Скачать fb2
Хранитель порталов

Хранитель порталов

Аннотация

    Недалекое будущее, интересная, продуманная до мелочей игра. Отдых, развлечение, возможность уйти от надоевшего реального мира в иной, раскрашенный волшебством и приключениями. Но что под яркой оберткой? Чем придется заплатить за достоверность и кто возьмет плату?
    Бери свой меч, герой! Попробуй выяснить, кто в кого здесь играет.


Михаил Дулепа ХРАНИТЕЛЬ ПОРТАЛОВ

1

    — Пригнись! — Шлепок напарнику по голове, и когда тот повиновался, даю очередь по стене на уровне головы. Пыль и разлетающиеся ошметки обоев летели от каждого попадания, заставляя морщиться, но я короткими, но три-четыре патрона, очередями прочесал всю перегородку, стараясь попасть по затаившемуся противнику. — Давай!
    Нырнув в проход, он зачем-то остановился, пальнул наугад в сторону. Зря.
    — Назад!
    Я дернулся, отступая, а он уже не успевал. Взрыв наступательной гранаты долбанул по ушам, но меня не задело. Прикинув, где сидит уцелевший противник, я расстрелял еще «полбанки», сменил магазин, а потом аккуратно высунул перископ, убедившись, что там все тихо. С тела как-то неубедительно булькающего моджахеда снял рацию, быстро просканировал и отбросил. Пустышка.
    — Они в соседнем номере!
    — Не бухти под руку! — Я остановился прислушиваясь. Иногда полезно минутку постоять-подумать, а не рваться вперед наобум, как этот неудачник только что. — Чапай слушать будет!
    Слушать было нечего. Где-то трещало, сгорая, что-то пластиковое, заглушая шорохи из коридора и соседнего номера. Еще минуту я раздумывал над дальнейшими действиями.
    — Синий, время! Они скоро подорвут заряд!
    — Вас понял.
    Придется действовать в темпе. Оглянувшись, я осмотрел номер. На этом этаже они должны быть одного класса, а значит тот, что за стенкой, более-менее похож на этот. И значит аккуратно подходим к двери, вот сюда… Пять, четыре, три… все, госпожа граната нам больше не подружка.
    Взрыв! И тут же заполошная очередь, но только одна.
    — Давай же, уйдет!
    Проигнорировав, я аккуратно прислушался, дал три очереди на расхождение, стараясь зацепить невидимого противника, и тут же сместился. Услышав вопль, усмехнулся и сделал два осторожных шага в сторону.
    — Добивай, чего ты?
    Вот зануда! И неудачник. Думать надо, думать! А то сдохну тут, во цвете лет…
    Снова возня с перископом. Точно, из-за упавшего набок кресла видна подошва берца. А следит он за дверью по отражению в зеркале? И сидеть тогда должен во-он там…
    Тихо пятясь, я отошел в сторону к колонне, зашел за нее, прикинул, где сейчас зеркало. Люблю подобные дома, с их прошибаемыми пулей насквозь через весь этаж стенками!
    Аккуратно выцелив воображаемую цель, покрепче перехватил оружие и дал длинную очередь. Смена магазина; вперед, на цыпочках! Снова перископ, но уже в одну из свежепроделанных в стене дырок. Валяется! Достал я его!
    Стоп… неправильно он лежит. Не так должен. Значит, что? Значит, ловушка!
    Он один там? Да. Почему тогда выжил, не кресло же защитило? Черт, мне бы еще гранату! Если он сейчас в сознании и ждет меня, то стоит войти — и мне каюк. А рация — в комнате. Что делать?
    — Первый, я достал его! Весь уровень зачищен, сейчас заберу хабар!
    Подняв стул, я толкнул его в проход, и, пока «мертвец» радостно его расстреливал, глуша сам себя грохотом оружия, перебежал в сторону. Еще раз прикинув, откуда бьет автомат, дал две очереди, прислушался. Тихо!
