвижений сразу свернули направо, унося пленника. Я же, предоставленный на какое-то время самому себе, внимательно огляделся, не забывая присматривать, чтобы дикоша держалась поблизости. По моей мысленной просьбе фейри мигом погасила «светлячка» и юркнула за отворот моей куртки. На всякий пожарный. Стены зала цепочкой окольцовывали десятки проемов, ведущих в тесные помещения. Двери некоторых были распахнуты, и можно было разглядеть неказистое убранство. Лежаки или шкуры для отдыха, брошенные прямо на пыльный каменный пол, грубо сляпанные из деревянных брусков стойки под оружие и кривобокие сундуки под шмот. Больше смахивает на тюремные камеры, чем на жилища.
    Но самое интересное происходило в центре зала.
    Полсотни воинов в разномастной одежде, большей частью меховой, образовав четырехметровый круг, что-то азартно орали и рычали, пихали друг друга плечами и демонстративно хватались за кинжалы и мечи, впрочем, не пуская оружие в ход. Болельщики сгрудились так плотно, что за их спинами я не увидел фигур сражающихся, лишь слышал звон скрещивающихся клинков. Под потолком на цепях висело несколько «люстр» из кованных металлических обручей, свет от пламени многочисленных чадящих свеч толщиной с голень бродил по всему залу, отбрасывая от людей и предметов длинные колеблющиеся тени…
    Я сказал – людей?
    Поторопился выдать желаемое за действительное.
    Стараясь не привлекать внимания, я медленно двинулся вокруг толпы, в тщетной попытке высмотреть хоть одно человеческое лицо, и чувствуя, как от нарастающего волнения все сильнее стучит сердце. И с этими… существами мне предстоит уживаться вместе?! Проклятье, мне сейчас реально поплохеет.
    Я обнаружил еще нескольких великанов, таких же, как тот, что нес ракшаса. Разглядел парочку коротышек-хоббитов в первых рядах ристалища – это и понятно, иначе бы они ни черта не увидели. Но основную массу этой толпы составляли лишь похожие на людей существа. Худые костлявые фигуры, затянутые в меховые и кожаные балахоны – на полголовы уступающие «оркам», с непропорционально узкими для своего роста плечами. Свет факелов выхватывал голые желтые черепа и уродливо-узкие, словно сдавленные невидимым прессом с двух сторон, лица – угловатые настолько, что кости, казалось прорывались сквозь кожу. Причем совершенно безволосые – ни усов, ни бровей, по-моему, даже ресниц нет. Лица этих существ, взиравших друг на друга глазами с бесцветной радужкой – словно им в глазницы студень залили, казались бесстрастными, будто у аскетов, и открывающиеся в криках рты с тонкими, как росчерк карандаша губами, резали слух и взгляд отталкивающим диссонансом. Двое из таких существ сражались на арене. И при всей своей нелепости и чуждости для человеческого взгляда, двигались они с поразительной ловкостью и скоростью, обмениваясь стремительными ударами коротких, чуть больше полуметра, мечей. Отскоки, выпады, обманные пируэты следовали друг за другом с такой интенсивностью, что за ними невозможно было уследить…
    Звон мечей заглушил звук шагов, я увидел Мышуню с Громилой, когда они уже оказались рядом. Они уже успели избавиться от ракшаса, и я решил, что они спешат присоединиться к развлечению, но ошибся. Не сбавляя шага, великан вклинился в толпу, легко, словно бумагу прорвал строй и очутился внутри. Коротко рявкнул – и сражение мгновенно затихло. Еще несколько отрывистых распоряжений, и из толпы как по волшебству выделился отряд в четыре бойца. А потом Мышуня с неожиданной силой вцепилась мне в руку и вытащила на всеобщее обозрение, под десятки изучающих взглядов. Коротышки уставились с дружелюбным любопытством, обмениваясь оживленными репликами, великаны смотрели молча и бесстрастно, а вот желторожие почему-то щурились с откровенным презрением, а то и с неприкрытой ненавистью, словно я перед ними в чем-то провинился лично. Терпеть не могу подобные смотрины, но пришлось стиснуть зубы и сделать вид, что меня подобное представление ничуть не волнует. Дикоша, напуганная чрезмерным вниманием, прижалась к ноге. Первый раз вижу, чтобы питомец так явно проявил страх…
    Едва Мышуня успела торопливо всунуть мне в руки какой-то неприятно скользкий меховой свёрток, как великан снова рявкнул и подтолкнул меня в спину, к отделившейся четверке – сплошь худые желтокожие ублюдки. Я даже почему-то испытал некоторое облегчение, когда сам же Громила и повел нашу команду за собой – прочь из зала. Да еще, оказывается, и Мышуня увязалась следом.
    А затем на меня снова накинулась проклятая вьюга – наш отряд оказался под открытым небом, во внутреннем дворе крепости, который просторной подковой опоясывала глухая стена высотой метров в пять, без каких-либо признаков прохода.
    Не задерживаясь, отряд принялся цепочкой взбираться по каменной лестнице, ведущей на увенчанный зубцами гребень. Пришлось осматриваться на ходу, взбегая следом. Мышуня пыхтела позади, подталкивая в спину, когда ей казалось, что я мешкаю. Наверху ветер рванул сильнее, прошелся ледяной скребущей лапой по обнаженной коже черепа, стягивая ее стылой коркой. За время, потраченное на путешествие сквозь гору, ветер снаружи вроде немного ослаб. И хотя снега в воздухе кружило еще изрядно, с высоты стены открывался впечатляющий вид на огромную долину далеко внизу, окруженную горами и утопающую в буйстве непогоды. Зубья скал, темнеющие пятна замерзших озер, какие-то циклопические развалины…
    Так что получается, меня с ходу отправили в караул?! И как я тут выдержу, на таком холоде, без теплой одежды, без самой завалящей шапки?!
    Ага, щас. Я паниковал преждевременно.
    Потому что все оказалось гораздо, гораздо хуже.
    Повинуясь властным окрикам Громилы, желтолицые «скелеты» подняли с парапета длинную деревянную лестницу и спустили ее за стену. А затем один за другим, предварительно скинув свертки, принялись ловко соскальзывать вниз. Когда четверка оказалась у подножия крепостной стены, Мышуня толкнула меня в бок и требовательно указала на лестницу. Я недоверчиво уставился сперва на нее, потом глянул вниз, на желтолицых, деловито разворачивающих свертки, оказавшихся обыкновенными меховыми плащами с капюшонами, затем зло посмотрел на Громилу. Встретившись со мной взглядом, он снова повелительно рявкнул и с угрожающим видом шагнул в мою сторону, нависая, словно скала. Твою ж…
    Вот теперь самое время начинать паниковать.

Глава 3

    Снег впереди взвихрился от острого порыва ветра, запорашивая слезящиеся от встречного потока глаза, болезненно хлестнул плетью по онемевшему от холода лицу. Это не помешало вовремя расставить ноги и вбить пятки в склон. Пропахав глубокие борозды, я сумел остановиться. В который уже раз, черт побери, а конца спуску не видно. Вскочил, скомкал плащ, превращенный на время спуска в «меховое средство передвижения», сунул сверток под мышку и рванул за своей группой, проваливаясь в укутавшее землю снежное одеяло по середину голени.
    Четверка «аскетов» бегом отправилась в обход очередного препятствия – на пути оказался широкий скальный массив, вспоровший склон, словно кулак великана, пытавшегося выбраться наружу. И мне важно было не отстать.
    Фурии проще – малый вес позволял ей бежать по снегу, не проваливаясь. А Кроха сидела у нее на загривке, тесно приникнув к нему всем тельцем, зарывшись в мех, насколько это вообще возможно. Из-за чересчур подвижного экстрима фейри пришлось покинуть нагретое местечко под моей одеждой на груди. В такой тесноте не мудрено и придавить при неосторожном падении. Именно это едва не случилось, пока приноравливался к спуску, проникаясь методами проводников. Если честно, на Кроху смотреть было больно, но я пока не видел другого способа сохранить ей жизнь. Стоило бы оставить ее в крепости, но все так быстро завертелось, что эта мысль пришла с опозданием. А так как снаружи холод грыз не на шутку, то фейри светилась фонариком, растрачивая усвоенную в пещерах энергию кристалла ради обогрева. Ума не приложу, что с ней делать, когда эта энергия иссякнет…
    Быстрый спуск грозил превратить в ледышку и меня самого, но в то же время заставлял интенсивно двигаться, согреваться. Эти желтолицые аскеты, похоже, решили проверить новичка на прочность, и почти не обращали внимания на то, как я справляюсь. Они не проявляли явной враждебности, но и помочь не пытались. Ни словом, ни жестом. Только иногда кто-нибудь из них бросал быстрый презрительный взгляд, чтобы проверить, не свернул ли я шею. Не дождетесь. В общем, приходилось поспевать изо всех сил. Пока не пойму, что происходит, выбора нет. Тем более что все сильнее крепло ощущение, что без моего визита в крепость этот поход бы не состоялся, и кое-какие догадки о цели путешествия уже забрезжили.
    Что должен первым делом сделать игрок практически в любой игре, попав в новую локацию? Особенно после сложного и опасного пути, или, как в моем случае, после пространственной переброски из черт знает откуда в черт знает куда? Вот именно – закрепиться. Забить точку сохранения. Чтобы в случае гибели не отбросило обратно, на прежнюю локацию, и не пришлось повторять путь заново. Но то обычная игра, а что произойдет, если я не сделаю этого здесь, в этой Вселенной ИКС? Кану в Лету? Даже думать об этом не хочется. И так как чаще всего для «прописки» служат порталы, то выходит, что мне действительно нужно туда, куда меня так бесцеремонно тащат желтолицые – к ближайшему очагу цивилизации, с Репликатором и минимальным набором услуг. Сбросить инфу о своей персоне, прошить ее в местной базе данных. Именно поэтому у меня такое сопровождение – четверо игроков. Да это, черт возьми, моя охрана, не больше и не меньше! То есть для меня же и стараются! Так что плевать на манеры, главное – результат. Первым делом, как доберемся – прямиком к визажисту, нужен до зубовного скрежета, пока, отсвечивая голым черепом, мозги не отморозил окончательно… Хотя, может и привыкну – мои проводники вроде никакого дискомфорта не испытывали. Если это расовая особенность, то очень правильная и уместная для этой локации. Мне бы тоже такая не помешала…
    Впереди снова открылся ровный участок спуска, метров пятьдесят.
    Аскеты обращались со своими плащами лихо, этот спуск для них не первый и не последний. Обогнув скальный выступ и попрыгав на меховушки, желтолицые понеслись дальше – снежная пыль за ними взвилась смерчиками. На бегу разворачиваю плащ, мехом по ходу движения, бросаю на снег и, выставив руки, падаю на него лицом вперед. Дикоша увесистой тушкой приземляется мне на спину, вдавив между лопаток меч. Идея поиграть в «ослика» моя, поэтому терплю, главное, чтобы питомцы не отстали. Быстрый набор скорости сопровождает скрипучий шелест снега. Ветер набрасывается с удвоенной силой, белые «мошки» секут задубевшие скулы, заставляя болезненно щурить глаза. Четверка аскетов впереди, не снижая скорости, темными снарядами на светлом фоне один за другим ныряют в желоб между бугрящимися, словно два гигантских клыка, скалами. Движение ускоряется, а в сознание лезут непрошенные образы из старого «Ледникового периода», где мультяшные герои сломя голову носились по ледяным пещерам… Как бы и в самом деле шею не свернуть.
    Каменная стенка справа надвигается и проносится так близко, что сердце уходит в пятки – едва не разодрал плечо в клочья, если не чего похуже. Импровизированные «сани» ввинчиваются в стремительно сужающийся проход и пробкой выскакивают из него на открытый простор. И тут с радостью вижу, что путешествие подошло к концу. Достигнув долины, аскеты уже закончили движение, живо вскочили, отряхнули плащи и накинули на себя.
    Дикоша ловко соскакивает со спины, радостно ворчит, отражая мои эмоции, несется рядом. Избавившись от ноши, быстро разворачиваюсь на меховушке ногами вниз, уже почти привычно вбиваю пятки в снег. Трачу лишь пару секунд, чтобы оглянуться и оценить проделанный путь. Снегопад уже прекратился полностью, видимость очистилась, но крепость с такого расстояния едва различима – темное пятно неопределенный очертаний, которое легко можно спутать со скалами, драконьими зубами усеивающими склон до самой вершины. Полукилометровый спуск с горы в долину оказался испытанием для души и тела, но я справился.
    Бросаю озабоченный взгляд на питомцев. Фурия в порядке, а вот Кроха, вцепившись в шерсть дикоши, выглядит измученной. Тепла у нее все меньше, овеваемое ледяным ветром обнаженное тельце едва светится, крылья потускнели и почти невидимы – на них тоже уже не хватает магии. Хоть Кроха и волшебное существо, а пределы выносливости есть и у нее. Я осторожно снимаю фейри с загривка встревоженно фыркающей Фурии, тоже отлично чувствующей состояние крохотной наездницы, и возвращаю на законное место – под куртку. Как только представится подходящий момент, нужно озаботься и смастерить внутренние карманы, чтобы Крохе было прятаться удобнее – а то сползает на живот, к ремню. Но все лучше, чем на открытом воздухе...
    А когда бросаю взгляд вперед, выясняется, что охтаны дожидаться меня не стали, унеслись бегом уже за сотню метров. Снежная пыль за ними вихрится, как за снегоходом. Черти им пятки что ли поджаривают?! Ругаться некогда – торопливо снимаю со спины меч, натягиваю меховой плащ, затем закрепляю меч обратно. Надеюсь, дополнительное препятствие в виде меховой прослойки не помешает энергетическому креплению вырабатывать прежнюю цепкость, иначе придётся оружие нести в руках. Остервенело нахлобучив капюшон на голову (наконец-то смогу отогреться), бросаюсь вдогонку охтанам.

    Первая странность, на которую я обратил внимание – покрывающий долину слой снега оказался тоньше, чем на горном склоне. Благодаря этому бежать было совсем легко, путь не вызывал никаких затруднений. Да и дорогу аскеты выбирали как можно ровнее.
    Ветер, терзавший на склонах, в низине почти стих, словно наконец сдался и отправился на боковую. Учитывая зимние условия, первый километр пути мы преодолели за смешное время – меньше, чем за десять минут. Сердце стучало равномерно, как механический поршень, шкала усталости заполнялась обнадеживающе медленно, и равнина стелилась под ноги беговой дорожкой. В который раз убеждаюсь, как это здорово – быть аватаром, а не обычным человеком с эволюционно приземленной физиологией. Не говоря уже о том, что обычного человека, одетого так же легко, как я сейчас, холод давно бы уже доконал элементарным обморожением. Фурия тоже радовалась жизни, все больше осваиваясь в новых для себя условиях существования. Оживленно рыскала вокруг меня, то забегая вперед, то приотставая. Изучала все, что попадалось на глаза или на что обратил внимание ее чуткий нюх – редкие валуны, скалистые холмы, кусты и деревья, кое-где мелькали и остовы древних, развалившихся на куски построек. Чувствуя спокойствие зверя, я и сам успокоился, но не забывал все же посматривать по сторонам. Мало ли кто тут пожелает схарчить неосторожного новичка… так что лучше буду осторожным.
    Затянутое серой пеленой облаков небо не позволяло определить, какое сейчас время суток и где находится светило, поэтому я далеко не сразу понял, что приближается вечер. Сбивала с толку также сильная отражающая способность снега. Но потом заметил, как удлинились тени от деревьев и скал, и почувствовал, как начинает усиливаться холод, коварными змейками пробираясь под одежду, царапая невидимыми костлявыми пальцами не защищенные перчатками кисти рук и открытое всем ветрам лицо.
    Пока я в движении – не замёрзну, это я уже понял. Да и плащ хорошо держал тепло. Вот только топлива в организме оставалось все меньше, внутри проснулась и заворочалась сосущая пустота, обживаясь в желудке, словно пробудившийся от зимней спячки медведь в логове.
    Спустя еще километр показалась поверхность довольно большого озера, скованного едва присыпанной снежной порошей толстой коркой льда. Сгустившаяся подо льдом тьма говорила о глубине водоема. Не снижая темпа, стремительные, худые и вытянутые как карандаши фигуры аскетов ловко перестроились из колонны в шеренгу, разбились редкой цепочкой. Выдерживая между собой дистанцию метра в три, пустились дальше широким охватом, словно загонщики, преследующие невидимую дичь.
    Опасаются, что может проломиться лед? Вряд ли – тот даже не дрожал под ногами, толщина была изрядной. А каких-либо противников, сколько не вертел головой, не заметил, да и Фурия носилась вокруг, не выказывая никаких признаков тревоги.
    Мы как ветер пронеслись через озеро, замысловатой кривой обогнули несколько приземистых заснеженных курганов и, почти не сбавляя скорости, вторглись на территорию древних развалин. Судя по масштабу и характеру архитектуры, эти останки когда-то были гигантским средневековым городом. Аскеты снова перестроились, разбившись на двойки – одна впереди, другая, приотстав и пропустив меня с дикошей в центр построения, пристроилась за спиной. Что только подтвердило мое предположение – меня охраняли. Проход, по которому мы сейчас двигались, когда-то, наверное, был широкой городской улицей. Потому что даже обвалившиеся вдоль тротуаров строения, засыпавшие большую часть дороги, все же оставили почти незатронутой полосу в несколько метров в центре.
    Чем дальше мы углублялись в руины, тем мрачнее становилось у меня на душе.
    Разрушенные купола из розоватого гранита, присыпанные снегом, словно торт глазурью. Обломки арок и пешеходных мостов, когда-то нависавших над проспектами, а теперь превращенные в кучи мусора. Разваленные в хлам башни посреди жилых кварталов – ощерившиеся, словно гнилые зубы, остовами фундаментов и останками несущих стен. Рощи заброшенных скверов с уснувшим от холода кустами и деревьями, и пустыри газонов, заваленные каменным хламом осыпавшихся поблизости зданий...
    Чем больше замечал деталей, тем сильнее нарастало гнетущее впечатление. Остается только гадать, насколько жутким был древний катаклизм, вызвавший такие мощные разрушения. В сознание невольно стучались панические мысли о ядерном ударе, но это нехарактерно для мира фэнтези. Да и аскеты вряд ли сунулись бы в зону, фонящую радиацией. Беспокоило меня совсем другое – я все еще не замечал впереди никаких признаков здравствующей цивилизации. Только мёртвые руины, которых с каждой преодоленной бегом сотней метров становилось все больше. Выходит, я ошибся? И цель путешествия – иная, а не то, что я предположил?
    Тогда какого черта мы здесь делаем?
    Ответ я получил быстрее, чем ожидал.
    Всего через сотню метров руины вдруг расступились, открыв просторный пустырь, который когда-то, видимо, был городской площадью. Проводники на бегу разошлись в стороны еще на несколько метров, образовав вокруг меня равносторонний охранный квадрат, и, достигнув центра, внезапно остановились.
    Пришлось остановиться и мне.
    С недоумением обернулся вокруг оси, пытаясь прочесть на обращенных ко мне бесстрастных лицах ответ – зачем мы здесь? Что я должен сделать? А потом услышал гул, почувствовал дрожь под подошвами сапог, и поспешно опустил взгляд вниз. Фурия тихо зарычала, вопросительно глянула на меня зелёными глазами, но я пока и сам не знал, что происходит. А это ещё что за…
    Снег вокруг вдруг испарился, разом, будто его смахнула невидимая метла или стер ластик в фотошопе. Я обнаружил, что стою в центре окружности диаметром около трех метров – серое каменное пятно на белоснежном полотне площади, испещрённое выплавленными в камне неизвестными символами. Вибрировала именно эта серая область под ногами. Аскеты, все так же бесстрастно взиравшие на меня, застывшими свечками стояли как раз за ее пределами. Первая мысль – это и есть точка сохранения?! А где же тогда Репликатор и сопутствующие ему сервисы?! Вторая… Ощущая ледяной озноб, я вдруг запоздало подумал, что неспроста в крепости не было ни одного человека. Что, если люди здесь – нежеланные гости и меня сейчас собираются вышвырнуть куда-то еще, как уже проделали это с остальными?
    Во внезапно нахлынувшей панике я попытался выскочить из окружности, но опоздал. Гул вдруг усилился, и я почувствовал, что подошвы сапог намертво прилипли к плите. А затем из камня брызнул свет, вспышка поднялась от стоп к голове, объяла тело, и я застыл в этой вспышке целиком, как мошка в янтаре. Время будто остановилось. Краем глаза видел также застывшую Фурию – в коконе света поменьше, и не мог шевельнуть даже глазными яблоками. Происходило что-то не слишком приятное…
    Щелчок. Звук, как от удара ногтем пальца по деревянной столешнице. Сознание вдруг ринулось куда-то ввысь, покинув тело. Границы видимого окружающего пространства рывком раздвинулись вширь. Я увидел не только площадь целиком, но и руины вокруг. Выше, еще выше… Мир подо мной уменьшался и рос одновременно. Руины огромного древнего города предстали в мельчайших подробностях – проступила сетка дорог, частично уцелевшие здания, провалы в земле вместо целых кварталов… но на этом подъем не остановился. Быстрее, выше, еще быстрее. Подо мной уже вся долина, со всеми заснеженными холмами, скалами, взгорками и распадками, покрытыми льдом озерами, и город в ней занимал лишь десятую часть в центре… выше! Надвинулась и ушла вниз мощная корона горной цепи, могучим поясом окружавшая долину со всех сторон… Последний рывок ввысь – и я увидел погребенную под снегом полосу за горами, шириной в несколько километров…
    А затем сознание потряс удар, словно мое бесплотное «я» со скоростью света столкнулось с непреодолимым барьером, и рассыпалось вспышкой искр, проваливаясь в мгновенно наступившую тьму…
    Я пришел в себя на боку, уткнувшись щекой в холодный и мертвый камень портальной плиты. Она больше не вибрировала, молчала. Но низкий угрожающий гул теперь стоял в самом воздухе – словно далёкий звук двигателей реактивного самолета. Растерянно поднялся на ноги, оглянулся вокруг. Аскеты исчезли. Значит, мне не показалось, что они рванули прочь от портала, пока мое сознание было там, наверху…
    И день куда-то окончательно подевался – на город опустилась ночь, ясная, светлая ночь. Сколько же времени прошло, пока я «парил» в вышине? Час, два? Больше? Я завороженно уставился в небо, в котором висели две огромные сияющие луны – маленькая и большая, серая и зеленоватая, одна на фоне другой, в тесной связке. А ведь красиво-то как…
    Под одеждой шевельнулась Кроха, и я бросил торопливый взгляд на иконку, проверяя, как у фейри обстоят дела. Облегченно перевел дух. Здоровье в норме, не придавил малышню при падении, только с энергией не очень, полоска шкалы застряла на одной трети, и… И тут я сообразил, что интерфейс полностью восстановился! Похоже, я только что испытал последствия перезагрузки и синхронизации с новой реальностью. «Прописка» состоялась. Что и говорить – незабываемые впечатления. Но разбираться с новой информацией некогда – гул нарастал, инстинкты буквально вопили о приближающейся опасности. Оставаться здесь нельзя!
    Окликнув ошеломлённо топтавшуюся на месте Фурию, я побежал прочь, по своим же следам, ведущим обратно в сторону горной крепости. Почему эти черти меня бросили? Смысл было приводить с такими предосторожностями, а потом оставлять одного?!
    На руинах вокруг вдруг заиграли красноватые отсветы, под ноги упала, далеко обгоняя, длинная дрожащая тень – что-то вспыхнуло там, за спиной. Что-то очень яркое и большое. Приостановившись, я резко оглянулся, чтобы оценить новую напасть. Площадь, где находилась точка сохранения, и где я был пять минут назад, вспыхивала перемежающимся сиянием – то багровым как запекшаяся кровь, то желтым как пламя. Свет пульсировал, разрастаясь, а затем вырвался на улицу, вздыбился многометровой штормовой волной, и стремительно потек в мою сторону, поглощая все, что попадалось на его пути. И там, внутри этого сияния, метались огненные фигуры неведомых созданий, распространяясь вместе с огненной стихией…
    В меня словно вдохнули новые силы. Рванул дальше с так, что в ушах засвистел ветер, а Фурия стелящейся тенью неслась рядом, испуганно округлив глаза.
    За считаные минуты мы проскочили пару километров и оказались за чертой города, снова замелькали холмы, затрещал под дробными ударами подошв лед уже знакомого озера. А свет все не отставал, сияние било в спину, растекалось по льду… и тревожило обивающих там тварей – громадные темные силуэты заметались под ледяной броней. И для полного счастья, почему-то решив, что виновник беспокойства именно я, сагрились на нас с Фурией. «Ныряльщик», подсветила система. Уровни от двадцать пятого до тридцатого! Выстреливая живыми торпедами, подводные обитатели ударили снизу, лед оглушительно затрещал, брызнул быстро расширяющимися трещинами и блескучими в свете нагоняющего зарева осколками. Едва не поскользнувшись в луже выплеснувшей на поверхность воды, я перепрыгнул трещину и рванул дальше. Если до этого момента я полагал, что чешу изо всех сил, то я сильно ошибался – после первого же удара скорость прибавилась раза в полтора. Черт возьми, я даже начал задыхаться – чего не припомню даже в песочнице. А твари разбушевались не на шутку – мощные толчки не утихали, заставляя гудеть и трещать ледяное полотно по всей протяженности озера. Один из особенно могучих ударов расколол лед прямо на моем пути – расплескивая воду, толстенные многометровые плиты встали на ребро и, помедлив, словно нехотя, с шумным плеском обрушились обратно.
    Уйти сейчас под воду – верная смерть.
    Как я перелетел эту чертову полынью – ума не приложу. Да еще при этом умудрился подхватить на руки оравшую благим кошачьим матом дикошу. Прыжок вышел, словно в замедленной съемке – вздыбившийся лед, фонтаны воды, и темная бугристая харя «ныряльщика», разинувшего метровую пасть и тщетно щелкнувшего саженными зубами в считанных сантиметрах от подошв. И над всем этим кошмаром красиво пролетаю я, поджав ноги...
    Припечатав сапогами лед далеко за краем полыньи, я сумел себя удивить еще раз. Дунул так, что практически удвоил и без того запредельную скорость,выжимая из аватары все возможное и невозможное… Аватары?! Из себя я выжимал все возможное, пора уже привыкнуть, что нет никаких «там», есть только «здесь» и «сейчас»!
    Позволил себе оглянуться лишь тогда, когда выскочил на берег, оставив богом проклятых «ныряльщиков» позади. А обнаружив, что нам с дикошей больше ничего не угрожает, тут же рухнул на колени, дрожащей рукой уперся в снег, с хрипом выдыхая воздух. Вот же черт… Хриплый смех вырвался из горла, словно карканье ворона. Только сейчас выяснилось, что зарево, поглотившее город, давно осталось позади, оно даже не докатилось до озера, но когда прижигает пятки, оглядываться и уточнять некогда.
    Немного отдышавшись, мы с дикошей двинулись дальше.
    Последнюю пару километров преодолели уже не без особой спешки, восстанавливая силы. После спринта через озеро из меня будто вытащили батарейку, и каждый шаг теперь давался с некоторым трудом. Нет, я еще относительно в порядке, но живость из движений ушла, притупив заодно и внимательность. А чувство голода вернулось с удвоенной силой, безжалостно выкручивая внутренности. Именно голод сейчас и мешал восстанавливать энергию в нормальном темпе. Больше всего сейчас хотелось оказаться в тепле, под надежной крышей, под защитой стен, и наконец позволить себе основательный отдых… чтобы все хорошенько изучить и обдумать…
    А возле подножия горы меня поджидали.
    – Ты удачлив, человек, – сухой, как шелест песка голос, заставил меня остановиться. Я поднял голову. Аскеты все-таки не ушли. Они ждали меня неподвижными молчаливыми фигурами в самом начале подъёма, выстроившись шеренгой и положа ладони на рукояти коротких мечей.
    – Посмотрим, распространяется ли твоя удача на лишний сейв, – негромко, с оттенком презрительного превосходства продолжил один из них. – Ну а если и нет – тоже не беда, вас, человеков, все равно надолго здесь не хватает…
    Вернее, это уже не аскеты. Системная информация теперь стала понятной. «Охтаны» – именно так называлась эта раса желтолицых. Скрепис, Отекс, Карастер и Молек – 21, 22, 22 и 23 уровни. Серьезные «ребята», особенно на фоне моего десятого. И один из них – Скрепис – сейчас заговорил со мной, подтвердив, что перезагрузка прошла удачно – я понял каждое его слово. Но мне чертовски не понравился смысл обращения. Сдается мне, что я совершенно напрасно торопился вернуться в крепость. Интересно, сколько секунд я выстою против четверки высокоуровневых игроков? Бесславная, глупая, и оттого вызывающая бессильное бешенство смерть...
    Я без колебаний выхватил меч, не собираясь облегчать охтанам задачу, но драка так и не состоялась. Словно из воздуха возле ближайшего валуна бесшумно проступила укутанная в меховой плащ невысокая фигурка и спокойным шагом скользнула к охтанам. Из-под капюшона блеснули глаза, в которых отражалось бушевавшее в долине пламя. Системная подсказка тут же уточнила: «Игрок Машта, 18 уровень, раса – низуши, класс – свободный».
    – Даже и не думай, Скрепис! – резко бросила Машта высоким пронзительным голосом, с прежним именем которой я почти угадал, но мне сейчас было совсем не до забавных совпадений.
    – Ты следила за нами, маленькое… существо.
    – Еще бы не проследить! За вами всегда нужен глаз да глаз! Валите обратно в крепость! Иначе все Инитоксу расскажу!
    – А откуда он узнает, если ты тоже останешься здесь? – не делая ни малейшего движения, вкрадчиво спросил другой охтан – Молек.
    – А как ты думаешь, дубоголовый, кто меня послал вас встречать?! – Машта подбоченилась, уперев кулаки в бедра, и гордо задрав нос-пуговку. Вот же бесстрашная чертовка. – Да и сейв у меня не последний, все равно вернусь и расскажу!
    – Маленькое существо, – охтан недобро сузил глаза. Его голос снизился до змеиного шипения. – Ты ведешь себя слишком нагло. Мы и до тебя доберемся, дай только время и подходящий случай.
    – А я сказала – проваливайте! – требовательно прикрикнула Машта.
    И на этом более чем странный разговор закончился. Аскеты…. Тьфу, охтаны развернулись как по команде и потопали по склону вверх, на ходу перестраиваясь в колонну.
    – Чертовы агры, – проворчала Машта, проводив их сердитым взглядом, а затем присела перед Фурией и без малейшей опаски потрепала ладошкой по ее взъерошенной на загривке шерсти. О диво – дикоша не воспротивилась, более того, с готовностью подалась под пальцы девчонки, и кажется, даже заурчала… – Готовы резать кого угодно, лишь бы своих стало больше…
    – Прости, но я мало что понимаю, – я устало покачал головой. – Что им мешало прикончить меня сразу за воротами крепости? Зачем было вести к центру города, а потом поджидать здесь? Какой во всем этом смысл? И что означает «лишь бы своих стало больше»? А, черт! Прости. Где мои манеры, забыл поблагодарить за помощь. Так вот – благодарю.
    Машта коротко кивнула и неожиданно тепло улыбнулась:
    – Надо же, а ты, оказывается, вежливый, Зубоскал…
    – Просто Зуб.
    – Хорошо, Зуб так Зуб, – согласилась низуши. – Я вообще-то о том, что здесь мало кто умеет благодарить. Нет у охтанов и дал-роктов такой привычки. Расовые особенности. А насчет остального… За пять минут всего не расскажешь, а нам еще до крепости нужно добраться… Мне кажется, или ты едва на ногах держишься?
    Вопрос на самом деле риторический, ведь мои фреймы состояния она прекрасно видела. Но я был для нее чужаком, а она все равно не упустила случая проявить заботу, что об ее характере говорило лишь положительно. Я внимательно глянул на лицо девушки, не оставив без внимания в свою очередь и ее показатели. Она тоже устала, хотя и делала вид, что все в порядке. Еще бы не устать, ведь я появился в локации ближе к вечеру, сразу после Репликатора, а она наверняка весь день без дела не сидела, да еще и меня сопровождать пришлось. Не говоря уже о паре часов, которые караулила здесь мое возвращение.
    – Есть немного. Пришлось тут, понимаешь ли, побегать. Но я в порядке.
    – Я видела, – неожиданно призналась Машта. – Лихо у тебя вышло. Не думала, что у тебя получится удрать от ныряльщиков.
    – Видела? – Я недоверчиво покосился в сторону озера. – Тут километра два. Я и само-то озеро не вижу.
    – Особенности моей расы – острое зрение, – со спокойной улыбкой пояснила Машта. – Ну, пора. Уж потерпи, отдыхать не будем. Не стоит находиться в долине, пока здесь царит Пламя и Хаос, это опасно. Впрочем, секундочку… – Машта скинула котомку, достала оттуда и протянула мне кусок вяленого мяса. Еще один кинула на снег перед дикошей. – И зверюгу твою покормим. Ешь, милая, не стесняйся.
    Фурия у меня дама воспитанная, сперва глянула на меня, и только получив мысленное разрешение, жадно вгрызлась в мясо. Фейри под курткой шевельнулась, но выбираться не стала, предпочла остаться в тепле. Мне и предложить то ей было нечего – лишних кристаллов не осталось.
    Но знакомство с Маштой мне нравилось все больше. Спокойная, доброжелательная и обстоятельная. Не отрывая взгляда от пылающей долины, я тоже откусил от подношения и начал жевать, почти не чувствуя вкуса. Там, в этом странном пламени, поглотившем долину, не пересекая его границы, бродили странные и грозные существа. Некоторые – ростом с человека. Но были твари и значительно больше. Огненные великаны шествовали по улицам, возвышаясь над руинами, как гигантские боевые роботы… а над самим городом реяли в воздухе, извиваясь будто в воде, чешуйчатые тела колоссальных бескрылых змеев, длиной в несколько десятков метров. Они разевали пасти, в которые свободно мог бы въехать автобус и выдыхали струи пламени, как из мощнейшего огнемета… И все это – в неестественно мертвой тишине. Огненный купол поглощал любые звуки.
    – Впечатляет, когда видишь в первый раз, верно? – низуши, проследив за направлением моего взгляда, понимающе усмехнулась и вскинула ремень котомки на плечо. – И вопросов у тебя сейчас наверняка в черепушке, как зерна в мышином гнезде. По себе знаю.
    – Ты права. – Я усмехнулся в ответ. – Эти охтаны… С какого перепугу они на меня так окрысились? Что имел в виду Скрепис, когда вещал, что людей здесь надолго не хватает?
    – Зацепило? – Машта коротко кивнула. – Дело не столько в тебе, сколько в самих охтанах. Они враждебны всем, кто на них не похож. Ничего хорошего от них ожидать не стоит. Не поворачивайся к ним спиной, когда рядом нет свидетелей из других рас. И держись низушей – мы зря не обидим. Тем более что нас мало и нам вообще лучше всем держаться вместе. И самое время дать тебе хороший совет – если не хочешь нажить лишних врагов, не спрашивай о прошлом. Никого не спрашивай. – Машта многозначительно глянула на меня. – Здесь подобное любопытство не приветствуется. Правда-правда.
    – Как скажешь, – я пожал плечами. – Без чужого прошлого как-нибудь переживу, меня сейчас больше интересует общая информация по локации.
    – Так и быть, по доброте душевной поработаю сегодня справочной системой. Расскажу, что смогу, по дороге. Ну, двинули.
    И низуши энергично зашагала по оставленному охтанами следу – те уже успели скрыться из виду. Я лишь обреченно вздохнул, прикинув, каково это будет – взбираться на эту чёртову гору обратно. И сколько это займет времени.
    Но делать нечего. Глаза боятся… а ноги делают.
    Перед тем как сделать первый шаг, я оглянулся еще раз. Бог ты мой, куда же меня занесло… Прямо картина Босха в «натуральную величину», и название соответствующее – «Приплыли». Нервно передернув плечами, я отвернулся от долины и торопливо зашагал вверх. Разгребать грядущие неприятности.

Глава 4

    Мир: Лунная Радуга (статус мира – закрытый). Локация: Алмазная Корона.
    Спросонья не сразу вспомнил, где нахожусь, но когда приподнялся на локте и окинул непонимающим взглядом тесную и темную как гроб комнатушку с голыми стенами, память щелчком встала на место.
    Скосил взгляд на таймер – зеленые циферки тикали в правом верхнем углу воображаемого рабочего экрана на расстоянии вытянутой руки. Мысленной командой стер с рабочей области интерфейса все лишнее, поднялся и осмотрелся. Если бы и захотел присесть – негде. В помещении, которое мне выделили, мебелью и не пахло, видимо, придется обживаться уже самостоятельно. Судя по неровным стесам на каменных стенах, похоже, эта комнатушка была вытесана прямо в толще горы, как и большая часть крепости. Спал на меховом плаще, расстеленном на полу – гораздо лучше, чем ничего. В него же и заворачивался. Рядом с плащом лежали котомка, меч и пояс с пристегнутым кинжалом – все мое небогатое имущество, но снаряжаться я пока не торопился – занялся разминкой. Присел с полсотни раз, столько же отжался, чувствуя с наслаждением, как разгоняется кровь и прочищается голова. В Крепости Изгоев тепло относительное – вряд ли больше десяти-двенадцати градусов, так что не помешает поднять общий тонус…
    Мы с Маштой добрались до крепости глубокой ночью, падая с ног от усталости. В сон провалился, как в черную яму. Без сновидений. Проспал пять часов, пробуждение прошло четко по установленному таймеру. По ощущениям больше и не требовалось – бодр, свеж… и жутко голоден. До одури, до сноса крыши. Порции вяленого мяса, которым угостила вчера девчонка-низуши, для организма оказалось маловато, только червячка заморил. А попросить про запас ложная скромность не позволила. Зря.
    Нестерпимо захотелось закурить, чтобы хоть как-то заглушить голод. Но трубка связана с покровительством Алана Темного, а я пока не готов к его влиянию на свою жизнь, и без него не слишком радостно. Я еще вчера обратил внимание на изменения в игровом интерфейсе и модификацию способностей, но когда, обливаясь седьмым потом, взбираешься в гору, легко напортачить с тем, что потом невозможно исправить. Поэтому и оставил на утро, на свежую голову.
    Фурия провела ночь возле порога, преданно охраняя покой хозяина и заслоняя вход собственной тушкой от нежеланных посетителей. Дверь отсутствовала, свет из зала, где всю ночь расточительно горели свечи, дрожащим языком пролегал через половину помещения. Сейчас, приподняв серую башку, дикоша внимательно наблюдала за мной глазами-щелочками. Я чувствовал и ее голод – такой же сильный, как у меня. Нужно срочно озаботиться кормёжкой, пока зверюга не начала бросаться на окружающих, все-таки хищник. Кроха-фейри все еще спала у дикоши на спине, зарывшись в шерсть и свернувшись в собственные крылья вместо одеяла. Это мягче и безопаснее, чем дрыхнуть на мне. Сколько себя помню, ворочаюсь как юла всю ночь, никому рядом покоя нет. Вспомнив про вчерашнее состояние Крохи, с легкой тревогой глянул на ее фрейм здоровья и облегченно улыбнулся, убедившись, что все в порядке. Отдых в относительном тепле всем нам пошел на пользу.
    И хорошо, что нежеланных ночных посетителей не случилось. Дикоши, при всей ее отваге, хватит лишь на один-два удара, если кто-то из местных решит нанести мне визит с недобрыми намерениями. Черт, надо качать…
    Так, не туда меня занесло.
    Общая побудка в крепости – через час. Должно хватить времени, чтобы обдумать все, что на меня вчера свалилось, и выработать предварительный план действий. Но сперва поведаю-ка я историю этого мира, рассказанную по дороге Маштой – историю, которая сводилась к легенде о Фениксе Крике.
    Итак, в древние времена (лет этак сто, а может и двести назад – точного срока никто не знает) в долине с одноименным названием стоял город-государство Алмазная Корона, с населением в несколько десятков тысяч существ. В городе этом мирно сосуществовали представители многих рас: ракшасы, специализирующиеся на воинских искусствах, дионисситы, талант которых проявлялся в торговле, коби – ремесленники на все руки, и иные, сведений о которых не сохранилось. Благодаря разработке богатейших месторождений драгоценных камней, которыми окружающие долину горы были буквально напичканы, город процветал, торговые караваны непрерывными ручьями текли от Алмазной короны в соседние страны, всегда возвращаясь с прибылью.
    И все бы хорошо, если бы не Великий маг Феникс Крик, входивший в Совет Старейшин города. Воспользовавшись хранившимися в библиотеке Алмазной Короны древними знаниями о магических технологиях, Феникс Крик задумал создать сеть транспортных порталов между долиной и городами за перевалами. Главный портал был установлен в центре Алмазной Короны, еще несколько, после переговоров с правителями стран, заинтересованных в экономическом процветании – в столицах Кандаури, Белиства и Мадогост.
    Но не зря говорится, что благими намерениями выложена дорога в Ад.
    И для данной истории это утверждение оказалось пророческим. После запуска пространственной сети в эксплуатацию все пошло наперекосяк. Оказалось что порталы для своей работы тянут энергию из соседних реальностей, и это заимствование, а попросту говоря – хищение, привлекло внимание сил более могущественных, чем сам Феникс Крик. Так началось вторжение крипуаров – расы демонов Хаоса, в жилах которых вместо крови текло пламя самого Ада. Битва вспыхнула не только в долине, но и в тех городах, где были установлены порталы, открыв доступ захватчикам из иных миров. Грозные воины Хаоса, плоть которых почти не брала ни сталь, ни магия, хлынули всепоглощающей волной. На защиту своего мира бросились все народы, общая смертельная угроза заставила сплотиться даже извечных врагов. Первой пала Кандаури, сметенная с лица земли, затем, всего через несколько дней, почти одновременно – Белиства и Мадогост. Алмазная Корона не смогла прийти им на помощь, воины долины сами сражались насмерть, сражались обреченно – выжить против таких захватчиков у них не было ни единого шанса.
    В стороне от битвы не смогли остаться даже Боги обоих миров – и сражение их было таким яростным и разрушительным, что они вышибли друг друга в иные астральные планы, оставив свою паству без покровителей. Наблюдая гибель своего мира, и желая оградить его от полного уничтожения даже ценой жизни, Феникс Крик решил идти до конца и применил самое сильное из известных ему запретных заклинаний – Сферу Стикса. Времени на подготовку практически не было, все делалось в спешке, поэтому результат вышел предсказуемо трагичным. Воплощая заклинание, маг не рассчитал сил, надорвался и развоплотился, не завершенный ритуал пошел вразнос, породив вместо одной сферы Стикса сразу две. Внутренняя накрыла Алмазную Корону с прилегающей территорией, тем самым законсервировав захватчиков на отдельном клочке пространства. Внешняя Сфера Стикса, более мощная, вырвала всю долину, горы и часть территории за ними из общего потока времени, создав непреодолимую границу разрыва реальности.
    Последствия всего этого для цивилизации долины оказались фатальны.
    Так как битва в долине происходила зимой, а время застыло, то зима здесь осталась навечно – холод и снег погубили всю растительность, не сумевшую приспособиться. От населяющих долину народов осталась лишь горстка выживших, довольно быстро скатившихся в века варварства и одичания. Кроме всего прочего, реальность под Внутренней Сферой расслоилась на фазы Крови и Пламени. Днем мир принадлежал потомкам аборигенов Лунной Радуги, ночью же…
    Ночью с наступлением фазы Пламени руины бывшей Алмазной Короны преображались: на многие километры все вокруг озарялось огнем. Вырастали бесплотные дворцы-призраки, проявляясь пугающие, ведущую какую-то свою жизнь, существа, сотканные из энергии пламени. Для физических атак живущих фазой Крови они оказались неуязвимы, и в тоже время – смертельно опасны, приближение к ним грозило неизбежной гибелью. От полного вторжения в мир Крови этих существ теперь удерживал лишь барьер древнего заклятия. Но само их присутствие в долине оказывало влияние на все, чего они касались – снег таял, уступая напору огня и жара, прогревая воздух и землю – именно это не позволило обломку бывшего мира Лунной Радуги замерзнуть окончательно.
    От всех построек почившего города-государства остались лишь три крепости, еще в древности названные в честь стран, перевалы к которым они охраняли. В крепости Кандаури теперь обитали кентавры-дионисситы, Белиству заняли ракшасы, а в Мадогосте, именуемом ныне не иначе, как Крепостью Изгоев, поселились пришельцы из других миров. По местной легенде появление изгоев (представителей некоренных рас) обусловлено червоточинами во Внешней Сфере Стикса, через которые чужаки и попадают внутрь, не в силах вырваться обратно.
    После всего этого рассказа у меня возникло очень нехорошее, но все больше крепнущее ощущение, что я попал на строительный объект, огороженный забором до введения в эксплуатацию. Образ прямо-таки засел в сознании занозой.
    Теперь чисто игровые моменты:
    В настоящее время в долине царит вооруженный нейтралитет, но любая из сторон – ракшасы, дионисситы и изгои – не упускает случая поохотиться друг на друга. Для развития и получения опыта постоянно организуются рейды на опасных монстров, которых находят разведчики. В свою очередь и на разведчиков, и на рейды в целом охотятся представители других враждующих сторон. Главная цель – похищение кристаллов душ. Кристалл души не несет отпечатка личности, это символ одушевления. Тот, кто захватывает вражеский кристалл, получает возможность призвать одного из своих павших, тем самым увеличивая или восстанавливая число воинов…
    Весёленькое местечко эта Лунная Радуга.
    Вот поэтому охтаны дышали ко мне так неровно. Они недавно потеряли одного из своих и пытались всеми правдами и неправдами восстановить четверку до пятерки. Дал-рокты, правившие крепостью Мадогост по праву сильнейших, не позволяли сводить счеты среди «своих», но то, чего они не видят, проконтролировать невозможно. Приказ доставить меня на точку Возрождения, которую здесь принято называть Колыбелью, охтаны выполнили – после сохранения запись о новом игроке появляется в сервис-центре Крепости. Но после этого никто не помешал бы охтанам «пошалить».
    Низуши и в самом деле меня выручила.
    Ну вот, теперь с историей покончено, поэтому пора заняться собой.
    Распахнув необходимые окна интерфейса, я принялся мерить комнатушку шагами, взад-вперед, изучая свои данные.
    Итак, кто я есть такой.
    Имя: Зубоскал
    Примечание: доступно разовое изменение имени.
    Не наврал-таки Ушастый, смотритель Репликатора в песочнице, когда пел про такую возможность. Впрочем, «Зубоскал» хоть и не самый привычный игровой ник для того, кем я являлся в прошлом, но и не самый паршивый. А раз терпимо, то торопиться незачем, есть проблемы куда важнее. Прошлое…
    Я не заметил, как отвлекся от изучения параметров, погрузившись в раздумья. С прошлым обстояло не все гладко. Кое-что при переходе через портал я вспомнил. Итак, я – Александр Фриш, для друзей – Алекс, в играх нередко – Алек, не особо люблю выдумывать имена, если и собственное устраивает. Мне двадцать пять. Было. Как говорил небезызвестный мультяшный персонаж – «в меру упитанный мужчина в самом расцвете сил». Жил и работал в Волгограде. Официальная работа – бета-тестер игровых реальностей, попросту – испытатель. В 2024 игровая индустрия покорила весь мир и продолжала внедряться жадными виртуальными щупальцами во все сферы развлечений, порождая устойчивый спрос на «бэток»… Но и предложений также было в избытке. Поэтому заработок хоть и стабильный, но небольшой, его хватало на оплату оборудования и на поддержание более-менее сносных жизненных потребностей. Квартплата, абонементы на киношку – для разгрузки мозгов, спортзал – чтобы держать тело в тонусе после многочасовых погружений, еженедельные закупки в «МАН» – продуктовом маркете, куда гонял на стареньком «Вольво»…
    И на этом мои воспоминания заканчивались. Дом, семья… Вроде бы не женат, поэтому жил один, снимал комнатушку, но встречался… Как же ее звали, мою избранницу сердца? Не могу вспомнить. Кажется, имеются брат и сестра… Лиц и имен не помню. Как и чем жили – тоже. Два пустых места. И почему-то это не особенно беспокоит. Словно все чувства обложены толстым слоем ваты. Друзья… были друзья, не может их не быть, не в вакууме же рос, да и интернет-знакомств должно хватать… Но и эти воспоминания словно покрыты туманной дымкой – потускневшие, далекие, оторванные от реальности. С чем бы это сравнить… Чувствовал я себя, пожалуй, будто эльф, проживший несколько столетий – на фоне насыщенных событиями лет детство – лишь краткий миг, оно теряется в зыбкой дымке и не имеет значения для настоящего. Вот так сейчас и со мной, вся прошлая жизнь – как то самое эльфье детство. Дом, семья, работа – все кануло в эту дымку. Почти никакого эмоционального отклика. Мой ментор Дар предполагал, что дело в адаптационных фильтрах, наложенных на матрицу мозга – чтобы новая реальность, основанная на правилах РПГ, не рвала сознание, чтобы восприятие ее не было критичным для навыков, модулей поведения и жизненных установок из прошлой жизни. Чтобы игрок меньше беспокоился о прошлом и больше думал о настоящем, о том, как выживать в новых для себя условиях. Чтобы не было никаких якорей, которые грузили бы ненужными воспоминаниями и мешали оценивать новое беспристрастно. Никаких старых долгов, никаких закоснелых обязанностей. Весь игровой мир перед тобой. Все выстраиваешь по-новому. Наслаждайся процессом, развивайся, как пожелаешь...
    Дар погиб в этой игре окончательной смертью от рук другого игрока – Папаши. «Насладился» процессом по самое не хочу. Звучит несколько кощунственно… Но того, кто отнял жизнь у моего ментора и несостоявшегося друга, я сам отправил на вечный респаун. За что и оказался здесь. Продолжаю теперь «наслаждаться» по высшему разряду – в закрытой локации, среди собачьего холода, антисанитарии, дикой нищеты окружающей обстановки и отвратных рож представителей чужих рас – чую, что настолько чуждых по менталитету для меня, землянина, что могу и не найти с ними общего языка. Разве что с коротышками общение должно наладиться – с низуши, которые так подозрительно напоминают хоббитов, придуманных писателем Толкином и воплощённых в визуальные образы режиссером… Забыл. Эта «Вселенная ИКС» хорошо промыла мозги. Почему ИКС, кстати? Аббревиатура? Типа – игровые космические сервера? Или что-то еще? Неважно, я отвлекся. С Папашей, перед тем как всадить ему в грудь кинжал и сбросить его в пропасть, я тоже успел перекинуться парой слов на эту животрепещущую тему – почему мы здесь оказались. Он считал, что память подавлена, так как нас там, в этом прошлом, уже нет. Поэтому решил, что оправданы любые поступки, если они ведут к выживанию. Я отплатил ему той же монетой, что и он Дару. Система тут же вынесла вердикт, что я не прав, и не мне было решать его судьбу. И отправила волей куратора локации – Господина Эско, в «Инферно» – портал, являющийся рэндомом в чистом виде. Чертовы врата переносили штрафников в худшие из возможных миров, и куда именно тебя занесет, предугадать невозможно.
    А теперь все вместе – осознание, что меня лишили личных воспоминаний и ощущений, несправедливо наказали (несправедливо, черт возьми!), что с моей свободой воли кто-то откровенно забавляется лишь ради того, чтобы посмотреть, что из этого получится… Все это вызывало… Раздражение? Ожесточение? Злость? Эти чувства пока лишь тлели в душе, но чем больше происходило событий, тем сильнее раздувался огонек протеста, грозя перерасти в пламя гнева. И вопрос – почему я оказался здесь, в ВИКС, становился все острее. Есть у меня подозрение, еще больше вызывающее ожесточение, что даже получив этот ответ, я ничего не смогу изменить. По крайней мере, здесь, в закрытой локации. А значит, мне отсюда нужно вырваться. Любым способом.
    Я встряхнул головой, стиснув зубы. Бесплодная злость, которую не на ком или не на чем выместить, лишь выматывала. Лучше пока вернуться к своим «баранам». То бишь, к характеристикам:
    Текущий уровень: 10 (1667/38440 опыта до следующего уровня)
    Примечание: повышающий коэффициент опыта, необходимого для достижения следующего уровня, понижен до 1,2 (с 10 по 30 уровни).
    Примечание: бонус от клана «Охотники за удачей» (1 уровня) – «Аура возмужания – позволяет получать на 5% больше боевого опыта.
    Итак, целых две относительно неплохих новости. Первая – я остался в клане, на что почти не надеялся при переброске через портал Инферно. И нужно будет подумать, как это обернуть себе на пользу. Вторая – в песочнице до следующего уровня приходилось горбатиться в полтора раза больше от предыдущего, здесь же – в 1,2 раза. Частичная компенсация сложных условий для выживания?
    Раса: человек
    Примечание: доступна разовая коррекция расы.
    Угу, прямо-таки разбежался. На кого тут менять – на коротышек-низушей, что ли? Узколицых безволосых охтанов? Громадных дал-роктов? А смысл? Как представил, что у меня жуткая серая морда с кожей ящерицы… впечатлило до дрожи. Нафиг, нафиг. Лучше пока остаться самим собой, хотя бы до выяснения всех нюансов.
    Игровой класс: свободный…
    А вот тут Ушастый насвистел. Понятия не имею, что это означает «свободный», не успел выяснить, но примечание про возможность смены класса отсутствовало. Возможно, это связано с тем, что я попал в закрытый мир. Что любопытно, специализация осталась прежней – «Воин стихий». И описание такое же. Но все по порядку:
    Жизнь: 520
    Энергия: 370
    Сила: 29
    Ловкость: 29
    Разум: 19
    Мудрость: 19
    Выносливость: 34
    Стоп. Вернулся взглядом к началу списка, почувствовав, что что-то не так. А мана куда подевалась?! И энергия почему так просела?! Черт знает что… Бегло глянув на описания способностей, сообразил, что произошло: мана сгинула как класс. За все энергетические затраты – бой, бег, заклинания и так далее, и за восстановление этих затрат, теперь отвечала «мудрость». Соответственно, из описания «выносливости» энергия ушла, оставив там жизнь и физическую защиту. Пока непонятно, хорошо это или плохо – лишь практика покажет, что к чему. Но одна засада уже наметилась – если раньше я все очки вкладывал в родные «воинские» характеристики, то теперь и о мудрости придется позаботиться, чтобы не одним «автопилотом» она была жива.
    А вот дальше я к своему изумлению узрел сразу две новых строчки:
    Харизма: 4
    Смекалка: 3.
    Что удивительно, на этот раз обычно крайне скупая на справочную информацию система все-таки снизошла до пояснений:
    Харизма – комплексная характеристика, определяющая лидерские качества персонажа, его притягательность, способность убеждать, находить общий язык с другими расами и народами.
    Смекалка – комплексная характеристика, включающая интуицию, внимательность к деталям, умение строить выводы из неполной информации, умение пользоваться полученными знаниями на практике. Повышает шанс роста основных и дополнительных характеристик, шанс критического удара в бою, шанс нахождения тайников и ловушек, влияет на развитие профессий.
    Примечание: за каждый уровень дается 10 очков характеристик, 5 из них распределяются автоматически в силу, ловкость, разум, мудрость и выносливость (не распределено 10 очков). Развитие харизмы и смекалки напрямую зависит от действий персонажа, вклад в них свободных очков невозможен.
    Выходит, не зря все-таки давил инициативой в песочнице. Создал клан, организовал выполнение уникального квеста с приручением питомцев, руководил группой при прохождении данжа… Система учла все. Иначе откуда бы взяться этим весьма перспективным характеристикам? Чую, у господина Эско, командовавшего парадом в Дивносаде, харизма была прокачена весьма высоко – поэтому и давил авторитетом на физическом уровне, одним своим присутствием – до дрожи в коленках, до ступора в мыслях. Теперь есть куда стремиться и мне.
    Защита от физического урона: 197 (34(выносливость*3) + 95 (доспехи))
    Защита от магического урона: 57 (19(мудрость*3))
    Еще одно изменение – теперь мудрость отвечала еще и за магическое сопротивление. Весьма кстати, а то против какой-нибудь молнии все равно что с голой задницей бегал... Ага, а ведь «усталость» превратилась теперь в «тонус»! И примечание появилось: будьте внимательны, следите за своевременным приемом пищи, голод замедляет восстановление энергии и жизни». Угу. Я уже сейчас это чувствую – как от непреодолимого желания чего-нибудь сожрать начинаю подсознательно оценивать на упитанность собственного, не менее голодного, пета. Дикоша – это не только ценный мех, но и энное количество килограмм диетического, легкоусвояемого мяса… Чур меня.
    Почуяв направление моих мыслей, Фурия недовольно глянула на меня зелеными глазищами и слегка приоткрыла пасть, обнажив кончики белоснежных клыков. Типа, не балуй, хозяин. Ладно, смотрим классовые навыки… Хотя теперь какие они «классовые», если класс – свободный?! Тем не менее:
    Бой без оружия, ранг 1: 23/100.
    Одноручное оружие (меч), ранг 2: 36/200.
    Двуручное оружие (меч), ранг 2: 86/200.
    Владение щитом (легкий щит), ранг 2: 04/200.
    Неплохо я в данже поработал, даже щит поднял до второго ранга. Что любопытно, пока трудился со щитом и мечом, навык развивался как «одноручный», без щита – двуручный, хотя само оружие не изменялось.
    Так, теперь займёмся навыками и способностями специализации «Воин Стихий» – «простыня» приличная, но время пока есть. Прежде всего, печальная новость: мои пассивки из древа навыков достигли потолка, очками навыков их поднять уже нельзя, только естественным развитием. «Точность Стихий» – ранг 5, нефизические удары игнорируют 10% сопротивления цели, и «Сила Стихий» – ранг 5, вероятность срабатывания усилений-клинков увеличивается на 15%. Причем три оставшихся очка навыков вкладывать уже некуда, из-за присвоения «свободного» класса древо навыков замерло в развитии. Понятия не имею, что с этим делать, и как этот вопрос решится в будущем, если вообще решится. Двигаемся дальше:
    «Клинок Бури», ранг 2: 18/200 – боевая аура. Удары оружием с вероятностью 25% наносят урон силой Воздуха, равный ФУ (физическому урону) оружия. Затраты: 30 ед. энергии на активацию + 5 ед. энергии за каждое срабатывание. Время действия: 1 час.
    «Дыхание ветра», ранг 1: 86/100. Защитная аура: увеличивает параметр уклонения на 3 % и скорость передвижения на 10%. Затраты на активацию: 30 ед. энергии. Время действия 1 час.
    «Обжигающая вспышка», ранг 2: 73/200. Боевая способность, наносит дополнительный урон силой Огня, равный ФУ оружия. Дает 1 очко атаки. Ближний бой. Затраты: 10 ед. энергии. Способность «Обжигающая вспышка» имеет 5% шанс наложить на цель «Горение» – урон силой Огня в течение 5 секунд, равный удвоенному урону от оружия, способность срабатывает не чаще, чем раз в 20 секунд.
    «Копье пламени», ранг 1: 92/100. Дистанционная боевая способность, наносит урон силой Огня в течение 15 секунд, равный четырехкратному урону от оружия. Дает 1 очко атаки. Затраты: 50 ед. энергии. Восстановление – 30 секунд.
    «Копье ветра», ранг 1: 89/100. Дистанционная блокирующая способность, прерывает текущее действие врага и оглушает его на 2 секунды. Дает 1 очко атаки. Затраты: 30 ед. энергии. Восстановление – 30 секунд.
    «Ледяной шквал», ранг 2: 54/200 Тип действия: завершающий удар, ближний бой. Наносит урон в зависимости от количества накопленных очков атаки: 1 очко = ФУ оружия + 100%, 2 очка = ФУ оружия + 150%, 3 очка = ФУ оружия + 200 %. Затраты: 30 ед. энергии. Умение имеет 25% шанс навести физической атакой урон холодом, не потратив энергии.
    Примечание: дополнительный урон за очки умений в специализации «воин стихий»: 10% (3 очка навыков не использовано).
    Пока не знаю, радоваться или нет тому, что теперь базовый урон заклинаний завязан на урон оружия. С одной стороны уник будет расти с каждым уровнем, не придется подыскивать каждый раз новую железку, чтобы не отставать в развитии и мощи. С другой стороны, если в бою оружие будет выбито из рук, я сразу стану уязвим, и мощь заклинаний упадет ниже плинтуса. Поживем – увидим, как себя такая привязка покажет в деле. Урон «Пламени», кстати, сейчас 75-90, очень прилично, учитывая, что на показатель урона оружия существенно влияют модификаторы основных и производных характеристик – силы, ловкости, разума, крита.
    А с принципом работы рангов, кстати, Машта меня просветила вчера по дороге в гору. Первый ранг был почти «пустым», с кпд в 1% чего-нибудь полезного, и по сути лишь служил ступенькой для следующего. Но и проходился он быстро – каждое действие (физудар/ применение умения) давало единицу прироста. А вот уже начиная со второго каждый следующий ранг прибавлял усиление способности + 5%, но и поднимались они тяжелее. Чтобы добраться до второго ранга, за каждую единичку прироста требовалось 5 действий, затем по нарастающей – 25, 100, 1000 и так далее. Так что пятый ранг для активных навыков и способностей – это уже что-то недосягаемое, заоблачное. Вот поэтому расовые бонусы особенно актуальны на первых рангах, хотя и потом от них есть толк – они складывались с общим бонусом самого ранга.
    Дополнительные навыки я пробежал взглядом бегло, остановившись на секунду лишь на вкладке сопротивлений:
    Сопротивляемость холоду, 2 ранг: 45/200. Расовый бонус: + 5% (Всего: + 11%)
    Вот почему под конец путешествия к Колыбели и обратно я уже гораздо меньше воспринимал холод – прокачал по пути. Потому и устал, как ломовая лошадь – организм непрерывно подвергался перестройке. Любопытно, как эти проценты выражаются на практике? Допустим, если мороз минус 20, а сопротивление 11%, то чувствовать я его буду на… всего на пару градусов меньше? Мда, негусто. Значит, теплая одежда все еще актуальна.
    Я усмехнулся, вспомнив кое-какие нюансы вчерашнего разговора, и машинально провел ладонью по бритому черепу. По словам Машты, оказалось, что безволосый череп – это отличительный признак воинского сословия охтанов, они этим чрезвычайно гордятся. Для них такой чужак как я – карикатура на воина. Насмешка. Попытка выдать желаемое за действительное. Именно поэтому, как только я оказался в зале крепости, в толпе желтолицых, на мне скрестилось столько презрительных взглядов. И именно поэтому имидж лучше сменить, чтобы не напрашиваться на лишние неприятности. Девчонка заверила, что эта проблема решаема в сервис-центре Крепости, мне туда – прямая дорога.
    А теперь, в качестве утешительного приза – особые способности:
    «Уловка ассасина», ранг 1: 34/100. выверенный удар в уязвимые точки противника имеет 5% шанс нанесения критического урона, ведущего к смертельному исходу.
    «Душелов», ранг 1: 0/100 – вы можете дополнительно восстанавливать здоровье, поглощая жизненную энергию существ (Хаоса). Развитие способности вариативно. Не активировано.
    Так, «Душелова» на активную панель, и опробовать при первой же оказии – иначе подробного описания так и не получу, знаем уже, как тут все работает, проходили. Но! Кое-чего явно не хватало. Отсутствовавшая способность нагло таращилась на меня пустотой строки. Где, мать ее, «Плеть боли?!»
    Прекратив шагать по комнатушке, как заведенный, я остановился и сердито посмотрел на правую ладонь. Покрывавшая ее серебряная паутина – знак покровительства темной силы, никуда не делась. Так какого черта?! Тот факт, что Алан Темный против моей воли стал моим покровителем, меня не радовал, но раз уж так получилось, то где способности этого божества, доступные игроку? Где та самая «Плеть Боли», которой угощал врагов и друзей клирик Папаша? Или я пока недостоин божественного внимания Алана, как игрок, уничтоживший прежнего адепта, и нужно как-то заслужить его расположение? Все что я знаю об Алане Темном – это то, что он бог боли и коварства. Увы, у меня нет склонностей ни к садизму, ни к мазохизму, порадовать его нечем. Ладно, как-нибудь разберусь с этой проблемой попозже, если это вообще проблема. Может, так будет даже лучше, если каждый из нас останется сам по себе?
    Сдается мне, что Папаше первая божественная способность стала доступной именно потому, что он чертов клирик, и проходил посвящение божеству в Храме Возрожденных. А мне, видимо, без курительной трубки не обойтись, если я все-таки захочу познакомиться с этой темной личностью. В жизни нередко возникают обстоятельства, когда важно любое преимущество перед врагами. Даже если это преимущество – темное.
    Но пока не стану забегать вперед, закончу с интерфейсом.
    Я открыл журнал заданий и внимательно вчитался в строки:
    Башня Крика. Тип задания: эпический. Цель: отыскать свидетельство, подтверждающее подлинность легенды о Фениксе Крике. Описание: Башня Крика, расположенная в северной части долины, до сих пор является самым загадочным местом этого мира. Еще никому не удавалось преодолеть магический барьер, установленный древним магом, и попасть внутрь, чтобы разыскать ключевое свидетельство, ведущее к сути понимая того, что произошло здесь сотни лет назад. Награда: 100000 опыта, 1 сейв).
    Машта заверила, что система дает это задание всем без исключения, сразу после процедуры привязки к Колыбели. Но дальше распространяться не стала, обещала дорассказать утром…
    Раздумья прервал громкий заунывный звук, разнесшийся по залу крепости, словно ленивая океанская волна. Трубил рог. Не может быть… Глянул на таймер – так и есть, целый час пролетел совершенно незаметно! А до разборов полета с питомцами так и не добрался!
    Ладно, подбиваем предварительные итоги. Что я должен сделать, чтобы свалить из этой негостеприимной локации туда, где обитают более близкие мне по духу существа – люди? Выжить. И выполнить эпик-квест. По подозрительно большой награде можно предположить, что все будет очень непросто. Из чего вполне естественно вытекают следующие задачи. 1. Узнать получше своих новых соседей, их возможности и особенности менталитета, чтобы не нарываться на конфликты там, где их можно избежать. 2. Выяснить, чем я смогу здесь заняться, чтобы прокачаться по возможности быстро. И заодно прокачать питомцев.
    А теперь стоит поторопиться. Я мысленным кликом свернул журнал заданий, очистив тем самым рабочую область правой части интерфейса, поднял с пола пояс с кинжалом и застегнул на талии. Затем отряхнул от пыли и мусора меховую накидку, послужившую постелью, накинул ее на плечи, подхватил «Пламень» и котомку.
    Заунывное дудение снова наполнило крепость, проникая в комнаты «постояльцев».
    Медлить больше не стал, кто предупрежден – тот вооружен. По заверениям Машты, второй и последний сигнал побудки пропускать вредно для собственного здоровья – так это или нет, проверять на себе я не собирался. Разумный человек не ищет неприятностей там, где их можно избежать.
    Да уж… человек. Единственный в этой Крепости. Кстати, не мешает выяснить – почему.
    – Фури, за мной.

Глава 5

    Шагнув из комнаты в зал, я с досадой чертыхнулся под нос – едва не опоздал. Народ уже заканчивал выстраиваться длиной кишкой как раз вдоль той стены, где находилась моя комнатушка... Как уже упоминал выше, называли себя обитатели крепости изгоями, под этим общим самоназванием их знали и аборигены – ракшасы и кентавры. Удивительное совпадение, но на поверку ракшасы в самом деле оказались ракшасами, а вот кентавров здесь величали дионисситами. Опять отвлекся. Очень уж много новой информации приходится переваривать на ходу.
    В общем, вышел я как раз позади этого построения и пристроился с правого фланга, где расположилась группа из пяти низушей – три вихрастых паренька и две не менее вихрастых девчушки. Все в полном кожаном снаряжении, в меховых накидках, только капюшоны пока откинуты. Вооружены длинными кинжалами и пращами. По классу, скорее всего – бывшие разбойники. Я кивнул в знак приветствия Маште, а она тут же пихнула кулачками соседей – вчерашнего повара, носившего имя Фаге (25 уровень), и проводника – Колина (28). Вторую девчонку, почти неотличимую от первой ни по комплекции, ни по внешности звали Чупа (23), а последнего паренька – Аркуш (22).
    Коротышки заинтересованно уставились на меня, затем узрели фейри верхом на дикоше и сразу же переключили внимание на нее. Спохватились, синхронно склонили головы в кружок и зашептались о чем-то между собой. Далась им моя фея. Ну, пусть шепчутся, коли охота. Как ни крути, а низуши – единственные более-менее приятные ребята из всего сборища, с ними как-то и стоять спокойнее.
    Сам же с тревожным интересом прошелся взглядом вдоль строя к левому флангу. С первого же взгляда становилось видно, что держатся охтаны сработанными группами по пять-десять игроков. А вот серолицых верзил, коих тут именовали дал-роктами, что-то не видать, кроме одного – Инитокса, который и командовал местной… чуть не сказал – бандой. Но пусть пока будет – группировкой. Хотя разницы, наверное, никакой. Видимо, у дал-роктов привилегированное положение, и на построение они не появляются, так что без «дедовщины» не обошлось даже здесь. И еще заметил одну странность – ни у кого не было питомцев. Не поверю, чтобы из такого количества народа никому не удалось приручить какую-нибудь зверюшку. Как-то этот вопрос я вчера упустил. Проблемы с кормежкой? Или петы здесь просто не выживают, а потому на их воскрешение давно все забили большой ржавый болт? Не нравится мне такая перспектива. Я глянул на своих собратьев меньших, вернее, на сестер, уже другими глазами, изгоняя из души весьма неприятное ощущение, что и мне в скором времени придется с ними расстаться. Ну уж нет… Я уже привык к моим «девочкам». Без них как-то себя уже и не мыслю. Потеряю их – потеряю часть себя. А значит, придется за них побороться против суровых условий окружающей реальности.
    Инитокс тем временем неторопливо двинулся перед строем, раздавая приказания групп-лидерам:
    – Марвек. Возьмешь первую точку. Гнумел – вторую. Врубеш…
    Каждый из названых командиров тут же уводил свою группу. Ни возражений, ни ропота – безмолвно принимали приказ и выдвигались прочь из донжона, на свежий воздух крепостного двора. И не забывали прикрывать за собой дверь, чтобы не выдувало тепло – одно из помещений по периметру зала было целиком превращено в гигантский камин, где непрерывно сжигался в топке уголь и откуда по всей крепости распространялись ощутимые волны тепла. По мере продвижения Инитокса строй быстро сокращался, пока не остались низуши, да я, и глава Изгоев наконец остановился перед нами. Точнее – прямо напротив меня в двух шагах. Несмотря на рост и комплекцию, впечатлившие меня вчера при первой встрече и источавшие прямо-таки первобытную мощь стихийных сил, дал-рокт умел двигаться с опасной, звериной грацией.
    «Инитокс, 28 уровень, раса – дал-рокт, игровой класс – свободный».
    Черт, да что за свободный класс…
    Темная грива волос, туго скрученная в косу на затылке, шевельнулась, когда орко-ящер повернул голову и окинул оставшихся властным взглядом своих невозможных светящихся глаз с пылающими в глубине зрачками. Скрипнула кожаная одежда, на окованном металлом поясе, затянутом на талии сразу под срезом короткой кирасы, звякнуло снаряжение – два кинжала в ножнах, могучий меч, фляга.
    – Машта, твоя группа снова в охотниках, – обратился дал-рокт к знакомой низуши. – Новичок тоже на тебе. За все его действия отвечаешь лично. Расскажешь о наших порядках. Вечером отчитаешься. – Инитокс вперил взгляд в меня. – Запомни, человек, незнание правил не освобождает от ответственности. Строптивость – наказуема. Слушай Машту, пока не поймешь, что позволено, а что нет – целее будешь. Усвоил?
    Я кивнул. Что ж тут непонятного. Как только он заговорил, сразу стало ясно, что с этим воином цапаться не стоит. Так же, как и говорить лишнего. Таких, как он, слушают внимательно, со всем должным почтением, а потом пулей отправляются выполнять приказы и поручения… Ощущение власти от него исходило настолько всеподавляющее, что всякие мысли о неповиновении гасли на корню. Вернее, должны были гаснуть, но я понял, что могу сопротивляться его ауре вполне успешно. Теперь у меня тоже появилась характеристика, которая отвечала за подобное влияние на окружающих, и даже не еще развитая, она уже могла отчасти служить щитом. Слабым, хилым щитом, но хотя бы мозги не отключались, как у низушей – я же видел, какими подобострастными глазами они на него смотрели. Ни тени сомнения в том, что дал-рокт имеет право ими командовать.
    Закончив предельно короткий инструктаж, глава Изгоев отправился на крепостной двор с еще парочкой присоединившихся по пути великанов – Драхуб (29 уровень) и Керикс (30). Откуда они появились, я не успел заметить, но произошло это сразу после окончания выдачи нарядов.
    Перехватив мой задумчивый взгляд, Машта интерпретировала его по-своему:
    – Не думай, что раз дал-рокты тут командуют, то сами бездельничают. Среди изгоев их всего четверо, но пока они живы, Мадогост находится под надежной охраной. Особенно когда все остальные на ежедневных заданиях.
    – Что за ежедневки? – не преминул полюбопытствовать я.
    – Логова-ежедневки. Мы еще их «карманами» называем. Разбросаны по всей долине, водятся в них всякие… создания. Большинству отрядов работы хватит на весь день – пока доберутся, пока зачистят. Самые счастливые вернутся к обеду, остальные вечером. – Машта повернулась к одному из своих и отдала распоряжение: – Ладно, Колин, веди наших оболтусов на Охотничью стоянку, а я пока с новичком тут разберусь, нужно его с крепостью ознакомить.
    Четверо низушей почему-то переглянулись и рассмеялись, сверкая белозубыми улыбками.
    – Понравился он тебе, Машта? – лукаво поинтересовалась Чупа.
    – А с чего это ты взяла, подруга моя ненаглядная? – моя знакомая хмыкнула, ничуть не обескураженная нескромным вопросом. – Мы же всегда возимся с новичками, а то вы сами не знаете. И, как групп-лидер нашей компашки, я просто обязана за ним присмотреть…
    – Ага. И вчера ты оказалась снаружи крепости только потому, что такая вот обязательная уродилась, – не сдавалась Чупа.
    – Язычок у тебя без костей, Чупа, – Машта свела бровки «домиком» и с нарочито-строгим видом похлопала по ремню пращи, заткнутой за пояс. – Смотри, положу тебя через колено на правах старшей, да отстегаю по мягкой голой попке, а наш новичок пусть полюбуется – вдруг ты ему понравишься с заду больше, чем он мне?
    Низуши-парни отреагировали смехом, а Чупа довольно мило покраснела и не нашлась что ответить, лишь стреляла в мою сторону блестящими глазами. Забавно – как-то не думал, что стану объектом женского внимания у представительниц другой расы. Наверное, люди здесь – существа экзотические. Поэтому нас тут и нет. Животрепещущая проблема, кстати, с которой пока не все ясно. Не поверю, что люди как бойцы хуже даже низушей. Что-то тут с людьми явно произошло, что-то нехорошее. Отсюда и все эти пренебрежительные намеки охтанов про нашу выживаемость… Не они ли к этому руку приложили, ведь именно охтанов здесь больше всех?
    – Ладно, шутки шутками, а дорога не близкая, нас ночная смена заждалась, – деловито напомнил самый серьезный из пятерки – Колин. – Не задерживайся сильно, Машта, дел на всех хватит.
    – А мы пока похлебку сварганим, – добавил Фаге, – опоздаете к жратве – добавки не просите.
    – Во-во, – с многозначительной ухмылкой подхватил Аркуш, – а то какие развлечения на голодный желудок, никакой страсти не получится…
    – Аркуш! – на этот раз Машта рассердилась и притопнула ногой в стоптанном сапоге.
    – Да ушли мы уже, ушли! – помахала рукой за всех Чупа.
    И четверка низушей, негромко обмениваясь между собой шуточками и смехом, пересекла зал и бодрым шагом скрылась в ведущем в глубину гор проходе. Машта тут же согнала с лица напускное возмущение и заговорщицки подмигнула:
    – Не боись, Зуб, приставать не буду, не слушай этих лоботрясов.
    – Я приставаний не боюсь, я им охотно поддаюсь, – непритязательно пошутил я. – Машта, охотничья стоянка – это там, где вы вчера меня встретили?
    – Ага. Тихое, милое местечко. Новичков там стережем, чтобы в загребущие лапы аборигенов не попались. Пробегают там, понимаешь ли, иногда, мутят воду. Вот скажи, здорово, что Колин тебя от диона отбил?
    – Еще бы не здорово, – я невольно улыбнулся, не в силах сопротивляться веселому задору этой девчонки-низуши. – Дионом ты диониссита называешь?
    – Точно. А ракшасов зовем ракшами. Сокращаем для удобства. Ну, идем же!
    Я уже сделал было шаг следом за Маштой, как меня охватило ощущение, будто я позарез кому-то нужен. И оглянувшись, неожиданно натолкнулся на взгляд ракшаса – внимательный, ждущий. Так вот где вчерашний пленник! Он находился в одном из помещений с другой стороны зала, превращенных в тюремные камеры – выход на свободу перегораживала решетка из толстых металлических прутьев. В полутьме за решеткой горели оранжевые огоньки глаз ракшаса, а на его шее поблескивал ошейник, охватывавший шерстяное горло пленника широкой металлической удавкой и соединенный цепью с кольцом на задней стене камеры.
    «Рырк, 16 уровень».
    Вот как. Я угадал с разницей в уровнях между нами – именно это не позволило мне вчера пробить его защиту, лишь слегка оглушил. Однако…
    Как только я обернулся, ракшас разжал одну из четырех лап, которыми стискивал толстые металлические прутья, и поманил меня когтистым пальцем.
    – Человек, – едва слышно прошипел Рырк. – Слышать, человек? Страха нет, ракш не убивать, ракш искать другой человек… Ракш должен свобода… Никто не говорить, человек. Понимать? Тихо, человек…
    – Эй, Зуб, – звонко окликнула меня Машта, с нетерпеливым видом выглядывая из комнаты. – Долго тебя еще ждать? Что он там бормочет? Что он тебе сказал?
    – Да его разве поймешь, – как только ракшас заговорил, я сразу «сделал стойку» – запахло скрытым квестом. Поэтому не стал выдавать мохнатого, хотя его прыжок через озеро с четверкой клинков в лапах при всем желании не выглядел мирным желанием поговорить. – Удивлен, что они вообще умеют разговаривать, выглядят как форменные… звери.
    Ракшас в ответ на мое высказывание оскалился и глухо зарычал. Ну, извини, сам хотел поиграть в тайны, я ж тебе навстречу иду.
    – Идем уже!
    Машта скрылась из виду, а я снова глянул на ракшаса. И был вознагражден:
    Рырк предлагает вам задание: «Таинственный незнакомец». Тип задания: случайное. Цель: отыскать таинственного незнакомца, которому по утверждению Рырка требуется помощь. Описание: Рырк уверяет, что вы не являлись для него мишенью при нападении в пещере возле подземного озера, он лишь хотел привлечь ваше внимание, чтобы отвести к другому человеку. Найдите доказательства того, что он говорит правду, или опровергните его утверждение. Награда: 5000 опыта, 10 очков сейва. Принять: да/нет?
    – Уходить. Никто не видеть, помогать. Потом.
    Справившись с яростью, Рырк приложил палец к мохнатой морде, призывая к молчанию.
    После системной интерпретации стало гораздо понятнее, чего он от меня хочет. Интересные дела тут творятся. Этот мохнатый уверял, что знает другого человека. Что я тут не один такой. И при этом просил никому не говорить. Даже низушам. Замануха, конечно, вкусная – мне нужен человек-союзник, но я вполне отдавал себе отчет, что такие случайные квесты могут привести к неожиданным результатам, и не все из них гарантированно приятные. Что это может быть элементарной ловушкой на десятиуровневого новичка. И хотя мне опыт нужен позарез, не говоря уже об очках сейва, но на кону в случае ошибки – жизнь. А это уже не шутки. И не принять тоже нельзя. В крайнем случае, отменить задание всегда успею. Решено – жмем на «да».
    Текущая репутация с фракцией «Стражи Крепости Белиства»: нейтральная (5/100).
    О как. Стоило согласиться – и система прописала новые отношения. Ну и отлично. Торопиться с выполнением не стану, судя по всему время терпит, иначе бы задание звучало иначе и выдавалось бы с лимитом на время. Хорошенько все обдумаю, присмотрюсь к тому, что в этой крепости творится. А вот о судьбе ракшаса нужно выяснить прямо сейчас, подумал я, переступая порог помещения, где меня поджидала низуши. А то вдруг моего «работодателя» решат прикончить раньше, чем я выполню его задание?
    В помещении густо пахло кожей и мехом. На расставленных вдоль стен деревянных стойках и вбитых в камень крючках пачками висели разнообразные звериные шкуры, помеченные системой как «легкий мех», «средний мех», «плотный мех», судя по всему – готовые к кройке и шитью. Рам для растяжки сырых шкур я не заметил, как и чанов с дубильным раствором, значит, выделывают их где-то в другом месте. Оно и правильно – вонь при этом процессе стоит изрядная. Часть стены занимали и готовые изделия – полушубки, безрукавки, утепленные штаны, меховые плащи.
    Но больше всего любопытства вызвали не шкуры и шмот, а существо, заведовавшее этим хозяйством. Крошечного росточка – наверное, чуть больше полуметра, с красновато-коричневой кожей, и настолько огромным горбатым шнобелем, что из-за него, можно сказать, не было видно «лица». Сперва взгляд падал на эту выдающуюся во всех смыслах деталь, а уж потом где-то там, за носом, вернее не так – носярой, обнаруживались прочие подробности. В частности: маленькие желтые глазки выше основания шнобеля, тонкая щель широкого безгубого рта под ним, и торчащие сбоку длинные уши, между которыми красовалась приплюснутая к черепу меховая шапчонка. Существо это вместо табурета сидело на деревянном пеньке за низким, грубо скроенным из колотых бревен массивным столом – совершенно заваленном шкурами и обрезками кожи, резаками, мотками сухожилий, и почти терялось на фоне всей этой производственной вакханалии. Работало существо увлеченно. Тонкие лапки, торчащие из надетой на голое тщедушное тело драной меховой безрукавки, так и сновали туда-сюда с завидной скоростью, сращивая края выкроек длинной трехгранной иглой. Попутно существо сопело, шумно шмыгало носом, кривило щель рта с коричнево-желтыми зубами, вертело головой на тонкой как прутик шее, окидывая посетителей и помещение подслеповатым взглядом, словно норовистая лошадь стригло воздух острыми кончиками ушей… И чесалось. Чесалось так же самозабвенно, покряхтывая от удовольствия, как и вкалывало – на секунду-другую отрываясь от занятия, чтобы пройтись коготками на тонких ловких пальчиках во всяких разных местах, а затем снова хваталось за иглу, без которой явно не могло прожить долго.
    «Лаиль», 22 уровень, раса – коби, профессия – скорняк».
    Вот ты значит, какой, работник кожи, иглы и нитки. «Коби»? Да это же вылитый кобольд. А вообще это «он» или «она»? Тьфу, да какая разница, мне ж с ним не детей растить. Кроха тоже не терзалась вопросом пола – просто взлетела с загривка дикоши и отправилась исследовать наваленное на столешницу имущество, внося мельтешением крылышек сумятицу в устоявшийся рабочий процесс. Фурия заинтересованно сунулась к новому объекту внимания поближе, подозрительно принюхалась, и даже, кажется, облизнулась. Кобольд испуганно взвизгнул, бросил иголку с рукоделием и мгновенно исчез под столом. Машта, глядя на эту суету, звонко расхохоталась.
    – Так, Фури, не шали, – скрывая улыбку, строго прикрикнул я. – И ты, Кроха, аккуратнее. – Что я там хотел спросить? Ах да. – Машта, а что вы делаете с пленниками? Я про ракшаса.
    – Погоди с вопросами, сперва с делами закончим. Лаиль, вылезай, никто тебя не обидит.
    – А он вообще разговаривает? – уточнил я.
    – Редко. Коби – они стеснительные, с чужаками не общаются.
    – Ты сказала – они? Так он здесь не один?
    – Да погоди ты… Лаиль! Работа ждет!
    Волшебная фраза про «работу, которая ждёт», подействовала на кобольда, как запах валерьянки на кота. Сперва из-под стола показался тощий откляченный зад, обтянутый драными портками (одежка в точном соответствии с поговоркой про сапожника без сапог), затем вынырнула ушастая голова в шапчонке. Опасливо покосившись на дикошу, которая отошла по моему мысленному приказу на безопасную дистанцию, существо снова взгромоздилось на пенек и принялось орудовать иглой. Дикошу я успокоил, а вот фейри продолжала суетиться, будто что-то почуяв в этой комнатке – носилась вдоль стен, заглядывала под шкуры, затем возвращалась к скорняку, нарезала над ним круг и снова уносилась на очередной осмотр. Что это с ней? Неужто тайником запахло? Главное, чтобы заначку самого скорняка не вскрыла, а то потом объясняйся, что не вор.
    – Значит, так, – приступила к лекции Машта. – Как появятся лишние крисы – приходишь сюда, Лаиль снимает с тебя мерку и в сжатые сроки делает обновку. Меховая накидка, которую ты вчера получил – стандартный подарок новичку от Крепости, но все остальное – за наличку. При особой нужде Лаиль работает и в долг, поэтому мерки может снять заранее. Другое дело, что без оплаты ты ничего не получишь. А вообще здесь у всех класс свободный, поэтому заказывать можешь что угодно.
    – Вот, кстати, – тут же подхватил я. – Не успел разобраться, что значит свободный?
    – Освобождённый от условностей и схем привязки. Способности и навыки, какие успел получить в локации для новичков – все останется с тобой. Как сложится развитие дальше – зависит только от тебя. И так как класс свободный, то можно использовать любую экипировку и оружие. Но улучшение навыков по-прежнему зависит от частоты их использования. Так, если ты будешь постоянно махать мечом, то и без повышения уровня со временем сможешь наносить им более мощные атаки. Ну, это ты в курсе, я про ранги говорю. То же самое теперь относится и к броне. Например, от класса брони будет зависеть, какие навыки и способности, связанные с ней, ты сможешь открыть дополнительно. Так что если сидеть на попе не будешь и ждать, когда за тебя все сделают, то выживешь. Тренировки каждый день, каждый час, и никак иначе, особенно для тебя, когда ты в самом начале пути. Что молчишь?
    – Пытаюсь… переварить. Что такое крисы, Машта?
    – Вот я балда! – Низуши раздосадовано всплеснула руками. – Столько вчера говорили, а о самых простых вещах сказать забыла… Правильно, давай с азов. – Машта бесцеремонно сдвинула с края стола часть шкур и уселась на освободившееся местечко, беспечно болтая ногами в стоптанных чунях. Сердитый взгляд кобольда, возмущенного таким самоуправством до глубины своей носатой души, она проигнорировала начисто. – Значит, так. В Лунной Радуге энергетические кристаллы делятся на два вида. Первые выпадают при гибели разумных существ – все те же кристаллы душ, или криды, это тебе наверняка знакомо, так ведь?
    Я кивнул:
    – А второй вид?
    – Второй вид добывается из тварей неразумных, и называется здесь кристаллами сущности, или, по-простому – крисами. Вот они и служат разменной монетой при оплате товаров и услуг.
    – Понятно. Лаиль?
    Кобольд вопросительно глянул на меня, не прекращая орудовать иглой.
    – Мне нужны ножны для меча. Сможешь сделать?
    – Не нужны тебе ножны, Зуб, – уверенно отмела мой заказ Машта.
    – Это почему же?
    – Твой меч слишком длинный, чтобы носить за спиной в ножнах. Длины рук не хватит, чтобы вытащить. Ты же не хочешь отрезать себе голову собственным мечом?
    – Честно говоря, ножны мне кажутся более надежными видом крепления, чем…
    – Да я поняла. Доверься своему энергетическому закрепу, это на самом деле удобно. Не бойся потерять меч, сцепление усиливается вместе с прокачкой. Воин ты или нет? Это мы таскаем кинжалы на поясе, а ты, уж будь добр, соответствуй.
    – И все-таки мне кажется, – я покачал головой, – что удержание оружия за свет энергетики организма, когда снаружи царит собачий холод – неэффективные затраты сил. Кстати, это влияет на голод?
    – Есть немного, – Машта рассмеялась, поняв мои затруднения. – Но ты посмотри на это с другой стороны. Голод штука неприятная, зато тренирует выносливость и тонус. И с кормёжкой, это я тебе лично обещаю, здесь проблем не будет, особенно если останешься с нами, с низушами. Правда-правда.
    Я придирчивым взглядом заново осмотрел свою одежду – тяжелую куртку с проклепанными на груди рядами тусклых металлических полосок, штаны, пояс и сапоги – все из плотной дубленой кожи. Выглядело все прилично, отлично сидело на фигуре, а платить за обновки мне все равно пока нечем. Так стоит ли торопиться?
    – Тогда мне здесь пока нечего заказывать, – заключил я. – Перебьюсь с тем, что есть.
    – Не совсем так, – не согласилась Машта, с ее губ не сходила фирменная улыбочка в стиле «я точно знаю, что говорю». – Того, в чем ты пришел из начальной локи, пока вполне достаточно на парочку ближайших уровней, это правда. Сопротивление холоду вскоре подрастет, а мехоплащ поможет согреться в особенно морозные ночки... Но обувь из песочницы не годится для Лунной Радуги. Ага, выглядит неказисто, – от Машты не укрылось, как я сперва глянул на свои сапоги с металлическими накладками на носках и голенищах, а затем с изрядным скепсисом посмотрел на растоптанные чуни, которые болтались на ногах низуши. Их вид меня совсем не прельстил. – Но у твоих кожа не та. Для теплой погоды. А здесь зима. Быстро изрежешь о наст, развалятся твои ненаглядные сапожки через пару дней, не позже. Да и котомка слабовата. Сразу стоит подумать о запасной.
    – Убедила. А перчатки? Шапка? Я заметил, что низуши ничего этого не носят.
    – Без лишнего шмота прокачка к холоду идет быстрее, – пояснила Машта и с многообещающей улыбочкой добавила: – Бывают такие драки, что запросто можешь остаться без одежды, разваливается прямо на теле, и тогда не дает замерзнуть лишь собственная защита организма. Ради этого небольшое неудобство с холодом можно и потерпеть. Да и платить приходится меньше, когда вынужден одеваться заново. – Низуши выдержала паузу, чтобы подчеркнуть сказанное, и как бы невзначай добавила, невинно захлопав ресницами: – Но ты поступай, как сочтешь нужным.
    Я живо представил, как голышом оказываюсь посреди метели, и меня невольно передернуло. Надеюсь, я в такую драку не попаду. Но хорошим советом не стоит пренебрегать… Тут я снова перехватил взгляд девчонки – она внимательно наблюдала за мной, ожидая, как я отреагирую. Не стану ее разочаровывать.
    – Ну, хорошо. Лаиль? У меня заказ на сапоги. Сделаешь?
    Большеносое создание тут же отложило иголку, спрыгнуло с пенька, шумно поскребло обеими лапками задницу, поковыряло пальцем в носу. После чего с деловитым видом подошло поближе и требовательно ткнуло пальцем в мои ноги, а затем рядом в пол. Догадавшись, что от меня требуется, я стянул один сапог. Кобольд выудил из кармана нитку с узелками делений и быстро снял мерки со стопы и голени. Затем на пальцах показал, сколько я ему должен и вернулся к прерванному шитью. В присутствии этого «товарища» все серьёзное отступало куда-то прочь, заставляя казаться несерьезным.
    Лаиль принял ваш заказ. Срок выполнения – двое суток. Стоимость: десять крисов второго ранга. Если в течение трех суток после завершения работы вы не оплатите заказ, ваша репутация с народом коби ухудшиться на 10 пунктов и договориться о новой работе будет сложнее.
    – Сам он обувь не делает, – пояснила Машта, предупредив мой вопрос. – Не его профиль. Закажет через родичей в крепости Кандаури. Поэтому так долго.
    – Родичей… где? – Я изумленно уставился на Машту.
    – А ты как думал? – Низуши пожала плечами. – Вражда враждой, а торговля торговлей. Лаиль ведь и шкуры сам не выделывает, у нас никто этим заниматься не хочет, грязная и мерзкая работа. Так что шкуры сдаем в Кандаури, а оттуда три из пяти возвращаются уже выделанными. Натуральный обмен. А если оружие понадобится, то это еще дальше, договариваться придется с ракшами в Белистве. Не удивляйся, единственная раса, которая ни с кем не враждует – это коби. Они есть в каждой крепости, и их никто не трогает. Именно от них зависит весь торговый оборот.
    – Убедила. Но десять крисов второго ранга – это как понимать? Не припомню, чтобы в песочнице кристаллы делились по рангам.
    – Тему с кристаллами я и впрямь как-то вчера прошляпила, – Машта виновато хмыкнула. – Ничего, наверстаем. А с песочницей все элементарно – там ведь уровни не выше десятого. Это и есть первый ранг. С существ с 11 по 20 уровни добываются кристаллы второго ранга, с 21 по 30 – третьего. Чем выше ранг – тем выше энергетическая ценность кристалла.
    – Хмм… – Я посмотрел на Кроху, с интересом наблюдающую за работой скорняка через плечо. Посуетившись сверх всякой меры, моя фейри вдруг успокоилась. – Лаиль, а меховой карман сможешь смастерить, по-быстрому, для моей питомицы?
    Кобольд кивнул, порылся в горе шкур на столе и вытащил уже готовый мешок в две ладони размером.
    «Утепленный чехол для фляги», прочность 20/20.
    – Отлично. И шнурок прикрути, чтобы на шее носить.
    Лаиль без лишних слов выудил из той же безразмерной кучи кожаный шнурок и после минутной манипуляции вручил мне изделие. А в ответ на предложение назначить плату лишь отмахнулся. Система отреагировала на этот акт обмена лишь повышением репутации с народом коби – нейтральная: 5/100. До дружбы далеко, но начало положено.
    – Спасибо, Лаиль, – поблагодарил я. – Выручил.
    Коби на секунду остановил на мне взгляд, словно не понимая, за что я его благодарю, затем снова вернулся к шитью.
    Репутация с народом коби: + 5 (10/100).
    Права Машта – даже кобольд привык здесь к более невзыскательной публике, ведь охтаны избытком вежливости не страдают.
    – Видимо, ты его позабавил, – Машта улыбнулась. – Питомцев он еще не обшивал. Считай это подарком. Так, с этим разобрались, а вот с головой у тебя непорядок…
    – Помню. Ты обещала показать мне сервис-центр.
    – Я всегда держу свое слово.
    Машта ловко соскочила со стола, бесцеремонно ухватила меня за рукав и с неожиданной силой для такого невысокого, совсем не богатырской комплекции существа увлекла за собой. Ощущение, словно тянет трактор – хрен остановишь, сказывалась разница в восемь уровней. Через минуту мы оказались уже в оружейной – просторном помещении на другой стороне зала. Стены оружейной скрывались под разнообразным колющим, рубящим и режущим оружием, а за порядком здесь присматривал дал-рокт – четвертый, которого я сегодня еще не видел:
    «Чжер, 29 уровень».
    Разглядев, чем именно этот гигант занимается, я недоверчиво замер. Скрипя птичьим пером по желтому пергаменту, Чжер с сосредоточенным видом что-то записывал на странице громадной, под стать пишущему, книги.
    «Хроники Лунной Радуги. Крепость Изгоев» – подсветила система.
    Рядом с книгой лежал изогнутый «Сигнальный рог Мадогоста» – простая полуметровая хреновина без какой-либо отделки. Вот кто у нас тут побудку трубит – Чжер.
    – На оружие напрасно не глазей, – шепнула Машта, неверно истолковав мое удивление. – Здесь только хлам остался, который лишь для виду висит. Все дельное давно по рукам ушло. Чжер? Мы на минутку, нам сервис-центр нужен.
    Дал-рокт поднял массивную голову и посмотрел на нас тяжелым взглядом горящих глаз.
    – Приступайте, – негромко пророкотал воин, затем обмакнул кончик пера в каменную плошку с чернилами и вернулся к прерванному занятию.
    – Так, видишь вон ту тумбу? – Машта дернула подбородком, а для верности еще и рукой ткнула в постамент из черного обсидиана, торчавший из пола точно посреди помещения – гладкий, отполированный столб метровой высоты. – Жми сразу на коррекцию внешности. Пока нечем платить, остальные пункты все равно активировать не сможешь.
    В присутствии Чжера хотелось стать меньше и незаметнее, но я заставил себя расправить плечи и с уверенностью, которой не чувствовал, двинулся к указанной цели. Как только ладонь легка на отполированную тысячами прикосновений поверхность – без малейших признаков какого-либо управления, перед глазами в воздухе на расстоянии вытянутой руки раскрылось меню:
    Сервис-центр крепости Мадогост:
    Коррекция внешности: бесплатно (одноразовая услуга).
    Смена имени: 10 кристаллов сущности (одноразовая услуга)
    Выбор профессии: 20 кристаллов сущности (многоразовая услуга).
    Коррекция расы: 1 кристалл души (одноразовая услуга).
    Усыпальница: 1 кристалл души.