    — Ну что опять? Задолбало уже!
    Поморщившись, я потянулся к уху, но потом убрал руку. Связь отключать не стоит.
    Аккуратно, на полусогнутых, добрался до стены и еще две минуты рассматривал комнату через перископ, стараясь не «светиться» в дырах, оставленных пулями. Наконец, убедившись, что все тихо, так же аккуратно зашел внутрь и подошел к лежащему у кресла человеку. Кресло, как оказалось, закрывало собой опрокинутый сейф, за которым он и прятался. Рация лежала рядом.
    Сканирование? Есть рация! Я отдал приказ на отмену взрыва.
    «Поздравляем, террористы уничтожены, раунд завершен! Желаете продолжить?»
    — Нет.
    — Чего «нет»?! Давай дальше!
    Я помотал головой:
    — Не, Фим, иди на фиг. Договаривались о двух боях, а это уже четвертый.
    — Витус, ну ты зануда! Так хорошо шли!
    — В смысле, так хорошо я тебя тащил по рейтингу?
    — Зан-нуда!!!
    — Ты уже это говорил.
    Потянувшись, я сбросил комплект брони на пол, повертел головой, разминая затекшую в напряжении игры шею. Вышедшая недавно третья халфлайфа тут же была разодрана на моды, и сейчас мы с моим двоюродным братом развлекались традиционной «контрой» на ее движке. Ничего так, бодренько. Похуже официальных тренировочных программ, но достойно, да.
    — Ладно, хватит так хватит. Четыре прохода подряд без царапины! Ты монстр! Но тормоз жуткий, гор-ряч-чий финский па-арень.
    Я пожал плечами. Все бои прошли по одному сценарию — я аккуратно переходил от цели к цели, зачищая все, что можно, но ближе к середине Ефим помирал, сунувшись не туда, и мне приходилось в одиночку заканчивать раунд. Братец слишком горяч для серьезных игр, потому он меня и позвал игрушку опробовать. Давно привык — в семье принято считать, что я самый «тормознутый», в смысле — самый осторожный и думающий. На самом деле иногда так хочется сорваться и чего-то натворить! Я с этим борюсь как умею, но в результате выгляжу слегка тормозным. Особенно на фоне родни.
    Родня по матери отличается повышенной энергичностью, но я пошел в отца. Что мама, что все мои многочисленные дядюшки и тетушки — все азартны и стремительны. Поэтому все хоть сколько-то требующее ответственности и постоянства последние лет пять сваливалось на меня. Ежедневно навешать дядю Валю, отца Ефима, в больнице? Виталя! Проследить за работами на даче тети Зины? Виталя! Отогнать машину бабушки в сервис, а лучше — отремонтировать самостоятельно? Кто ж еще… Вот, даже пройти сложный уровень в игрушке, чтобы открыть новые миссии, тоже моя помощь нужна. Иногда кажется, что без меня вся наша семейка «ловчил и проходимцев» разнесет все вокруг и выйдет на околоземную орбиту. Но это только кажется, конечно, родня просто подыскивает мне дело по силам, чтобы я не чувствовал себя обделенным вниманием. Мол, не умеешь быстро думать, хитрить, договариваться, так хоть таким делом займись. «В семье не без Виталика», как шутил раньше Фимка, пока я однажды не вспомнил, что тоже Князев, и с воплями прогнал по улице взад-вперед, подбадривая пинками. У меня мозги не тем концом в башке прилажены — вот братец свою первую сделку по продаже подержанного пылесоса провернул в пять лет, и все этим восторгаются до сих пор. И кто помнит, что починил тот пылесос я?
    — Витус? Але, космос, Земля вызывает!
    — Чего? — Что-то я стал слишком много думать. Тревожный симптом.
    — Ты во что-нибудь новое играешь?
    — В смысле?
    — Блин, кто тут паспорт получил, я или ты?
    — Ты. Неделю назад.