Глава 6

    Не удержавшись, я все же попробовал прожать «выбор профессии», но меню никак не отреагировало.
    – Зуб, я тебе что говорила? – язвительно напомнила Машта. – Набьешь крисов – активируешь еще пару строчек, а сейчас не тяни время! Действуй!
    Все-таки любит Машта покомандовать, недаром она у низушей заводила – младше всех по уровню, но явно не реальному возрасту и лидерским навыкам. Впрочем, я еще вчера понял, что она с характером, когда она встала на пути четверки охтанов, защищая меня. И я это хорошо запомнил. Но торопиться в таком важном вопросе, как дальнейшее развитие аватара – это никуда не годиться. А сопротивляться ее напору мне сейчас весьма помогала новенькая харизма. Усмехнувшись, я с демонстративным спокойствием поинтересовался:
    – Не просветишь, что это за профы?
    – Вот упрямец… – девушка недовольно сузила глаза, но тут же, словно спохватившись, сменила гнев на милость и вновь улыбнулась. – Будь по-твоему. Для изгоев профы здесь только начального уровня. Шкуродер, ботаник, оценщик, кухарь.
    – Шкуродер и ботаник – это понятно, насчет кухаря тоже догадываюсь, а что за оценщик?
    – Поиск драгоценных камней и минералов. Используются для усиления свойств бижутерии.
    Я прошелся внимательным взглядом по рукам девчонки – кожа на тонких и грязноватых пальцах выглядела огрубевшей, трудиться ей приходилось много и каждый день. Но колец на пальцах не было. На шее в вырез кожаной курточки тоже ничего не проглядывало.
    – У тебя ни колец, ни сережек, ни…
    – Ну почему же, кое-что есть, – низуши откинула прядку вьющихся волос с правого уха и продемонстрировала серьгу – простенькую на вид, но прибавляющую аж двадцать единиц ловкости. – Но достать очень трудно. А потерять – легко. Помнишь вчерашнюю драку охтанов в крепости?
    – Чего-то не поделили? – я вопросительно вскинул брови, не понимая причину столько резкого перехода.
    – Проще. У нас тут почти каждый день что-то вроде боевого аукциона. Треть добычи после набегов на «карманы» оседает в хранилище Крепости, для торговли с аборигенами, треть остается добытчикам. А еще треть – разыгрывается среди тех, кому посчастливилось меньше других. Часть этих вещей распределяется простой жеребьевкой, а то, что поценнее, оспаривается в поединках желающими.
    – А… Ясно. Низуши, которых я видел в толпе, тоже участвовали в жребии?
    – Чупа и Фаге, да. Хорошее колечко разыгрывалось, на шанс критического урона. Но увы, вчера нам ничего не досталось.
    – Еще один момент. В меню по профе указано – многоразовая услуга. Можно выучить все профессии, или…
    – Нет, – Машта энергично тряхнула головой. – Только одну. Но если передумаешь, можно сменить. Зуб, тебе не нужны эти профессии. Доверься мне. Потом сам поймешь.
    По ее напряженному тону я почувствовал, что Машта начинает терять терпение. А тут еще и дал-рокт оторвался от своей писанины, поднял голову, и его голос прошелся по нервам зябким холодком:
    – Человек. Ты мешаешь, человек. Заканчивай.
    Черт с вами. Кликаю по «коррекции внешности». Сразу возникает вращающаяся вокруг оси голограмма моей головы, а под ней – панель наборов причесок... И не только. Как интересненько, можно изменить и черты лица, и цвет глаз, и… И ничего этого мне не нужно, так что не отвлекаемся. Немного поэкспериментировав, увеличил скудную поросль, которая очерчивала линию скул и подбородка до вполне приличной бородки. Затем добавил аккуратные усы и «отрастил» волосы до роскошной черной гривы, спускавшейся аж к плечам. Тут же спохватился, пощелкал вариантами и уменьшил шевелюру вдвое – мыть ведь негде. Ходить с грязными патлами – сомнительное удовольствие, да и терпеть не могу, когда волосы лезут в глаза. Ну вот, теперь вполне приемлемо. Подтвердив выбор, вышел из конструктора визажиста. И машинально провел ладонью по все еще гладкому черепу.
    Машта рассмеялась, заметив мой жест:
    – Ты что, ожидал, что это произойдет сразу? Потерпи пару дней, все будет. А теперь идем!
    Через минуту, покинув зал, мы углубились в темные подземные проходы, пронизывающую горную толщу. Машта вела уверенно, не задумываясь выбирая направление среди разветвляющейся сети ходов – путь, как и вчера, освещал закрепленный на плече фонарик. Фейри верхом на дикоше ускакали вперед. Дикоше темнота не мешала, как и любому из кошачьих, так что пет годился для разведки и без освещения, а Кроха определенно решила экономить силы и пока забыть о полете. Если будет совсем туго, придется занять кристалл у Машты, но пока я хотел обойтись без одолжений, нужно добывать ресурсы самостоятельно, иначе даже элементарного уважения не заслужишь. Я и сам презирал просителей, с которыми сталкивался в виртуалках в прошлом. Игровой процесс большинства нормальных игр построен так, чтобы возможность заработать имелась всегда, достаточно изучить игровые возможности и слегка напрячь извилины. Но любители халявы, не желающие ударить палец о палец, не переводились. Стоять с протянутой рукой таким бестолочам никогда не зазорно.
    – Усыпальница, – задумчиво обронил я, шагая за шустро семенящей фигуркой девушки. – Слушай, Машта, я еще не до конца прояснил для себя весь этот механизм с воскрешением…
    – Так и думала, что спросишь, – насмешливо отозвалась низуши, не сбавляя шага и не поворачивая головы. – Я тебя сейчас спрошу о личном, если не хочешь, не отвечай. После песочницы у тебя остался хоть один сейв?
    Я насторожился. Но помедлив, все же решил сказать правду:
    – Да.
    – Значит, об Усыпальнице пока можешь не думать. – Показалось, или она украдкой облегченно вздохнула? – Если погибнешь, то просто возродишься в Колыбели, причем в том самом снаряжении, в котором сохранился первый раз.
    – О, это радует – что не в голом виде. Но я все еще не понимаю – как. В песочнице для процесса репликации предназначались саркофаги. А тут что, возрождаешься на голом месте, из ничего?
    – Ага. Именно так и выглядит. На самом деле, здесь просто технологии посложнее. Репликатор уже встроен в Точку Возрождения, потому и называется Колыбелью. Но лучше, конечно, до смерти не доводить. Смекаешь, почему?
    – В песочницах Репликатор всегда расположен в безопасном месте, – я усмехнулся. Нашла, понимаешь, загадку. – Вот этот момент я и хотел прояснить. Если в долине постоянно идет вражда, то как игроки после возрождения возвращаются в крепость? Караулите вы их возле Колыбели, что ли?
    – Когда удается – да. А вообще между изгоями и аборигенами существует условная договоренность – нередко нарушаемая, но все же более-менее действующая. Ракши рассчитывают свое возрождение утром, дионисы – в середине дня, изгоям достался вечер. Кстати, это время в долине – самое безопасное. Фазы Внутренней Сферы нестабильны и точно предсказать, когда начнется прорыв, невозможно, поэтому все враждующие стороны предпочитают держаться подальше от руин, когда до «пересменки» остается не больше двух часов. Именно поэтому тебя и потащили вниз сразу, как только оказался в крепости, удачно вышло.
    – Удачнее не придумаешь. Особенно когда тебя бросают на произвол судьбы без элементарных пояснений, что, собственно, происходит. Ладно, замнем. Ты сказала, что возрождение можно рассчитать, это как?
    – Ты еще не забыл, что с каждой потерей сейва интервал воскрешения увеличивается на шесть часов? Здесь правила те же, что и в песочнице. А напротив имен умерших в списках Усыпальницы всегда указал таймер возрождения. Дал-рокты следят за каждым воскрешением очень внимательно и запускают процесс так, чтобы игрок возродился в фазу, отведенную для изгоев.
    Туннель изгибался бьющейся в конвульсиях змеей, поворачивая то влево, то вправо, но занятый разговором, я не обращал на это внимания. Машта хоть и не оборачивалась, но ее голос, отражаясь от стен, доносился вполне отчетливо.
    – Дошло, – после секундной заминки ответил я. – Зная момент появления в Колыбели, можно организовать встречу и сопровождение.
    – Верно, – подтвердила низуши. – Но это еще не все.
    – Не стесняйся, порадуй меня еще чем-нибудь экстремальным, – я усмехнулся. – Люблю сложности в любом виде.
    – Вижу, уже осваиваешься, раз начал острить, – не осталась в долгу разбойница.
    – Ну не все же вам, низушам, зубоскалить.
    – Кто бы говорил, – фыркнула, как кошка, девушка. – С таким то ником…
    – Не отвлекайся от темы, Машта.
    – Я надеялась, что ты уже и сам сделал выводы. Это вообще-то полезно – напрягать тыковку. Между прочим, смекалка при этом качается. Сечешь? Полезная характеристика для выживания. Описание хоть посмотрел?
    – Еще бы. Вообще-то, выводы я уже сделал. Как это не парадоксально, но получается, что самое выгодное воскрешение – через Усыпальницу, когда все сейвы уже закончились? Так? Ведь случайная смерть, если у тебя есть сейв, ведет к случайному появлению. И никакой подстраховки ждать не приходиться.
    – Это хорошо, что думать умеешь, – одобрительно кивнула Машта, не снижая темпа ныряя в очередной темный поворот. – Ладно еще, если возродишься во время ракшей или дионов – есть шансы вырваться и добраться до Крепости. Но если в фазу Пламени – пиши пропало… Хаоситы не выпустят живым, снова отправят на перерождение, или сразу в список Усыпальницы, если сейвы закончились. Да и это еще не все.
    – Прямо как в воду глядел, что еще чем-нибудь порадуешь. Выкладывай уж, не стесняйся.
    – Как в воду глядел?
    – Хмм… оборот речи такой. Типа, заранее предвидел.
    Хотел бы я знать, на каком языке мы здесь общаемся, но явно не на русском, а на каком-то универсальном, внутрисистемном. Иначе мы вряд ли так хорошо понимали бы друг друга – низуши, дал-рокты, охтаны. Но русские идиомы, пусть и адаптированные, в этот язык все-таки не вписывались. Тут одно из двух – или постараться следить за своими выражениями, или оставить как есть. Мне больше нравится второй подход – не хочу обеднять средства для самовыражения, пусть чужаки привыкают. А объяснить, если что, не затруднит. Лишний повод узнать друг о друге что-нибудь интересное. Перемычка между разными культурами.
    – А-а… Я тебе говорила, что воскрешением в крепости заведуют дал-рокты? Они же и определяют, кого стоит воскрешать, а кого – нет. То есть запросто можно умереть, по сути, окончательной смертью, если ты ни как боец, ни как лидер, ни как ремесленник ничего собой не представляешь. Так что постарайся не умирать Зуб, хотя бы до тех пор, пока себя как-то не проявишь. Понятно?
    – Чего уж тут непонятного. Как вообще получилось, что в крепости заправляют эти четверо?
    – Потому что у них это получается лучше всего. Дал-рокты – раса воинов и прирождённых властителей. Инитокс считается главой крепости, Чжер заведует оружейкой и заодно присматривает за сервис-центром, Драхуб следит за торговлей и своевременными поставками необходимых припасов, Керикс ведет учет имущества в Хранилище. И все по очереди дежурят на крепостной стене и патрулируют пещеры.
    – Не маловато четверых дал-роктов для всей этой работы? – не без скепсиса уточнил я.
    – Дал-рокты и праздность – понятия несовместимые. Постоянно в делах. Я ж говорю – они рождены для такой работы. Правят жестко, но рационально, ничего не оставляют без внимания и никому не дают спуску. Будь на их месте охтаны… Думаю, крепость давно бы уже пала.
    – Не заметил, что охтаны такие уж любители бить баклуши.
    – Что?
    – Я имел в виду – бездельничать. Скажи, эти списки в Усыпальнице… Туда попадают только игроки, погибшие в этой локации, или…
    – Вспомнил кого-то из погибших в песочнице? – мгновенно смекнула Машта. Видимо, не я тут один такой умный.
    – Да. Был один хороший человек. И кстати, хилер. Он бы здесь пригодился. Насколько я успел понять, хилеров у вас нет вообще.
    – Увы, порадовать нечем. Не слышала о таких воскрешениях.
    – Понятно. Зря губу раскатал…
    – Что сделал? Опять какое-то выражение из человеческих?
    – Угу. Означает – захотел слишком многого. По самые гланды. Тьфу… Последнего ты не слышала, хорошо? Это… из грубоватого юмора.
    – Надо будет запомнить. Звучит забавно. Так, погоди минут десять, нужно урожай собрать.
    Разговор настолько меня увлек, что я и не заметил, как мы пришли к подземному водоему, подозрительно похожему на вчерашний. Только вот вышли мы к нему не с левой стороны, а с правой. Машта скинула котомку, вытащила из нее пустой кожаный мешок, опустилась на корточки и споро принялась за работу – прореживать грибные заросли с помощью ловких пальчиков и острого кинжала. Как и вчера, резала не все подряд, а избирательно. Морщась от тяжелого и густого запаха, спиравшего дыхание, я отошел в сторонку и подпер спиной поросшую бледным мхом стену. Фурии с Крохой можно только позавидовать – им запах совсем не мешал, рыскали среди грибов в полнейшем восторге – хоть какая-то растительность в заснеженном мире. Удовлетворяли любопытство, иногда полностью исчезая из виду среди особенно густых зарослей.
    – Думаю, не ошибусь, если предположу, что ты ботаник, – нарушил я тишину через минуту.
    – Причем единственный, – подтвердила Машта, не прерывая занятия. – А почему – сам подумай. Я же говорила – это полезно.
    Я снисходительно улыбнулся. Снег, минусовые температуры, гибель всего живого на поверхности… Не надо иметь семь пядей во лбу, чтобы сделать вывод:
    – Кроме как на грибах, не на чем качать профу?
    – Причем собираю дважды в день – утром на этом берегу, вечером на том, – подтвердила Машта.
    Вот черт. Это действительно то самое озеро, только вышли мы к нему с другой стороны. Выходит, путь сквозь горы здесь не один. Но что-то важное я забыл спросить…
    – Именно поэтому я говорила – плюнь, – продолжала девушка, перемещаясь среди грибных зарослей на корточках. – Тебе это не нужно. Мне на ботаника едва хватает, чтобы в день поднимать на несколько единиц, а я всего лишь на четвертом ранге. Но кому-то это делать нужно, так что жребий выпал мне. Вообще, любопытные грибочки. Предмет экспорта нашей крепости в Кандаури. Годятся как для освещения, так и в качестве составляющих дубильного раствора для выделки кож. – Она все-таки прервалась и искоса глянула в мою сторону, предупреждая вопрос: – Шкуродера тоже брать не советую. У нас шкуродер уже есть – Колин. Если шкурами еще кто-то займется, у него профа остановится. Аркуш – кухарь. Готовит еду из подручных средств. И тоже единственный на всю крепость.
    – А как же охтаны, дал-рокты? – недоверчиво хмыкнул я. – Им что, нормальная пища не нужна?
    – Охтаны жрут все, что ни попадя, – Машта пренебрежительно отмахнулась и с досадой ойкнула, нечаянно смахнув кинжалом несколько несозревших шляпок. – Плевать им на какое-то особое приготовление пищи. Я так понимаю, мир, из которого они пришли, жуть как скуден на ресурсы, так что эти типы крайне непривередливы. А бонусов еда Аркуша никаких не дает, так что… В общем, всем плевать. Что меня вполне устраивает – от горячего никто из низушей не откажется, у нас желудки не такие луженые.
    – А что скажешь насчет дал-роктов?
    – Да никто не знает, чем они питаются. Лично ни разу не видела.
    – Даже так... Очередная загадка. – Может, эти черти вампирят втихую, пока никто не видит? Бродят ночью по залу, и собирают налог кровью со своих же? Бррр… А что, видок у них соответствующий – отвязный и очень даже готичненький. Так, надо сменить тему, пока меня окончательно не занесло разыгравшееся воображение. – Так, а кто у вас оценщик?
    – Никто. В локации нет ювелиров, украшения достаются только в виде добычи с монстров. А прокачивать профу лишь ради самой прокачки… глупо это. Да не огорчайся ты. Будешь как большинство – прокачиваться боем. Меньше хлопот. Я вот эти грибы уже ненавижу, если честно, – призналась пращница. – Думала, притерплюсь к вони, но пока что-то не получается. – И с неожиданно прорвавшейся злобой девчонка добавила: – Хуже, наверное, только от ракшасов воняет.
    Я даже по лбу себя хлопнул, да так, что смачный шлепок разнесся под сводами пещеры. Ракшас! Черт возьми, я совсем о нем забыл! И он никак не напомнил о своем существовании, когда мы с низуши пересекали зал – в клетке было темно и не чувствовалось движения, а голова была забита другими заботами, буквально перегруженная новой информацией.
    – Это еще что за звук? – пращница подозрительно глянула в мою сторону.
    – Неважно. Машта, тот ракшас, что напал на меня вчера, он еще жив?
    – А почему тебя это так заботит? – проворчала Машта, швырнув не понравившуюся грибную шляпку в воду. Поверхность озера тут же заволновалась, из воды на секунду с плеском высунулась усатая и губастая харя «ныряльщика», сцапала подношение и тут же скрылась в глубине. – Этот паршивый кошак тебя едва не убил.
    По тону девушки хорошо чувствовалось, что ракшасов она, мягко говоря, недолюбливает. То ли аборигены изрядно успели насолить изгоям, то ли здесь кроется что-то более личное.
    – А если ближе к теме?
    – У нас они не частые гости – ракшасы или дионисы. Но если попадаются живыми, то обычно три дня ждем выкуп.
    – Выкуп?
    – Да что-нибудь ценное. Ракши, например, обычно выкупают своих за оружие. Спрос на него всегда большой – износ, поломка, потери в случае смерти.
    – А если выкупа нет?
    – Бывает и такое, – низуши пожала плечами. – Особенно если пленник низкого уровня, то выкупа можно не ожидать. Но все равно три дня ждем. А потом выпускаем из клетки и отрабатываем на нем бойцовские навыки.
    – То есть, называя вещи своими именами – убиваете.
    – Ну, зачем же так грубо, – Машта снова на секунду прервала занятие и укоризненно глянула в мою сторону. И словно спохватившись, принялась оправдываться: – И вообще, низуши такими забавами не страдают, нам это не шибко нравится. Вот охтаны очень до этого падки. Драка у них в крови. Но все происходит справедливо – бой один на один, уровень противнику подбирается соответствующий. Если пленник сумеет одержать победу – Инитокс его отпустит. Правда-правда. За доблесть.
    – Представляю, как такой пленник потом драпает, – ехидно заметил я. – Прямо вижу, как хватает ноги в руки и несется прочь с выпущенными глазами. Причем сильно сомневаюсь, что в этот момент он думает о такой прозаической штуке, как доблесть…
    – Ага, – Машта ухмыльнулась. – Не сумеет победить – его кристалл души пойдет в хранилище Крепости. Издержки…. Нашей жизни. Не я это придумала, заметь.
    Жестко. Но в чужой монастырь не лезут своим уставом, не мне осуждать сложившиеся порядки. Выходит, у меня осталось два дня, чтобы хоть немного подняться в уровнях и разведать обстановку, прежде чем ракшаса выставят на арену.
    – Посторонись!
    Размышления прервал высокий протяжный крик. Повернув голову, я удивленно замер, не желая мешать довольной необычной процессии. Из темноты длинной змейкой выдвинулась колонна из коби – носатые представители расы ремесленников, быстро перебирая тонкими ногами и придерживая на тощих спинах огромные, в два-три раза больше самих носильщиков, мешки, набитые чем-то явно тяжелым, ходко прошествовали мимо, щедро распространяя вокруг запах… угля. Невероятная сила для таких невзрачных и хилых с виду существ. Тащат свои мешки, словно муравьи. Спохватившись, я успел пересчитать последние два десятка носильщиков, прежде чем они канули в темноту. А всего, наверное, их было не меньше пятидесяти. Солидная процессия. Я вспомнил, где уже видел такие мешки – на охотничьей стоянке.
    – Куда они потащили столько угля?
    – Или к дионисам, или к ракшам. Наша крепость обладает только двумя уникальными ресурсами, которых лишены дионы и ракши – вот эти грибы, да уголь.
    – Так и думал, что с дровами здесь полный швах.
    – Полный что? А, поняла. Как тебе сказать… По легенде в локации давно вырубили все, что могло гореть. Теперь в отопление идут кристаллы сущностей – для магических светильников, да уголь. А угля нужно много, больше, чем всего остального.
    Еще бы. Сколько времени на самом деле существует эта локация, сказать невозможно, ведь сознание всех обитателей долины наверняка перепрошито в соответствии с условиями.
    – Они что же, вот так и попрутся по горам, а затем через долину?
    – Вот же ты любопытный, Зуб, – хмыкнула Машта, деловито утрамбовывая добычу в мешке. – Не переживай, они выносливые.
    – И никто не тронет?!
    – Ага, начинаешь проникаться местными особенностями. Аборигены ненавидят нас люто и считают такими же исчадиями ада, как и крипуаров. Захватчиками. Когда-то ведь Мадогост принадлежал им. Но коби – тоже местные, и общая вражда их не интересует ни капельки. Ты сам видел, какие профессии здесь позволено изучать – только начального уровня, толку от них никакого. Без торговых и ремесленных услуг коби здесь никто не выживет, ни мы, ни ракши, ни дионисы. Обидишь одного из них – дня не проживешь. На обидчика ополчатся все расы, поэтому его дешевле будет прирезать своим же.
    После таких рекомендаций кобольды вдруг перестал мне казаться забавными и безобидными.
    – В сторону, человек!
    Змеиное шипение снова заставило прижаться к стене. Пальцы мгновенно вцепились в рукоятку меча, но я придержал инстинктивный порыв, выхватывать оружие не стал. Четверка охтанов вынырнула из туннельного мрака бесплотными тенями. Как и коби, они тоже обошлись без света, уверенно двигались в полной темноте. По именам я успел узнать тех, кто водил меня вчера к Колыбели. На низуши они не обратили ни малейшего внимания, словно ее и не существовало, а по мне каждый, проходя мимо, скользнул неприязненным взглядом. Агрессивные ребятишки, как Машта и говорила. А еще я подумал, что тут, похоже, у всех, кроме людей и низушей, ночное зрение, приспособленное к условиям подземного обитания. Прямо досадно за наши расы. Но возможно, у меня все еще впереди?
    Проводив четверку взглядом, я обернулся к Маште и обнаружил, что она уже закончила с грибами и вскинула на плечо заметно потяжелевший мешок, слишком объемный на вид для такой невысокой фигурки.
    – Небось, гадаешь, почему тебя не тронули? – хмыкнула пращница, перехватив мой взгляд.
    – Ну почему же, – я пожал плечами, усилием воли успокаивая сердцебиение, и стараясь выглядеть невозмутимо. Это было непросто. Черт бы их подрал, этих желтолицых. Внезапная встреча прямо бросила в дрожь – успели они о себе вчера оставить неприятное впечатление. – Общее преставление о том, что здесь у вас творится, я уже получил. Если охтанам вожжа под хвост попадет и нападут на территории крепости, или в ее ближайших окрестностях, то ответят дал-роктам.
    – Вожжа под хвост… как интересно ты изъясняешься. Кстати, Зуб – это и была наша ночная смена, – почему-то понизив голос, заговорщицки подмигнула Машта. – Чжер всегда посылает в ночь неполные группы, потеря которых, если что, не скажется на боеспособности крепости. Лидер у этой четверки Карастер, и его дико бесит, что приходиться заниматься ночными дежурствами вместо веселья по зачистке «карманов». Так что постарайся его не задевать, ни словом, ни взглядом. Я не всегда могу оказаться рядом.
    – Спасибо, Машта. За заботу. Я запомню.
    – Идем, Зуб. Нужно поторапливаться, раз ночная смена отправилась отдыхать, то значит, наши уже заступили.
    – Может тебе помочь? – предложил я.
    – Еще чего! – довольно резко отмела мое предложение разбойница, словно я задел ее за живое. – Даже и не суйся! Прокачка – это святое, мне мой мешок не в тягость.
    Я усмехнулся. Как дивно меняются стандарты в отношениях между мужчинами и женщинами, стоит только оказаться в игровых реальностях, где тот, кто вагонит по жизни, будет оставаться в вечных аутсайдерах.
    Запах озера, казалось, пропитал всю одежду, пока мы находились рядом, и преследовал обоняние, даже когда мы удалились метров на триста. Некоторое время я молча шагал следом, анализируя полученную информацию и раскладывая ее в голове по нужным полочкам, и не донимал девушку вопросами, но вскоре все-таки возникли новые. Я задумался о квесте, который мне дал ракшас Рырк.
    – Машта… Тот ракшас… Как он сюда проник? Вы разве не все выходы контролируете?
    – Опять ты о нем, – проворчала низуши, ответив не сразу. То ли настроение у нее после встречи с охтанами испортилось, то ли я успел достать расспросами. Ничего, потерпит. Чем больше я узнаю в первые же дни, не откладывая на завтра, тем больше получу шансов для выживания. – Ты удивишься, но такое на моей памяти – первый раз. Там, откуда ракш появился – тупик. Мы его давно изучили до самого мелкого камушка, часто тренируемся там с пращами. Ответвление метров на сорок, потом глухая стена. Инитокс специально потом ходил еще раз проверять – ничего не изменилось, как был тупик, так и остался. А ракш не признается, даже пытать бесполезно. А вообще, как ты появился, так чудеса и начались. Правда-правда.
    – Чудеса? – Я тут же навострил уши, и сразу же споткнулся, едва внимание отвлеклось от усыпанной мелкими камнями и испещренной щербинами дороги. Поневоле позавидуешь дикоше. Надо срочно зарядить фейри, с первого же добытого кристалла. – Что ты имеешь в виду?
    – Ты на себя-то со стороны посмотри, – хмыкнула Машта. – Неужто не заметил, что ни у кого здесь нет петов? А ты прибыл сразу с двумя! Вообще что-то нереальное.
    – Сдается мне, что причина банальная – в опыте, который питомец оттягивает на себя. Я прикинул, как будут расти требования. На двадцатом понадобится уже две с половиной сотни опыта, а на тридцатом… По-моему, больше миллиона. Надеюсь, вы не сами их тут поубивали, чтобы не делиться?
    – Ну уж нет, в живодеры нас не записывай, – с негодованием отмела мое предположение Машта. – Как у тебя вообще язык повернулся такое ляпнуть?
    – А если без эмоций?
    – Ты вообще-то не забывай, что я девушка, мне положено. Ладно, ладно… Ты угадал, да не совсем. Опыт – да, это само собой. Но для питомцев в Лунной Радуге не предусмотрено воскрешения. Если их потеряешь – то больше не увидишь, пока не вырвешься из этой проклятой локи.
    Последние слова у разбойницы вырвались с нескрываемой досадой и горечью. Но шага она не замедлила, и оборачиваться не стала. Не хотела, чтобы я в этот момент видел ее расстроенную мордашку. Еще бы – я ведь видел, с каким интересом она и ее товарищи смотрели на моих зверюшек. Теперь понимаю – почему. Впрочем, мне тоже такое известие настроения не подняло. Очень я надеялся, что моя догадка об участи питомцев в Лунной Радуге не подтвердится. Увы.
    – Мало этого, штрафникам уник не полагается, – Машта громко вздохнула, – а ты пришел с уником. Охтаны прямо чернеют от зависти, когда на тебя смотрят. Если бы могли отобрать – уже бы отобрали, но уник не служит чужакам. Превратится в обычную железку. Может, поэтому ты и жив до сих пор – Инитокс запретил тебя трогать. Желает посмотреть, что из тебя получится с такими исходными данными, для нас это что-то новенькое в серой рутине будней.
    «Сюрпризов у меня больше, чем ты полагаешь», – мысленно согласился я с Маштой. Меню сервис-центра ясно дало понять, что регистрации кланов в локации нет. Изгои – это действительно группировка, существующая только по общей договоренности. Но я-то до сих состою в клане. Своем клане. И это даже хорошо, что при обновлении системных настроек галочка, ответственная за показ названия клана возле имени игрока, сбросилась. Пусть так и остается. Кое-какая задумка на этот счет у меня уже созрела, если что, послужит козырем в сложной ситуации. А сложности в ближайшем будущем обязательно возникнут. Обстановочка тут… взрывоопасная. И подстраховаться не помешает.
    – Что-то новенькое в рутине будней, говоришь… Кстати, есть еще один животрепещущий вопросик. Скажи-ка, а сколько людей здесь побывало до меня?
    Машта споткнулась, затем обернулась и уставилась на меня сквозь нависающие на лоб кудряшки. И взгляд у нее был при этом странный-престранный. Задумчивый и подозрительный одновременно.
    – Что-то не так? – нейтральным тоном поинтересовался я, прерывая затянувшуюся паузу. Бесшумно выскочившая из темноты дикоша с фейри на загривке выписала вокруг наших ног восьмерку и снова канула в темноте, не почувствовав в остановке угрозы.
    – Ладно, животрепещущий ты наш, все равно узнаешь, так или иначе, – низуши резко тряхнула головой, придя к какому-то нелегкому решению, и взглянула на меня исподлобья. – Эта история произошла еще до того, как я сюда попала, и успела мхом порасти. В общем, иногда аборигены объединяются и атакуют нашу крепость сообща. При последнем таком штурме крепость не пала чудом – в последний момент подоспели отряды охтанов с дал-роктами, они как раз возвращались с «карманных» вылазок. Жестокая была сеча. Мадогост отбили, но два десятка представителей твоей расы, отвечавшие в тот день за охрану крепости, в полном составе отправились в Усыпальницу. Охтаны воспользовались случаем и расширили свою диаспору за ваш счет. Последний новичок твоей расы появлялся дней десять назад. Даже дойти до нас не успел – дионисы прикончили. Тебе повезло больше, тебя Колин вовремя заметил.
    Я молча выслушал Машту, задумчиво покусывая губу. Что-то темное стояло за этой историей. Что-то низуши явно не договаривала, и потому сейчас вела себя неловко, переминалась с ноги на ногу. Словно чувствовала себя в чем-то виноватой. И не научилась толком врать. Но давить на нее сейчас не стоило, лучше дождаться более подходящего момента – когда доверие между нами окрепнет. Сама расскажет.
    Дней десять назад, говоришь… не сходится. Последним, кто передо мной отправился в Инферно, был странный парень с ником Сибарит, и было это всего дня три назад. А за несколько дней до него – Жальник, ментор моего ментора, заработал путёвку в Инферно за двойное убийство, совершенное ради мести. Нет, не сходится. Я то надеялся, что портал Инферно в каждой песочнице привязан к конкретному штрафному миру, а получается – в разные. Облом.
    – Весело вы тут живете, – безрадостно подытожил я. – Идем дальше?
    Но Машта не тронулась с места.
    – Ты еще самого веселого не слышал, Зуб, – многообещающим тоном выдала пращница. – Чего уж оттягивать… лучше все неприятности вывалю на тебя сейчас, быстрее переваришь.
    – Добрая ты…
    – Да какая уж есть. Ты с эпик-квестом ознакомился?
    – А что с ним не так?
    – Да все! Все с ним не так! Начиная с того, что…
    – Стоп. Дай-ка сам угадаю. Ты хочешь сказать, что еще никто не добрался до Башни Крика?
    – Пытались мы решить эту маленькую проблемку, – девчонка-низуши усмехнулась. – Каждые тридцать дней все изгои выше двадцатого уровня бросают жребий и двадцать из нас уходят в рейд. И каждый раз результат один – Инитокс вытаскивает нас из Усыпальницы, используя стратегический запас кристаллов душ. Эту Башню невозможно пройти. Мы не нашли способа. Мы не знаем, как открыть портал и покинуть этот унылый мир. Мы здесь застряли, Зуб. Вот теперь веселись по полной.
    От осознания того, в какой заднице я оказался, сам того не подозревая, мне стало вдруг нечем дышать.
    – Каждые тридцать дней?! – вдруг охрипшим голосом переспросил я, до боли стиснув кулаки. – Ты хочешь сказать, что… Сколько ты уже здесь, Машта?!
    – Не знаю. – Низуши прищурилась, глядя мне в глаза. С ее губ не сходила кривая и немного виноватая усмешка, словно она лично была замешана в сложившемся положении дел. – Давно стараюсь не обращать внимания на время, даже счетчик в интерфейсе выключила, чтобы лишний раз не расстраиваться. Но ради тебя гляну… девяносто один день. Знаешь что, Зуб? – Машта медленно покачала головой. – А давай-ка ты немного помолчишь, всю душу уже своими вопросами разбередил.
    Я кивнул, и дальше двинулись молча, каждый думая о своем.
    Вскоре потянуло вкусным запахом готовой похлебки, и мы вышли к Охотничьей Стоянке. Картинка предстала живописная. Все четверо приятелей Машты в ожидании своей предводительницы занимались кто чем. Колин, сидя в уголке и высунув от усердия язык, занимался каким-то шитьем. Присмотревшись, я понял, что он ремонтирует ремень пращи, обновляя разошедшиеся швы накладки «ложа». Аркуш валялся на шкурах каменного лежака – котомка под головой вместо подушки, в зубах дымит курительная трубка. Фаге как заведенный помешивал в подвешенном на металлическом треножнике котелке металлической же ложкой, не сводя с нее сосредоточенного взгляда. Можно подумать, что стоит ему отвлечься, как плод его усилий тут же растворится как утренний туман в лучах восходящего солнца. А Чупа… Чупа рисовала. Старательно выводила углем какие-то каракули на участке стены поровнее.
    Первым нас заметил Колин – молча кивнул, и несколькими торопливыми стежками закончил ремонт.
    Зато Аркуш, выдернув трубку изо рта, в один миг соскочил с лежака, притопнул волосатой лапой по замусоренному полу и весело заорал на всю пещеру:
    – Наконец-то вас вчерашним ветром принесло! Фаге, давай уже жрать, сил терпеть не осталось!
    – Ой, вот и вы, – Чупа повернулась и стеснительно закрыла рисунок собой.
    – Тебе бы только жрать, бездельник, – повар снял котелок с огня, поставил на плоский валун, вокруг которого были навалены камни поменьше, и вручил каждому из присутствующих по ложке. В том числе и мне. Видимо, принимать гостей низушам было не впервой. Я уж не стал спрашивать, чья это ложка, и когда она мылась последний раз. Голод проснулся с новой силой, к тому же в брезгливости смысла я не видел – аватару никакой заразой не проймешь. Машта скинула набитый грибами мешок у стены и тоже присоединилась к нам. Минут пять все стоя сосредоточенно сопели и чавкали, пока не опустошили котелок. Не сказал бы, что мне много досталось, но в обиде не остался. Да еще и бафф проявился:
    Получена положительная аура «Завтрак туриста», регенерация энергии ускорена на 5% на четыре часа.
    – Неплохая похлебка, – одобрительно сказал я.
    – Жратва – фигня, – пренебрежительно фыркнул Аркуш и широким жестом сунул мне под нос свою ненаглядную трубку. – Ну-ка, новичок, зацени мою смесь, уверен, что понравится!
    – Я тебе сейчас так заценю, что мало не покажется, – с напускной угрозой одернула его Машта. – Своими грибами сам травись!
    – Если моя жратва фигня, то в следующий раз кухарить будешь ты, – пообещал ему Фаге.
    – Тогда и ты к моему табаку не лезь, – Арку сунул трубку себе в зубы и с заметным удовольствием запыхтел, выпуская клубы сладковатого дыма, определённо наркотического свойства.
    – Договорились! – Фаге лишь усмехнулся, ничуть не обеспокоенный угрозой лишиться дозы. – Одним лишним ртом меньше!
    – Все равно не подеретесь, – засмеялась Чупа. Она стрельнула в мою сторону смущенным взглядом. Похоже, поведение сородичей только ее и заботило, самая деликатная из низушей. – Не обращай внимания, Зуб, они так отношения каждый день выясняют.
    Я невольно улыбнулся в ответ. Ощущение нависшей над головой неподъемной тяжести, которое возникло после разговора с Маштой насчет эпика, начало отступать. Все-таки хорошо, когда такие проблемы не нужно решать в одиночку. А низуши ребята вроде приличные, и хорошо, что я прибился к их компании.
    Опустив взгляд, я только сейчас заметил, что дикоша торопливо, с урчанием дожевывает шмат вяленого мяса – когда только ее успели угостить. Опять Машта позаботилась? Однако моя зверюга отбивается от рук – трескает чуждое без разрешения.
    – Мальчики, проверьте снаряжение перед выходом, – заботливо напомнила Чупа, собирая вылизанные до блеска ложки в свою котомку. – Все нормально себя чувствуют? А ты, Зуб? А твоя фейри… она где?
    В самом деле. Я непонимающе оглянулся – Кроха куда-то пропала. Но не успел я обеспокоиться всерьез, как фейри с радостным визгом выпорхнула прямо из-под рук Чупы, из горловины ее котомки. И подлетев ко мне, гордо продемонстрировала полупрозрачный зеленый камень размером с грецкий орех:
    «Необработанный изумруд, ремесленный материал для ювелирного дела».
    Камушек был шероховатый и невзрачный, но сам факт воровства… Кто бы мог подумать, что моя фейри еще и чуть-чуть клептоманка. Какая же, еханый бабай, неловкая ситуация.
    – Чупа, прости, я не думал, что моя Кроха…
    – Да пусть забирает, мне он не нужен, – Чупа как-то странно замялась, даже и не думая сердиться. Словно это не фейри поймали на воровстве, а наоборот. – Безделушка. Сама не знаю, зачем таскаю.
    – Спасибо, я и правда не ожидал, что…
    – Зуб! – Машта бесцеремонно прервала мои извинения увесистым хлопком по плечу – дотянулась-таки. – Тебе же сказано – забудь. – И подмигнула, шепнув: – Лучше зацени, насколько я хорошая ученица.
    – Ты это о чем?
    Но Машта, уже не слушая меня, уперла кулаки в бедра, обвела своих приятелей нарочито-грозным взглядом и гаркнула во все легкие:
    – Вы тут чего прохлаждаетесь вообще, словно вожжа под хвост попала? А?! Я тут на вас как в воду смотрю, смекаете? А будете губу на баклуши раскатывать, я вам такой полный швах устрою, что по самые гланды прочувствуете! А ну руки в ноги и на работу!
    Надо было слышать, как низуши после этой тирады ржали.
    Но заметочку насчет странного поведения Чупы я в памяти сделал. На всякий случай. Безделушка, говоришь, этот изумрудик? И оценщика у вас нет? Ну-ну, посмотрим.

Глава 7

    – Вон там, в тумане. Видишь? Крокоеды. Опять отреспились.
    – Куда уж мне до вашего низушьего зрения, – я усмехнулся, покосившись на Машту и остальных коротышек. Затем обвел внимательным взглядом заснеженный склон, который плавно спускался в распадок между двух горных круч. По склону щедрой россыпью валялись скальные обломки – где в человеческий рост, а где и выше. Они торчали из снега, словно драконьи клыки. За одним из таких обломков притаился я, чтобы не потревожить дичь раньше времени, за соседними – низуши. – У вас же расовый бонус к дальнозоркости. Поверю на слово. Сколько их там?
    Машта на секунду привстала за укрытием, бросила быстрый взгляд в распадок и снова присела на корточки.
    – Пятеро…
    – Или шестеро, – насмешливо осклабился Аркуш, выглядывая из-под низко надвинутого капюшона меховой накидки. – Вон там, возле камушка присмотрись, разве не еще один?
    – Нет, точно пять, – поддержала подругу Чупа. – Тебе бы только придуриваться, Аркуш!
    – Пять, шесть… да какая разница, – спокойным тоном оборвал спор Колин, тщательно проверяя как реальные, так и воображаемые потертости ложа своей ненаглядной пращи и выкладывая рядом на притоптанный пятачок снега гладкие каменные снаряды – каждый размером с увесистый кулак. Готовился заранее, чтобы потом за мешок на поясе не хвататься. Для охоты на мобов низуши использовали обычные камни, которые несложно найти внутри гор – подходящие по размеру и весу, их и потерять в снегу при промахе не жалко. А свинцовые, которые доставлялись караванами коби из крепости Кандаури, использовались исключительно для боя с аборигенами – как более разрушительные. Вот такой вот парадокс.
    Примеру Колина последовали и остальные – без лишней суеты, деловито, отработанно. Пока низуши занимались делом, я щурился поверх валуна, изо всех сил пытаясь разглядеть цели, но с расстояния в сотню метров ничего не получилось. Погода хоть и стояла ясная, почти безветренная, но внизу распадка курилась легкая дымка, которую без устали выдыхали несколько десятков горячих «окон» дремавших гейзеров. По заверениям низушей само присутствие в этом мире крипуаров пробуждало в недрах земли родственные им стихии, заставляя вырываться наружу пар и огонь. На мой скромный и непредвзятый взгляд, это вполне могла быть и обычная вулканическая деятельность, никак не связанная с пришельцами. Демонам Хаоса здесь и так принято приписывать все мыслимые и немыслимые беды.
    – Не многовато? – не без иронии уточнил я. – Вчера, когда сорвалось, троих еле «уговорили».
    Дикоша, присев на снегу рядом, фыркнула, вполне разделяя мои опасения. А Кроха пискнула что-то явно нелицеприятное, высунув золотистую макушку из мехового мешка, который я теперь носил на шее специально для нее. Ага, белочка в клеточке. И орешек у нее имелся – изумрудный, который сперла у Чупы. Так и таскала с собой, ни на минуту не расставаясь. Надеюсь, Кроха когда-нибудь все же научиться говорить хотя бы системными сообщениями, иначе невозможно понять, для чего ей это. Когда попытался в шутку забрать, взвизгнула так, словно я вознамерился лишить ее жизни. В общем, пока лишь ясно, что дело темное.
    – Вчера был случай особый, мы хотели тебя в деле посмотреть, – хихикнул Аркуш, закончив выкладывать на природную каменную ступеньку десяток снарядов. От него разило сладковатым наркотическим духом за несколько метров – вместо табака он использовал толченые грибы, и давно пропитался насквозь.
    В деле посмотреть… Очень мне хотелось высказаться об их методах «смотрения», но обижать не рискнул, хотя в который раз на язык крепкое словечко просилось. Без компании этих низушей я здесь для мобов просто корм. В этом распадке обитали крокоеды 12-16 уровней, низуши даже разогреться на них не успевали, а мне было пока тяжеловато. Вчера эти деятели послали меня прямиком к гейзеру, где находилось три твари разом. Причем низуши хором и с абсолютно честными глазами уверяли, что я справлюсь. Я, конечно, справился. После того как первый же 15-уровневый крокоед в фонтане обжигающе-горячих брызг выскочил из пропитанной сернистыми выделениями проймы и одним ударом когтистой лапы вышиб у меня меч, едва не оторвав оружие вместе с рукой, драпать пришлось так, что только пятки сверкали. Хорошо хоть не растерялся и не рванул сразу к пращникам, заставил зверей побегать между валунов, чтобы растянуть их цепочкой, а низуши их перестреляли одного за другим с заранее приготовленных позиций – вот как сейчас. Когда весь взъерошенный и распаренный от бега по снегу я остановился рядом, они все покатывались со смеху. Особенно Чупа с Аркушем старались – ржали тоненько, заливисто, хватаясь за животы и вытирая слезы. Ну, с Аркушем понятно – вот уж кто настоящий зубоскал, всегда готов ржать по любому поводу, особенно после хорошей грибной затяжки, в такой момент палец покажи – и то обхохочется. А Чупа просто смехотушка и часто веселится за компанию, причем никогда не начинает первой, но первой же и смущается. Хорошо, что тогда не высказался, сдержал злость. Я позже понял, что это не было подставой. Всего лишь особенности менталитета. Они были уверены, что отобьют меня в любом случае, а потому решили подшутить, совершенно не видя в этом ничего предосудительно.
    Вторые сутки мы общей группой занимались охотой на обитающее вокруг Охотничьей стоянки зверье. Завалили десятка четыре самых разных тварюг, не меньше. Фармили крисы, мясо, шкуры – именно в такой последовательности по ценности. Собственно фармили низуши, мне в основном доставался опыт. Что мне сразу понравилось в наших вполне успешно развивающихся отношениях – низуши не жадничали и один из пяти крисов отдавали мне, как полноправному участнику охоты. И раз я до сих пор жив, несмотря на мой самый низкий в группе уровень, значит, не такие уж они и сорвиголовы, как мне показалось вначале.
    Они притирались ко мне, я привыкал к ним. Им проще – я у них такой один.
    К моменту моего появления в локации у низушей и без меня уже сформировалась полная пятерка, а так как кому-то обязательно нужно было оставаться на Охотничьей стоянке, сторожить проход в горный туннель и сдавать коби-носильщикам трофеи, предназначенные для Хранилища крепости – мясо и шкуры, то установился следующий порядок. Каждые три-четыре часа фарма группа возвращалась к стоянке, сгружала добычу, один из низушей менялся – сейчас там, к примеру, хозяйничал Фаге, и после короткого перерыва отправлялись снова на работу. Меня, естественно, никто не подменял. Питомцам и вовсе выбирать не приходилось – где я, там и они. Но мне и самому нужен был рост, поэтому я не жаловался и выполнял все, что от меня требовалось – низуши эти места давно изучили, в том числе и повадки местного зверья. Уже и так было ясно, что я для компании коротышек – вполне удачное приобретение. Они все без исключения пращники. По сути, если в группе нет бойца близкого боя, то она уязвима, но с коротышками никто не хотел связываться. Охтаны держались исключительно своих, дал-рокты – тем более, вот и приходилось низушам разбираться с врагами самостоятельно. Ох уж эти расовые предубеждения, хорошо еще, что я с ними нашел общий язык. Охтаны, например, при встрече лишь шипели и бросали злобные взгляды.
    Откровенно говоря, сегодня я с нетерпением ждал окончания охоты. Мысленно я уже был в Крепости, собирался наконец выбрать момент пообщаться с ракшасом – прошлой ночью не получилось, пятерка выделенных в ночной патруль внутри крепости охтанов расположилась недалеко от камеры с пленником – резаться в кости. Опыт шел все-таки медленнее, чем хотелось – за все время успел поднять лишь половину уровня до одиннадцатого. А значит, тянуть с заданием ракшаса уже не стоило – еще немного и его отправят на точку возрождения, так как с выкупом за него соплеменники по каким-то причинам не торопились…
    – Ладно, не тяни, Зуб, – прервала мои раздумья Машта. – Двигай в распадок.
    – Фури, останься, – тихо скомандовал я.
    Дикоша недовольно зарычала, выпуская изо рта и ноздрей теплый воздух, сверкнула глазищами, но увидев, что Кроху вместе с мешочком (только любопытная голова и торчала) я протянул Маште, понизила тон. Они друг без друга никуда, если оставлять, то обоих. Приходилось беречь, учитывая проблемы с возрождением – за это время я морально уже успел смириться с возможной потерей питомцев, и постарался относиться к этому философски. Но Кроха доставляла забот больше Фурии. Со вчерашнего дня она почему-то упорно отказывалась от крисов и сидела на голодном пайке, а без подзарядки помощи от нее ждать было бесполезно, энергии хватало только на то, чтобы не замерзнуть. Низуши, влюбленные в нее все без исключения, пытались завалить Кроху подарками, но та лишь с печальным видом качала головой и отворачивалась.
    – Ваши крокоеды – самые паршивые твари в окрестностях, – я вздохнул, не столько жалуясь, сколько констатируя очевидный факт. – Из-за них уже так провонял, что скоро фейри от меня сбежит. Может, других поищем?
    – Поблизости мы всех вынесли, сам прекрасно знаешь, а удаляться от стоянки чересчур нельзя, – напомнила Машта. И слегка прикрикнула, тренируя на мне командирский тон: – Не привередничай! Этих завалим и пойдем на пересменку, отдохнешь. Так что не тяни.
    Вот черт. А я, наивный, думал, мы и так уже последний раз охотимся. Время-то близилось к вечеру – на распадок уже наползала густая тень от северной гряды, грозя его вскоре накрыть темным одеялом сумрака…
    Скинув с головы капюшон меховой накидки, чтобы не ограничивать обзор, я уже ставшим почти привычным за эти пару дней жестом прошелся ладонью по отрастающим волосам. Удовлетворенно улыбнулся – уже не меньше трех сантиметров. Такой же длины защищали лицо бородка и усы. Ладно, пора приступать к делу – боевую и защитную ауры я повесил еще полчаса назад, так что на схватку хватить должно. Оставив меч за спиной, я неторопливой трусцой направился в сторону распадка. Но не по прямой, а стараясь по возможности держаться за раскиданными по пути валунами, поэтому выписывал, как пьяный лодочник. Вниз по некрутому склону бежать было легко, неглубокий и основательно промерзший снег громко поскрипывал под сапогами. Хорошо еще, что у крокоедов скверный слух, так что шуметь я мог без опаски. Сильные, крупные, твари, похожие на помесь выдры с крокодилом. Причем шестилапые. Обитают исключительно в горячих сероводородных источниках – чистый яд для любого из изгоев, независимо от расы. Видимо, поэтому с нюхом у крокоедов, как и со слухом, тоже хреново. Зато зрение у них удручающе хорошее – не хуже, чем у низушей, с их расовым бонусом к зоркости. Стоит неосторожно шевельнуться в пределах их видимости – и не успеешь моргнуть, а в твою сторону уже чешет стая. Бегают крокоеды тоже весьма неплохо, а бьют удручающе сильно. Для моего уровня, само собой.
    Для низушей дистанция нужна приличная – они без проблем прицельно лупят из пращей до двухсот метров, поэтому прятаться я перестал только метров за сорок до распадка, вышел на открытое место и остановился. Нате, любуйтесь. Воняло здесь тухлыми яйцами так, что желудок выкручивало от рвотных спазм. Снег вокруг лежал подтаявший, ноздреватый, с серо-желтым налетом. Ну и где эти задницы? Ближе не подойду, хоть тресни – просто не успею удрать.
    В горячем тумане наметилось неясное движение. И как низуши в этой мути их разглядели? Я бы не отказался от таких же зорких глаз. Стою, жду. Хочется схватиться за меч – аж в ладонях зудит, но бегать гораздо удобнее со свободными руками. Вокруг чистое пространство, на котором я виден, словно горящая свечка посреди обеденного стола. Кушать подано, господа плотоядные. Но крокоеды осторожничают. Оценивают опасность. Если бы мы приперлись сюда всей группой, а численное преимущество хозяев гейзеров оказалось бы меньше чем вдвое, то могут и вовсе не показаться на глаза. Инстинкт самосохранения у местных представителей фауны не отключен, как у обычного игрового зверья в виртиграх. А лезть прямо в эту смердящую вонищу – занятие малоприятное и опасное для жизни.
    Жду…
    Сегодня они какие-то нерешительные, вчера вон как живо за мной скакали. Забыл выяснить у Машты, сохраняется ли у мобов память о прошлых поражениях? Может им не понравилось наше вчерашнее угощение – каменными снарядами по черепушке?
    Наконец из воды и тумана с плеском выскочили сразу четыре твари. Как я уже упоминал – помесь выдры с крокодилом. Или просто волосатый крокодил с шестью раскоряченными конечностями. От челюстей до кончика хвоста – от двух до трех метров, вес у самого крупного под сотню кило. Честно говоря, при виде их уровней от сердца немного отлегло – состав шоу сегодня слабоват. Трое одиннадцатого уровня, один – тринадцатого. У самого толстого жизнь под семь сотен. И не таких разбирали на запчасти.
    Высоко приподняв обросшие серо-бурым мехом тела на широко расставленных мускулистых лапах, крокоеды, быстро разгоняясь, увлеченно почесали в мою сторону. Земля вперемешку со снегом и камнями так и брызнула из-под когтей.
    Высматривать, почему не появился пятый, я не собирался. Как только зверюги сократили расстояние вдвое, повернулся и побежал, тоже ускоряясь, наискось через склон, разворачивая преследователей боком – чтобы стрелкам было удобно. Для начала надо подальше увести их от места обитания, чтобы не удрали обратно в свои вонючие пенаты. Краем уха, сквозь собственный топот и поскрипывание снега, услышал, как за спиной снова отдалённо всплеснуло. Бросив быстрый взгляд через плечо, и обнаружив, какое счастье мне привалило, выругался в голос – за первой четверкой чесало еще шестеро. И среди них затесался крокоед аж восемнадцатого уровня! Не такое уж хорошее зрение у низушей, как они полагали!
    Первый камень просвистел мимо совершенно неожиданно, едва не задев плечо. Сзади послышался утробный взрык твари, в которую угодил снаряд. Рановато, но так как баланс сил изменился не мою пользу, низуши решили не ждать и поспешили на помощь. Я продолжил бег, визуально прокладывая себе маршрут заранее – необходимо было двигаться так, чтобы валуны не заслоняли стрелкам цель, но и чересчур удаляться от них не стоило, так как забраться на каменную макушку – это мой путь спасения в непредвиденной ситуации.
    Новые враги появились совершенно неожиданно.
    Взбивая снег, из-за ближайшего валуна, мимо которого пролегал мой путь, выскочили еще двое крокоедов – 21 и 22 уровней. Матерые. Под четыре метра длиной и кило под двести каждый, как вежливо подсказала система. Предводители семейства?! Они что, со всех своих вонючих водоемов стянули родственников, чтобы отомстить после вчерашней охоты?! Хищно блеснули тёмные глаза под бугристыми впадинами громадных черепов – покрупнее лошадиного, предвкушающе распахнулись зубастые пасти. Торчком вздыбившись на шести лапах, волосатые страшилища галопом поскакали ко мне наперерез. А шерсть у них, кстати, оказалась абсолютно сухой – засада была организована заранее! Откуда у них такая сообразительность?!
    Я резво взял в сторону, избегая щелкающих челюстей. Пока в скорости я выигрывал, крокоеды не умели спринтовать долго. Камни посыпались градом. Мельком оглянувшись через плечо, я увидел, как два одновременных попадания проломили одному из самых хилых крокоедов череп и хребет, убив его мгновенно. Еще парочка снарядов фонтанчиками снега и земли взбили поверхность склона возле другого, промахнувшись всего на пару метров. Все-таки праща – не идеально точное оружие. Но по такой толпе волосатиков грех промахиваться вообще.
    Разъяренные видом убегающей добычи, остальные как будто не обратили внимания на гибель сородича, извиваясь за моей спиной зубастыми синусоидами. Оббежав вокруг валуна величиной с одноэтажный дом, я развернулся в обратную сторону, чтобы снова вывести преследователей на открытое пространство. Еще один валун поджидал впереди – на него я по плану и должен забраться, подставив зверюг со стороны стрелков как мишени в тире. Лазить по крутым каменным поверхностям крокоеды, к счастью, не научились...
    По вчерашнему хардкору я уже уяснил нюансы, вступившие в силу после изменения системы характеристик. Выяснилось, что в основном энергия тратилась при специализированных ударах, если же просто бегаю и прыгаю, то затраты минимальные, могу заниматься акробатикой весьма долго. Но десяток-другой «спецух» быстро вычерпают энергию до донышка и лишат боевого преимущества. До нуля еще не доводил, не рискнул ставить такой опрометчивый эксперимент, да и Машта следила за моим состоянием бдительным командирским оком, но, скорее всего, двигаться буду как черепаха. Обескураживающие условности. Но если я совсем не буду участвовать в бою, и позволю резвиться лишь низушам, то опыта мне не видать – здесь опыт четко шел в зависимости от причиненного урона. А значит, пора и мне вступать в схватку.
    А это что еще за новости?
    Когда до валуна оставалось метров десять, я разглядел возле него подозрительное пятно из каких-то буро-зеленых веток, набросанных поверх снега ровным слоем. Судя по тому, что на самих ветках снег отсутствовал, это «сооружение» возникло недавно, да и земля вокруг него была разворошена на несколько метров вокруг – словно кто-то усиленно поковырялся палкой. Или как будто эта хрень проросла сквозь мерзлую землю за ночь. Бред. Не помню я такого по вчерашнему дню… Да и откуда здесь растительность, в местности, где все деревья вырублены на корню черт знает сколько лет назад?!
    Первоначально пробежать я собирался как раз там, где теперь на пути возникло это пятно, но интуитивно почуяв опасность в непонятном явлении, круто взял в сторону, разогнался как следует и заскочил на валун совсем с другого бока, где взбираться было не так удобно. Как говорится, жить захочешь – и не так раскорячишься. Цепляясь пальцами за бугристые выступы, почти взлетел на каменную макушку и оказался примерно в пяти метрах над врагами, которые бессильно бесновались у подножия скалы.
    Хороший момент отдышаться – чем я и воспользовался. Грудь ходила ходуном, кровь стучала в висках. Так разогрелся от бега, что совершенно не чувствовал холода. Глянул вверх по склону, где должны находиться низуши. До них сейчас метров семьдесят, все четверо стоят на виду, не скрываясь, глядя в мою сторону и оживлено жестикулируя. Да и чего опасаться, ведь все внимание крокоедов накрепко привязано ко мне. То, что враги оказались в неудобном для стрелков секторе, сейчас не имело большого значения. По идее, низуши и так должны придержать свои выстрелы, позволив разобраться с тварями самостоятельно. Просто мы как-то не ожидали, что их будет так много. Прямо-таки праздник фарма.
    Единственная проблема – пока они внизу, я не смогу спуститься с каменного насеста. А так как высокоуровневые мне не по зубам, то придется заняться «товарищами» средней упитанности, проредить ряды. «Душелов», скотина этакая, за все это время так и не активировался, лишь напрасно мозолил глаза на активной панели. Опробовать при первой же оказии, как рассчитывал, не удалось. Не зря все-таки стоит приписка про «существ Хаоса». Что ж, есть и другие средства.
    Предвкушающе улыбнувшись, я взял в цель крокоеда 11 уровня и разрядил в него «Копье пламени». Полутораметровая огненная пика, исторгнутая из центра ладони, расплескалась гудящей вспышкой о волосатую спину. Шерсть твари вспыхнула, огонь почти мгновенно распространился по всему телу, охватывая и хвост и бугристую башку, и не утихая, вгрызся в плоть пятнадцатисекундным тикающим дебаффом. Рычание крокоеда почти сразу перешло в хрипящий вой, в попытке сбить пламя он принялся кататься по снегу. Откуда вы такие умные беретесь… Пришлось не жалеть энергии – врубить в горящее тело «Копье воздуха», заставив тварь замереть и позволить огню делать свое шашлычное дело. Всего два выпада, а восемьдесят единичек энергии как корова языком слизнула – физически чувствую, как из меня уходит часть силы, но пока могу позволить себе траты.
    Стадо крокоедов внизу бесилось от бессилия – скакали, чуть ли не сбивая друг друга. Один из матерых вдруг рывком вскинул тело и встал на двух лапах, вцепившись четырьмя верхними в скалу. Щелкающая зубами морда сразу поднялась почти к моим ногам. Ах ты… Я отскочил на шаг и выхватил меч. Когти у них короткие, но лапы сильные… Взрыкнув, крокоед начал подтягиваться на лапах. Лазить они все-таки умели, по крайней мере – старшие, но не слишком приятно выяснить это лишь сейчас. Может, способность какая-то включается? Если он сюда заберется – дело плохо. Придется перескакивать через их головы и рвать когти к низушам на опережение, благо бегаю я быстрее, а там уж пусть отстреливаются, как смогут. А пока попробую все подручные средства.
    Не раздумывая, падаю коленом в снег, перехватываю рукоять «Пламени» двумя руками и со всей силы бью остриём клинка вниз, целясь в блестящий глаз вражины. Крокоед едва заметно дергает башкой, и лезвие, промахнувшись мимо глаза – хотя, казалось бы, промахнуться невозможно, скользит по челюсти, оставляя тонкую багровую полоску на прочной как сталь шкуре. Так я и думал… сыграла разница в уровнях. Ситуация приобретала крайне неприятный оборот, но словно и этого было мало – насмотревшись на старшего, остальные тоже принялись карабкаться вверх, вполне успешно осваивая нелегкую науку скалолазания. Матерый гад, приноровившись, выбросил вперед две передние лапы и когти со скрежетом вцепились в скалистый выступ. Смердело от твари не хуже, чем от его любимого гейзера. Я ударил из всей силы «Обжигающей вспышкой», меч чуть ли не со свистом рассек воздух и сгустком пламени впился гаду в лапу, которая тут же соскользнула, оставив отсеченные когти. Ага, с магией все-таки пробивает!
    Тут возле ноги с громким «бум» в каменную поверхность врезался снаряд и разбрызгался шрапнелью. Острые осколки в кровь рассекли мне левую щеку, заставив отдернуть голову. Я живо обернулся, пытаясь понять, какого черта коротышки творят. Что за странная картина?! Все четверо что-то орут, Аркуш тычет пальцем то ли в меня, то ли за мою спину, Машта машет рукой, призывая бежать к себе, а Чупа, забыв про пращу, стоит с округлившимися от испуга глазами, схватившись за голову в жесте отчаяния. Опять какие-то дурацкие шуточки?
    Резко разворачиваю голову в сторону распадка, и холодею от увиденной картинки.
    Вот же вляпался.
    С нарастающим топотом копыт, огибая ударивший в небо фонтан кипящей воды проснувшегося гейзера, в мою сторону на всем скаку несется отряд кентавров. Местные расы я уже научился различать и без системных подсказок, а так как класс тут у всех одинаковый, то лишнюю информацию я в настройках отключил. Поэтому видны лишь имена и уровни… Охрененно неутешительные уровни. И при этом кентавров не меньше десятка… Проклятье, десяток и есть – малый боевой рейд в полном составе! Глухие шлемы с узкими прорезями для глаз у кого украшены торчащими рогами, у кого стальным гребнем с плюмажем из перьев. Тускло поблёскивает в гаснущем свете уходящего дня металл тяжелых доспехов, полностью защищающих «гуманоидную» часть тела и прикрывающих сегментированными металлическими щитками «конскую» грудь до мускулистых передних ног. В крепких руках, на вскинутых остриём вверх копьях вьются цветные ленты вымпелов, как у рыцарей земного средневековья, а некоторые вооружены…
    В следующую секунду я узнал, что не только низуши хорошо владеют пращой.
    Я заметил резкое характерное движение раскручиваемого ремня в мускулистой лапе одного из дионисов в первых рядах, но отпрыгнуть в сторону уже не успел. Чудовищный по силе удар пронзил грудь слепящей болью и сшиб со скалы словно кеглю. Я рухнул навзничь, и перед тем как свет в глазах померк, успел лишь почувствовать, как ударяюсь спиной обо что-то пружинистое, пробиваю его своим телом, и проваливаюсь в какую-то черную бездну.

    Думаю, я очнулся почти сразу, потеряв сознание лишь на несколько секунд. Заворочался на влажной и странно теплой земле, охнул от боли в груди, попытался приподнять голову и хоть что-нибудь разглядеть, но перед глазами плавали огненные узоры на фоне мрака. И нестерпимо воняло какой-то химической кислятиной, словно от разбитого автомобильного аккумулятора. Стараясь шевелиться как можно меньше, нащупал на поясе флягу с зельем здоровья, кое-как свинтил пробку дрожащими пальцами, хлебнул, не экономя, чувствуя, как проливаю драгоценную жидкость на шею и подбородок. Разодрал полы куртки на груди, вслепую плеснул туда, где по ощущениям было хуже всего. Врагу не пожелаешь таких мучений...
    Через минуту тяжелого забытья рвущая грудную клетку боль немного ослабла – ровно настолько, чтобы я смог хотя бы нормально вздохнуть, не потеряв сознание вновь. Зрение тоже прояснилось. Я не торопился подниматься, предоставив зелью продолжать лечебные процедуры. Осмотрелся как есть – из положения лежа. Вокруг действительно стоял мрак, хотя и не полный. Я находился на дне земляного колодца в четыре-пять метров глубиной, горловину которого перекрывала полупрозрачная мембрана входа, светившая алым маревом. Достаточно высоко, чтобы забыть о возвращении без посторонней помощи. Заметно расширявшиеся книзу стены пронизывали тонкие нитки причудливых узоров, едва-едва светившихся в темноте, как нить лампы накаливания под низким напряжением. Чуть погодя я понял, что эти узоры – корневища растений, пронизывающих почву. До меня уже дошло, где я очутился. Сквозь зубы вырвались сдавленные ругательства. Что б вас, низуши… выберусь – припомню. Особенно если придётся возвращаться уже с Колыбели. Как же вы так смотрели, что не увидели целый рейд дионисов?! Так увлеклись охотой на крокоедов?!
    Впрочем, сам тоже хорош, следовало чаще оглядываться.
    Но хоть я и злился на низушей, не мог о них не беспокоиться. И не только потому, что с ними остались мои питомцы. То из-за расстояния, то ли из-за того, что оказался под землей, система не отображала параметров здоровья членов группы, но все иконки низушей пока активны – значит, живы. Уверен, что малый боевой рейд дионисов они вчетвером завалить не смогут, даже если проявят чудеса доблести. Может, их уже повязали, как мы тогда ракша? Но тогда почему мои петы все еще целы? Их-то должны были уничтожить в первую очередь, как досадную помеху. Спрятались? Но где там можно спрятаться, среди этих камней? Черт, как же не хватает чата, обмена текстовыми или голосовыми сообщениями! Машта говорила, что сервис остался неактивным из-за закрытого статуса Лунной Радуги, в нормальных локациях чат гарантировался. Куда ни кинь, всюду клин.
    Жизнь: 326/520
    Энергия: 143/370
    Тонус: 63/100
    Неудивительно, что чувствую себя так хреново. Убит наполовину. Одним выстрелом! Интересно, какого уровня была та сволочь с пращой… Стоп, не о том думаю. Как учил Дар, пусть земля песочницы ему будет пухом, нужно постараться расслабиться и очистить сознание от посторонних мыслей, сконцентрироваться на лечении. Увы, из средств лечения у меня только зелье и медитация, ускоряющая естественную регенерацию. Но регенерацию серьезно замедляли «плюшки», полученные от темных достижений в песочнице: «Коварный удар» и «Губитель». Первое мне досталось за убийство соклановца и на следующие десять уровней, то есть вплоть до двадцатого, повесило на меня «Метку оступившегося», замедлив регенерацию здоровья и энергии на 10%, да еще добавило такое же проклятье на союзников, пока они находятся рядом…
    Низушей моя «метка», кстати, не особенно напрягала. Во-первых, Машта заявила, что это обычное явление – многие новички попадают в закрытую локацию с какими-либо метками негативного характера. Потому их, собственно, и не подпускают к основному составу рейдов, пока не отработают свое наказание. Во-вторых, радиус поражения меткой, как быстро выяснилось, не превышал тридцати метров, а так как низуши всегда находились от меня гораздо дальше, то чихать они хотели на мою метку.
    Но сейчас она мешала мне. А вкупе со вторым темным достижением – «Губитель», презентованным системой за окончательное убийство игрока и навсегда снижавшее вдвое восстановление здоровья силами природы, становилось совсем кисло. Получается, придется загорать минут 15-20…
    Не сдержавшись, я сдавленно рассмеялся, но резанувшая внутри боль тут же заставила умолкнуть. Вопрос лишь в том, позволят ли мне обитатели «кармана» – логова-ежедневки – валяться все это время безнаказанно. Потому что именно в такой «карман» я и вляпался. Все та же удача через задницу, которая меня преследовала еще в песочнице. Не погиб от рук кентавров лишь потому, что угодил в нечто не менее скверное! Обхохочешься. По легенде, возникают такие «карманы» благодаря мощному влиянию на местную реальность демонов Огня и Хаоса – крипуаров. Логовища делятся на статичные, с постоянной привязкой к одной и той же точке местности, и на стихийные – эти могут возникнуть где угодно и когда угодно. Статичные в основном находятся в долине, случайные – в зоне за горной цепью, где мы как раз и охотились. Во вторую очередь их классифицируют по силе обитающих в логове существ, которая растет вместе с ним с каждым днем (буквально – логова разрастаются, а количество существ увеличивается), до тех пор, пока логово не зачищено игроками. До трех суток логово считается «молодым», от четырёх до десяти – «продвинутым», выше – уже «старым». Если по каким-то причинам за пятнадцать суток зачистка так и не состоялась, то «карман» созревает и происходит прорыв – демонические существа вырываются на волю и шастают по локации, творя беды и разрушения. Подобная схема мне уже знакома по «Дивносаду» – там тоже слуги Губителя резвились вне данжа, атакуя источники Силы…
    Высоко над головой послышался приглушенный грохот, земля подо мной дрогнула, как живая. Забывшись, я открыл глаза и попытался сесть, но резкое движение тут же уложило обратно вспышкой боли. На глаза невольно навернулись слезы, а ярость и отчаяние заставили стиснуть кулаки. Бессилие всегда бесит. Но оставалось лишь лежать и любоваться на висевшее вверху алое полупрозрачное марево входа, за которым мелькали тени кентавров. Дело в том, что, когда я рухнул со скалы прямо на вход – он активировался. По правилам, на то, чтобы вошла группа, отпускается минута. Если группа собрана и готова, этого хватает с избытком. Сейчас же мембрана запечатана – до полной зачистки логова или до гибели чистильщиков. Последнее мне совсем не улыбалось, а первое казалось крайне маловероятным, что совсем не поднимало настроения…
    Вот еще сразу двое дионисов ударили копьями – звук, словно сталью по стеклу. Мембрана огрызнулась огненными вспышками, не пропустив наконечники копий. Разозлил я копытных, не могут до меня добраться. Вряд ли я успел бы добежать до низушей, останься на поверхности… Когда тебя насаживают на копья – приятного в этом ничего нет. По отзывам Машты дионисы предпочитают те «карманы», которые прорастают в склонах гор горизонтально, вертикальный колодец для их анатомии – серьезная проблема. Просто паршивое стечение обстоятельств, что я попался им на глаза.
    Разве что… Черт, вся надежда на то, что логово очень молодое, ведь вчера здесь его еще не было.
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (1). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на единицу.
    Я даже не усмехнулся, так как чего-то подобного ожидал. Карман меня защитил, но он же меня теперь и уничтожит, если буду бездействовать. Пришлось, стиснув зубы, подниматься. После короткого осмотра с одной стороны колодца я обнаружил горизонтальный проход высотой метра полтора, ведущий куда-то вглубь. Освещением по-прежнему работала корневая система – красноватые прожилки паутиной оплетали все земляные поверхности и стен и пола. Нет, это не растения, а само логово. Именно так, видимо, оно и прорастало – формируя подземное обиталище и порождая тварей. А кислотный запах – побочный выхлоп синтеза.
    Сумка, фляга, кинжал, меч… Слава богу (наверное, здесь придется адресовать это расхожее выражение к Алану Темному) меч нашелся поблизости, валялся всего в двух метрах от меня. От вспыхнувшего в сознании образа, как меч, подчиняясь силе гравитации, вонзается в меня сверху, после того как я падаю в бессознательном состоянии на дно, передернуло до самого нутра. Бррр…
    А вот меховая накидка пропала бесследно. Видимо, зацепился за что-то в момент падения и сорвал, оставив ее снаружи «кармана». Ну и черт с ней. Здесь заметно теплее, не замерзну. Так, еще глоток зелья, теперь уже аккуратно, проливать не будем. Раздвинув полы куртки и заранее напрягаясь от того, что могу увидеть, скосил глаза на грудь. В майке – пропитанная кровью дыра, но на поврежденном участке груди зелье уже затвердело эластичным пятном белоснежной пены. Это даже приятно – увидеть вместо безобразной раны аккуратную заплатку, как-то даже легче на душе становится. Чую, сие чудо без нанотехнологий не обошлось. Собственно, как и сам аватар, со всеми его возможностями. Обычного человека полученный наверху удар убил бы мгновенно, не говоря уже о самом падении в колодец. Может быть, помогло то, что книзу колодец расширялся метров до шести и, падая, я не задевал за стены – вот и не свернул шею.
    Стоп. Десть очков параметров я так и не распределил, хотел это сделать после оценки своих возможностей на фарме. Энергии, в принципе, хватало, хотя приходилось жестко экономить. Но сейчас… Впрочем, сейчас мне и здоровье лишним не будет, тем более что каждая единичка чуть-чуть ускоряет регенерацию. Ладно, по пять в выносливость и мудрость…
    О, «Клинок бури» как раз закончился. Включаем. Прямо почувствовал, как накатила слабость при активации. Но тут уж или пан, или пропал. Так что и вторую – «Дыхание ветра», тоже в дело…
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (2). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на две единицы.
    Подключилась вторая тварь. Подключится еще одна – и регенерация замрет, приток сравняется с оттоком. Не дают восстановиться, черти, Алана Темного на них нет…
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (3). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на три единицы.
    Да чтоб вас!
    Не успел я выругаться, как в проходе, ведущем из колодца, послышался быстро нарастающий ритмичный топот. Стиснув зубы, я подхватил меч – несмотря на заплатку, по ощущениям в груди будто торчал невидимый кинжал. Едва я попятился подальше от прохода, чтобы обеспечить оперативный простор, как в тускло освещённой прожилками корневой системы норе показалось нечто, напоминающее коренастую собаку – где-то полметра в холку, с красновато-коричневой чешуйчатой кожей, словно тлеющей изнутри. Раздвигая густой сумрак слабо светящимся ореолом своего тела, существо неслось галопом, подпрыгивая и едва не цепляя двумя острыми рогами свод норы:
    «Молодой рогатый демон, уровень 10, жизнь 436. Тварь Хаоса»
    И тут же:
    Умение «Душелов» активировано в первый раз. Применить: Да/нет?