    — А ты — две недели! Уже пятнадцать дней можешь отрываться по-взрослому и не попробовал?
    — Зачем?
    Пухлый, подвижный Ефим остановился, глядя на меня с удивлением. Нет — с жалостью.
    — Виталя, ты чего? Столько возможностей, столько вариантов! Ты теперь взрослый, ты можешь смотреть ролики без цензуры, покупать бухло и служить в армии!
    — До армии — год.
    — Целый год бухла и виртуальной порнухи!
    — Порнухи ты мог и раньше посмотреть.
    — Это была дешевая любительщина! А теперь все высококлассное, из Сети!
    — Пф-ф!
    — По твоей физиономии я вижу, что очередная девушка бросила такого правильного Виталю?
    — А в глаз?
    — Не догонишь!
    — Я догоню. Привет, молодежь!
    Мы с братом оглянулись на дверь. Старший из нашего поколения Князевых, недавно вернувшийся на гражданку Дима, стоял у двери, насмешливо на нас глядя.
    — Как же насчет «моряк ребенка не обидит»?
    — Ты сам сказал, что уже взрослый.
    — Виталя, мне нужна твоя помощь!
    — Десятка в час, удвоенные боевые.
    — Грабитель! Но поскольку тебя сделают меньше чем за минуту, расценки меня устраивают.
    Черт, опять лопухнулся. Надо было брать за факт, а не повременку.
    — Лень.
    Дима плюхнулся на диван рядом со мной, отобрал банку с шипучкой, выхлебал и кинул ее в Ефима.
    — Ну шо, молодые, рассказать вам баек про военно-морской флот? Ух как вас будут гонять! А главное — никакой сексуальной жизни, кроме как со шваброй!
    — Ее и сейчас никакой.
    — Старичок, это плохо!
    — Я Надьке так и сказал. Теперь свободный человек.
    Кузены дружно заржали. Черт с ними. У Фимки новая девушка каждую неделю, ну или каждый месяц уж точно, а я все один да один. Девушки — мое больное место. Мне никак не удается обзавестись постоянной! При том что все остальное, намеченное в жизни, методично и планомерно исполнялось, задача обзавестись подружкой постоянно проваливалась, причем понять, почему девчонка, поначалу выражавшая откровенный интерес, рано или поздно сбегает, я не мог. Уже беспокоиться начал: может, со мной что не так? Или не тех девушек выбираю?
    При этом в школе меня уважают, я там один из немногих, кто гражданский ценз получал не под родительской опекой, а лично. Тонкий расчет, однако — два года учеником автослесаря ради вступительного стажа, потом экзамены в двенадцать лет и самостоятельная работа. Хотя если честно, без семьи я бы гражданство не потянул, налоги — фигня, вот обязанности… Но как бы ни уважали, а своей девчонки у меня нет. Факт.
    — Виталь, так ты что, в игрушки ни-ни? Только учебники?
    Дима, казалось, всерьез заинтересовался.
    — Даже без учебников. Работа и армейский экзаменационный сборник.
    — Армия, значит? Три года стучать сапогами?
    — Не три, а два. Сдаю норматив — и буду служить как белый человек, сержантом. Заодно еще профессию получу.
    — Вариант. Ты сержантский зачет уж точно получишь, а то и старшинский, но чего не в студенты?
    — Сам пока не заработал, а родительские брать не хочу. Армия — и на бюджет, со всеми льготами. Архитектурный, наверное.
    — Это да. Тебе стоит, а Фимка не потянет, пусть барыжит на платное экономическое.
    — Эй!
    — Не перебивай старших. Тебе в армии делать нечего, вот Виталику как раз подойдет.
    Фима нахмурился. Это явно был не первый разговор, и он точно не был согласен.
    Кстати, давно хотел спросить:
    — И как оно там, в армии?
    Дима задумался, подбирая слова.
    — Как оно там? Да вроде так же, но чуть со своими особенностями. Это сложно объяснить.