Глава 8

    С мысленным воплем «Даааааа!!!» я прожал загоревшуюся иконку на активной панели, выбрав целью демона. Проверять, как оно подействовало, не было ни единой секунды. Выскочив из норы, тварь молча взвилась в прыжке, целясь в горло. Широкая как ведро пасть распахнулась, обнажив гребенки красно-жёлтых дымящихся клыков.
    Я все еще едва шевелился, и понимал, что в таком состоянии уклониться не смогу. Поэтому инстинктивно сделал единственное, что оставалось – вскинул меч горизонтально, словно посох, ухватившись за рукоять и за участок вблизи острия, и вытянул обе руки вперед на всю длину. Демон насадился пастью точно на обращенную к нему острую кромку лезвия. Напор был таков, что удар сбил меня с ног. Мы пролетели еще метр, вмазались в стену и рухнули на пол...
    Молодой рогатый демон повержен! Получен опыт: 1046. Текущее значение опыта: 20867/38440
    Получено достижение: «Охотник на тварей Хаоса», ранг 1: 1/100. Урон по тварям Хаоса увеличен на 1%.
    Проигнорировав всплывшее на периферии зрения сообщение, я вскочил на ноги куда быстрее, чем ожидал. Боль внезапно приглушилась, ушла куда-то на задний план, возвращая подвижность и ловкость. Демон валялся у стены – дохлее некуда. Меч так и торчал из его пасти, располосовав башку промеж челюстей до шейных позвонков. Черная дымящаяся кровь стекала из жуткой раны на почву, прожигая ее, как кислотой. Я быстро просмотрел логи. Ну, еще бы не сработала «уловка ассасина», при таком-то ударе! Причем, сработала впервые за два дня фарма, не зря так долго копился шанс. А еще я задним числом искренне порадовался, что у «Пламени» нет двусторонней заточки, иначе располосовал бы ладонь при таком хвате до кости.
    Придавив горячее даже под сапогом тело, рывком вытащил меч и замер, прислушиваясь к наступившей в колодце мертвой тишине. Но пока тихо. И я обратил внимание на странность – хотя я уничтожил тварь, отток энергии не изменился, так и оставалось – минус три единицы в секунду, почти столько же, сколько давала естественная регенерация. Заглянув на страницы бестиария, где автоматически отразилась информация о поверженном противнике, я озадаченно хмыкнул – у демона не было никаких способностей, кроме нанесения физического урона под усилением ауры Огня, отсасывать энергию он не умел.
    Значит, нужно как можно скорее выяснить, кто это так безобразничает.
    И в самом деле, что мне еще оставалось? Сидеть и ждать, когда муты высосут меня окончательно, до нуля? Нет уж, лучше сражаться, чем такой бесславный конец. Все-таки относительно повезло, что логово – молодое, иначе бы не справился вот так, с ходу. Но прежде чем бросаться во все тяжкие, сперва нужно разобраться с «Душеловом»…
    Сверху послышалось громкое и отчаянное «муууу-ррр-мя» и мне на голову свалилось что-то когтистое и тяжелое, заставив шею предательски хрустнуть. Не успел я шарахнуться, как это нечто спрыгнуло на землю, оказавшись… дикошей. Фурия, ничуть не смущаясь тем, что едва не покалечила хозяина, тут же возбужденно заметалась по дну колодца в поисках опасностей. Подбежала к трупу рогатого демона, понюхала и с отвращением отскочила – едкий запах серной кислоты не пришелся по вкусу. Когда я, изумленный ее появлением в заблокированном колодце, поднял взгляд, перед моим лицом на расстоянии вытянутой руки парила Кроха. Сложив ручонки на груди, фейри с сердито-озабоченным видом взирала на меня ярко светившимися в сумраке васильковыми глазищами, как бы говоря – и как только мне совесть позволила оставить их с низушами, когда хозяину грозить опасность?
    Вот это новость… Питомцы могут проходить в данж вслед за хозяином уже после того, как вход захлопывается?! А кентавры, кстати, уже свалили – надоело беситься возле входа, вот так петы и проскочили. Да к черту отвлеченные рассуждения! Я просто рад видеть своих подопечных, с их появлением прямо сил прибыло…
    Кстати, насчет сил. Наконец я получил полную информацию о «Душелове»:
    «Душелов», ранг 1: 1/100. Уникальная боевая способность, единовременно наносит астральный урон (Хаос), равный четырехкратному урону от оружия, и такой же урон в течение 30 секунд, восстанавливая хозяину 30% здоровья и энергии от нанесенного урона. Игнорирует любую защиту цели. Активируется при наличии кристалла сущности. Восстановление – 1 минута. Примечание: развитие после получения третьего ранга вариативно.
    После изучения волшебных строчек губы сами собой растягиваются в многообещающей ухмылочке. Особенно нравится такое упоминание, как «игнорирует любую защиту цели». Задумчиво смотрю на труп рогатого демона. Получается, его прикончила не столько «Уловка ассасина», сколько «Душелов». И жизнь нехило пополнилась, потому я и зашевелился: 486/570. Выходит, «уловка» сработала напрасно. Если бы тварь издохла не сразу и работа умения не оборвалась на половине, то я восстановился бы полнее. Погоди-ка… Нужен целый кристалл на активацию?! Вот черт. Так у меня быстро все кристаллы закончатся, придется использовать только в особых случаях.
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (4). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на четыре единицы.
    Пора действовать. Решительно шагнул к трупу рогатого демона, мысленно скомандовал «развеять», и когда тело осыпалось невесомым прахом, подобрал лут – тускло блеснувший кристалл сущности и парочку острых рогов, длиной в пару ладоней, помеченные как «ремесленный материал». Отлично. Так и будем пополнять запасы…
    Фейри с радостным воплем (вот тебе и конспирация) спикировала на меня как атакующий истребитель, выхватив кристалл из пальцев. И тут же его впитала в себя и засветилась ярким фонариком. Ее шкала опыта заметно подросла. И как это понимать? Чем ей не нравились кристаллы из моей котомки, почему подошел именно этот? Непонятно, но, по крайней мере, эта проблема хоть как-то решается – уже морально легче. Рога демона я после секундного раздумья засунул в котомку – много такого добра в нее не влезет, это не виртуал, но с другой стороны, выбросить всегда успею. Затем, уже не колеблясь, достал еще один кристалл сущности из сумки – из накопленных во время фарма на поверхности, и зарядил его в рукоять клинка (усиление магического урона на 25%).
    – Ну что, девочки, порезвимся?
    Фейри с готовностью закивала головенкой, ее золотистые волосы взметнулись в художественном беспорядке, образовав вокруг миниатюрного тельца лохматую светящуюся корону, а крылышки зажужжали интенсивнее. Фурия лишь хищно сузила изумрудные глаза и слегка оскалила пасть, демонстрируя острые белоснежные клыки. Я одобрительно хмыкнул. Она у меня девочка серьезная, лишних эмоций себе не позволяет. Готовит себя к будущей роли грозного бойца. Остается пожалеть лишь об одном – что этого еще не произошло, так как защита и помощь мне нужны прямо сейчас.
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (5). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на пять единиц.
    Кто ж там такой назойливый-то, а?!
    Мысленно послав Кроху вперед освещать путь и приказав Фурии держаться за спиной – все-таки она еще котенок, я пригнул голову, вступил в темную нору и двинулся к поджидавшим впереди новым опасностям.
    В следующего противника я едва не уткнулся носом.
    На изгибе стены плавно поворачивающего коридора на высоте метра торчала некая округлая припухлость. Если бы не реявшая впереди Кроха, я бы эту тварь пропустил, хотя старался быть предельно собранным и внимательным. Немудрено – в коридоре царил сумрак, разреженный лишь сюрреалистичной подсветкой из оплетающей все вокруг электрифицированной корневой системы, а сама «припухлость» совершенно не светилась.
    Кроха зависла напротив замаскированной вражины, нещадно заливая ее солнечным сиянием своего тельца, и что-то предостерегающе пропищала, тыкая в нее пальцем. Вот тут тварь и зашевелилась. Кожистое веко распахнулось, открыв ядовито-желтую радужку огромного, с футбольный мяч глаза, с багровым, как запекшаяся кровь, зрачком. С тихим «чпок» глаз выдвинулся на полметра из стены – на толстой ножке из перевитых кровеносных сосудов и мышц. Фейри шустро подалась в сторону, а глаз с такой злобой уставился на нарушительницу спокойствия, что будь взгляд осязаемым – фея вспыхнула бы и сгорела как мотылек в пламени свечи.
    «Молодой главоглаз», уровень 10, жизнь 224. Тварь Хаоса»
    – Кроха, осторожнее! – невольно вырвалось у меня.
    Отреагировав на звук голоса, главоглаз тут же повернулся в мою сторону, багровый зрачок вдруг раздвинулся, открыв темный карман, и… и я не раздумывая вбил в эту мерзость «Копье пламени». Жахнуло знатно – глаз вспыхнул как порох и бешено заколотился об стену, тщетно пытаясь сбить пламя. Порождению биотехнологий сразу стало не до меня, его буквально корёжило от боли. Естественного сопротивления к «огню», как у демона, у него не оказалось, и его агония продлилась не больше десяти секунд. Как только от твари осталась дымящаяся головешка, я подошел ближе, морщась от кислотной вони паленой плоти. Досадно, но моб попался пустой – развеялся, ничего после себя не оставив. Ну что ж, информация сейчас – тоже оружие для выживания. Свеженькая справка обновившегося глоссария поведала, что способностей у главоглаза две – «Проклятие бездействия» (сразу после его смерти отток жизни убавился на единицу), и «Кислотная отрыжка» – это «счастье» он на нас опробовать не успел. Чувствительная зона – тридцать метров. Значит, где-то впереди, совсем рядом, еще четыре таких же штуки нагло пьют из меня жизнь, продолжая оставаться вне поля зрения.
    Осененный запоздалой мыслью, я на секунду замер, кляня себя последними словами. Вот же черт! Так увлекся судьбой себя любимого, что перед тем, как броситься в бой, не проверил состояние петов. К моему громадному облегчению, на дикоше после быстрого осмотра вообще не оказалось никаких дебафов. Возможно, пока Фурия – «котёнок», система не воспринимает ее как объект атаки. Хорошо бы… А вот с фейри творилось нечто странное. Каждую секунду фрейм ее жизни мигал, убавляясь на четыре единички, и тут же восполнялся снова до ста. На ней тоже висело четыре «проклятья»! Неприятное открытие – все, что действовало на меня, действовало и на нее! И только сейчас я заметил, что рядом с иконкой питомицы горит пиктограмма ауры «Астральная подзарядка». Вот оно что. Видимо, аура возникла сразу после усвоения криса, и если бы не это, то Крохе хватило бы двадцати-тридцати секунд, чтобы свести жизнь в ноль, но сейчас регенерация оказалась просто невероятной.
    Дикоша, которой дела не нашлось, привстала и оперлась на стену передними лапами, понюхала оставшуюся от врага головешку… С отвращением фыркнула и отступила. Сытость – 60/100. Как не вовремя… Не до кормежки, когда нас тут с фейри самих сжирают.
    Мысленным приказом оставив питомцев на месте, я шагнул за поворот, вглядываясь во тьму… И едва успел отпрянуть обратно, как кислотные плевки пронеслись мимо, с шипением врезались в стену и мгновенно проели глубокие дыры в почве. Не дожидаясь, пока главоглазы перезарядятся, я снова рванул во тьму и пролетел десяток метров до врагов, словно порыв ветра. Все четверо «красавцев» росли из стен в тесном соседстве – два слева, два справа. Они свирепо уставились мне навстречу, раскрывая зрачки. Резкий взмах «Пламенем», и лезвие «Обжигающей вспышкой» врубилось в ножку ближайшей твари. Крит! Обезглавленный главоглаз упал на земляной пол и укатился во тьму, оставляя после себя дымящуюся и шипящую дорожку из кислоты. Не останавливая движения, я обрушился на следующего. Отскок, разворот, удар, еще удар. Еще два «мяча» запрыгали по земле. Ощущение, словно рубишь что-то деревянное – аж в зубах отдается. Последний гад все-таки успел плюнуть, разбрызгав кислоту по стене прямо над головой – едва успел пригнуться. Часть капель попала на не защищенную одеждой кожу. Ожог полоснул болью, словно ножом. Зашипев не хуже дикоши, я активировал накопленные очки атаки и со всего размаху снес главоглазу чертову башку «Ледяным шквалом» завершающего удара, после чего в порыве ярости пинком отправил его во тьму в компанию к собратьям, чтобы не скучал.
    Воткнуть меч в землю, торопливо вытереть брызги с шеи и щеки рукавом, сесть на мягкую точку для активации медитативного восстановления и, стиснув зубы, просто терпе-ее-еть…. Терпеть боль несколько минут, пока естественная регенерация не погасит очаги поражения. Дебафф «проклятья» исчез, но кислота повесила свой – «Поцелуй чужого», по характеру воздействия не отличавшийся от «проклятия». Чувство юмора у кого-то, однако… Когда и «поцелуй» выдохся, дело с восстановлением пошло веселее. Зелье твердо решил не трогать без крайней нужды – лишнего нет, так что придется жестко экономить. И не мешало бы на будущее тряпку завести, что ли, а то там, где на рукав кожаной куртки попала кислота, почти сразу появились дыры. Прочность, естественно, просела. И появилась новая характеристика – «Сопротивляемость кислоте». Мда. Чтобы прокачать с несчастного процента первого ранга до 5% второго, мне придётся искупаться в кислотной ванне, но начало положено. Механика мира старается не допускать напрасных страданий, почти всегда дает в качестве компенсации какой-нибудь бонус – рост сопротивления, умений, параметров, и одно уже это морально примиряло с будущими лишениями. Осторожно потрогал щеку – ожог, хоть и перестал болеть, чувствовался под пальцами шершавым рубцом, но шрам вряд ли останется, по идее должен вскоре рассосаться окончательно.
    Убедившись, что из туннеля на нас пока никто не чешет, я пошарил в котомке, оценивая запасы. Шесть крисов, три порционных куска вяленого мяса сонного порка (забавный зверь, кстати, но о нем как-нибудь потом) и… собственно, все. Все остальное барахло к восстановлению здоровья не имело отношения. Жалкие накопления аж за два дня. Мясо в процессе фарма не залеживалось, холод и беготня требовали свое – приходилось часто подкрепляться и подкармливать дикошу, а на остановках доля от каждого игрока шла в общий котел – на «Завтрак туриста». Фирменный бафф Фаге, кстати, только что погас, вычерпав лимит времени действия. Огорченно покачал головой – здесь, в логове, таких скудных запасов мне хватит ненадолго, если не найду возможность пополнять. Демоны опаснее главоглазов, но добыча с них позволит выжить хотя бы за счет кристаллов. Только демоны куда-то попрятались, наверное, обдумывали какую-нибудь пакость. На всякий случай предложил еще один кристалл Крохе, но та отказалась, обеспокоенно нарезая круги рядом – мою боль питомцы чувствовали отлично. Тогда кинул кусок мяса Фурии и, глядя на то, как она жадно уплетает подношение, а полоска ее «сытости» из желтой перекрашивается в робкую зелень, задумался.
    Вот же с вами забот, девчата…
    Со способностями, от которых есть хоть какая-то польза, у них негусто. Фурия может раз в час парализовать жертву ударом хвоста, так что сильно не разгонишься, лучше поберечь, как и зелье для подходящего момента, чем потом локти кусать. Кроха может заворожить врагов «волшебной пыльцой», но это потребует нового кристалла, а значит, пока обойдусь своими силами. Разве что ее дар видеть скрытое обнаружит какую-нибудь полезную заначку… Но пока ничего. Не факт, что в логове вообще есть заначки.
    Кое-что показалось мне странным. У фейри, как у уникального магического создания астрального происхождения, шанс уклонения от физически атак – 49%, шанс уклонения от магических атак – 99%. Эти цифры появились после перерасчета, когда у меня самого обновились параметры системы. Тогда как главоглаз все-таки достал фейри «проклятьем бездействия»? Из-за большой разницы в уровнях? Или магической атакой считается лишь прямой выпад? И еще мелькнула мысль, что, не будь на фейри усиления от кристалла, я не смог бы ее спасти по любому, нет у меня для нее лечащих средств. Значит, придется быть внимательнее вдвойне, особенно с дикошей. Проклятье, чувствую, что потеряю я своих малых, и очень скоро. Но нора меня не выпустит, пока не разделаюсь с обитателями. Выбора нет.
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия. Каждую секунду здоровье и энергия убывают на единицу.
    Отбросив размышления, я поднялся. Перерыв пошел на пользу, но пора отправляться дальше. Кстати, давно хотел сделать, но все забывал... Снова забравшись в настройки, я отключил «энергетический закреп» – поддержку меча в походном положении за спиной, тратившую единицу энергии в секунду. Недавно нашёл эту опцию, явно появилась после обновления. Будем экономить. Может и зря последовал совету Машты и отказался от ножен.
    – Кроха, три метра вперед, свет приглуши. Увидишь что – лети обратно, не геройствуй. Фури, держись позади.
    Следующие несколько стычек мы выиграли всухую. В чертовых норах практически не было прямых участков, ходы все время вились спиралями, то пересекаясь, то разветвляясь, приходилось выбирать направление наугад. Отдельные особенно толстые светящиеся жилы тянулись по стенам в окружении более мелкой сетки корневых отростков. Я далеко не сразу обратил внимание, что именно эти жилы и соединяют гнезда главоглазов, которые попадались каждые тридцать-сорок метров, по три-четыре особи в пачке. Твари настырно вешали «Проклятие бездействия», плевались кислотой при малейшей возможности и, умирая, исправно отдавали опыт. Но по добыче оказались полными пустышками – видимо, потому что главоглазы были не самостоятельными существами, а частью самого логова. Так что прокачка собирательства встала колом – а я так надеялся его поднять, чтобы увеличить шанс выпадения полезных предметов... Я удивленно хмыкнул, поймав себя на этой мысли. Странное существо – игрок. Жизнь висит на волоске, а о добыче все равно подумывать не забываю…
    Примерно час спустя подземелье ожидаемо начало усложняться. Не стоило и надеяться, что пройдем все логово, как нож сквозь масло. Норы стали просторнее, пригибаться уже не приходилось, а несущие жилы – толще, и главоглазов в гнездах стало больше. Первая же пачка, где вылупилось сразу шесть штук особей 11-12 уровней, доказала несостоятельность бездумной лобовой атаки. Не помогли ни скорость, ни ловкость, ни меч, ни магия. Как только бой закончился, я рухнул на колени и локти, едва сдерживая крик и позволяя каплям кислоты стечь с одежды, с каждой стычкой все больше превращающейся в решето. Резаные и колотые раны не доставляют столько жгучей боли, как эта проклятая кислота. Десять долгих минут я тихо сходил с ума, а когда боль начала ослабевать, на карачках отполз в сторону на местечко почище, не загаженное лужами бледно-зеленой дряни, и обессиленно привалился спиной к стене.
    Если дальше будет еще сложнее, своими силами уже не обойтись. Убивать требовалось все быстрее, ведь дебаффов становилось все больше. Так, включаем наконец мозги. Что я еще могу придумать? «Душелова» пока задействовать рановато – нет пополнения кристаллов. Я задумчиво уставился на питомцев, ожидавших, пока я восстановлю силы и здоровье. Фейри… а ведь на нее до сих пор не попало ни капли кислоты. Собственно, ей бы этой капли хватило с лихвой, чтобы погибнуть, но ведь цела. И Фурия целехонька, в кислотных лужах даже лап не запачкала. Так может, я напрасно их оберегаю настолько? Тогда пока не стало совсем худо, стоит проверить…
    Следующее гнездо из семи главоглазов мы обработали уже по новой схеме.
    На этот раз вперед устремилась Кроха. Несмотря на семь тикающих «проклятий», сжигавших жизнь не хуже чем паровозная топка – уголь, я терпеливо ждал целую минуту, пока твари отреагируют, но они не сочли фейри достойной даже плевка. Лишь вертели чешуйчатыми тыквами и сверлили Кроху злобными взглядами. Зато как все дивно изменилось, когда Кроха по мысленной команде спикировала и пнула одну из особей маленькой ножкой прямо в глаз. Мелко, зато от души. Сразу возникло и агро, пусть и слабое, и необходимое внимание. Главоглазы принялись долбить в сторону фейри, как из катюши, но Кроха с легкостью, и даже с видимым удовольствием уклонялась от пролетающих сгустков кислоты. Отвлекая часть внимания, вперед бросилась дикоша. Подпрыгнула, хватанула когтями, и тут же юркнула в сторону. На покрытом красно-черной чешуей боке твари когти не оставили даже царапин, но главоглаз, обиженный посягательством по самый корешок, живо развернулся за дикошей. Плевок! Дикоша уклонилась, мелькнула стремительной тенью, подпрыгнула и хватанула лапой снова…
    «Что и требовалось подтвердить», – подумал я, бросаясь в атаку…
    Получен новый уровень: 11! Текущее значение опыта: 27/46130.
    Внимание! Производится окончательная ассимиляция характеристик аватара под текущую локацию! Найдите безопасное место! Начат отсчет: 5, 4, 3…
    Сообщение застало меня врасплох.
    Пока я стоял и непонимающе оглядывался на оставшееся за нами поле битвы, обратный отсчет неизбежно завершился. А потом меня скрутило так, что мама не горюй. Тело оцепенело, словно его сковало льдом, мышцы охватило жжение, усиливающееся с каждой секундой. А затем началась перестройка организма, и глаза застлала багровая пелена дикой пытки...
    Пришел в себя я уже на боку, лежа на земле. Лицо горело от жара, в ушах звенело, череп сдавило стальным обручем – восхитительный букет ощущений для закоренелого мазохиста… Прямо перед лицом сидела Фурия, в темноте ее изумрудные глаза-щелки горели тревожным светом. Кроха свешивалась у нее с загривка, тоже не спуская с меня повлажневших глаз, мордашка у нее кривилась от жалости и сочувствия.
    – Даже и не думай… – я хрипло закашлялся, сплюнул кровью – оказывается, прокусил язык. – Мне только плачущих фей для полного счастья не хватало…
    Не веря, что сумасшедшая боль ушла, поднялся на колени, чувствуя себя престранно – тело казалось совершенно чужим. И в тоже время – более сильным. Крепким. Выносливым…
    Страница параметров озадачила не на шутку. Минут пять я изучал изменения, пока не разобрался, что произошло. Во-первых, теперь с повышением каждого уровня система давала + 2 ко всем пяти основным характеристикам автоматически, и +10 очков для свободного распределения. Что само по себе здорово, но не это главное. Произошел полный перерасчет прежних характеристик и их подгонка под текущее значение жизни и энергии: мудрость выросла практически вдвое – 44, а выносливость на треть – 59! Все остальное изменилось не так явно – жизнь: 590, энергия: 440, сила: 31, ловкость: 31, разум: 21. Значит, +20 халявных поинтов к жизни и энергии, как в песочнице, больше не будет, вместо этого выросло количество самих характеристик. А ведь рассчитывать значение будущих уровней теперь легче, понял я. Более того – благодаря новым значениям регенерация здоровья и энергии поднялась вдвое, и теперь я выдержу пяток «Проклятий бездействия» без ущерба. Так, что еще вкусненького? Защита! Она неизбежно поднялась с выносливостью, более чем компенсировав падение прочности одежды.
    Я пружинисто вскочил, повел плечами, сжал и разжал кулаки. Голова немного кружилась, да и подташнивало чуток, но в целом сносно. Жаль, что полностью с повышением уровня усталость не ушла, тонус завис на 60/100, но все равно чувствовал я себя гораздо лучше. Если бы еще не дикий голод, сверливший внутренности, вообще было бы отлично. И кстати, очки сейва поднялись до 85/100. Еще два новых уровня – и у меня прибавится дополнительный сейв. Не обделила система и со свободными очками умений, добавила еще два, как и полагалось для нечетного уровня. Только вот непонятно, куда эти пять накопившихся очков пристроить, ведь класс и древо умений заморожены. Тупо копить, пока не смоюсь из «Лунной радуги» и ограничение не спадет? И еще кольнуло – десятка свободных очков характеристик, которые вложил в мудрость и выносливость, как только попал в логово, потерялись бездарно. Да уж, знал бы, где упаду – подстелил бы. Впрочем, скаредничать не стоит – все равно получил больше, чем потерял.
    Подхватив с земли меч, с изменением уровня повысивший урон и полностью восстановивший прочность и блеск (в сознании из какого-то далека всплыло словечко «масштабирующийся», но здесь такой тип предметов назывался просто уникальным) – я тихо выругался, осененный новой мыслью. Бог ты мой… если бы эта «ассимиляция» застала меня прямо во время боя, то тут бы мне пипец и настал, белый и пушистый. Следуя логике, больше таких сюрпризов не будет, но все-таки впредь надо быть осмотрительнее перед получением нового уровня и постараться найти поблизости тихую нычку. Пару ласковых Маште обязательно выскажу, как доберусь до ее кудрявой светлости. Могла и предупредить. Или они и это решили обратить в хохму – поржать, когда меня будет корежить под их присмотром? Не угадали, черти.
    Ладно, все что ни делается, делается к лучшему.
    Битва с подземельем продолжилась с новыми силами.
    И с первого же главоглаза я получил новый квест:
    Доступно одноразовое территориальное задание «Контроль Популяции: главоглазы». Прогресс: 1/100. Награда: 5000 опыта, 1 очко умений. Принять: Да /Нет?
    Как интересно. Конечно «да», это же отличный довесок к опыту за мобов, которых мне и так придется уничтожать. Видимо, последний апдейт с получением одиннадцатого уровня затронул в игровой механике больше, чем я полагал, и меня ждет впереди еще немало сюрпризов, надеюсь – приятных, как вот этот необременительный, сам собой выполняющийся квест…
    Методом проб и ошибок тактику отработали до блеска на следующей парочке гнезд. Выяснилось, что кислота поражает и самих тварей – теперь Кроха старалась вертеться так, чтобы подставлять других, и ей это удавалось все лучше. Смотреть жутковато, как обнаженное тельце феи мелькает среди кислотных залпов, любой из которых превратит ее в клочок растворенной органики, но что же делать, черт побери?! Больше пятерки ей отвлечь было тяжеловато, и на помощь приходила Фурия. Вступая в бой, я неизбежно переключал агро на себя, но не сразу, и десятка-другого секунд хватало, чтобы разобраться со всеми.
    Два часа спустя почти непрерывных сражений мы все еще блуждали в темноте нор, не видя конца пути. В глазах уже рябило от сочащихся лютой злобой желтых радужек главоглазов – перемололи несколько десятков, от кислотной вони хрипели легкие, а куртка висела на испещренном ожогами теле дырявым мешком, на который не польстился бы самый распоследний бомж. На виртуальной карте проклятое логово не отражалось. Просто темное пятно. И в душу начало закрадываться отчаяние. Тонус упал до 40/100. Энергия и здоровье восстанавливались уже заметно медленнее, организм требовал более основательного перерыва – не десять минут, а хотя бы часа полноценного сна. Не говоря уже о едком чувстве голода. Ничего съедобного так и не попалось. Желудок возмущался, но пришлось приберечь последний кусок мяса для Фурии…
    А тут и еще и прежняя проблема обострилась – Кроха вымоталась, но следующий кристалл усваивать отказалась. Пришлось сделать очередной перерыв и вновь попытаться выяснить, в чем же дело. Подозвав малую, я устало присел на корточки и выложил из котомки на землю все кристаллы в рядок.
    – Кроха, не вредничай. Выбирай любой.
    Фейри опустилась перед кристаллами, осмотрела их, скорбно вздохнула, пнула ножкой ближайший и покачала головой. Она уже почти не светилась, фреймы жизни и энергии пока оставались заполнены, но аура регенерации пропала, а сытость упала до 30/100.
    – Когда же ты говорить научишься, – тоже вздохнул я. – Вот кто бы мне объяснил, почему кристалл демона тебе подошел, а эти, с приличных мобов, не в дугу? А?
    Кроха согласно пискнула и приставила кулачки к макушке, изобразив указательными пальцами рожки. Ее васильковые глазищи взирали на меня с надеждой.
    – Тебе нужен кристалл именно с демона? – удивлено уточнил я.
    Кроха замотала головой.
    – Но какая-то связь с демоном все же есть?
    Фейри закивала так, что я испугался за ее шею.
    – Так, погоди-ка… Демон. Чистый физик. В этом дело? Ага, вижу, не в этом. Хорош кивать, голова отвалится. Что там еще… Что может быть такого особенного в обычной твари десятого уровня?
    Кроха радостно взвизгнула и замерла, не сводя с меня глаз.
    – Десятый уровень?
    Снова утвердительный писк.
    Неужели вот так все просто?! Я с досадой стукнул себя кулаком по колену. Решение проблемы все это время лежало на поверхности. Какая же я балда… И какие же недотепы низуши, если впятером не смогли сообразить и подсказать. А мы-то с фейри столько мучились. Объяснение только одно – недоделанным хоббитам никогда не приходилось иметь дело с петами, питающимися кристаллами, и они попросту не знали.
    В общем, можно предположить, что, так как Кроха всего шестого уровня – то крисы второго ранга ей не по зубам, а последний крис первого ранга, добытый еще с «сонного порка», я использовал, воткнув вчера в… зажигалку, как самый малоценный. Не знал, что он нужнее фейри. Кстати, а это мысль. Не успел я вытряхнуть из пенала зажигалки наполовину использованный крис – частично оплавленный, потерявший шестигранную форму, как Кроха накинулась на него изголодавшимся коршуном. Если, конечно, бывают коршуны размеров со стрекозу. Опыт Крохи тут же подрос, еще ближе подобравшись к заветной черте седьмого уровня, а сама фейри засияла прежним чистым светом, довольная, как кот, обожравшийся сметаны. Ну, хоть эту проблему решил. Временно. Ведь больше кристаллов первого ранга все равно нет. Мне что, теперь специально искать демонов не выше десятого уровня? Угу, прямо лапками сучат от нетерпения, желая в очередь выстроиться…
    Ладно, пока порешаю следующую проблему.
    Уже нет сомнения, что мы банально заблудились. Но если мы проходили те же участки, то откуда брались новые твари? Вырастали заново?
    Я поднялся и внимательно осмотрел участок стены возле уничтоженного гнезда. Обрубки «ножек» увяли, словно засохшие цветы, и что-то не заметно, чтобы они восстанавливались. Хотя толстые, с мое запястье жилы, по-прежнему исправно перекачивали внутри едкую жидкость, которая служила логову кровью. Я двинулся вдоль стены, не спуская с нее внимательного взгляда, и спустя метра три обнаружил десяток небольших утолщений возле жилы – вроде древесных почек, только крупнее, с грецкий орех. Пристально всмотревшись в один из них, дождался оповещения системы «Зародыш главоглаза 13 уровня. До активации роста: 55, 54, 53…»
    Охренеть.
    Настолько явно жилы проявились не сразу, заметно утолщаться они начали лишь в глубине логова, неудивительно, что я это прохлопал. Но теперь идея, как оставлять метки, чтобы не блудить дальше, и остановить рост зародышей, упала на благодатную почву – я просто-напросто рубанул жилу, предусмотрительно подавшись в сторону от брызнувшей кислоты. И почти тут же почувствовал слабые, но быстро нарастающие толчки под ногами. Кому-то явно не понравился мой эксперимент – например, охраннику этого участка. В следующую секунду я услышал уже знакомый топот и в туннеле нарисовался мчащийся как курьерский поезд противник:
    «Рогатый демон, уровень 12, жизнь 666. Тварь Хаоса»
    Как и в колодце, демон атаковал с ходу, не утруждая себя «предварительными ласками» – то есть, абсолютно наплевав на оценку ситуации. Тупая, безмозглая и страшно сильная рогатая скотина. Причем уже не «молодой», а просто «демон» – то есть продвинутый. Вынырнув из сумрака норы и стремительно сократив расстояние до пяти метров, демон молча взвился в уже знакомом прыжке, целя в горло и распахнув пасть как у мини-бегемота. Я намеренно уклонился в последний момент, и размашисто отмахнулся «Пламенем», вскрывая твари чешуйчатый бок «Обжигающей вспышкой». Лезвие клинка врубилось жестко, лязгнув по ребрам, словно по стали. Демон так разогнался, что пролетел еще метра три, а когда приземлился, по его загривку уже гуляли сполохи огня и клубы дыма от пущенного вдогонку «Копья пламени». Не обращая внимания на дикошу, которая по моему сигналу ширнула ему в зад хвостовым жалом – без видимого эффекта, демон все также молча развернулся и атаковал уже по земле. Похоже, эти создания просто не умели рычать – слышалось лишь их тяжелое сопение. Танкующий моб сейчас показался мне неповоротливым, нора была достаточно широкой для маневра, и я не чувствовал себя наполовину убитым, как в колодце. Но все же пришлось повозиться. Прочность шкуры у твари оказалась завидной, а моих питомцев, которые мельтешили у него перед злющими глазами в попытке отвлечь, он игнорировал начисто. Минуту спустя, шатаясь и заливая землю едкой кислотой, бегущей из десятка ран, он все еще упрямо пытался атаковать. Но не дошел – завалился на бок и издох, пару раз дернув лапами в быстрой агонии.
    Рогатый демон повержен! Получен опыт: 1200. Текущее значение опыта: 19157/46130.
    Ты посмотри-ка – я и не заметил, как почти половину уровня набил. С главоглазов опыта шло всего по три сотни за штуку, твари не шибко сильные, но так как они всегда росли пачками, жаловаться не приходилось.
    Доступно одноразовое территориальное задание «Контроль Популяции: Рогатые демоны». Прогресс: 1/50. Награда: 5000 опыта, 1 очко умений. Принять: Да/Нет?
    Так, а с предыдущим «КП: Главоглазы» как дела обстоят? Ого, уже 59/100! Неплохо порезвились. Теперь понятен принцип этих заданий – они хоть и одноразовые, но выдаются за каждый вид мобов. Ну кто же от такого отказывается – «Да»!!!
    К победе примешалось и другое радостное событие – Кроха наконец получила седьмой уровень, о чем сообщила вспышка вокруг ее тела и строчки в системном чате. А вообще это странно, по простейшим расчетам она уже давно должна была получить заветный седьмой. Неужели сыграло роль то, что фейри долго приходилось сидеть на голодной пайке, и тем самым она получала опыта меньше положенного?
    Не успел я Кроху поздравить, как чертова ассимиляция взялась и нее. Сложив крылышки и закатив глаза, малышка потеряла сознание и просто ухнула вниз. Я дернулся, пытаясь ее подхватить до того, как она ударится о землю. Дикоша оказалась быстрее – привстав на задние лапы, втянула когти и поймала ее подушечками передних, затем аккуратно опустила на почву. Без сознания фейри пребывала минут пять, за это время я успел изучить ее характеристики, изменившиеся по той же схеме, что и у меня: показатели мудрости и выносливости подтянулись под жизнь и энергию, что вызвало перестройку организма. А еще у нее открылась четвертая способность – «Духовная связь». Только в описании почему-то ничего не изменилось. Но по порядку:
    «Светлячок», ранг 3: 211/300. Природный дар свечения. Зона освещения + 30%. Затраты энергии + 10%.
    «Наблюдательность», ранг 3: 15/300. Дар видеть скрытое. У вашего питомца имеется 15% шанс обнаружить тайники и ловушки.
    «Духовная связь» (в ожидании активации). Стимуляция положительного эмоционального фона хозяина и его союзников. Развитие вариативно.
    «Чаровница», ранг 1: 37/100. Волшебный полет фейри способен на 10-15 сек заворожить противников в радиусе десяти метров. При нанесении урона, снимающего выше 15% от жизни врага, оцепенение спадает. Откат: 5 минут. Для зарядки фейри требуется кристалл сущности.
    «Тайное знание» (активация при достижении 10 уровня). Выращивание уникальных растений. Развитие вариативно.
    Пока я, наморщив лоб, усиленно размышлял, что мне с этой «Духовной связью» делать – ни черта ж не понятно, Кроха очнулась и открыла глаза. Потянулась всем тельцем, словно после сладкого сна, замерла, обнаружив, что я ее рассматриваю, кокетливо похлопала ресницами, и…
    «Духовная связь» активирована.
    Души, доступные для объединения: игрок Зубоскал, питомец Фурия и питомец Кроха. Да/нет?»
    Я так давно ждал чего-то подобного, что, не раздумывая, ответил утвердительно.
    «Операция произведена. Подождите окончания настройки и выбора актуального режима работы. Настройка завершена. Выбран автоматический режим «Синергетический эффект». На питомца Фурия наложена аура «Акселерация» – до тех пор, пока не заполнится шкала «Детство». Для поддержания ауры питомцу Кроха каждый час необходим кристалл сущности. В случае гибели игрока или любого из питомцев процесс будет остановлен до восстановления недостающего звена. Желаете перенастроить? Да/нет?».
    И следом череда подсвеченных красным строк:
    Игрок обнаружен...
    Игрок обнаружен...
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (7). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на семь единиц…