    — Ну ты своими словами… интересно же.
    — Своими словами? Точно хочешь? — Он посмотрел тяжело, как на чужого. Хрена, не испугает!
    — Ага!
    Он соскочил с дивана, прошелся по комнате, что-то выискивая, огляделся и подозвал меня.
    — Встань. Вон посмотри туда. — Я повернул голову. Ничего.
    — Что пос…
    Задохнувшись, я скрючился, схватившись за живот, а Фимка что-то негодующе сказал. Отдышаться смог только через минуту, чуточку гордясь, что остался стоять на ногах.
    — Вот и в армии будет примерно так. Во всем. И не обижайся, сам просил своими словами.
    — Учитель, блин! Только на кулаках объяснить можешь?
    Живот ныл, я осторожно обошел брата и сел на стул.
    — Поначалу неприятно, потом привыкаешь и можно многому научиться кроме основного курса, если правильно подойти. А дуракам — только обиды.
    На подначку я не купился, но пример понял. Ефим бухтел еще минут пять, переживая за меня, потом разговор перешел на малознакомых мне общих приятелей, их жизнь за те два года, что Дима служил. Я заскучал и, опустив очки со лба, залез на автофорум.
    Жить моему аккаунту оставалось меньше недели, это был сетевой лимитированный форум, а степень наставника я получить не успевал и потому снисходительно наблюдал за потугами новичков набрать рейтинг «новыми и актуальными» темами, которые умирали уже по пять раз даже на моей памяти. Незнакомый мужик, нашедший меня когда-то через рандомизатор и передавший свою ячейку, просил в свое время выбрать «достойного нуба, что поддержит флаг „мудрых троллей“ на высоте!». Нубов много, троллей еще больше, а достойных — хрен да ни хрена. Любители! Хорошо хоть у таких только год присутствия на форуме, а то расплодилось знатоков…
    — Виталь! Ты куда ушел?
    Я оторвался от очередного холивара по европейским топливным присадкам и вернулся в реальность.
    — Что?
    — Куда улез?
    — На форум.
    — Автомобильный?
    — Естественно.
    — Маньяк! Помогай давай!
    — Барыга-спекулянт, тебе не понять рабочего человека!
    Переругиваясь, мы свернули новенький Ефимов вирт, самолично купленный им себе на совершеннолетие, распихали в стойку модули. Дима куда-то подевался, зато пришли дядя Валя с мамой, и меня погнали резать овощи на ужин. Пришлось снимать очки, строгать картошку, тереть морковку и совершать прочие унылые телодвижения, имея из всех развлечений разговоры старших о какой-то Нине, что собирается открыть салон.
    Вообще-то у меня есть тайна — я не люблю машины. В смысле, не то чтобы я их ненавидел или еще что-то, просто я к ним равнодушен. Вполне могу дать консультацию по большинству известных проблем той или иной тачки, или даже по малоизвестным, если дадут часик подготовиться, но на самом деле это сценический образ, придуманный мной… черт его знает зачем. Хотелось быть каким-то особенным, заниматься чем-то интересным, перспективным. Я был молод тогда, надо было выбирать профессию для набора ценза, и вот, минули годы, я уже умудренный опытом слесарь с лицензией, консультант популярного форума, с известностью и хорошим рейтингом… но так и не смогший пробиться в наставники, а значит — получить к нему вечный доступ и запись в учетку. Зато в автоэлектрике разбираюсь. Да и зарабатываю неплохо, грех жаловаться.
    — Ай! Чего дерешься!
    Я оглянулся. Рука, протянувшаяся за шинкованной морковкой, была не Фимы, а его отца. Ну да, они похожи, только младший пока еще не такой круглый, не такой волосатый и значительно более занудный.
    — Никто не смеет мешать мне готовить! Никто!