Глава 9

    Подхватив меч, я оглянулся. Ну, еще бы. Пока я разбирался с фейри, нанесенная «Пламенем» рана на жиле затянулась, восстановив перекачку «крови», а таймер времени развития «зародышей главоглазов» завершился, запустив рост взрослых особей, в зоне влияния которых мы и находились. Семь круглых выпуклостей на стенке набухали в размерах прямо на глазах. И еще не успев полностью созреть, они уже принялись пакостить «проклятьем» – вот же зловредные создания.
    А что если…
    Удар мечом с «Обжигающей вспышкой» выжег в жиле участок шириной с ладонь. Брызнула кислота, заливая пол, но всего через несколько секунд разрывы сосудов стянулись и зарубцевались, перекрыв раны с обоих концов. Фейри, заинтересованно наблюдавшая за моими действиями, упорхала на несколько метров вдоль туннеля и ткнула пальцем в жилу с другой стороны гнезда. Я улыбнулся, шагнув следом. Думаем в одном направлении, это радует. Меч вгрызся в указанный участок, обрубив тем самым гнездо с обеих сторон и прекратив подачу «крови». К этому моменту главоглазы почти достигли взрослого размера и наполовину выдвинулись из стены, но созреть полностью все-таки не успели – семь буркал открылись и свирепо уставились на меня, бессильно сокращая сухие карманы зрачков, в которых так и не появилась кислота для плевков. Ясненько – так их не убить, по крайней мере не сразу, но остановить рост можно, если возникнет такая необходимость.
    Изменение характеристики «смекалка»…
    Заметив сообщение, я несколько секунд ждал продолжения банкета, но ничего так и не произошло. Что за развод? Ладно. Время идет, нужно закончить здесь дела и двигаться дальше. Добив злобную семейку ударами уника и получив крохи опыта – по десять единичек за штуку, я вернулся к трупу демона, но вместо того чтобы развеять, задумался. «Синергетический эффект», на который я так поспешно согласился, это конечно то, что доктор прописал. Но где теперь набрать крисов первого ранга? Ведь они нужны каждый час, иначе процесс прервется...
    Уловив направление моих мыслей, Кроха с жужжанием зависла перед лицом и в сознании возникла картинка из недавнего прошлого: я сижу на корточках, высыпав из котомки кристаллы, и предлагаю их фейри.
    – Теперь сгодятся и эти? – сообразил я. – Это из-за «Духовной связи»?
    Фейри кивнула, ее васильковые глазищи сияли радостью. Ей и самой было несладко существовать в режиме жесткой экономии, так что изменения не оставили ее равнодушной.
    – Порадовала, милая. Спасибо.
    Сияя от гордости, фейри сложила ручки на груди и задрала нос к потолку, всем своим видом заявляя: «Да, я такая, хотя могу и чаще». И в самом деле, прямо груз с плеч, одна серьезная проблема решилась сама собой. Да еще способ общения Крохи с языка жестов продвинулся до обмена образами. Хоть и не голосовая связь, но тоже хороший вариант, а в боевой обстановке, требующей быстрых решений, может даже оказаться и лучшим способом, чем голос.
    Взгляд вернулся к трупу неупокоенного рогатика, но очередная мысль заставила передумать опять. В ходе фарма на поверхности я неоднократно наблюдал, как Колин свежует тушки убиенных мобов – шкуры в основном добывались с сонных порков и нюхачей, первые давали отличный мех, вторые – плотную кожу, годившуюся после выделки на повседневную одежду. И наблюдая, как это делает низуши, я зарекся брать профессию шкуродера – процесс крайне несимпатичный. Но моя одежда уже как у пугала, и дальше лучше не станет, поэтому что-то делать нужно прямо сейчас.
    Без взятия профы может ничего и не получится, но попытка – не пытка.
    Присев перед тушей демона на корточки, я внимательно осмотрел его шкуру. «Копье пламени» сильно подпалило ее на хребте, а несколько глубоких порезов рассекли левый бок и шею, но в целом шкура смотрелась вполне юзабельной – плотной и крепкой на вид. Выдернув из ножен «Костяного убийцу» – кинжал для такой работы сподручнее, чем меч, я сделал продольный разрез по средней линии груди и живота до паха, затем разрезал кожу на внутренней стороне передних и задних лап, а также окольцевал разрезом шею. Едкая сукровица проступила из ран, заставляя морщиться от отвратительного запаха. Чувствуя, как быстро улетучивается желание, торопливо взялся за края шкуры пальцами, потянул... И минут десять возился, пыхтя и напрягаясь изо всех сил, пока не содрал ее с туши целиком, при необходимости подрезая в трудных местах кинжалом.
    Дикоша все это время оживленно вертелась рядом, пришлось пару раз шикнуть, чтобы не мешалась под руками. Все-таки процесс снятия шкуры упрощен по сравнению с реальностью, иначе фиг бы что получилось с первого раза, да еще так быстро. Но измазался в вонючей слизи по локти.
    Изменение характеристики «смекалка»…
    Получена шкура рогатого демона. Прочность 56/100, сопротивление огню +10%, сопротивления кислоте +10%.
    Изучить профессию шкуродера: Да/Нет?
    О как! Обошлось без покупки профы в сервис-центре?! Какая приятная экономия… Странно, что Машта об этом не упоминала. Даже подозрительно. Низуши опасаются конкуренции и замалчивают инфу? Некрасиво, однако. То-то меня отгоняют, когда пытаюсь поучаствовать при разделке мобов, варке жратвы или сборе грибов. Но когда выберусь, кое-кому придется все-таки объясниться.
    Сейчас же – увы, вынужден отказаться от щедрого предложения, иначе придется потом платить за сброс для более нужной профессии. Ох уж эти ограничения для закрытого мира – одна профа. А какая для меня нужнее – я еще окончательно не решил. Но точно не шкуродер. А вот «смекалка» снова застопорилась. Сбой какой-то, что ли?
    Меня не удивило, что дыр в шкуре оказалось больше, чем я видел до свежевания – все-таки без профы снимал, вот и получил откровенный брак. Но даже такая дырявая, она была целее, чем то, что на мне надето сейчас. Расстелив шкуру на земле, я мысленно прикинул, что можно сотворить из неровного, с корявыми краями полотна размером примерно метр на метр двадцать, но единственное, что пришло в голову – что-то типа пончо. Прорезать в середине дыру для головы, напялить поверх одежды и перехватить поясом – дешево и сердито, а главное – быстро. Проблема в том, что я не видел способа избавиться от вонючей слизи, которая покрывала всю шкуру изнутри. Надевать на себя в таком виде – тошнит от одной мысли. Если в ближайшие пять минут не подсохнет, придется бросить. Наверное, зря корячился. Но проверить стоило.
    – Иди сюда, Кроха. Давай-ка теперь с тобой разберемся.
    Кроха никак не отреагировала на мой призыв, и донельзя удивленный, я оглянулся. Фейри было плохо. Очень. Она стояла на земле на коленках и держалась за животик, сдерживая рвотные позывы. Ее крылышки обессиленно обвисли, а тельце из золотистого цвета перекрасилось в бледную синеву. Вот черт. Она же любительница животных, а демон, хоть и враг… Да, шкуродер точно не для меня. Погоди-ка… И чем же ее, спрашивается, может тошнить, если она питается чистой энергией?!
    – Кроха, ты прикалываешься, что ли?
    Фейри хихикнула, легко вспорхнула в воздух и засияла с прежней интенсивностью, уставившись на меня совершено невинным взглядом. До полного бесстыдства.
    – Ах ты, озорница… – Я покачал головой, не сдержав улыбки. – Фурия, а тебе чего неймется… ты что, это жрать будешь?!
    Вопрос послужил разрешением. Дикоша с жадным урчанием вонзила клыки в бок демона, вырывая и заглатывая куски. Чихала, фыркала, кривилась, но жрала. Голод, как говорится, не тетка, а злой и вредный дядька. Я даже испугался – все-таки мясо, мягко говоря, пованивало кислотой.
    – Фури, а ты точно не околеешь? Может, что получше поищем? Ну, потерпишь еще часик…
    – Рррр-шшш!
    Ну и прекрасно. Лопай себе на здоровье, надеюсь, ты лучше знаешь, что годится для твоего желудка. А то, что останется после дикоши, развеять еще успею. Для получения кристалла сущности необходимо, чтобы осталось не меньше 30% массы тела, а столько дикоша точно не сожрет, маловата еще для такого аппетита. А почему, интересно, первый демон ей не пришелся по вкусу? Еще не настолько проголодалась, или… может, когда шкуру снял, то тем самым сделал мясо более безопасным? Сделаем заметочку.
    Я аккуратно сцапал Кроху, усадил на ладонь и вчитался в ее характеристики. Вот засада… Теперь с уровнем фейри добавились лишь пять единиц параметров, которые распределились автоматически, а свободные пять система обрезала. Но есть и хорошие новости: работа приманкой для главоглазов не прошла даром – к параметрам фейри внепланово добавилось по единички разума и ловкости. Ага, «сытость» превратилась в «тонус», как и у меня – термины упорядочиваются. А что это тут такое интересное, не продекларированное в способностях? Теперь у фейри появились две ауры: уже знакомая «Астральная подзарядка»: ускоренная регенерация здоровья, и новая – «Астральная чистота»: иммунитет к проклятьям. Какая полезная штука. Так, и три накопившихся очка умений пора куда-то распределить. Подумав, сунул очко в «Духовную связь» и сразу получил второй ранг – усиление «Синергетического эффекта» на 30%. Да для такого дела не жалко! Впихнул туда же два оставшихся и… В описании мигнуло, и напротив ранга в скобочках возникла новая переменная (2/5). Не совсем то, что я ожидал, но…
    Стоп. Это же очередная подсказка, как и с наградой за квест по контролю популяции. В песочнице ранги пассивных умений поднимались только очками умений и имели предел, а ранги активных росли благодаря прокачке. Именно поэтому две пассивки – «Точность стихий» и «Сила стихий», без труда получили пятые ранги и остановились в развитии, а все остальные способности не поднялись выше второго ранга.
    Но если изменения произошли у Крохи, то и у меня сейчас не бесполезные пять очков умений, а очень даже нужные…
    Затаив дыхание, я попробовал мысленно впихнуть в «Душелова» очко. Черт возьми, получилось! Строчка в описании мигнула, и «Душелов» скакнул на второй ранг. Окрыленный новыми перспективами, я вскочил, и принялся возбужденно ходить взад-вперед, не обращая на недоуменно смотревшую на меня дикошу. Насытившись, та разлеглась на земле в двух шагах от полуобглоданного демона, и даже, кажется, подросла. Точно – «Детство» продвинулось до 4458/10000. Восхитительно. Вот что значит наконец набить пузо сверх меры, не довольствуясь редкими подачками. Но вернемся к нашим баранам.
    Итак, схема по рангам теперь стала законченной, и если условия развития способности не оговорены конкретно, то стандартный вариант выглядел так:
    1 ранг (0/100): + 1% к ФУ или МУ /шансу крита, удачи. Повышение до второго: 100 действий (1 действие – физудар, способность – дает 1 ед. прироста), или вложить 1 очко умений.
    2 ранг (0/200): +5% (6%) к ФУ/ МУ/ шансу. Повышение до третьего: 1000 действий (5 действий дает 1 ед. прироста), или вложить 5 очков умений.
    3 ранг…
    Так, стоп, остальное пока не интересно, разберемся с первыми двумя.
    Если учесть, что первый ранг любой способности поднимается со свистом – какая-то сотня телодвижений, то тратить очко, чтобы его проскочить – не слишком разумно. Со вторым рангом уже интереснее – все-таки 1000 действий. Но и это тоже при должном терпении можно прокачать без очков умений, если бы не одно «но»…
    «Душелов», моя особая способность, мой козырь, требовал особых же условий для развития, и ранг для него, в отличие от стандартной раскладки, тоже развивался по-особенному. Для прокачки первого ранга этой способности необходима не просто сотня банальных телодвижений, а целая сотня кристаллов сущностей – а это жутко затратно, и запредельно нереально для ситуации, в которой я сейчас нахожусь. И очки умений превращались волшебным образом не просто в приятное дополнение, а в самый настоящий чит. Да, единоразовый, но значительно повышающий мои шансы на выживание…
    В итоге видим следующее:
    «Душелов», ранг 2: 0/200 (0/5). Уникальная боевая способность, единовременно наносит астральный урон (Хаос), равный четырехкратному урону от оружия, и такой же урон в течение 30 секунд, восстанавливая хозяину 50% здоровья и энергии от нанесенного урона. Игнорирует любую защиту цели. Активируется при наличии кристалла сущности. Восстановление – 1 минута. Развитие после получения третьего ранга – вариативно.
    Пятьдесят процентов здоровья от нанесенного урона – это куда больше, чем тридцать на первом ранге. После простейших расчетов выходило, что полностью отработанный урон «Душеловом» теперь вернет мне три-четыре сотни хитпоинтов. Вот оно, долгожданное боевое лечение! Причем у меня уже есть 4/5 очков, чтобы взлететь на третий ранг – осталось или дожить до 12 уровня, где я получу недостающее очко умений, или набить морды необходимому числу мобов, то есть завершить один из квестов по контролю популяции.
    Теперь разберемся с третьим рангом, для прицела на будущее.
    3 ранг (0/300): +5% (11%) к ФУ/ МУ/ шансу. Повышение до четвертого: 7500 действий (25 действий дает 1 ед. прироста), или вложить 25 очков умений.
    Простейшие расчеты показали, что я получу 25 казенных очков примерно за 15 уровней подъема. Несбыточно долго. Альтернативный вариант – 7500 телодвижений. Мда. Пока настучу, те самые 15 уровней и поднимутся. Но это для обычных умений. «Душелова» так не поднять, хоть тресни, ведь для него понадобятся 7500 кристаллов! Скорее всего, альтернативный рост рангов предусмотрен именно для таких особых способностей, и как раз благодаря возможности заработка внеуровневых наград. В любом случае – придется копить очки ради «Душелова», оно того стоит.
    Со следующими двумя рангами картина вообще обстояла печально:
    4 ранг (0/400): +5% (16%) к ФУ/ МУ/ шансу. Повышение до пятого: 40000 действий (100 действий дает 1 ед. прироста), или вложить 100 очков умений.
    5 ранг (0/500): +5% (21%) к ФУ/ МУ/ шансу. Повышение до шестого: 500000 действий (1000 действий дает 1 ед. прироста), или вложить 1000 очков умений.
    Информации для экстраполирования расчетов выше уже не было, но и так ясно – до зубовного скрежета: даже для пятого ранга любой способности потребуются если и не годы, то уж точно многие и многие месяцы беготни. Обескураживает настолько, что кажется бессмысленным – не настолько большой прирост, чтобы так корячиться. Но это, опять же, касательно обычных умений. Для особых – смысл рвать пупок имеется. А вообще, все сильнее нарастает ощущение, что из песочницы я попал в совершенно другую игровую систему, и что-то в этой мысли правильное есть…
    Однако, пора закругляться с теоретическими расчетами.
    Я вернулся к разостланной на земле шкуре – и лишь вздохнул. Как была дрянью, так и осталась. Но почему-то сдаваться не хотелось. Хворост для костра взять негде, да и раму для растяжки смастерить не из чего, но… Хмыкнув, я достал зажигалку, зарядил крисом – чуть жаба не придушила, скептически посмотрел на ее робкий огонек… и отложил. Это ж сколько вошкаться по такой площади. Пойдем другим путем. Из стихии огня есть «Обжигающая вспышка» и «Копье пламени». Первое нанесет урон, равный ФУ меча, второе ударит четырехкратным уроном, но растянутым во времени. Пробуем оба.
    Со скрипом отрезав кинжалом два куска от шкуры с краю, чтобы не спалить в случае неудачи сразу всю, приблизил ладонь и для начала пыхнул «Вспышкой». Без уника в руке удар вышел ослабленным, но все равно жахнуло огнем прилично, кусок задымил и почти сразу обуглился – едва успел отдернуть ладонь, чтобы не обжечь. «Копье» взялось не так рьяно, но когда 15 секунд ДоТа истекло, тоже остался обугленный комок. Вот незадача. Поспешишь – людей насмешишь. Пришлось вернуться к долгоиграющему варианту. После того, как с минуту поводил огоньком зажигалки по краю шкуры, результат и тут оказался не совсем ожидаемый – обрабатываемый участок затвердел как жесть. Если вся шкура так окостенеет, то ее как пончо уже не наденешь – хрен согнешь…
    Изменения характеристики смекалка: +1 (4). Бонус: Опыт + 5000, разум + 2.
    Разродилась-таки. Похоже, значение характеристики накапливается в зависимости от предпринятых действий, пока не выливается в цельную прибавку параметра. Что приятно, смекалка растет не просто так, а с приятными добавками.
    И вот тут по поводу шкуры у меня возникла очередная «гениальная» идея. Но прежде чем рьяно взяться за ее воплощение, я на всякий случай разослал в стороны питомцев, сторожить подходы – мало ли кто подкрадется, пока я буду увлечен экспериментом. Первым делом я развеял останки демона, забрав положенный крис и два рога. Затем вытряхнул еще парочку рогов из котомки. Еще раз мысленно прикинув, что именно хочу получить, принялся за работу. Минут десять ушло, чтобы обкорнать всю шкуру до необходимого размера, наделать в ней дырок в нужных местах, и ремешками, скроенными из обрезков, прикрутить к ней же рога.
    Игрок обнаружен...
    Игрок обнаружен...
    Ой, да отвяньте хоть на время, занят же.
    Кроха прислала визуальное сообщение, где она пожимает плечами – враги проявились вне охраняемой территории, где-то за очередным изгибом туннеля. А ведь удобно – чтобы прояснить ситуацию, голову даже поднимать не пришлось. Проигнорировав набившие оскомину предупреждения, я вновь взялся за «паяльник». После третьей проходки и еще десяти убитых минут шкура окаменела полностью. Я поднял свежесотворенное изделие и придирчиво осмотрел со всех сторон. После чего удовлетворенно улыбнулся, надел на руку и… и система, немного замешкавшись, словно не зная, как на это чудо реагировать, все-таки сдалась на милость победителя:
    Изменение характеристики «смекалка»…
    Получен «Щит дилетанта»: прочность 36/45, защита 108/135, сопротивление огню +10%, сопротивления кислоте +10%. Опыт: +1000
    Смекалка снова забуксовала на дробях, зато «чудо» радовало взгляд: оно получилось овальным, примерно 60*50 сантиметров, неказистым и слегка дырявым, но моим, родным, можно сказать. Рога послужили ребрами жесткости, причем два я прикрутил с внешней стороны, а два с внутренней – так, чтобы можно было под один продеть руку, а за второй схватиться пальцами. Захват получился удобным. Вес щита, по ощущению, килограмма под три.
    В ношении щита есть свои нюансы. Вооружившись им, неизбежно отказываешься от двуручного хвата. Выигрывая в защищенности, проигрываешь в силе удара. Но мне нужна защита от кислоты, и я ее получил. Посмотрим, как это изделие зарекомендует себя в бою... Словно дождавшись, пока я отвлекусь от любования первым изделием, сотворенным в этом мире своими руками, система выдала еще одну новость:
    Изучить профессию изобретателя: Да/Нет?
    Описание: понимание сути вещей позволяет создавать вещи из подручных материалов и повышает шанс получить предмет с усиленными свойствами.
    Изобретатель… ну надо же. Попытка на скорую руку смастерить что-то элементарное запустила целую профессию! Настолько тривиальный подход, что даже смешно. Хотя… Дома я встречал людей, которые не способны гвоздь в стену забить, и это не шутка. А задача смастерить что-то более сложное просто введет таких одомашненных особей в ступор. Ведь значительное количество моих современников с рождения живет на всем готовом, на том, что сделано другими людьми, и абсолютно ничего не приходится делать своими руками – все можно купить в готовом виде в ближайшем магазине. Стопроцентные потребители с атрофированной житейской сметкой. Так что, пожалуй, смысл в «изобретателе» все-таки есть. Ведь то, что я только что смастерил, мне показалось простым делом, а кто-то не сможет и этого. Даже в голову не придет. Возможно, именно в этом мое преимущество перед другими?
    Изучено: Изобретатель, ранг 1: 1/100. Понимание сути вещей позволяет создать вещь из подручных материалов. Шанс получить предмет с усиленными свойствами: 1 %.
    Едва удержался от соблазна использовать очко умений из отложенных, чтобы сразу взять второй ранг и повысить шанс до 6%. Нет уж, копить, так копить. «Душелов» важнее каких-то несчастных процентов на кустарщину.
    Тут я поневоле обратил внимание на еще одну странность – терзавший меня голод, мешавший связно мыслить, утих. Почти полностью. Заинтересованно глянул на свои фреймы. Жизнь, энергия – все под завязку. И тонус растет, как на дрожжах: 67, 68, 69... А когда взгляд упал на Фурию, то обнаружил, что ее сытость, совсем недавно забитая до отказа, плавно катится вниз: 78, 77, 76... Влияние «Синергетического эффекта», не иначе. Получается, Фурия пообедала этим демоном за нас двоих, с помощью «Духовной связи» передавая энергию звену, испытывающему дефицит – мне. Да и сияние фейри чуток потускнело – она тоже делилась с хозяином. Шикарно, но главное, чтобы они сами не перестарались с благотворительностью, мне они тоже живые, здоровые и бодрые нужны. Спасибо, девочки.
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (6). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на шесть единиц…
    Самое время опробовать обновку.
    Котомку на плечо, кинжал за пояс, щит и меч в руки – и в путь.
    Гнездо главоглазов из шести особей тринадцатого уровня и впрямь оказалось за поворотом – дистанция воздействия у них не больше тридцати метров. Твари зашевелились, как только устремившаяся вперед фейри подлетела поближе. И ожидаемо обиделись, когда Кроха отработанный пинком саданула одну из них в глаз. Зашипели кислотные батареи, дырявя залпами стены. Двое главоглазов, промахнувшись по ловко юркнувшей мимо Крохе, угостили друг друга смачными плевками, и им сразу стало не до нас – печаль и мука охватили их бренные оболочки. Оставшуюся четверку я обезглавил несколькими точными и сильными ударами, после чего задумчиво посмотрел на свой щит – не пригодился, зараза. А столько корячился.
    В поисках противника посложнее, чем главоглазы, пришлось зачистить еще сотню метров коридора, уничтожив несколько гнезд и пополнив «корзинку потребителя» опытом. Продвигаясь вперед, я через каждый десяток метров не забывал перерубать самые крупные жилы с обеих сторон прохода, но логово все еще не спешило посылать на разборки с нахалом очередного стража – если я правильно понял расклад, то у каждого рогатого демона была своя охраняемая территория. Кстати, количество уничтоженных главоглазов приятно радовало глаз, дело уверенно шло к получению награды – опыту и очку умений:
    «Контроль Популяции: Главоглазы». Прогресс: 88/100.
    Текущее значение опыта: 32861/46130.
    А затем я вышел в зал, и о демонах пришлось временно забыть.
    Что-то новенькое…
    Зал был диаметром метров тридцать, пронизанные сотнями переплетающихся жил стены и куполообразный потолок сочились мягким желтым светом, разрежая тьму. Красиво и мрачно. И посреди этого зала стоял сундук, или что-то на него очень похожее. И ни одного врага в пределах видимости. Но мы ведь все помним, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке? По словам Машты, чтобы победить логово, нужно добраться до его Сердца – само оно беззащитно, поэтому главная задача состоит в том, чтобы пробиться сквозь охраняющих его прислужников. На Сердце этот «сундук» не похож, но и про такие залы я от низуши что-то не слышал.
    Свечение в зале мигнуло, и я на секунду почувствовал, как невидимыми пальцами перехватило горло, затем сумрачное освещение восстановилось. В правом верхнем углу воображаемого рабочего экрана на расстоянии вытянутой руки возникло изображение песочных часов, и как только мое внимание остановилось на них, ручеек песчинок устремился в нижнее отделение. Оригинальный таймер.
    Мне отводилось время, чтобы решить задачку с залом?
    Глаза бояться – крылья делают.
    Оставшись с Фурией на месте, я после некоторых колебаний послал вперед Кроху и напряженно следил, как она летит через зал в метре над полом. Приблизившись к сундуку, Кроха с взбудораженным видом принялась нарезать над ним быстрые круги, явно почуяв внутри нечто ценное. Не фейри, а прямо-таки светящаяся комета со шлейфом из золотистых волос. Не сомневаюсь, что охранники этого зала не спят, а просто ждут, когда я коснусь сундука – плавали, знаем.
    А может, черт с ним, с сундуком? Вон и проход с той стороны виднеется.
    Мысль о том, что с запасами продовольствия здесь можно было бы качаться до бесконечности, у меня мелькала и до того, как я получил «Духовную связь», а с ней, при подпитке от питомцев, я эту возможность реально получил. Но…
    Не думаю, что можно так запросто перехитрить систему. Наверняка здесь предусмотрена надежная защита от такого читерства – иначе все игроки давно бы уже были тридцатого уровня, максимального для локации. Во-первых, я здесь уже больше шести часов, и прямо-таки всей шкурой чувствую невидимую тяжесть, проникавшую в каждую мышцу, в каждую клеточку тела, и вряд ли это банальная моральная усталость. Во-вторых, двенадцатый уровень последнего демона и тринадцатый уровень главоглазов говорили о том, что логово взрослело. А значит, неизбежно наступит момент, когда противники станут мне не по зубам. Могло быть и «в-третьих», о котором я пока не знал, но и первых двух аргументов хватало, чтобы стремиться выбраться из логова как можно скорее, никакие достижения не компенсируют неоправданной смерти.
    Почуяв мои сомнения, Кроха вдруг проявила не свойственную ей строптивость – не в силах отказаться от добычи, она что-то возмущенно пискнула и… просто приземлилась попой на сундук.
    Что и послужило сигналом к атаке.
    С треском рвущейся бумаги по окружности зала распахнулось несколько темных лазов и из них выскочило шесть созданий, которых я здесь еще не видел:
    «Бес-забияка, уровень 14, жизнь 450. Тварь Хаоса».
    Впечатление твари производили жутковатое. Рост как у низуши, но выглядят так, словно их морили голодом с самого рождения – суповой набор узловатых костей для адского варева, обтянутый черной чешуйчатой кожей. Образ дополняла блестевшая словно антрацит на свежем изломе треугольная морда с налитыми кровью круглыми глазами и короткими рожками, нижние козлиные конечности с массивными раздвоенными копытами, и возбужденно извивающийся вокруг копыт длинный хвост с шипованным вилообразным кончиком. Едва появившись, все шестеро раскрыли пасти, продемонстрировав внушительные ряды острых клыков, и разразились зловещим смехом – визг фрезы, вгрызающейся в металл. В следующую секунду твари одновременно взмахнули когтистыми лапами и запустили в фейри шарообразными сгустками огня величиной с увесистый апельсин.
    Напрасно они начали именно с нее.
    Никому не позволю обижать своего питомца.
    Кроха, сложив руки на груди, с невозмутимым видом ждала до последнего, а потом проворно взмыла верх на метр, заставив огненные шары с шипящей вспышкой столкнуться друг с другом. К этому моменту я уже домчался до ближайшей твари и хлестнул уником по ее тонкой как прутик шее…
    И не попал.
    Бес увернулся с таким непостижимым проворством, что его очертания едва не размылись в глазах. И тут же высоко подпрыгнул в воздух и врезал копытами по подставленному щиту – хлесткий звук, словно от выстрела из двустволки. Удар оказался настолько сильным, что рука онемела до локтя, а самого меня отнесло на два шага – едва сохранил равновесие и не кувыркнулся. Щит, что удивительно, выдержал. Бес приземлился с ловкостью кошки и заплясал, дробно топоча, скалясь и мерзко хихикая, завертелся юлой вне пределов досягаемости меча. Тварь вообразила, что я обычный воин. Напрасно. «Копье пламени» сорвалось с кончика уника и вонзилось бесу в башку… осыпавшись безвредными искрами. У него что, полный иммунитет к огню?!
    На периферии зрения слева вдруг возникло небольшое окно – вид зала со стороны, со всеми, кто в нем находился – бесы, дикоша, я. Фейри открыла еще один способ применения языка образов и транслировала мне в сознание картинку. Теперь, если что, я вовремя увижу все, что будет твориться за моей спиной.
    Бес захохотал еще громче и противнее, хотя и так дальше некуда, и как только я попытался сократить дистанцию, хлестнул плетью хвоста, целя в глаза шипами. Поймав хвост на уник, я быстрым кистевым вращением намотал его на лезвие. Рывком подтащил наглую тварь к себе, чтобы свернуть хихикающую башку… и тут же схлопотал обоими копытами в грудь – тварь просто невероятным образом извернулась в прыжке. Ощущение, как от удара тупым тараном, но всплеск боли тут же утих, не ошеломляя, как кислота от главоглазов – «Духовная связь» Крохи сработала и здесь, вливая в меня необходимую энергию.
    Тенью мелькнула Фурия. Ее «Ядовитый укол» еще не откатился, но питомец храбро бросился в атаку – сиганув в воздух, дикоша всеми четырьмя лапами вонзила когти в треугольную морду беса и сшибла его с копыт своим весом – уже весьма немаленьким. Я использовал шанс сполна – наступив на грудную клетку твари, отвел в сторону щит и вложил в удар уника всю силу и ярость. Лезвие врубилось в пол, отсеченная башка покатилась прочь, бессильно скалясь клыками. Тем не менее, бес сумел преподнести предсмертный сюрприз – уже обезглавленный, со всей дури лягнул прямо в живот.
    Боль продрала нутро до позвоночника…
    На этот раз «Духовная связь» не справилась. Как только в глазах начало проясняться, я обнаружил, что стою на коленях, выронив щит и меч, а пустой желудок скручивают рвотные спазмы. Фрейм жизни просел сразу на полтинник, и сообщения системы сознание восприняло весьма отстраненно:
    Бес-забияка повержен! Получен опыт: 1200. Текущее значение опыта: 34060/46130.
    Доступно одноразовое территориальное задание «Контроль Популяции: Бесы-забияки». Прогресс: 1/50. Награда: 5000 опыта, 1 очко умений. Принять: Да /Нет?
    Подхватив оружие, я с трудом разогнулся и обнаружил, что внимание остальных пяти тварей переключилось с Крохи на новый объект: все пять файерболов уже летели мне в лицо, с шипеньем и треском вспарывая воздух, и увернуться не было никакой возможности. Едва успел подставить щит, как об него разбилось стаккато огненных вспышек, обдав жаром даже сквозь окаменевшую кожу.
    Не дожидаясь, пока откатится способность, бесы рванули ко мне размытыми силуэтами. Отлично прочувствовав после первой же схватки, что меня ждет, я плюнул на экономию и засадил в ближайшую тварь «Душеловом». На этот раз успел увидеть, как рука с мечом сама по себе совершает некий жест, словно я бросаю нож или кинжал. Призрачный клинок, сформировавшись прямо во время полета, устремился к цели. Пораженный бес словно налетел на невидимую стену и рухнул на землю, визжа и корчась в мучительных конвульсиях. Из торчащей из его тощей груди призрачной рукоятки тянулась призрачная же нить, колеблясь в воздухе, как паутина от сквозняка – и эта паутина была неразрывно связана с моей рукой, перекачивая в меня энергию твари. Еще одного беса сшибла с ног дикоша, образовав клубок из мельтешащих конечностей и яростного визга. Третьего обездвижило вовремя брошенное «Копье воздуха». Но двое все-таки налетели на меня, и закипела рубка – быстрые как молнии взмахи костистых лап, дикие прыжки, удары копыт – и мои попытки увернуться от всей этой кутерьмы. Удары сыпались градом – от дымящегося доморощенного щита полетели клочья, рука от отдачи онемела до плеча, заставляя рычать на бесов в ответ не хуже дикоши.
    Ловко блокировав выпад меча предплечьем, один из забияк изловчился отвести летящее ему в рожу лезвие в сторону, а второй, воспользовавшись моментом, вонзил когти мне в живот. Чувствую, как с омерзительным хрустом вскрываются мышцы, как бьет горячая кровь, брызгая сквозь излохмаченную куртку… И как рана тут же затягивается благодаря бешеной, прямо-таки кипящей регенерации. Бес не успел выдернуть лапу – уник отсек ее по локоть. Тут же ребром щита бью его в морду, заставив откатиться прочь. Отбросив сковывающий движения щит к чертовой матери, перехватываю уник обеими руками и перечеркиваю вторую тварь мощным косым ударом справа налево.
    Вышло просто исключительно.
    Одновременно с завершающим ударом «Ледяного шквала» прокнул урон Воздухом от «Клинка бури», и все это умножилось на крит. Уник перерубил туловище беса поперек с такой легкостью, будто оно было из картона.
    Но победа лишь временная.
    Вот уже вскочил изувеченный забияка – и швырнул в меня огненным «апельсином». По какому-то наитию я отбил его клинком плашмя, словно бейсбольной битой – и шар отлетел в сторону, распадаясь на огненные клочья и затухая. А затем увидел, как размытыми скачущими силуэтами к месту схватки несется подкрепление – еще двое. Один справился с оцепенением от «копья», второй расправился с дикошей, оставив ее лежать неподвижно на полу. Печенкой чую, что этот раунд я уже не потяну, но нет времени даже выругаться – сейчас эта троица превратит меня в фарш с той же ошеломляющей легкостью, с какой это делает электромясорубка…
    Пускаю в ход последний аргумент – фейри.
    Обнаженное тельце Крохи вспыхивает над головами бесов, как миниатюрное солнце, ее волосы развеваются вокруг золотистой короной, и с этих волос бьет волна мерцающих искорок, широко разлетаясь вокруг. Бесы завороженно замирают, пожирая Кроху влюбленными глазами. Даже калека не обращает внимания на хлещущую из обрубка руки кровь. Они старше меня по уровню, и помутнение разума продлится недолго, но я не теряю ни секунды из отпущенной передышки – второго шанса не будет. И меч принимается за дело…
    Действие «Синергетического эффекта» прервано. Требуется энергия...
    Когда все заканчивается, я устало оглядываю усыпанный трупами зал – «Душелов» доконал-таки свою жертву без моего участия. Переступаю через дымящиеся на полу обломки щита, раздавленного в горячке боя копытами, и ковыляю к дикоше, которая с трудом пытается встать, но снова падает на пол. Непонимающе смотрю на фейри, которая, обессиленная не меньше, сидит на моем плече и транслирует мне в мозг странную картинку: словно из моего живота все еще торчит обрубок лапы. Опускаю взгляд. Так и есть. Торчит. Весьма вызывающе. Регенерация схватила вонзившиеся в плоть когти словно капканом. Сил нет даже на отвращение, просто выдергиваю эту дрянь и отбрасываю прочь.
    Добравшись до Фурии, поливаю из фляги глубокие рваные раны на ее боку, спекая в белую корку шерсть, кровь и плоть, и мысленным приказом заставляю дикошу лежать. Запоздавшая боль настигает словно удар подкравшийся исподтишка убийцы. Все тело ломит, словно по мне проехались катком, а только что зажившиеся раны будто вскрываются все разом заново. Захрипев, опускаюсь на колени. Это что, такой откат после полноценного использования «Душелова»?! Да мать вашу…
    Когда минут чрез пять в сознании немного проясняется, перед глазами настойчиво мигают уже два сообщения:
    Ваш организм истощен. Требуется отдых и питание.
    Действие «Синергетического эффекта» прервано. Требуется энергия.
    Поднимаюсь и плетусь, словно столетний дед, спотыкаясь на каждом шагу. Пять трупов бесов безропотно отдают кристаллы душ, и больше – ничего. Труп шестого беса оставляю на закуску для Фурии – когда сможет подняться, подкрепится. Один крис тут же забирает Кроха, вспыхивая и оживая прямо на глазах:
    Действие «Синергетического эффекта» восстановлено.
    Привалило счастья, аж не подняться… У меня так всегда – как устаю, так шутки дурацкие наружу рвутся. С Фурией вроде порядок – благодарно смотрит на меня зелеными глазами, приподняв голову. Я ей благодарен не меньше. Заставила поволноваться, зверюга, но как билась – любо-дорого посмотреть, и это при таких неравных условиях, первый уровень – и четырнадцатый… Фантастика.
    С пугающей ясностью понимаю, что без питомцев я бы в этой схватке не выжил, не помог бы и «Душелов». Но сейчас прочь страхи и сомнения, с питомцами все в порядке, и нужно позаботиться о себе. Увы, подкрепиться мне по-прежнему нечем, так что…
    Хлопнув себя ладонью по лбу, через силу возвращаюсь к сундуку. При ближайшем рассмотрении становится понятно, что этот «предмет мебели» тоже, как и все здесь, выращен самим логовом – его бока тоже пронизывают тонкие светящиеся жилы, перекачивающие кислотную жидкость. Не вижу ни крышки, ни замка. Недолго думая, просто прорубаю в нем дыру уником. Затем сую руку и… достаю прозрачную бутылку с плотно притертой пробкой, наполненную классически-алой жидкостью. Разочарование не поддается описанию:
    Большое зелье здоровья.
    Спору нет – полезная вещь, тем более что у меня зелье закончилось, но я ожидал большего после такой битвы. А пока самый главный бонус от прохождения логова – сама прокачка...
    Ноги больше не держат. Сажусь там, где стоял, прислоняюсь спиной к сундуку. И отдав команду питомцам охранять, закрываю глаза. Десять минут отдыха после нескольких сумасшедших часов я заслужил. И хорошо бы на эти десять минут как следует расслабиться…