    Испуганно отпрянув и поохав в ужасе, мой шарообразный дядя все же ухватил что-то с тарелки и выкатился, но ему на замену тут же прибежал Князев-младший, азартно потер руки и вкрадчиво предложил:
    — Виталь, а хочешь — перса продам? В хорошей игрушке, прокачанного? Недорого!
    Я скептически посмотрел на него, потом раскрыл рот и закричал:
    — Ма-а-ам! Меня тут обидеть хотят! Все деньги выманить!
    Фима печально сник, а я, пригрозив ему ложкой, поставил кастрюлю на плиту. Это я уже проходил, больше никаких сделок с ним!
    Заинтересованно и хищно улыбаясь, вошла мама, подцепила племянника за воротник и начала допрос. Как оказалось, только-только получивший учетку Фима сразу полез в Сеть с заранее настроенным торговым клиентом. И даже ухитрился перехватить несколько перспективных лотов, что-то заработав. А один лот, аккаунт во взрослой ролевухе, у него завис. Прикинув шансы, ушлый кузен тут же попытался скинуть его, постепенно сбавляя цену до начальной, потом, не желая сдаваться, решил толкнуть мне.
    На вопли выдавливаемого Фимы прибежал дядя Валя, и сошлись в безжалостной схватке два монстра. Титаны уверток и виртуозы поиска вариантов мгновенно изучили предмет, чуть потолкались у ноутбука, влезли в Сеть, выяснили подробности и перспективы, так что, когда мама безапелляционным тоном потребовала от меня подтверждения сделки, я даже не сопротивлялся. Толку-то? Потом подарю кому-нибудь, а денег… ого, ничего себе!.. ладно, еще заработаю. Интересно, а не на это ли Фимка рассчитывал? С него станется придумать такую интригу.
    Дальнейший ужин прошел в теплой, дружественной обстановке.
    Меня почти не подкалывали.

2

    — Комп — запуск. Сайт, — я вызвал ссылку с данными, — «Творцов судьбы».
    Пока мелькали красивые картинки, я распаковывал и устанавливал вирт. Когда-то, в очередной раз поссорившись со всеми, мама уехала на другой конец города из семейного квартала, еще через год она рассорилась уже с моим отцом, прогнала его и стала жить со мной в одном большом, очень большом доме. Время от времени у нее появляются мужчины, некоторые даже остаются на какое-то время, поэтому мне отдан в полное и безраздельное владение третий этаж, он же мансарда, он же чердак. Я тут наверху совсем один, вход отдельный…
    На три этажа — три человека: я, мама и сестра. Сестра появилась, когда один герой ухитрился на маме жениться. Классный мужик, и маме нравился. К сожалению, отчим с нами больше не живет. Однажды он попытался дать мне подзатыльник, и мама сломала ему руку в трех местах. Зря, я тогда в самом деле переборщил, потом ездил извиняться. Этот хитрый жук изобразил умирающего, мама ненадолго его опять полюбила, но в конце концов, как и всех остальных, прогнала. Теперь мечется то к отчиму, то к отцу, то посылает обоих к чертям и запирается у себя.
    Так и живем.
    Раздеваясь, просмотрел заставку. Про игру я слышал, конечно; трудно совершенно ничего не знать о второй по популярности ролевой игре Сети. Фэнтезятина на сценарниках, но не упоротая, как «Мир вечных богов» или тот же корейский «Путь повелителя». Мне своего времени жаль, поэтому всегда предпочитал игры с ограничением сессии, так что когда-то наскоро просмотрел справку, глянул пару роликов и забыл: слишком много времени отнимают подобные развлечения, там для достижения приемлемого результата надо жить. Но старшие плохого не посоветуют… как им кажется, так что хотя бы для отчета придется недельку поиграть. А то опять мать насядет, что я ее советов не слушаю.