Глава 10

    Расслабиться не получилось. Стоило зажмурить веки, как дикоша предостерегающе зашипела, а фейри испуганно пискнула. Уже вскочив, получил удар чем-то упругим и жестким в спину и отлетел на несколько шагов. Какого черта! Ругательство замерло на губах, когда обернулся и увидел незабываемую картинку: разбитый сундук на глазах превращался во что-то жуткое. Из его боков, извиваясь скопищем змей, буйно росли черные с красными прожилками побеги. Толчок в подошвы сапог заставил отскочить на шаг и посмотреть под ноги, а затем обвести быстрым взглядом весь зал. Изменения происходили повсюду. Зал преображался с устрашающей скоростью – отростки словно выстреливали из стен, пола и свода, разрастаясь, ветвясь и переплетаясь, заполняя все свободное пространство.
    В сознании вспыхнула картинка нужного прохода, и я тут же кинулся в указанном направлении вслед за Крохой, светящимся росчерком указавшей путь. Проход уже зарастал, переплетающиеся корни смыкались, и вот-вот должны были замкнуть туннель шевелящейся пробкой. «Копье пламени» вонзилось в побеги, огненный удар превратил их в пепел и на миг расчистил узкое окно, в которое я нырнул рыбкой, и покатился уже по коридору, свободному от зарослей. Фурия перемахнула препятствие так же и приземлилась рядом, продолжая шипеть, Кроха вилась над головой, не в силах унять волнение. Мы едва избежали смертельной опасности – закупорив проход, клубок растительности прекратил движение и застыл почти монолитной стеной.
    И только теперь-то таймер, изображающий песочные часы, исчез. Задачка по выживанию в зале закончилась только сейчас, но тут же последовала следующая – по выживанию в туннеле:
    Игрок обнаружен. Наложено проклятие бездействия (8). Каждую секунду здоровье и энергия убывают на восемь единиц…
    Оторвав взгляд от пробки, я обернулся – как раз в тот момент, когда главоглазы, пробудившись из режима ожидания, зашевелились на обеих сторонах изгибающегося плавной дугой туннеля – метрах в десяти впереди.
    «Главоглаз», уровень 14, жизнь 324. Тварь Хаоса»
    Восемь облитых иссиня-черной чешуей голов выдвинулись на ножках из стен и повернулись к нам, светясь в темноте желтыми радужками – словно загорелись слабосильные прожекторы. И я с питомцами перед ними – как на открытой ладони, а позади – пробка, скрыться некуда. Они уже увидели нас, и теперь единственная правильная тактика – немедленное нападение.
    Мысленная команда отправила фейри вперед светящейся стрелой, а мы с Фурией бросились следом. «Копье пламени» еще в откате, а от «Копья воздуха» сейчас толку нет – пусть уж твари разрядятся все сразу. Залп! Бросок на землю в перекате, вскочить и врубиться во врагов с ходу, используя натиск скорости. Блеск меча и танец стали в тусклом освещении, кислотные фонтаны, бьющие из обрубков «шей». После многих десятков схваток тактика и возможности главоглазов были изучены досконально, и я действовал без раздумий, на автопилоте – рубил, уклонялся, отскакивал, снова рубил.
    На этот раз демон-охранник появился еще до того, как я прикончил последнюю тварь – о его приближении сообщил топот и дрожь земли под ногами. Бой с бесами и так заставил выложиться сверх меры, а после «подливки» из главоглазов пришлось держаться на одном адреналине, так что к новому противнику, срубив последний «мяч», я развернулся, не находя даже сил выругаться.
    И все-таки выругался:
    «Рогатый демон, уровень 15, жизнь 966. Тварь Хаоса»
    Толкая перед собой волну воздуха, здоровенная тварь – размером с молодого носорога, неслась на меня с тяжелым топотом, казалось, заполняя массивным телом большую часть прохода. Остановить его «чаровницей» фея просто не успеет, да и ее способность еще не откатилась. «Ядовитый укол» Фурии тоже бессилен, проверено на предыдущем экземпляре, сказывается гигантская разница в уровнях. И я на секунду растерялся, не представляя, как уклониться от такого противника в столь тесном пространстве – при такой массе я просто не смогу остановить его одним ударом, тварь сомнет меня, как кулак сминает бумажный стаканчик. «Душелов» же… Я только что чуть не вырубился от обессиливающего отката и все еще чувствовал себя развалиной. Что, если повторное применение через слишком короткий промежуток времени отправит меня если и не в могилу, то в глухой нокаут?
    Все эти рассуждения промелькнули в голове молнией, а в следующую секунду пришлось принимать решение – демон приблизился на расстояние прыжка, еще больше наращивая скорость. Отняв от рукояти уника правую ладонь, коротко размахиваюсь, собираясь сразу после призрачного броска «Душелова» отскочить и прижаться к стене, чтобы пропустить мчащуюся тушу мимо…
    И тут демон раскрывает пасть и издает дикий вопль – взяв с низких нот, он за секунду переходит в ультразвук. И я застываю, чувствуя, как парализующая вибрация пронзает мышцы.
    Оглушение: 3, 2...
    Рогатый так и не прыгнул, изменив привычкам предшественников. Не снижая галопа, туша из переразвитой мускулатуры, клыков и когтей просто ринулась вперед, низко нагнув голову и выставив перед собой вилку рогов – острых, как наконечники копий. Стоять и смотреть, как тебя таранит такое чудовище, не в силах что-либо предпринять – в гробу я видел такие испытания. Говорят, в такие моменты может вся прошлая жизнь пролететь перед глазами – не верьте, это полная чушь. А вот страха и ярости было в избытке. Как и чувства обреченности.
    И все-таки мне повезло – рога демона оказались расставлены чуть шире моей талии. В результате костяные пики, сдирая мясо до костей, пилами прошлись по ребрам, а плоская как наковальня макушка ударила под дых. По-моему, он даже не заметил препятствия. Сбив с ног, демон так и понес меня на своей башке, пока не зацепился одним рогом за стену. Роковая ошибка. Насадив меня на свою башку, враг ограничил себе зрение и не успел сманеврировать на изгибе туннеля. Рывок оказался настолько мощным и резким, что голову демона мгновенно вывернуло вбок под неестественно резким углом, в его толстой шее громко хрустнуло. Тело по инерции развернуло боком и второй рог тоже с сокрушающей силой вонзился в стену. Если вы когда-нибудь попадали в автоаварию или вас сбивало мчащимся автомобилем – то вы знаете, что я чувствовал, придавленный и пришпиленный к стене одновременно, тщетно пытаясь сделать вдох раздавленной грудной клеткой и разглядеть хоть что-то сквозь багровую пелену перед глазами. Боль вырубила все остальные чувства, и уйти в полную отключку не позволила лишь «Духовная связь».
    Но демону повезло куда меньше. Скорость и масса доконали его самого. Он безмолвно повалился на бок, обвалив вырвавшимися из стены рогами тонну грунта и освободив меня из капкана. Откатившись в сторону, я кое-как отполз прочь и обессиленно замер на земле лицом вниз. Фурия тут же оказалась рядом, обеспокоенно ткнулась головой в щеку, словно извиняясь за что, что ничего не смогла поделать.
    Рогатый демон повержен! Получен опыт: 1500. Текущее значение опыта, 11 уровень: 44760/46130.
    Когда так тошно, не радует даже то, что до двенадцатого уровня, можно сказать, плевка не хватило. Кое-как заставляю себя приподняться и прислониться спиной к стенке туннеля. Пошарив дрожащей рукой в котомке, делаю два полных глотка из бутылки с зельем, а когда пожар внутри начинает утихать, переливаю остаток во флягу. Не думал, что пригодится так скоро. Ребра болезненно ноют, но кровь уже запеклась, оставленные рогами раны не кровоточат, заживают. Даю себе пару минут на передышку, но и эти минуты не теряю даром – оцениваю свое состояние и заглядываю в глоссарий, проверить, что упустил по демону. Фрейм жизни сбит на треть, но потихоньку ползет вверх. С демоном же… Видимо, именно пятнадцатый уровень изменил в нем «Прыжок» на «Оглушающий рык». Делаю зарубку на будущее – главоглазы и бесы на пятнадцатом тоже могут преподнести новые сюрпризы. Взглядом нахожу меч – валяется в пяти метрах, там, где рогатый снес меня с ног. Замечаю, что пора менять кристалл в рукоятке – лезвие уже не светится. Запас есть – несмотря на все траты, после зала с бесами у меня восемь штук крисов. Легкий укол сожаления – не успел развеять последнего беса, но кто ж знал, что взбесится сам зал.
    А Фурия осталась без обеда…
    Как, кстати, дела у моих питомцев?
    Кроха, 7 уровень: 4045/7300
    Фурия, 1 уровень, «детство»: 9968/10000
    Поразительно. Еще чуть-чуть, и детство Фурии закончится. Может, это мой шанс выбраться отсюда? При пониженном коэффициенте роста уровней, причем это правило конкретно для Фурии будет работать с самого первого уровня, да еще учитывая, каких тварей сейчас приходиться валить и сколько за них идет опыта, подъем питомца будет происходить быстро, очень быстро…
    И подкрепиться дикоше бы точно сейчас не помешало. И с чего я взял, что она осталась без обеда? Вот же, прямо передо мной валяется гора мяса, причем уже проверенная на съедобность. Мне в любом случае придется вскрывать эту тушу. Хорошее снаряжение – неотъемлемая часть выживания, но хорошего мне здесь не найти, а вот некое подобие я создать в силах, и не стоит этой возможность пренебрегать. А так как щит меня все-таки замедлял, то я уже знал, что смастерю следующим.
    – Фури, – хрипло бросил я, – у тебя ответственная задача – присмотри за главоглазами, дави зародышей. Кроха, тебя это тоже касается, помоги подруге их искать.
    Отдав распоряжения, скинул котомку и взялся за работу сам. Первым делом перерубил «Вспышкой» несущие жилы с обеих сторон туннеля – когда охранник убит, это можно делать безнаказанно, затем взялся за кинжал. «Костяной убийца», хоть и низкоуровневый, для разделки демона все еще подходил отлично, а процесс был уже знаком и пошел быстрее. На густую вонь, пропитавшую воздух в норе, уже не обращал внимания – результат важнее временного дискомфорта, да и притерпелся. Как только сочащаяся слизью шкура оказалась на земле рядом с тушей, подозвал Фури и, глядя на то, как она рвет зубами ляжку демона, жадно заглатывая куски, поневоле соблазнился и сам. Внутри шаром покати, желудок уже сжался в наперсток, а одной энергии недостаточно, телу для полноценного восстановления нужен строительный материал – реальная пища. Срезав ленту мяса с бока туши, брезгливо понюхал – кислотой вроде уже не пахнет, но несет чем-то вроде резины, причем тошнотворно. «Подрумянил» огоньком зажигалки – по-прежнему резина, только теперь еще и паленая. Нет, увольте, не могу это жрать. Отреагировав на мои гастрономические муки, система словно опомнилась и наконец снизошла до крохотного бонуса:
    Выносливость +1. Всего: 60
    И все? Единичка за столько часов поста? Видимо, я еще не изголодался по-настоящему.
    Выносливость +1. Всего: 61
    Мудрость +1. Всего: 45
    Одумалась-таки. А еще? Нет? Ну и ладно, я не жадный.
    Поглядев в сторону Крохи – та курсировала вдоль стен туннеля, бдела появление зародышей главоглазов, я вернулся к шкуре, разостлал ее на земле и снова взялся за кинжал. Из-за того, что демон весьма удачно свернул шею самостоятельно, шкура на этот раз получилась почти целой, десяток дырок после неумелого свежевания не в счет. Так, выбираем местечко без прорех и делаем полную выкройку под торс, затем режем дырку для шеи, обрабатываем грудную и спинную пластины огнем, на плечах пока не трогаем – нужно, чтобы изделие сгибалось. Получилось что-то вроде накидного бронежилета или кирасы. Надел через голову, стянул внизу на боках ремнями через заранее проделанные кончиком кинжала отверстия, чтобы не болталось. Помахал руками. Двигаться не мешает. По бокам остались незащищенные полосы шириной в ладонь, но спереди и со спины я теперь прикрыт куда лучше, чем раньше. Выглядело все это топорно и нелепо до смеха. Плевать, лишь бы защищало. Подумав, стянул жилет, вырезал из остатков шкуры дополнительные куски, наделал дырок кончиком кинжала по краям, снова как следует обработал материал зажигалкой – кристалл выдохся, пришлось поменять, привязал окаменевшие пластины ремнями к жилету, усилив защиту спины и груди вдвое… Ну, и где новое достижение по изобретательству?
    Вместо этого случилось кое-что другое – рядом полыхнуло знакомой вспышкой:
    Питомец стал взрослым! Берегите его!
    Производится корректировка режима «Синергетический эффект». На питомца Фурия наложена аура «Боевой позитив». Для поддержания ауры питомцу Кроха каждые шесть часов необходим кристалл сущности. В случае гибели игрока или любого из питомцев процесс будет остановлен до восстановления недостающего звена. Желаете перенастроить? Да/нет?».
    Я недоверчиво обернулся.
    Дикоша лежала рядом с полуобглоданным демоном и осоловело щурилась – ее пузо буквально раздулось от съеденного. Кроха с радостным писком промчалась мимо меня, приземлилась на округлившийся бок Фурии, и принялась прыгать на нем как на батуте. Получается, дикоша добила-таки опыт жратвой! Ради такого события пришлось прерваться и быстренько оценить изменения:
    Фурия (питомец): статус – редкий, вид – дикоша, специализация – агрессор.
    Текущее значение опыта, 1 уровень: 33/1000 (питомцу достается 15% от опыта хозяина); тонус: 100/100
    Увидев цифры основных характеристик, я остолбенел от удивления. Неужели это произошло благодаря «Духовной связи» и тесная связка наших сущностей позволила фейри скопировать дикоше мои текущие параметры?! А иначе как еще это могло произойти? Сила: 31, ловкость: 31, разум: 25, мудрость 45, выносливость: 61! И это на первом уровне… И как же теперь дикоша будет развиваться дальше? Впрочем… а почему я удивлен? Я же видел, что в песочнице до приручения у этого зверя на 10 уровне жизнь была восемь с лишним сотен, если, конечно, память не подводит. Может, до прежних параметров к новому десятому она и не успеет дорасти, но уже видно, что и прирученная будет обладать нехилой кондицией. Видимо, сработало несколько факторов – не только «Духовная связь», но и уникальный потенциал самого зверя. Пожалуй, не стоит удивляться и тому, что ассимиляция дикошу не скрутила и не вырубила. Опять же – первый уровень, самое начало, видимо, поэтому прошло практически безболезненно для организма. Да и сама кошачья природа зверя наверняка позволяет переносить такие изменения намного легче других созданий. По-другому и не назовешь – уникальное стечение уникальных обстоятельств.
    Описание способностей тоже обновилось, и, как я и предполагал, «Ядовитый укол» трансформировался в кое-что посерьезнее:
    Смертельный укол, ранг 1: Удар хвостовым жалом вызывает поражение нервной системы противника нейротоксином. Длительность действия – 1 мин или до смертельного исхода. Затраты: 10% энергии. Восстановление способности: 1 час.
    Взрывная атака (активация при достижении 3 уровня), ранг 1: Стремительным натиском питомец сбивает противника с ног и наносит серию проникающих ударов в уязвимые части тела, вызывая длительное кровотечение. Затраты: 25% энергии. Восстановление способности: 5 мин.
    Метаморф (активация при достижении 7 уровня), ранг 1: Питомец на минуту входит в режим «метаморфа», повышая свою защиту и усиливая наносимый урон на 50%. Затраты: 75% энергии. Восстановление способности: 15 минут.
    Верховая езда (активация при достижении 10 уровня), ранг 1: питомец обретает способность носить на себе одного наездника, затрачивая каждую секунду 1% энергии.
    Выходит, укол больше не игнорирует защиту, как «детская» версия. Компенсация за возможность убить с одного удара? В остальном способности шикарные, грех жаловаться, причем описаны только значительные, а такие простые вещи как «укус» и «удар лапой» – они даже не учтены, хотя моя зверюга норовит использовать их постоянно. Конечно, временные откаты и энергетические затраты делают их применение несколько ограниченным, но главное, что лед тронулся, теперь можно развиваться полноценно, и все эти ограничения наверняка можно преодолеть в будущем. Открываем и смотрим все режимы «Духовной связи»:
    1. Синергетический эффект: автоматический выбор актуального режима и балансировка энергетического обмена объединенных душ.
    2. Акселерация: скорость роста животных или растений увеличена на 50%
    3. Горячая кровь: регенерация здоровья +10%
    4. Боевой позитив: восстановление энергии +10%
    Акселерация отключилась по вполне понятной причине – для взрослой особи эта функция не работает, но возможно, она понадобится позже, когда Кроха разучит «Тайное знание» и займется выращиваем неких растений – тоже любопытная фишка, но пока малопонятная. Судя по тому, что ранги режимов «Духовной связи» не указаны, то развиваются они только за счет базовой способности. Что ж, автоматический выбор меня устроил – пока Фурия мала, энергии ей, возможно, будет не хватать, а здоровья теперь – в избытке, поэтому жму на «Да». Заодно, раз уж залез в справку, надо глянуть, что у меня самого хорошего из последних достижений… Ага:
    «Охотник на тварей Хаоса», ранг 2: 10/200. Урон по представителям фракции Хаоса увеличен на 6%.
    «Контроль Популяции: Главоглазы». Прогресс: 96/100.
    «Контроль Популяции: Рогатые демоны». Прогресс: 2/50.
    «Контроль Популяции: Бесы-забияки». Прогресс: 6/50.
    Главоглазов я добью с минуты на минуту, с бесами и рогатыми – не уверен, что вообще стоит с ними связываться без поддержки полноценной группы, слишком опасные создания, поэтому про эти два квеста придется пока забыть.
    – Кроха, хорош прохлаждаться, давай на дежурство.
    Кивнув с важным видом, фейри оставила Фурию дремать и упорхнула на патрулирование туннеля, а я вернулся к работе со снаряжением. Снова натянул на себя жилет, завязал ремешки. Наконец-то:
    Изменение характеристики «смекалка»…
    Получен «Жилет дилетанта»: прочность 28/40, защита 84/120, сопротивление огню +10%, сопротивления кислоте +10%. Опыт: +1000
    Изобретатель, ранг 1: 11/100
    А ведь неплохо, особенно если учесть, что прочность куртки, напоминавшей к этому моменту рваную москитную сетку, уже упала до 7/35 – как она до сих пор не развалилась, непонятно. Не говоря уже о майке под ней, превратившейся в клочья. Единственное «но» – все-таки пованивало от обновки изрядно, и натягивать ее на голое тело совсем на айс, так что лохмотья пришлось оставить в качестве поддевки под жилет. С «Изобретателем» вышло любопытно. За «Щит дилетанта» дали всего единичку прироста в ранге, видимо, потому что профа еще была не выучена, а сейчас я «изобретал» чуть ли не каждый ремешок, хотя опыт все-таки засчитывался только за законченную вещь. Перезарядив уник новым кристаллом, я уже собрался было двинуть дальше, но взглянув еще раз на обрезки шкур на земле, перевел взгляд на штаны, а затем ниже – на сапоги. Они тоже дышали на ладан, металлические набивки давно отлетели и потерялись, в дырах на голенищах гуляли сквозняки, но обувь на скорую руку я вряд ли осилю, изделие само по себе довольно сложное. А вот наголенники… Если я не хочу остаться в ближайший час вообще без штанов, стоит попробовать защитить то, что осталось. Да и плюшка за очередное «изобретение» будет в самый раз, ведь двенадцатый уровень прямо-таки дышит в затылок: 45760/46130.
    Единственное, что смущало – так это неприятное ощущение, которое нарастало все сильнее, невидимыми руками подталкивая в спину – что я опасно долго задерживаюсь на этом месте и нужно спешить дальше. Немедленно. Я доверяю своей интуиции, но…
    В общем, я торопливо занялся поножами.
    Примерил подходящий по размеру кусок на голень, чтобы закрывал от стопы до колена, обрезал лишнее. Возня с ремнями, узлами и дырками, да еще и обработка вогнутых поверхностей без ремесленных колодок, в предельно кустарных условиях, меня не прельстили, время поджимало, но решение нашлось простое и по-своему гениальное, учтивая свойства материала. Обмотав заготовку прямо поверх штанины и голенища так, чтобы внутренняя, осклизлая поверхность шкуры оказалась снаружи, я обработал ее огнем. Возможно, так она будет менее прочной, зато получилось быстро. После третьей проходки пламенем наголенник затвердел, обхватив голень жесткой скорлупой. Вышло немного тесновато, и закраину под коленом нужно было делать ниже, чтобы не врезалась в ногу при приседании, а то уже и не отпилишь. Я выпрямился и топнул ногой с готовым изделием. Ну же!
    Получен «Наголенник дилетанта»: прочность 23/25, защита 69/75, сопротивление огню +10%, сопротивления кислоте +10%. Опыт: +500
    Получен новый уровень: 12! Текущее значение опыта: 130/55360.
    Изменения характеристики смекалка: +1 (5). Бонус: Опыт + 5000, разум + 2
    Без малейший колебаний тут же потратил все накопленные очки умений:
    «Душелов», ранг 3: 0/300 (0/25). Уникальная боевая способность, единовременно наносит астральный урон (Хаос), равный четырехкратному урону от оружия, и такой же урон в течение 30 секунд, восстанавливая хозяину 100% здоровья и энергии от нанесенного урона. Игнорирует любую защиту цели. Активируется при наличии кристалла сущности. Восстановление – 1 минута.
    Примечание: дальнейшее развитие определяется.
    Что ж, я получил, что хотел. И то, что система еще не решила, что же предложить мне дальше, не смутило – местные игровые особенности уже приучили к терпению. Да и устал забивать голову предположениями. Реально устал – от предположений, догадок, от самого логова, будь оно проклято. Хочу на воздух, черт возьми, тесно здесь, душно, воняет, и земляной свод все сильнее давит на психику. А поэтому лучше побыстрее сделаю второй наголенник и…
    А что это за сообщение, которое чуть было не пропустил?
    Выбор награды за достижение третьего ранга (Душелов):
    1. + 25 единиц характеристик,
    2. + 25% опыта от текущего уровня (13840).
    Стоп. Это что же получается? С третьего ранга еще и плюшки идут? Или это касается только способности «Душелов»? А если нет, и все третьи ранги дадут бонус, то логически экстраполируя, получаем, что на четвертом ранге любой способности система расщедриться на сто единиц характеристик и 100% опыта от текущего уровня, на пятом, соответственно, по тысяче того и другого. Пленяющие перспективы… Но это для далекого и туманного будущего. Сейчас же нужно решить, что мне важнее… думаю, что все-таки характеристики. Этот опыт я и с двух десятков мобов наберу, так что он несущественен, а вот позже, на уровнях постарше, где уже два десятка единиц характеристик не будут иметь большого значения, в награду за третий ранг, скорее всего, лучше отовариваться именно опытом…
    Угрожающий рык Фурии сообщил о появлении очередной угрозы.
    Я непонимающе оглянулся – ведь вокруг было тихо. Сперва взгляд упал на саму Фурию – и я завороженно замер. Ничего себе… Поваляться и «усвоить» параметры легла одна зверюга, а вскочила на лапы уже другая. Теперь Фурия стала в полтора раза больше размером, и в холке достигала уже до середины моего бедра. Под пепельной шкурой при движении рельефно перекатывались узлы мышц, живот поджаро втянулся, придав дикоше вид опасного и стремительного хищника, а не обожравшегося кота-переростка. Напоминая о насущных проблемах, Фури снова зарычала, приподняв верхнюю губу и продемонстрировав мощные клыки. Затем еще больше сузила глаза и недовольно… мотнула башкой, показывая, куда я на самом деле должен смотреть. Все еще завороженный видом своего волшебно обновленного питомца, я машинально повернул голову…
    Тупик, заблокированный пробкой из корней, вновь ожил. Казалось, шевелись сами стены – сотни черно-красных побегов, причудливо переплетаясь, двигались в мою сторону со скоростью пешехода, полностью поглощая пространство норы. Движение побегов сопровождал зловещий шелест и потрескивание трущихся поверхностей. Происходило это не так быстро, как при том растительном взрыве, что выгнал меня из зала в туннель, но все равно выглядело опасно и недвусмысленно. Вот оно, подтверждение моих догадок – та самая защита от читерства. Здесь больше нельзя оставаться, иначе логово сожрет непрошеных гостей безо всяких мобов. Пора заканчивать это затянувшееся приключение! Больше никаких долгих остановок, даешь натиск и скорость!
    Ещё бы при этом живее ногами шевелить, а то уже заплетаются.
    И так как эксперименты со снаряжением не закончены, то кроме своего имущества прихватим и обрезки шкур… Спохватившись, я торопливо развеял останки демона и отскочил, едва успев подхватить выпавший крис – побеги настырно поглощали туннель, норовя вырвать добычу из рук.
    В ближайшей схватке Фурия показала себя блестяще – мощные удары ее лап заставлял главоглазов биться о стенки на манер боксерской груши. После таких ударов, не смотря на разницу в уровнях, враги впадали в секундный ступор, а уник безжалостно завершал работу.
    Выполнено задание «Контроль Популяции: главоглазы». Награда: 5000 опыта, 1 очко умений.
    В новой броньке я действовал гораздо увереннее – несколько угодивших на панцирь клякс почти не оставили отметин, не проели защиту насквозь, как раньше, что избавило от новой боли. Сразу после боя по уже знакомой схеме я по-быстрому смастерил себе второй наголенник и парочку наручей, значительно улучшив защиту. И едва закончил с последним изделием, как моя короткая остановка была бесцеремонно прервана – нора снова начала зарастать. Процесс ускорялся, и это говорило лишь об одном – мне здесь больше не рады, и времени у меня осталось мало.
    И мы принялись за зачистку.
    – Кроха, назад.
    Не долетев до конца туннеля, Фейри вернулась с недовольным выражением на мордашке и почти невесомо припарковалась на мое правое плечо. Еще полчаса уже смертельно осточертевшей рубки – и вот он, следующий зал, на первый взгляд, ничем не отличавшийся от предыдущего. Такой же рассеянный желтоватый свет, смягчающий сумрак, такой же сундук посередине. Заходить сразу не стали, я решил сделать передышку и уселся на землю в нескольких метрах от входа. Десяток уничтоженных гнезд главоглазов – все восьмерки с тварями 14 уровня, заставили нас попотеть и, несмотря на все еще сносный по цифрам тонус, я по-прежнему валился с ног от усталости. Умом я понимал, что истощенный до предела организм нуждается в пище, но голода уже не чувствовал – будто перегорел. Зато жажда буквально сводила с ума. Губы потрескались, язык казался шершавой теркой, кожу на лице стянуло, словно она обгорела на солнце. Система за это время накинула еще несколько единиц выносливости, но это не утешало, душу разъедали злость и отчаяние. Раз этот зал ничем не отличался от первого, то Сердца логова нет и здесь, а значит, это еще не конец.
    – Фури, и ты топай сюда, – приказал я дикоше, которая в компании с парившей рядом Крохой внимательным взглядом изучала зал, не переступая невидимой черты, отделявшей его от туннеля. Горло давно пересохло и голос звучал хрипло. – Отдыхай, пока есть возможность. Кроха, тебя это тоже касается.
    Улавливая мой мрачный настрой, Фурия отвернулась, послушно подошла, ступая мягко и почти бесшумно, улеглась рядом и привалилась ко мне живым и горячим боком. Я дружески потрепал ее по загривку, а она пренебрежительно фыркнула – бойцам такие нежности ни к чему. Возле дикоши сразу становилось как-то спокойнее, словно питомец вытягивал из меня негативную энергию. А может, так влияла «Духовная связь» – недаром в описании говорится про «стимуляцию положительного эмоционального фона», возможно, только это и не дает окончательно упасть духом. За последнюю проходку Фурия подросла ощутимо – в холке около метра, да и весит уже, пожалуй, не меньше, чем я. Все-таки уже пятый уровень: 24/2070. Существенно поднялись параметры, накопилось шесть очков умений… Смотрю на нее, на фейри – и словно теплый огонек тлеет в груди. Нам с Крохой тоже есть чем гордиться – фейри давно взяла восьмой уровень и уверенно двигалась к девятому, а мне до тринадцатого осталось меньше четверти.
    Но досталось Фурии тоже изрядно – шкуру испятнали безобразные проплешины – там, где в нее угодили плевки главоглазов. Ожоги уже затянулись новой кожей, а вот шерсть так быстро не отрастала. Мощь питомицы выросла многократно по сравнению с «детской» версией, но изменился ее размер, моторика движений, и уворачиваться Фурии стало сложнее, теперь расчет строился на силе и скорости нанесения урона. «Смертельный укол» и «Взрывную атаку» я уже поднял парой очков умений до второго ранга, остальные очки оставил для будущего «метаморфа», сдается мне, что эта способность может иметь решающее значение в нашей подземной прогулке. «Смертельный укол» опробовать пока не довелось, экономил для крайнего случая, а «Взрывная атака», разученная еще на третьем уровне, здорово помогла Фурии в сохранении шкурки. Жаль, нельзя применять чаще – многовато энергии уходило на атаку. Фурия за эту получасовую пробежку и так сбросила несколько кило веса – аж ребра проступили под шкурой. Да и продолжающийся рост питомицы тоже вытягивал из нее силы, чересчур быстро истощая. Снова вставал проклятый вопрос с кормежкой. Честно говоря, я побаивался сталкиваться с очередным демоном. Предыдущий едва не переломил мне хребет, оставив о себе неизгладимые и весьма неприятные впечатления. Хотя теперь мои помощники стали гораздо сильнее, но и мобы росли в уровнях и мощи, а усталость, накапливаясь, неизбежно рождала ошибки, вот я и побаивался лишний раз испытывать судьбу.
    Я так и не разобрался с запасом характеристик, а набралось их уже четыре с половиной десятка – награда за два уровня и третий ранг «Душелова». С выживанием в логове легче не становилось, и пора бы определиться. С жизнью и ее восстановлением проблем нет, энергетика тоже вроде успевает, да и сила удара весьма приличная… Значит, остается разобраться с разумом и ловкостью. Чую, что не все так просто с разумом, и дает эта характеристика не только прирост магического урона и силу критического удара магией. Я пока не заметил, чтобы с ростом «разума» стал быстрее соображать, но такая взаимосвязь определенно существует, недаром дополнительной наградой за повышение смекалки шло повышение именно этой характеристики. А со смекалкой в свою очередь связано изобретательство. Так что есть соблазн вложиться в разум и посмотреть, что из этого получится. Но и ловкости уже начинает не хватать – чаще промахиваюсь, или не успеваю уклоняться. Можно списать и на усталость, но… В общем, откладывать уже не стоит, нужно решать прямо сейчас…
    И все же я отвлекся, оттягивая выбор. Разве не любопытно проверить теорию, идет ли бонус за каждый третий и последующие ранги? Близки к получению третьего ранга оказались лишь две позиции, все остальные, достигшие второго ранга, были в начале подъема и внимания пока не стоили:
    Двуручное оружие (меч), ранг 2: 161/200 (4/5)
    «Обжигающая вспышка», ранг 2: 97/200 (2/5).
    Ясное дело, что по «двуручному оружию» я достигну результата раньше «вспышки», всего-то осталось отработать две сотни ударов по живым мишеням. Вот тогда и посмотрим, что получится. Есть, правда, еще очко умений – а по цифрам в скобках видно, что уже достигнутый прогресс развития коррелируется с альтернативным вариантом подъема. Но тратить пока не хочется… С другой стороны, еще 25 единиц характеристик лишними точно не будут… Соблазн, соблазн…
    Свечение в туннеле мигнуло, и горло на секунду словно перехватило невидимыми пальцами – уже знакомое и крайне неприятное ощущение. И снова возникло изображение песочных часов. Вот только песок из верхнего отделения уже почему-то наполовину пересыпался в нижнее. Осознание того, что это может значить, мгновенно бросило в пот. Этот таймер был не для зала, а для завершения прохождения логова, и запустился он перед первой схваткой с бесами! Судя по скорости, с какой осыпались песчинки, мне осталось… Сколько? Час или два?! Я вскочил, быстро проверил снаряжение и оружие. Фейри взлетела с плеча, закружилась рядом. Состроив зверскую физиономию, поманил ее пальцем и строго отчитал:
    – Кроха, помнишь, что случилось в прошлый раз? Больше никаких сюрпризов. Проходим мимо, на цыпочках. Обойдемся без сундуков и бесов. – Кроха сложила руки на груди и надула щеки, на лице появилось упрямое выражение. Пришлось добавить жестче: – Я сказал – обойдемся! Иначе получишь по своей мелкой попе…
    Услышав знакомый зловещий шелест и потрескивание за спиной, выругался, но оглядываться не стал – и так ясно, что логово больше не желает делать поблажки, норы с каждой минутой будут зарастать все быстрее.
    – Вперед!
    И мы бросились через зал, устремившись к проходу на другой стороне.

Глава 11

    План не удался – проход громко захлопнулся, когда оставалось преодолеть десяток шагов – словно резко натянули одеяло, по цвету и фактуре ничем не отличающее от окружающих стен. Прервав бег, я обернулся, вскидывая меч в боевое положение.
    Кроха, да чтоб тебя!
    Стоило на секунду отвлечься во время пробежки, и фея исчезла из поля зрения, а теперь выяснилось, что она стоит на сундуке – виновница сработавшей ловушки и заложница своей сущности. И делает вид, что она тут ни при чем. Фейри была просто не в силах пропустить добычу. Но как же некстати…
    И все повторилось.
    С треском рвущейся бумаги из потайных лазов в зал выскочила очередная шестерка противников:
    «Бес-забияка, уровень 15, жизнь 550. Тварь Хаоса».
    Обтянутые чешуйчатой кожей и высушенные адским голодом узловатые тела, треугольные морды, рога, копыта и хвосты – все в полном наборе. В том числе – зловещий хохот и яркие огненные шары, запущенные в фейри. На этот раз я не стал ждать развития событий – сразу метнул «Душелова» в ближнюю тварь слева, и не глядя на ее конвульсии, бросился вправо к другой, приказав Фурии атаковать мою цель.
    Кроха, тем же манером взлетев над столкнувшимися огненными шарами, зависла в воздухе и прислала картинку поля боя – вид сверху, чтобы ничто не осталось незамеченным за спиной. Время сейчас имело решающее значение, схватка должна закончиться как можно быстрее и с минимальными потерями – а значит, тратим запасы – столько, сколько потребуется. Нужно постараться стянуть тварей в кучу, заворожить «чаровницей» и прикончить раньше, чем они очухаются.
    Бес захохотал, но вместо того, чтобы кинуться навстречу, как в первом зале, быстро взмахнул когтистой лапой и что-то метнул. Интуитивный прыжок в сторону не спас – удар по голеням выбил почву из-под ног. Свалившись лицом вперед, оттолкнулся руками, и уже в перекате увидел, как подскочивший вплотную бес, злорадно оскалив полную мелких острых клыков пасть, взмахивает когтистой лапой…
    «Взрывная атака»!
    Фурия пронеслась надо мной порывом смертоносного ветра. Миг – и демон с отчаянным визгом исчез, унесенный яростным напором. Прежде чем вскочить, мне пришлось рассечь мечом опутавшее ноги боло – грубую веревку с прикрученными к концам камнями. Дикоша уже ускакала к следующей цели, а мне оставалось лишь прикончить бьющуюся в конвульсиях тварь, из разорванного горла которой хлестала черная жидкость. Внимание охранников зала немедленно переключилось на Фурию, которая превратила место схватки в арену террора и ужаса – на моих глазах еще один бес отлетел к центру зала, шмякнувшись башкой о сундук, и застыл – с раскоряченными конечностями и сломанной шеей. Взмыл в воздух ракетой третий – я успел оказаться рядом, чтобы принять его на острие уника и стряхнуть с клинка уже безжизненное тело.
    Не успевая за скоростью движения, позади Фурии в стену ударились сразу два раскрученных боло, выбивая комья земли. Все-таки насколько большая разница по ощущениям, когда помощник из беспомощного котенка превращается в могучего бойца – бесы больше не казались грозными противниками…
    Рано расслабился.
    Четвертый забияка оказался расторопнее собратьев, а может, просто приноровился – его боло все-таки достигло цели, и Фурия кувыркнулась через голову. Возмущенно рыча, дикоша попыталась вскочить, но снова завалилась на бок – ее передние лапы оказались туго связаны, и два оставшихся на копытах беса поскакали к ней, махая когтистыми лапами. Не дождетесь! Получив команду, Кроха выпустила пыльцу над бесами, когда они уже приготовились нашинковать дикошу на множество мелких ломтиков.
    Действие «Синергетического эффекта» прервано. Требуется энергия...
    Потом! Как только твари завороженно застыли, дело завершил уник – головы покатились по полу. Я мигом оказался возле дикоши, собираясь ей помочь, но питомица уже сама стряхнула боло и вскочила на все четыре лапы, яростная и готовая к продолжению боя. Вот только сражаться уже было не с кем – когда я оглянулся в поисках противника, последний бес, очухавшись после нокдауна дикоши, вскочил и дал деру. Его фигура мелькнула размытой тенью и… канула в распахнувший выход из зала. И что-то мне подсказало, что противник, который удирает с поля боя, в большинстве случаев приводит подмогу.
    – Фури, взять!
    На всякий случай подхватив трофейное боло и запихнув за пояс, я бросился за врагом, надеясь достать его раньше, чем меня достанет откат от «Душелова».
    Обогнав меня порывом ветра, Фурия нырнула в туннель первой. Когда я заскочил следом, с бесом уже было покончено – дикоша настигла его метрах в двадцати от входа, сбила с копыт, и ее мощные челюсти сомкнулись на шее твари, раздробив позвоночник. И ее окутала вспышка нового уровня – шестого. Когда я подошёл и остановился рядом, дикоша оглянулась, повернув лобастую башку. Бока питомицы ходили ходуном от тяжелого дыхания, шерсть встопорщилась, пасть раскрылась в оскале, а в глазах медленно затихала ярость боя. Красава. Но восхищаться буду позже, тупая усталость обволокла все тело, отнимая желание совершать лишние движения, говорить, думать.
    Но тут выясняется, что это еще не все, бес все-таки успел сделать свое черное дело – почва под подошвами сапог начинает знакомо дрожать. Нас учуял охранник. По-хорошему сейчас следует выбежать в зал и разобраться с врагом на оперативном просторе, но сил гонять наперегонки нет совершенно. И когда могучая туша рогатого, стремительно сокращая расстояние, возникает в сумраке туннеля, я лишь отдаю команду:
    «Взрывная атака»!
    Уклонившись стремительным отскоком в сторону, Фурия отталкивается всеми четырьмя лапами от стены и молнией атакует демона с боку. Она в два раза меньше демона, но ее массы оказывается уже достаточно, чтобы сбить с лап даже такую мощную тварь. И все-таки шея его куда толще, чем у беса – клыки Фурии вспарывают кожу и глубоко погружаются в мышцы, заметно просаживая демону жизнь, но ничуть его не замедляя. Брызжет вонючая кровь, демон рывком вскакивает, могучим движением головы отбрасывает дикошу, словно надоедливую шавку. Разворачивается с явным намерением откусить голову наглой кошке…
    Делаю шаг навстречу, чтобы оказаться вплотную. Двигаюсь словно робот – ни страха, ни ярости. В мозгу пылает лишь одно единственное желание – устранить очередное препятствие к свободе. Полуприсев, резко выпрямляюсь и бью клинком изо всех оставшихся сил снизу вверх, всаживая его прямо в распахнутую на всю ширину чудовищную пасть. Пронзив нёбо, лезвие входит в мозг. Удар в уязвимое место вполне ожидаемо активирует «Уловку ассасина», и демон бездыханно валится на пол. Тяжелая туша увлекает увязнувший в костях и мышцах клинок и мне приходится его выпустить, чтобы остаться на ногах, но все же теряю равновесие и тяжело сажусь на пол.
    Фурия обессиленно падает на живот рядом, огонь ярости в ее глазах быстро угасает под натиском изнеможения.
    Получен новый уровень: 13! Текущее значение опыта: 470/66430.
    Ваш организм истощен. Требуется отдых и питание.
    Действие «Синергетического эффекта» прервано. Требуется энергия.
    Да знаю, знаю! Тонус питомицы упал до 40/100, у меня еще хуже. Сидим и запалено дыша, смотрим друг на друга, набираясь сил, но не чувствуя ни малейшего притока. Неоткуда. Фея, после «чаровницы» заморившаяся не меньше нас, приземляется на правое плечо. Я вяло шарю в котомке, достаю крис и отдаю Крохе, никак не реагируя на новую вспышку света – опыта от кристалла как раз хватает, чтобы добить ей восьмой уровень до девятого. И все же откат от «Душелова» на этот раз проходит легче, и я уже понял почему – не было тяжелых физических повреждений, а значит, не было и изнуряющей регенерации. Заметка на будущее… Очередная. Сколько я уже сделал этих заметок, пока длится этот бесконечный соло-данж, от которого смертельно устали мы все?
    Черт, еще не время отдыхать.
    Нужно покормить Фурию и вернуться в зал, чтобы забрать трофеи с трупов и распотрошить сундук. Подавив вздох, встаю на одной силе воли, достаю «Костяного убийцу» и вонзаю в шкуру демона… Звонкое «блямц», и в руках остается лишь рукоять – износившееся лезвие ломается у основания. Секунду непонимающе смотрю на рукоять, потом отбрасываю. К черту все.
    – Фури, распотроши его сама, плевать на шкуру, рви как захочешь. Кроха, а ты за мной, о твоем поведении мы после поговорим…
    Не обращая внимания на смущенный писк за спиной, топаю к залу. Но останавливаюсь на входе. Опоздал. Зал зарастал, сундук уже скрылся в буйном скопище черно-красных побегов, зашевелились стены и пол, обволакивая трупы бесов-забияк. А у меня в запасе осталось лишь пять крисов. Никаких эмоций. Никаких ругательств. Слишком устал. Просто поворачиваюсь и возвращаюсь к трупу демона…

    Новый зал.
    Мы прорубались к нему… сколько? Не знаю. В какой-то момент я понял, что уже не осознаю течение времени и просто пытаюсь выжить.
    И вот оно, место заключительной битвы.
    Несколько секунд я рассматривал его, насколько позволял обзор, не выходя из туннеля. Рассматривал то, что находилось в центре вместо сундука. Наверное, я ожидал увидеть нечто похожее на реальное сердце, только гигантских размеров – пульсирующий мускулистый мешок с камерами для перекачивания крови. Образ застрял в воображении, так как других примеров не было. Но в зале вертикально стояло гигантское яйцо примерно двух метров в высоту. С полупрозрачной скорлупой и таким же полупрозрачным содержимым. И оно все-таки пульсировало, здесь ожидания оправдались. Внутри этого яйца алым мини-солнцем горел огромный «желток», словно солнечной короной опутанный густой сетью мелких кровеносных сосудов, светящихся и вибрирующих. И этот «желток» то вспыхивал ярко, почти нестерпимо для глаз, на секунду-другую разгоняя тьму в зале, то угасал почти полностью.
    Мой чертов билет наружу.
    «Сердце Логова, уровень 20, жизнь 666»
    И сейчас крайне важно не торопиться, использовать сполна каждую отпущенную секунду передышки. Нужно подумать. Оценить еще разок свои возможности и возможности подросших петов. За те быстро утекающие минуты, что у меня есть. Все-таки это логово не предназначено для одиночек, проходка должна быть групповой и быстрой, и то, что я до сих пор жив и добрался до этого Сердца, можно назвать лишь случайным стечением обстоятельств. Но лучше об этом не думать, чтобы не подрывать веру и в без того невеликие шансы.
    Бросив котомку и меч на землю, опускаюсь и сам, растягиваюсь на спине во весь рост. Наверное, со стороны это выглядит довольно нагло, но преждевременного нападения я не опасаюсь. Сейчас зал пустует, и по аналогии с бесовскими залами охранники появятся лишь после того, как я вступлю на их территорию. Усталость такая, что любая ровная поверхность, на которой можно прилечь, кажется желаннее любой самой расчудесной кровати. Закрыть глаза и уплыть в царство сна этак на годик…
    Увы, спать пока нельзя. Займемся оценкой.
    Опыт Крохи уверенно подбирался к десятому уровню, если прямо сейчас ее накопленными очками умений добить до третьего ранга «Духовную связь», то наверняка усилю энергетический обмен между нами тремя, но… но что-то мне подсказывало, что и здесь торопиться не стоит. Сейчас любое усиление увеличит и затраты на него, а с этим у нас проблемы.
    Фурия…
    Она уже догнала Кроху – тоже девятый с хвостиком уровень, и давно, как сейчас казалось – целую вечность назад, разучила «метаморфа». Вот эту способность я развил без особых колебаний, получив на третьем ранге 150% защиты и урона при преображении, но… Все те же грабли. Дикие энергетические затраты в 75% от всей имеющихся запасов, которых требовало это умение, не позволяли экспериментировать безоглядно, особенно учитывая наше общее состояние хронического изнеможения. Поэтому я так ее и не проверил в деле. Справились и без этого. Главоглазы на 15 уровне стали опаснее, и норовили в зоне влияния оплести ноги корнями, но скорость убивания пока решала исход дела. Демоны, атаковавшие… кажется, еще трижды, отправились на вечный покой, не успев толком навредить – наши командные навыки расправы давно выработались до автоматизма. Я чувствовал себя куклой, манекеном, настроенным для убийства, и больше ни для чего не пригодного. Нора за спиной зарастала непрерывно, не позволяя задерживаться на одном месте больше одной-двух минут, поэтому Фурии приходилось вырывать куски из поверженных врагов и заглатывать мясо почти на ходу. И такому зверю, в которого вымахала дикоша, это было несложно – отрывать ляжку одним движением мощных челюстей. Разве что не хватало времени насытиться толком, из-за чего сейчас она выглядела почти как скелет, обтянутый плешивой шкурой – Фурии сильно доставалось, основной удар мобов она брала на себя, и повреждения не успевали заживать как следует. Да и мне о починке или замене изрядно подпорченных доспехов пока пришлось забыть.
    Забавно, но сам я прохлопал тот миг, когда получил 14 уровень. Вспышка прошла незамеченной в одной из десятков изнурительных схваток. И накопившееся восемь с половиной десятков очков характеристик я не вкладывал уже сознательно – момент, когда это еще можно было сделать безболезненно, уже давным-давно пропущен. Дополнительная перестройка организма потребует новых энергозатрат, а я и так истощен до предела. Выживу – разберусь. Пять очков умений тоже подождут, сейчас неважно соображаю, как бы чего не напортачить. И да, моя теория о рангах подтвердилась – за «Двуручное оружие» третьего ранга, как и за «Душелова», система тоже предложила аналогичную награду…
    Кстати, об оружии. Я зашевелился, подтянул меч и котомку. Мой «Пламень совсем угас, нужно заменить кристалл, хорошо хоть запас благодаря встреченным демонам все-таки пополнился. Вставил новый кристалл в рукоять меча, и только после этого заметил, что, шаря в котомке, умудрился выронить на землю трубку. Усмехнулся, подбирая и рассматривая ее так, словно видел в первый раз:
    «Молчаливая подруга», магическая трубка, артефакт. Тип предмета – уникальный. Встроенная способность: «Божественное покровительство». Неактивно. Предмет привязан к душе игрока Зубоскал.
    Так и не опробовал.
    Еще один упущенный момент, причем упущенный поначалу сознательно, а теперь… Слишком поздно и для экспериментов с покровителем. В таком цейтноте у меня нет права на ошибку. Если потребуется какой-то ритуал… Или что-то еще, что сделает меня уязвимым, вместо того, чтобы дать дополнительные возможности – я пропаду здесь. Нужно было позаботиться об Алане Темном раньше. Почему же я этого не сделал? Чего я так опасался, с чего вдруг так избегал контакта с этим божеством?
    Еще в песочнице я выяснил, что до пятидесятого уровня у меня нет права на смену покровителя, и придется уживаться с тем, кто есть. Алан Темный выбрал Папашу-клирика в неофиты за предрасположенность к расчетливой жестокости. Меня же он взял в неофиты ради мести, чтобы возместить утрату предыдущего приверженца. По крайней мере, так это выглядело со слов смотрителя Ушастого. Но я-то не изменился. А ведь тот же Ушастый говорил, что при взаимодействии с покровителем многое зависит от того, имеется ли в характере стержень. Так что мне помешало сделать это вовремя? Упрямство? Страх? Или что-то еще?
    Принято говорить, что чужая душа – потемки, но иногда невозможно разобраться и в собственной душе. Если я не решился обратиться к Алану исключительно из упрямства, потому что он был покровителем Папаши, нечистого на руку игрока, то это глупо и смешно. Обстоятельства давно изменились, и пора уже вытащить голову из песка – в этой локации мне не помешают любые преимущества. Или причиной такого поступка – ложная гордость? Типа, я справлюсь и сам, без навязанных всяких покровителей? Но эту реальность придумал не я, и не мне менять ее законы. Можно лишь попытаться применить их для своей пользы наиболее полно, но не игнорировать представляющиеся возможности для выживания. Любые возможности. Пусть даже и темные…
    Угу. Мой личный враг тоже так рассуждал – любые средства хороши для достижения цели. Шаг в эту сторону обернулся для него падением в пропасть – как буквально, так и фигурально. С другой стороны – да какого черта?! Да и что вообще значит – темный, светлый? Это всего лишь ярлыки. Кем ты будешь в душе, зависит лишь от тебя и твоих поступков, а не от того, в какой цвет выкрашена аура покровителя…
    И тут мой взгляд упал на ладонь, на которой лежала трубка.
    Серебристая паутина, которая покрывала ладонь раньше – знак Алана Темного…
    Она исчезла.
    Неофит пустоты… Смешно. Допрыгался. Или осточертел своим упрямством божеству настолько, что оно предоставило меня себе самому, или… Я пораженно замер. Черт возьми! Только сейчас пришло в голову, что Алан Тёмный мог и не последовать за мной в Лунную Радугу. Ведь по легенде о Фениксе Крике местные божества, сражаясь с божествами пришлыми, вышибли друг друга из этого мира. То есть, получается, на божественных покровителей здесь – табу? Причудлив же порой бег мысли по закоулкам сознания. Так смог ли вообще Алан Тёмный получить доступ к этому миру? Нельзя исключать вероятности, что нет. Столько сомнений и мысленных терзаний, и ради чего?
    Трубка так и осталась бесполезной.
    Впрочем, есть и обычное применение для курительной трубки. Я набил чашку трубки табаком из кисета и подпалил огоньком зажигалки. С непривычки раскурить оказалось непросто, процесс требовал сноровки и опыта, но все же это удалось, и ароматная затяжка почти сразу подействовала благотворно. Напряжение из мышц начало уходить, сознание прояснилось, на душе стало легко и пусто до звона. А вокруг даже как-то посветлело. Хороший табачок у Ушастого, долгих лет ему игровой жизни и бесконечных сейвов. Может, это и к лучшему, что трубка теперь освободилась для банальных бытовых нужд?
    Тишина за спиной начала казаться уже подозрительной – две минуты давно истекли, а меня еще никто не пнул под зад. Я оглянулся и вздрогнул. Всего в метре туннель был заблокирован плотной пробкой из слабо шевелящихся побегов. Подкрались незаметно и почему-то остановились. Это что, так табачный дым на них подействовал?
    Тут я услышал томный женственный вздох и резко повернул голову, бросая взгляд в зал. Дикоша тоже настороженно приподняла башку, выискивая новую опасность. Ароматный запах дыма, уплывая по туннелю, не только остановил побеги за спиной, но и заставил проявиться охранника раньше, чем я планировал.
    Из-за Сердца вышла ОНА.
    Женщина моей мечты.
    Невыразимо прекрасное лицо незнакомки обрамлял водопад темных волос, которые роскошными волнами спадали по хрупким плечам и струились ручьями мимо точеных полушарий идеальной груди, не столько скрывая, сколько демонстрируя все прелести нескромному взгляду. Волосы добегали до осиной талии и снова шелковистыми волнами вздымались на крутых бедрах, а затем текли вдоль длинных стройных ног до самых пят маленьких ступней.
    Незнакомка была настолько восхитительна, что у меня перехватило дыхание, по нервам ударило взрывом адреналина, все тело бросило в жар и холод одновременно... Ступая плавно и грациозно, девушка медленно двинулась в мою сторону, а я словно во сне начал подниматься, чтобы шагнуть навстречу и…
    Очарование момента разрушила Кроха.
    С яростным писком взлетев с плеча и оказавшись напротив лица, она изо всех сил саданула пяткой мне в глаз. Вскрикнув от боли, я отшатнулся. А когда снова взглянул перед собой, собираясь нарычать на Кроху, то вдруг понял, что наваждение сгинуло. Начисто. Вместо создания неземной красоты в зале предстало нечто иное, и совсем не такое прекрасное. Это все еще была женщина, полностью обнаженная, и даже волосы остались такими же черными и шелковистыми на вид, а пропорции фигуры – по-прежнему идеальными. Но ее кожа вдруг по всему телу покрылась багрово-красной чешуей, на черепе выросли витые иссиня-черные рожки, ступни превратились в копыта, а по козлиному трансформировавшиеся ноги обвил длинный извивающийся хвост.
    «Хранительница Сердца, суккуба, уровень 20, жизнь 6666. Тварь Хаоса»
    Суккуба поманила меня пальцем, увенчанном острым черным когтем, и улыбнулась, приоткрыв полные, красиво очерченные губы, за которыми проглядывали мелкие острые клыки, плотно усеивавшие челюсти. И почему-то эта незатейливая пантомима заставила внутренне содрогнуться. Попытка заворожить, благодаря своевременному вмешательству Крохи, не удалась, и теперь облик хранительницы Сердца внушал не неудержимое влечение, а безотчетный ужас, проникая в мышцы непроизвольной дрожью.
    Волна воздуха толкнула в спину – побеги пришли в движение. Подхватив котомку и меч, я сам шагнул в зал, не дожидаясь, пока меня вытолкнут насильно. Фурия мягким прыжком последовала за мной. Суккуба снова многообещающе улыбнулась, и я поневоле усмехнулся в ответ, лихорадочно припоминая все, что знал о таких созданиях тьмы и хаоса.
    Она не торопилась нападать, и не демонстрировала агрессивности – стояла возле своего ненаглядного Сердца, «соблазнительно» изгибаясь, и чего-то ждала. Сердце то вспыхивало, стирая очертания ее тела светом, то меркло, и тогда фигуру Хранительницы заволакивало сумраком, а красноватый свет в ее узких глазах то разгорался, то затухал в такт биения Сердца. Ее неуверенность выдавал лишь кончик обившегося вокруг ног хвоста, который нервно похлопывал по копыту. Если, конечно, я правильно толковал этот жест. Чужая раса – чужой язык телодвижений, могу и ошибаться. Так почему же она медлит? С чего ей опасаться меня? Может, моя дикоша ее смущает, или фея? Необычные противники? Или ей непривычно видеть лишь одного игрока в финале?
    В зубах что-то захрустело. Трубка! Задумавшись, сжал так, что того и гляди перекушу. Спохватившись, плавным жестом вынул трубку из зубов, не отрывая взгляда от демоницы. В котомку не засунешь, нужно сперва выбивать табак, иначе подпалю имущество…
    Взгляд демоницы как намагниченный переместился с моего лица на «Молчаливую подругу». Так дело в этом? И чем же ее привлек мой разряженный артефакт?
    Проверим…
    Стараясь не делать резких движений, наклонился, опустил трубку на землю, рядом положил котомку. В бою только будет мешать. Взгляд демоницы переместился ниже. Но чем гадать, по какой причине ей понравилась моя трубка, лучше я подумаю о самой Хранительнице – пока выпала минутка перемирия.
    Суккубы… демоны сна, сверхъестественные существа из-за Грани, из нечеловеческого мира, умело использующие состояние пограничного сознания жертвы для управления его волей, навязывания несвойственных желаний, порабощения души. Не столько воительницы, сколько коварные соблазнительницы, они втираются в доверие, разыгрывая дружбу и интимное влечение. Что она может уметь, учитывая ее природу? Соблазн не удался – от него меня оградила Кроха. Первый раунд остался за мной. Впрочем, это всего лишь пристрелка. Стараться соблазнить для этого существа – то же самое, что для меня дышать. Легко, естественно, и происходит само собой. Что еще? Что-то смутно припомнилось про тьму, в которую демоница может погружать противника – что-то сродни ослеплению. Нужно так же опасаться поцелуя, иначе произойдет что-нибудь скверное. Как представишь эту зубастую физиономию, которая приникает к твоим губам… Брррр, нет уж, лучше остаться девственником, чем познать такое сомнительное «счастье»… Как босс логова, есть вероятность, что она также может призвать других демонов-прислужников…
    Черт. Мозг отказывался делать умозаключения. Усталость заставляла шестеренки вертеться вхолостую, концентрация внимания плыла, придумать что-нибудь существенное и оригинальное не получалось. В таком состоянии оставалось просто сражаться за свою жизнь.
    И чем дольше я медлю перед атакой, тем хуже для меня может обернуться.
    Секундочку…
    Жизнь Сердца в десять раз меньше, чем у Хранительницы, так? Тогда напрашивается очевидный вывод – ударить сразу по Сердцу. «Душелов»… С учетом привязки урона способности к урону оружию и повышения «Пламеня» до 14 уровня, я на третьем ранге «Душелова» могу вытянуть около полутора тысяч единиц жизни. Для Хранительницы явно маловато, а вот для Сердца хватит за глаза. Но здесь наверняка кроется какой-то подвох, не может такая задачка решаться слишком просто. Будет ли у меня вторая попытка, если ошибусь, и заклинание сорвется? Перезарядка – минута, но на вторую попытку может не хватить меня самого, состояние предельного истощения может убить раньше, чем это сделает суккуба.
    Но как же меня смущает ее двадцатый уровень… Смогу ли я вообще ее хоть как-то зацепить, не говоря уже о победе? Да и эта чудовищная жизнь – 6666…
    Не проверишь – не узнаешь. Все равно время размышлять вышло.
    Решительно тряхнув головой, чтобы прогнать прочь сомнения, я шагнул вперед, и суккубе пришлось оторваться от разглядывания артефакта. Ее глаза вспыхнули красным ярче, ловя мой взгляд. Сознание поплыло лишь на секунду, затем все вернулось в норму. Кроха насмешливо пискнула что-то возле уха – каким-то образом она теперь контролировала попытки демоницы заворожить вновь.
    – Может, договоримся? – собственный голос, хриплый и надтреснутый, показался мне чужим, незнакомым. – Я хочу лишь выйти отсюда. Твое Сердце мне не нужно.
    Насчет сердца прозвучало двусмысленно, но по чуть ярче сверкнувшим глазам вижу – она меня поняла. И тихо зашипела, между клыков мелькнул гибкий язык, раздвоенный на кончике. Мне показалось, что на ее демоническом лице мелькнуло некое сожаление. Значит, не договоримся. Я и не ждал чего-то особенного, Хранительница – рабыня логова, она не может иначе, охрана Сердца и истребление чужаков прошиты в ее мозгу намертво. Но все-таки мне тоже жаль, я смертельно устал от убийств.
    Мысленный приказ послал Фурию легкой трусцой вправо, вдоль стенки зала, и как только пристальное внимание Хранительницы переместилось на новую угрозу, и она сделала шаг в сторону дикоши, я бросился в атаку, как в омут. Не утону – значит, выплыву. Дистанционные заклинания я оставил про запас – понадобятся, чтобы отбиться, если произойдёт осечка с наскоро созревшим планом. Проскочив мимо демоницы, я резко развернулся на пятках и обеими руками обрушил клинок на Сердце, вложив в удар «Обжигающую вспышку» и всю силу, что имелась. До капли. И жуткая отдача едва меня не прикончила. Клинок отлетел от поверхности Сердца, как шарик пинг-понга от стола. Впившись в лицо тупой задней кромкой, клинок заставил откинуть голову и сделать два шага назад, чтобы удержать равновесие. Лезвие раздробило переносицу и наискось рассекло лоб. До кости. Боль пронзила до пят, хлынувшая из раны кровь залила глаза, но все же я как-то умудрился выхватить частью сознания нужный обрывок лога:
    Зубоскал > Хранительница Сердца: 0 ед. урона силой оружия (203 – поглощено)!
    Зубоскал > Хранительница Сердца: 0 ед. урона Огнем (247 – поглощено)!
    Пока жива Хранительница, на Сердце наложена абсолютная защита! Но теперь уже ничего не переиграть, и у меня еще есть попытка исправить ситуацию… Я резко встряхнул головой, веером разбрасывая капли крови, и все же приказ пришлось отдавать почти вслепую:
    «Взрывная атака»!
    Прервав отвлекающий маневр, Фурия развернулась и с рыком бросилась в бой, чтобы дать мне драгоценные секунды прийти в себя. Но демоница успела раньше и продемонстрировала, на что способен ее двадцатый уровень. От ее яростного вопля зазвенело в ушах, а тело на секунду оцепенело от наложенного дебаффа. Хранительница юлой крутанулась вокруг оси, и ее длиннющий хвост, разворачиваясь как трехметровый хлыст, размылся в воздухе от бешеной скорости. Ни отскочить, ни уклониться возможности не было. Я почувствовал, как крушатся кости, и как меня сломанной куклой швыряет на стену.
    Миг забытья вырвал из схватки.
    Как только сознание прояснилось, я обнаружил, что валяюсь на земле. И еще не очухавшись толком, сразу зашарил рукой возле себя, пытаясь отыскать меч. А демоница неторопливо шла ко мне, покачивая бедрами и размахивая хвостом. В ее глазах горел гнев и презрение. И желание прикончить непрошенного гостя, забрать его душу. И стук копыт доносился все отчётливее, но сознание все еще плыло от контузии, и я никак не мог сообразить, что сделать дальше… Где же Фурия… Почему она не сражается…
    Отчаянно вереща от страха, Кроха зависла над головой Хранительницы и применила свой излюбленный прием – высыпала на нее волшебную пыльцу. Демоница лишь досадливо отмахнулась от фейри, и Кроха едва успела юркнуть в сторону, чтобы не угодить в ее цепкие когти, как воробей в лапу кошки. Первый раз на моей памяти это не сработало…
    Действие «Синергетического эффекта» прервано. Требуется энергия.
    Я попытался вскочить, чтобы встретить противника лицом к лицу, пусть даже голыми руками, но левая нога подломилась, и я снова осел на землю. И не веря своим глазам, уставился на изуродованную голень – по ней словно прошелся ломик. Из-под пробитой скорлупы поножей совершенно жутким образом проглядывала окровавленное месиво плоти, а из него торчал обломок кости.
    Где же, черт побери, Фурия…
    Взгляд наконец ее отыскал. Дикоша, пошатываясь и прихрамывая на две из четырех лап, через силу выбиралась из-за Сердца. Она тяжело дышала, ее взгляд затуманился от боли. Ей тоже досталось сполна, не помогла и «Взрывная атака».   Тонус в красной черте, и «Метаморф» теперь невозможен.
    Только я сам мог сейчас хоть как-то спасти положение.
    Почти не соображая, что делаю, я вскинул руку, взяв в прицел приближающуюся Хранительницу. Но рука замерла в замахе в последнее мгновенье.
    «Душелов»…
    Он же игнорирует любую защиту цели.
    А значит…
    А значит, это джек-пот, дери вас за ногу!
    И призрачный кинжал полетел прямиком в Сердце. Без малейшего сопротивления пробив скорлупу, он погрузился в него полностью. Хранительница, почуяв неладное, резко обернулась, увидела призрачную нить, по которой перекачивалась из Сердца жизненная энергия к врагу, и изумленно ахнула. Таким же рывком ее пылающий гневом взгляд вернулся ко мне, и ее жуткий хвост снова пришел в движение. Тяжело дыша, я снова вскинул руку… В глубине ладони затлел огонек, и угас. «Копье Пламени» выдало осечку, моя жизненная энергия была на исходе, и перед глазами, несмотря вливание энергии со стороны, нарастала багровая муть. Слишком медленно. Сердце расставалось со своей жизненной силой нехотя, отдавая куда меньше, чем я рассчитывал – сущие крохи. Я инстинктивно сжался в предчувствии удара, которого не в силах был избежать, но надеясь, что сумею хотя бы откатиться в сторону….
    Думаю, она бы меня прикончила вторым ударом, если бы в тот момент до нее не добралась Фурия. Жало на кончике хвоста дикоши, метнувшись с силой выстрела из арбалета, впилось демонице в спину, всаживая «Смертельный укол». И та снова закричала, еще пронзительнее прежнего, выгибаясь дугой от боли. Крик нарастал и нарастал, удар звуковой волны подхватил и бросил на стену, в глазах померкло…
    Возвращаться из пограничного состояния второй раз было тяжелее.
    На фоне царящего вокруг мрака мигали зеленым строки результатов боя и полученных достижений, но на изучение инфы не был ни сил, ни желания, ни возможности. Вокруг происходило нечто фатальное. Стоял оглушающий треск, что-то рушилось, все кругом находилось в хаотичном движении. Крупное сильное тело мелькнуло перед глазами, послышался тревожный рык и в предплечье впились клыки. Дикоша. Я ощутил ее страх, ее горячее желание убраться отсюда, и как только ухватился за подставленный загривок, Фурия рванула куда-то вверх. Я тут же обнял дикошу за шею покрепче, навалившись на нее всем телом, а она принялась карабкаться вертикально по осыпающейся стене, в отчаянной попытке спастись от чего-то жуткого позади. Путеводным фонариком в метре впереди зависла Кроха, указывая направление. Когда последним мощным рывком дикоша вырвала нас обоих из смертельной западни, в которую после гибели Сердца превратилось разрушающееся логово, пальцы все же соскользнули с грязной, свалявшейся шерсти помощницы. Я зарылся лицом в снег, тут же вскочил на колени, оглядываясь назад и силясь разглядеть сквозь воющую вокруг метель выход. Несмотря на стоявшую снаружи ночь и беснующуюся непогоду – точь в точь день моего прибытия в Лунную Радугу, увидел я достаточно.
    На заснеженной целине зиял огромный пролом, метров двадцать в диаметре. А в глубине этого пролома, затягивая его и поглощая осыпавшуюся почву, камни и снег, бешено кипели тысячи черно-красных побегов. Картина чужеродной жизни и игровых механизмов. Что-то мелькнуло там, в этом словно кишащем гигантскими червями отстойнике, какое-то иное движение. То ли взмах руки, то ли… И сверкнули, исчезая, два красных огонька. И кажется, послышался стон. Хранительница? Скорее всего, все это померещилось. Никакое существо сейчас не способно выбраться оттуда.
    Совершенно раздавленный случившимся, я тоскливо выругался. Дикоша спасла меня, но все мое имущество осталось там, внизу – меч, котомка, трубка, крисы…
    Фурия ухватила зубами за плечо и требовательно потянула.
    Она права, лучше убраться сейчас от этой жути подальше. О потерях я еще успею погоревать позже. Стараясь не обращать внимания на секущий лицо ледяной ветер, я осторожно ощупал голень – непонятно каким образом перелом вправился сам собой, кость затянулась плотью, но рана все еще была свежей, и вряд ли я далеко уйду на своих двоих…
    В призрачной надежде я оглянулся по сторонам, но кроме дикоши и фейри, прячущейся в ее шерсти на загривке, больше не увидел ни одной живой души. Никто не спешил мне на помощь. Пора бы уже забросить губозакаточную машинку куда подальше. Низуши давно исключили меня из своей группы, списав со счетов, но пока я находился в логове, у меня были дела поважнее, чем искать ответы на отвлеченных вопросы. Придётся снова рассчитывать на свои силы. А еще лучше – с этого момента всегда рассчитывать только на себя. Только так можно избежать неоправданных ожиданий от других.
    В конце концов, я им – никто, как и они – мне.
    А пролом тем временем продолжал зарастать – процесс, видимо, остановится, когда поверхность земли полностью выровняется, приняв первозданный вид. Уверен, что уже через несколько часов нельзя будет найти даже следов, все заметет снегом.
    Фурия…
    Я всмотрелся в характеристики дикоши, и слабо усмехнулся – на более яркие эмоции просто не осталось сил. Двенадцатый уровень. Недаром она сумела меня вытащить из ямы – с такой-то силищей, как сейчас... Как это получилось, выясню потом, сейчас нужно просто убраться в безопасное место. Открыв окно умений, почти равнодушно вбил очки в «верховую езду» до третьего ранга, кое-как поднялся на ноги, морщась от острой ноющей боли в голени. Почуяв, что именно я собираюсь сделать, Фурия повернула лобастую башку и посмотрела на меня почти затравленно.
    – Потерпи, – прошептал я одними губами сквозь вой ветра. – Еще немного. И мы все отдохнем, как следует. Хорошо?
    Дикоша скорбно вздохнула.
    Я уже взялся за ее загривок, чтобы заскочить на спину, когда услышал приглушенный топот, и тревожно обернулся, высматривая источник звука. В вихрях замелькали конные фигуры, быстро приближаясь. Послышались гортанные крики – всадники явно заметили меня. Всадники? Кентавры! Вот уж у кого хватило терпения меня дождаться несмотря на непогоду! И вот почему низуши здесь не остались!
    Придавленный усталостью, я замешкался лишнюю секунду, и сразу поплатился.
    Что-то со страшной силой ударило в бедро, сбив с ног.
    Хрипя от боли, я постарался подняться как можно быстрее. Что-то мешало, тянуло непослушную ногу к земле, заставляло ее бессильно подгибаться, словно парализованную. Затем я разглядел, что именно. Копье. Тяжелое черное копье с древком метра в полтора и длинным гранёным наконечником из черного же металла, который сейчас торчал из внутренней стороны бедра, прошив ногу насквозь.
    Зарычав от ярости, я вырвал копье из раны. Не выпуская оружие из руки, почти теряя сознание, из последних сил забрался на Фурию. Дикоша не подвела – шумно вздохнув, взяла с места в карьер, и мы понеслись сквозь метель рваными прыжками, уходя от погони.

Глава 12

    Несколько минут бешеной скачки вылились в изнурительную пытку, пока очередной прыжок Фурии через сугроб не завершился кувырком и падением в овраг, который мы не разглядели вовремя. Слетев с дикоши, я перекатился по снегу, зарывшись в него с головой. Рывком поднялся на колени, тревожно высматривая питомицу сквозь секущие снегом порывы. От слабости шатало, словно тростинку на ветру – препаршивое ощущение, от которого хочется тоскливо выть. Фурия, сдавленно рыкнув, приподнялась на всех четырех лапах, ошеломленно тряхнула башкой. Цела. Кроха с визгом выскочила из сугроба ракетой, куда свалилась с холки Фурии, и описав стремительную параболу, шмякнулась мне на плечо. После чего, явно начхав на тесноту и грязь, торопливо забралась мне под куртку и прижалась к коже возле ключицы, где и затихла.
    Услышав конский топот, я снова рухнул в снег, надеясь, что не придавлю Кроху, и мысленно приказав дикоше совершить тот же маневр. Терять нам нечего – в таком состоянии в прямом столкновении с дионисситами мы проиграем, так что попытка – не пытка. И маскировка сработала. На слух не меньше пяти охочих до наших душ особей пронеслось по краю оврага мимо, бесследно канув в метель. Значит, рейд разделился, чтобы охватить как можно большую территорию и точно нас не упустить.
    Выждав еще несколько секунд, я поднялся на колени и торопливо огляделся вокруг. Обрывистые склоны глубокого оврага тянулись в обе стороны, насколько позволяла видимость. И эта складка местности была мне знакома, ведь мы здесь охотились с низуши, а значит, до стоянки уже совсем недалеко, всего несколько сотен метров, и половину этого расстояния можно преодолеть по дну оврага, не попадаясь копытным на глаза. Да и ветер здесь дует не так сильно, как наверху. При такой отвратительной видимости удивляет, что мы не свалились в какую-нибудь яму еще раньше. Но это падение нас выручило…
    Однако, наглости копытным не занимать. Так близко крутиться возле Стоянки... Некому проучить? Задумавшись, машинально обвел губы шершавым, как наждачная бумага, языком, слизывая налипший снег. Снег… Вода. Жажда. И тут я сорвался. Минута безумства человека, доведенного жаждой за многие часы воздержания до сумасшествия. Я зачерпывал ладонями снег и заталкивал в рот, давясь и глотая. Остановился, когда понял, что больше в поцарапанное и саднящее горло не лезет, да и сам я начинаю замерзать – снег даже не таял на посиневших от холода пальцах. А взглянув на свои ауры, обнаружил, что появилось кое-то новенькое, и весьма сомнительное в плане пользы:
    «Снежная подпитка», восстановление здоровья и энергии ускорено на 5%.
    «Кровотечение», здоровье понижается на 0,5 % в минуту.
    «Переохлаждение», сопротивление холоду снижено на 30%
    «Истощение», скорость реакции, восстановление здоровья и энергии снижены на 20%.
    «Истощение» появилось еще в логове, но когда все вокруг и так чересчур хреново, о дополнительном негативе стараешься не думать. Беглый визуальный осмотр повреждений не прибавил настроения. Рану на бедре уже не рвало от боли, но и затягиваться она не торопилась, кровь все еще сочилась, пропитывая кожаные лохмотья и убавляя и без того потрепанное здоровье. Разорванные мышцы в таком состоянии будут заживать долго, не говоря уже о том, что кости после перелома на левой голени склеились не до конца и мучительно ныли при малейшей нагрузке – словно ввинчивался ржавый гвоздь. Паршивая ситуация – на своих двоих я никуда не уйду. И уж тем более не убегу, вся надежда по-прежнему возлагается на Фурию.
    Но кое-что у меня все-таки осталось. Я торопливо вынул из чехла с пояса флягу, позволил себе крошечный освежающий глоток, чтобы «починить» гортань после снежных процедур, а остатками зелья вымазал рану с обеих сторон бедра, орудуя пальцами сквозь дыры в одежде. Все, фляга пуста. Несколько секунд – и боль начала стихать. Теперь хотя бы могу наступать на ногу. Кстати, после затхлой кислотной вони логова свежий воздух на поверхности казался обалденным, каждый вздох бодрил почти как глоток зелья.
    – Фури, сюда.
    Дикоша подошла ближе, слизывая с морды снег – дурной пример заразителен. На ней висели те же ауры, что и на мне. Я пропустил веревку от боло под ее передними лапами, связав на холке во что-то вроде поводьев, затем неуклюже забрался верхом, вцепившись левой в доморощенные поводья, а правой удерживая трофейное копье, оттягивавшее руку так, словно весило как самое настоящее бревно. Пришлось бегло глянуть на характеристики и разочарованно скрипнуть зубами, так как выяснилось, что «Пика обращенного» предназначена для ношения с 16 уровня. И когда я брал копье в руки, сразу получал дебафф «Дисбаланс» – снижение ловкости и силы на 20 %, явно из-за разницы в уровнях со мной. Так вот почему приходилось прилагать столько усилий, чтобы просто удержать это чертово копье в руках, и насколько полегчало, когда я выронил его в снег! Но не могу же я совсем остаться без оружия, так что придется терпеть.
    И мы потрусили по дну оврага дальше. Меня сейчас не волновали ни достижения, ни полученные бонусы за прохождения логова, мною двигало лишь одно желание – как можно быстрее оказаться в безопасности. Предпочтительно – живым.
    Следующие десять минут превратились в новую пытку. Когда-то дожди размыли дно оврага, обнажив острые, а теперь – обманчиво присыпанные снегом камни, которые где удавалось объехать, а где приходилось и перескакивать, с риском переломать Фурии лапы. Хотя верховая езда и повышена до третьего ранга, навык все равно нужно тренировать, вбивать в мышцы и в ум – как мне, так и Фурии. Искусственно развитый навык – это всего лишь подготовленный потенциал, который нужно шлифовать практикой.
    Сопротивляться отчаянной болтанке и резким рывкам с каждой минутой становилось все труднее, но я решил не останавливаться, терпеть до последнего, пока не свалюсь без сил. Из оврага вскоре пришлось выбираться – судя по разметке на карте, отсюда до стоянки оставалось метров сто, дальше овраг уходил западнее, а мне нужно было на восток. Но как только Фурия судорожным рывком выбралась наружу, в ледяные объятья накинувшейся на нас с новой силой метели, я снова услышал приближающийся топот копыт. Вот же настырные твари…
    – Фури! Гони!
    Глухо зарычав, измученная больше меня, Фурия все же рванула вскачь. Приспособленные для рыхлой поверхности лапы позволяли нестись по снежному покрывалу довольно быстро, не проваливаясь глубоко, но все же снег мешал, выматывал, пожирая и без того невеликие остатки сил. Оглядываясь, я не видел скрытых метелью преследователей, но не сомневался, что мы обнаружены. То ли кентавры лучше адаптированы к скачкам в зимних условиях, то ли они банально свежее, чем мы. Но горы все ближе – знакомые очертания скалистых склонов уже проступили из насыщенных снегом порывов ветра, показав темный вход пещеры. Осталось совсем немного, и надеюсь, успею встретить полуросликов до того, как меня продырявят острым железом. Ведь стоянка никогда не остается без присмотра… Черт, совсем вылетело из головы – ведь сейчас ночная смена, и вместо полуросликов меня ждет встреча с охтанами! Но выбора нет. Остается тешить себя надеждой, что власть дал-рокта не позволит им меня прикончить по своему желанию. А вот дионисы, напротив, сделают это без малейших колебаний.
    «Давай, Фури, выноси, родная!»
    Отвечая на мой мысленный посыл, дикоша хрипела и выбивалась из сил, но не сбавляла скорости. И все же топот за спиной нарастал, я уже чувствовал, как враги замахиваются своими чертовыми копьями, чтобы вонзить острие мне между лопаток…
    И все-таки мы влетели в спасительный туннель раньше. Я резко пригнулся, чтобы не столкнуться головой с низким сводом, а затем и вовсе пришлось соскочить. Прихрамывая, побежал дальше сразу за дикошей. Правое бедро прострелило острой мучительной болью, левая голень протестующе заныла, но, беззвучно матерясь, я лишь поднажал – топот копыт уже гулким эхом раздавался под сводами пещеры. Упертые копытные не желали отставать, и неслись буквально по пятам.
    Наконец мы влетели на стоянку.
    И сердце безжизненным булыжником ухнуло куда-то в пятки. Хватило одного взгляда, чтобы понять – оправдались самые скверные предчувствия. Ровным пламенем горел выложенный камнями очаг посреди пещерки, в котле на треножнике булькала вода, рядом валялась туша убитого животного, но ни одной живой души в зале не было. И мне придется умереть лишь потому, что эти черти скверно относятся к своим обязанностям?! Или они просто трусливо сбежали, услышав шум в туннеле?!
    Зарычав от отчаяния как затравленный охотниками дикий зверь, я заскочил за очаг и развернулся лицом к преследователям для последнего боя. Дальше бежать не было ни сил, ни смысла. Дикоша, надсадно дыша, встала рядом. Мою зверюгу трясло от усталости, ее ребра выпирали сквозь облезлую шкуру совсем уж страшно – того и гляди прорвется, и я благодарно погладил ее по лбу дрожащей ладонью, почти не чувствуя схваченных холодом пальцев. Отвязывать боло было уже некогда, да и вряд ли мне это поможет без соответствующего навыка. Чувствуя опасный момент, Кроха зашевелилась под курткой, выглянула наружу и взмыла над плечом, вяло жужжа крылышками. Вид у нее сейчас был совсем не боевой – скорее смертельно замученный, и держалась в воздухе она уже не на пределе, а за пределом сил – потускневшая, с убитым фреймом жизни и энергии. Только мои питомцы никогда не предадут и не подведут, но кристаллов для подпитки больше не осталось…
    А еще в отличие от меня они не смогут воскреснуть.
    И значит, сейчас мне лучше умереть одному.
    – Фури, Кроха, – я вяло шевельнул в их сторону тяжеленым копьем, едва не свалившись от самого движения. – Дуйте в Крепость. Ждите моего возвращения...
    Распоряжение опоздало – в зал ворвался кентавр. Из-за меховой одежды и кожаных доспехов этот копытный казался крупнее, чем есть, но и без этого наши физические кондиции чертовски не совпадали – макушка его гуманоидной «половинки» едва не уперлась в потолок пещеры, а весил он как хороший конь – не меньше полтонны. И как он умудрялся преследовать меня по туннелю с таким-то ростом?!
    Дионис что-то гортанно заорал и угрожающе замахнулся коротким мечом – но расстояние было великовато для удара, а он почему-то не спешил сократить разделявший нас трёхметровый отрезок, лишь жег сквозь прорези закрывавшей лицо кожаной маски взглядом, в котором горел злой азарт…
    Мечом? А не та ли эта особь, которая проткнула мою ногу копьем? А теперь приперлась, чтобы вернуть свое оружие и избавить себя от позора среди сородичей?! В любых культурах утративший оружие воин не достоин уважения. Интуиция толкнула меня в спину, заставив осадить рванувшуюся было вперед Фурию и вскинуть свободную от оружия руку в успокаивающем жесте:
    – Остановись! Я тебе не враг! Мы может договори…
    Дионис перестал орать, но меча не опустил, хотя и чувствовалось, что моя реплика его озадачила. А они вообще понимают язык изгоев?
    Но выяснить это я не успел.
    Тени возникли будто из ниоткуда, бросившись к кентавру с двух сторон и взвившись в воздух перед выпадом. Все произошло настолько быстро, что вмешаться и остановить атакующих не было никакой возможности. Сверкнули короткие клинки. Брызнула кровь. Мягко приземлившись на ноги с противоположных сторон после синхронного прыжка, двое охтанов четко, красиво развернулись в боевых стойках, но это уже было лишнее. Выронив меч, диониссит схватился за рассеченное горло, захрипел, зашатался и тяжело завалился набок, заставив весом своей туши вздрогнуть каменный пол и подняв тучу слежавшейся пыли.
    Невольно отступив на пару шагов, я настороженно замер, стискивая онемевшими пальцами неподъемное копье, погоня за которым убила прежнего владельца… Надо признать, отличная маскировка у желтолицых засранцев. Как только что выяснилось, вся четверка в полном составе находилась здесь, на стоянке. Услышав шум, они и не думали сбегать, они просто ушли в инвиз… До сих пор не могу понять – как же это работает в условиях физической реальности? Как они отводят взгляд? Гипноз что ли какой-то? Машта тоже владела чем-то подобным, но объяснить, как это работает, не смогла. Или не захотела.
    Те, что прикончили диониса – Скрепис и Отекс, деловито ухватили труп за руки и оттянули от костра – мертвец угодил головой в пламя, чуть не опрокинув котелок, и рогатый кожаный шлем уже дымился, собираясь вспыхнуть. Еще двое – Карастер и Молек, в драке не участвовали и сидели на камнях в расслабленных позах, словно ничего особенного и не случилось. Скорее всего, для них так и выглядело. Подумаешь – прикончить одного кентавра…
    Пока убийцы срывали с трупа все, что имело хоть какую-то ценность, я просто стоял и ждал, когда они закончат и решат, что делать со мной. Но они почему-то делали вид, что кроме них здесь никого нет. Они так выражают свое пренебрежение? Или я для них тоже уже труп? Да пошли вы все… Плюнув на условности, я тяжело опустился на каменный лежак, укрытый протертыми шкурами – благо он оказался всего в шаге. Фурия со скорбным вздохом прилегла на пыльный пол возле моих ног, а Кроха обессиленно спикировала на плечо и вытянулась на спине, как на кровати – закрыв глаза и полностью отдавшись отдыху. Реакция питомцев подсказывала, что непосредственной угрозы от охтанов сейчас нет, но я все равно не спускал с них настороженного взгляда. Стоит ослабить вожжи собственной воли, и тут же рухну и уплыву в губительное забытье. Еще не время. Ситуация крайне неоднозначная. В то, что могут ворваться остальные кентавры из рейда, не верилось, так как стоянка – идеальное место для обороны. Больше одного врага в проход не протиснется, а что можно сделать с одним, мне только что лихо продемонстрировали стражи. Сражением тут и не пахло – скорее, хладнокровное, отработанное убийство. Поэтому остальным хватило ума отказаться от погони.
    Выходит, охтаны только что помогли сохранить мне шкуру?
    Но я не торопился выражать благодарность. Если желтолицые решат провернуть тот же номер со мной – мне ничего не поможет. Это не тупые мобы из логова… Мой арсенал заклинаний пуст, так как энергия и тонус в ауте, да и уровни этих бойцов значительно выше моего. Без шансов. Но я хотя бы попытаюсь. Удрать, конечно, а не драться. Героическими схватками я на сегодня уже сыт по горло.
    – Доспехи – дрянь, – наконец нарушил напряженную тишину шипящий голос Карастера, главаря четверки. Оторвав взгляд от диониссита, он подобрал с плоского камня заранее приготовленные куски мяса, бросил в булькающий котелок, затем что-то сыпанул в воду из свисавшего с пояса мешочка. Потянуло грибным запахом. Странно. А низуши уверяли, что охтаны жрут что ни попадя, и кухарей у них нет. Мирная картина как-то не вязалась с образом, который сложился у меня об охтанах ранее.
    – Конечно – дрянь, – лениво процедил Молек, с флегматичным видом вычищая кончиком кинжала под ногтями. – Кто доверит хорошие доспехи недорослю? Азартный. Глупый. Дионисы не берегут свое молодое поколение.
    Тут Карастер наконец повернул уродливо-узкое по людским меркам лицо и взглянул на меня своими нечеловескими глазами – с бесцветной, как студень, радужкой. Несмотря на колеблющийся в пещере сумрак, разреженный лишь светом от очага, зрачки у охтанов в темноте не расширялись, как у людей, сохраняя форму крошечных, как булавочный укол черных точек. Господи, как же их мимика отличалась от того, к чему я привык, обитая среди человеческих лиц! Я просто не понимал, какие чувства они выражают. Моргают своими пустыми и безжизненными как у покойников зенками, лица – словно застывшие маски, шевелятся лишь мышцы скул и губы во время разговора. Чужая психология – те еще потемки. Но просто встать и уйти – низзя. Почему-то чувствовал, что это будет крайне неправильно. И плохо скажется на моем и так основательно потрепанном здоровье.
    – Смотри, он не знает, что сказать, – бесстрастно обронил Карастер, продолжая разглядывать меня в упор с таким видом, с каким оценивают расшатанную колченогую табуретку – сразу выбросить, или пусть еще послужит.
    – Коротышки его запугали, – те же ровным тоном подхватил Молек, вычищая кинжалом очередной ноготь – серый и блестящий, словно отполированная металлическая чешуйка.
    – Мы же страшные, – добавил Скрепис, сдирая с конского крупа диониса попону и швыряя ее в мою сторону. Подарок предназначался не для меня, а для обновления подстилки. Поэтому я лишь вяло примял ее рукой рядом с собой, подниматься не было ни малейшего желания. Любое движение заставляло чувствовать себя полнейшей развалиной. Но хотя бы напряжение начало понемногу отпускать.
    – Наслушался лживых тварей, – так же невозмутимо согласился Отекс, поддерживая этот странный обмен репликами и разглядывая серьгу в пальцах, которую выдрал из уха поверженного врага.
    О чем это они? Что они имею против низуши?
    – Недоросль – потому что всего семнадцатый уровень? – настороженно уточнил я, так как молчать уже было нестерпимо. Собственный голос показался таким же скрипучим, как и у желтолицых.
    – Смотри-ка, заговорил. – Карастер переглянулся с остальными, и с губ всех четверых сорвались тихое прерывистое шипение. По спине аж озноб побежал. Это что… они так смеются, что ли?! Жуть. Все-таки низуши мне гораздо ближе, чем эти… существа.
    – Глянь на его лик, человек, – посоветовал Скрепис, прервав «смех» и резким движением сдернув с головы диониса кожаный шлем.
    Голова у кентавра была крупнее человеческой раза в полтора, соответствуя общей немаленькой комплекций существа, а черты лица вызвали стойкое ощущение дежавю… Кстати, не такой чуждый вид, как у охтанов. Но вот эти характерно-выпуклые надбровные дуги, широкая переносица, медный цвет кожи с полосками темно-красной пигментации, создававшей причудливую раскраску… и какое-то детское удивление, застывшее в больших, широко раскрытых глазах с насыщенно-желтой радужкой… Не может быть. В памяти молнией мелькнули образы из древнего фильма «Аватар» Джеймса Кэмерона. Если представить, что кожа не медная, а синяя с темно-синими полосами… То получится внешность точь-в-точь аборигена с Пандоры. Бывают же такие совпадения…
    – И что не так с его лицом? – я непонимающе перевел взгляд на Скреписа, справившись с изумлением.
    – Он не понимает, – снова послышалось прерывистое шипение и быстрый обмен взглядами всех четверых.
    – Скажи-ка, Скрепис, а ты много понимал в свои первые дни в этой локе? – устало огрызнулся я. Нашли, понимаешь, развлечение.
    – Смотри-ка, умеет кусаться, – тонкие губы Скреписа изогнулись в холодной усмешке.
    – Он прав, – вмешался Карастер на правах старшего. И пояснил мне: – Человек, этот диониссит молод. Не по уровню, а по возрасту. Потому и доспехи дрянные. А в голове – ветер. Единственное, что у него есть ценное… Скрепис, заканчивай. – Карастер пружинисто поднялся на ноги и подошел ко мне, частично заслонив костер и окутавшееся дымкой растворения тело кентавра. Я напрягся, но прямой угрозы не почувствовал, и остался сидеть.
    – Где ты был, человек? – вкрадчиво осведомился охтан, сверля меня своим жутковатым взглядом. – Низуши уверяли, что дионисы тебя прикончили. Вижу, что это ложь. Не удивлен. От тебя сильно… пахнет.
    На самом деле, от меня наверняка воняло, даже не так – разило, как из помойного ведра – порубленные и изъеденный пятнами кислоты доморощенные доспехи поверх грязных, окровавленных лохмотьев вместо одежды, запекшиеся по всему телу шрамы в коросте болячек, там, где достали когти и кислота. Больше всего, само собой, пострадали руки и лицо. Красавец такой, что хоть сразу выставляй на конкурс… лучшего бомжа локи. Оставалось себя утешать избитой шуткой, что до сантиметра грязь – не грязь, а после сама отвалится.
    – И что это такое на тебе? Где ты это взял? – висевший на поясе меч в потертых ножнах сам собой прыгнул охтану в руку, мгновенное, как выстрел, движение, и кончик клинка бесцеремонно процарапал мой кустарный, покоробленный от схваток панцирь на груди, так же стремительно поочередно коснулся наруча и наголенника. И змеей юркнул обратно в ножны.
    Я хотел ответить, но почему-то не смог выдавить ни слова. Тело буквально оцепенело от чудовищной усталости. Мысли и то едва ворочались в голове неподъемными валунами. Взгляд невольно сместился на тушу животного, валявшегося у костра. Один из тех самых «сонных порков», на которых моя группа охотилась днем – помесь хвостатой белки с кротом, размером с упитанную овцу. Эти чудики прекрасно приспособились к жизни в снегу и большую часть времени проводили в спячке, спасаясь от холода. Но стоило вспугнуть – и нора словно взрывалась снегом, и лишь меткие выстрелы пращников успевали достать животину раньше, чем она удерет с сумасшедшей скоростью в свое светлое будущее – то есть подальше от загребущих лап охотников. Эта туша была оставлена специально для ночной смены, остальную добычу кобольды давно уволокли в крепость на прокорм прочей братии.
    – Это же запах логова, – Молек тоже подошел и удивлено принюхался, сморщив плоский нос. – Он логовом пахнет! Как…
    Похоже, до всех дошло одновременно и охтаны молча скрестили на мне взгляды. Глаза их как-то странно подрагивали. Так у них выглядит удивление?
    – Неплохо для новичка, – прервал повисшее было вновь молчание Молек. – Выглядишь жалко, но четыре уровня и подросшие петы говорят за себя. Человеки – занятная раса. Без вас здесь стало скучно. Вечно что-нибудь выдумываете. – Он коснулся носком сапога моего наголенника. – Где твой уник? Шмот заныкал или потерял? И что ты пытался сделать с дионисом? Заговорить до смерти? Запомни – у них с нами вражда. Без вариантов. Не ударишь ты – ударят они.
    Что-то в этом рассуждении мне показалось неправильным, противоречащим увиденному. Но мысль мелькнула и пропала, растворившись в атаковавшей мозг усталости.
    – Оставь его, он не в себе, – бесстрастно вмешался Карастер, прервав поток вопрос главаря. – Лживые коротышки бросили его подыхать, лишь бы успеть на вечернее развлечение.
    Блуждающий по залу взгляд случайно зацепился за рисунок на стене, выведенный углем – Чупа творила его в свободное от общественных обязанностей время. Танцующая фейри. Тонкие линии и штрихи, искусно нанесенные углем на неровную каменную поверхность… У Чупы определенно имелся талант. В отблесках колеблющегося пламени от очага рисунок казался живым, еще немного – и фейри взмахнет нарисованными крылышками и взлетит… Мне вдруг стало абсолютно все равно, что еще охтаны скажут. Зря я все-таки сел. Откат после пробежки и логова все-таки меня догнал и сломил последнюю волю к сопротивлению, веки отяжелели свинцовыми плитами, свет начал меркнуть, а сознание неудержимо поплыло в темноту…
    Рык Фурии донесся, словно из бездонной бочки, а затем голова мотнулась от хлесткой пощечины, рывком вернувшей окружающий мир обратно. Не успел я возмутиться, как Карастер прижал к моим губам горлышко фляги и заставил сделать глоток. Освежающий вкус частично прогнал сонливость, теплая бодрящая волна растеклась по пищеводу. Я невольно потянулся к фляге руками, но Карастер тут же отступил на шаг, возвращая флягу на пояс. Свой акт доброго самаритянина он явно выполнил, и второго дармового глотка просить не стоит. Лишь потеряю те крохи уважения… даже не уважения, а внимания, но без неприязни, которые возникли, когда они поняли все про логово. Нейтралитет – лучше, чем вражда… Нейтралитет… Чем-то это слово зацепилось за край сознания, но дальше мысль снова не пошла.
    Действие «Кровотечения» прекращено.
    Тепло от костра и глоток зелья сделали свое дело, рана на бедре все-таки перестала сифонить кровушкой, хотя и продолжала ныть не по-детски.
    – Зверя своего можешь накормить, мы свое с туши уже вырезали, – бросил Карастер, потеряв ко мне интерес и вновь усаживаясь на свой камень.
    Фурия ждать себя не заставила. Набросилась на тушу порка с той же яростью, с какой дралась с бесами в логове, раздирая когтями и клыками. Бар жизни и энергии медленно пополз в зеленую зону, но дебафф истощения сбрасываться не торопился, без полноценного отдыха полного восстановления не будет ни для нее, ни для меня. Я умом понимал, что мне стоит последовать примеру своей зверюги, но почему-то голода не чувствовал. Внутри и правда словно что-то перегорело и стало пусто до звона. И выносливость, кстати, вроде повысилась, может и не зря мучаюсь… Только с удовольствием поменялся бы этим мазохизмом с кем-нибудь другим.
    – Удачное начало смены, – Отекс подобрал оставшийся после распыления кентавра кристалл души, кинул Карастеру, а всю трофейную амуницию сгреб и свалил возле стены. Затем подошел ко мне и кинул рядом на лежак меч диониса и серьгу. – Твое. На большее не рассчитывай. Копье можешь оставить здесь, сдадим в хранилище сами. Поднимайся и двигай в Крепость. Таким ты здесь не нужен.
    Толстый намек на тонкие обстоятельства – нянчиться с доходягой никто не горел желанием, да и лежак тут один, и без меня есть кому поваляться. Я машинально подобрал меч, всматриваясь в характеристики. При последнем обновлении уник выдавал 135-150 урона, а одноручка кентавра с говорящим названием «кровный брат» – всего под сотню, и никаких дополнительных бонусов, что и немудрено – ковка грубая, лезвие выщерблено, прочность убита наполовину. Этот мечик – просто игрушка, скорее всего, инструмент для починки снаряжения и разделки дичи. Все-таки основное оружие дионисов – копья. Вот у того характеристики куда посерьёзнее, не хуже уника, но при одной мысли снова взять его в руки и навесить на себя «Дисбаланс» сразу становилось муторно. Так что я невольно бросил благодарный взгляд в спину Отекса, вернувшегося к костру, и взял в пальцы второй трофей: «Серьга Двух Лун», сила +3, выносливость +3. Недоверчиво снова поднял взгляд на охтанов. Они оказались вовсе не такими безжалостными убийцами, какими их обрисовала Машта. И даже не скрягами. Но зачем ей понадобилось сгущать краски? Или я прошёл некий тест в их глазах, выбравшись из логова самостоятельно, и заслужил некоторое расположение?
    Кажется, пауза затянулась. Поймав взгляд Карастера, наблюдавшего за мной с кажущимся безразличием, я мысленно вздохнул перед героическим подвигом и воткнул серьгу в мочку уха, чувствуя, как по пальцам бежит струйка крови. После того, что довелось испытать в логове, боль показалась комариным укусом. Все равно ни одного кармана, нести негде. Ну а меч придется засунуть за пояс – в ножны от кинжала, все еще болтавшиеся там, он явно не влезет. Тьфу… я ж мог засунуть серьгу в эти ножны, совсем тыква не соображает. Или под чехол фляги. Или в саму флягу. Куча вариантов. Нет, с карманами нужно срочно что-то решать, и не на будущей котомке, которую можно потерять, а на одежде.
    – Кто-то из вас сказал про развлечение, – хрипло выдавил я, закончив с инвентаризацией. – Что за…
    – Смотри, уже не боится.
    – Уже не страшные.
    – Помогли не испортить шкурку. Думает, что друзья.
    – Бери выше. Родичи.
    – Карастер, может, поставим его нашим командиром вместо тебя, у нас как раз пятерка неполная?
    Стоп… ну точно! Часть переданных трофеев – просто компенсация за кристалл души, ведь здесь это самое ценное! Теперь благодаря этому криду они смогу восстановить свою пятёрку, что значит на этом фоне какое-то низкоуровневое барахло?! А ведут себя так, словно ничего особенного не произошло, вот же невозмутимые задницы… да вы же теперь мне должны, черт побери, и гораздо больше этой пары шмоток…
    – Я вопрос… задал, – как можно спокойнее напомнил я, прервав поток насмешливых реплик.
    – Правда, что ли? А тебе огромные яйца сидеть не мешают? – Отекс шевельнул рукой по направлению к мечу, словно раздумывая, не поучить ли меня уму-разуму.
    – Хватит, – вмешался Карастер, оборвав парад зябких мурашек, марширующих по моей спине и шее – я уж было снова приготовился дать деру, решив, что переборщил с демонстрацией независимости. – Поторопись, человек, и увидишь сам, как наши бойцы расправляются с ракшем.
    Твою же… Меня словно обожгло, и я вскочил. Сонливость слетела мигом, по нервам и мышцам плеснула сила, словно открылось второе дыхание. Квест… Они загубят мой квест преждевременной схваткой! Почему не подождали еще сутки, как положено?! Кому-то сильно не терпится!
    – Может, успеешь сделать ставку, если есть что ставить. На вот, – Отекс поймал кусок мяса, который выудил из котла и кинул ему Карастер и, шагнув ближе, всунул мне в руку. Мясо было обжигающе горячим, и охтан, отлично это понимая, тонко усмехнулся. Если это очередная проверка на стойкость, то она не удалась – все ощущения все еще были притуплены, я даже не дернулся. – Двигай, человек. Пета оставь, не тронем. Пусть жрет. Догонит.
    Держи карман шире. Не настолько я вам доверяю, чтоб рисковать петами после того, как вытащил их из логова. Вслух говорить, конечно, не стал, ни к чему портить установившийся нейтралитет. Мысленным приказом заставив Фурию нехотя оторваться от жратвы, я захромал в темноту туннеля. Не хотелось, чтобы мой уход выглядел как бегство… А с другой стороны…
    Да плевать! Квест важнее кажущихся приличий и ложной гордости!
    И я побежал трусцой. Ноги ныли, но придется потерпеть. Снова. Вспомнив о куске мяса в руке, на ходу впился зубами – на вкус полусырой, но главное, что съедобный.