    Итак, ролевуха. Шаблонные классы-архетипы с бонусом в виде нелинейных сюжетных квестов, самосборные мультиклассы, позволяющие получить любые умения и заклинания за счет увеличения опыта на уровень, ветви развития, крылья умений, школы навыков. Обычная лажа, ничего нового. Донат? «Кольца», да? В большинстве игр есть какие-то «волшебные предметы» из игрового магазина, почему бы просто не брать денег за подписку? Наворотят, мудрецы, только чтобы копеечку у рабочего человека выманить…
    Учетная запись. Кинул подтверждение о продаже, подсветил номер сделки.
    «Ваш аккаунт не привязан к реальному имени. Желаете совершить привязку?»
    Не буду торопиться. Хотя чего ждать? Все равно мама с утра спросит, не поверит, что я не полез сразу «подарком» интересоваться. Дети же любят подарки! Тем более если на них ушел двухмесячный заработок этого самого дитяти.
    Да.
    «Голосовая, планшет, электронная подпись?»
    Голос.
    «Идет проверка микрофона; пожалуйста, повторите вслух: „Привязка аккаунта“».
    — Привязка аккаунта.
    «Устройство функционирует нормально. Пожалуйста, назовите свое имя».
    — Виталий Князев.
    «Ваше имя — Виталий Князев. Привязать аккаунт?»
    — Давай.
    «Уважаемый Виталий Князев, аккаунт активирован, вы можете начать игру. К сожалению, в связи с многократной передачей аккаунта в течение короткого времени, согласно правилам мира „Творцов судьбы“, вы не сможете повторить передачу в ближайшие три месяца».
    — Ё-о-о…
    Начав искать, я нашел этот пункт — да, это не первая передача, и возможность перепродажи на сотом уровне блокируется с каждым разом все дольше, видимо, чтобы игроки не скакали с одного перса на другой. Мне достался изрядно побитый жизнью акк, и я пролетаю мимо возможности быстро отдать его еще кому-то. В списке изменений и достижений значилось: «Персонаж достиг сотого уровня», и это было полтора года назад. Четырежды персонажем вступали в гильдии, трижды он уходил сам, один, последний раз, его выгнали.
    Так, хорошо, а я что — буду играть все тем же пользованным чаром? Как-то это не очень!
    Сам персонаж, Хранитель Порталов сотого уровня. Судя по странице акка, все очки вложены в силу и ловкость, немного в выносливость, интеллект на минимуме. Заклинаний нет. Боевых умений нет. Свободных очков — ноль. Репутация почти на нуле. Вторичные характеристики, кроме точности и мудрости, — все по нулям. Надо будет посмотреть, что это значит, а то вдруг это хорошо? Профессия есть, «Алхимия — третий ранг», в кошельке десять золотых, экипировка тоже вся на ловкость и силу, но что-то не то с прочностью, или я неправильно понял эти 3/5 и 2/4?
    «Сброс всех характеристик персонажа будет доступен через восемь дней. Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Спасибо, непременно ознакомлюсь. Где, собственно? Вот — раз в год возможно платное обнуление, оно затрагивает практически все, что есть у персонажа, останется только раса, класс и уровень. Надо подготовиться, шмот там скинуть, бабло перепрятать, чтоб не пропало. Может, начальные квесты пройти удастся еще раз, бонусы какие-то получить?
    Сайт, справка по классам, рейтинг гайдов по «хранам», верхняя строчка.
    Ну, значит — Хранитель Порталов. Опыта на уровень надо набирать много, судя по красной метке «класс не для начинающих!» в начале статьи. «Рейт девять», то есть экспы ему нужно в четыре раза больше условно-среднего игрока. Хм, разве это так сложно? Или я что-то не так понял? Быстро просмотрев статью по диагонали я попытался понять, что это вообще за зверь такой, «хранитель»?
    Архетип, то есть персонаж, играющий по заранее составленной схеме получения умений, в отличие от мультиклассов, которым за деньги можно докупать себе любые. Не боевой архетип, без возможности получения божественного покровителя, фишка класса — способность искать и использовать порталы перемещения («Путь магии», «Ветвь совершенствования», «Школа пространства»). Хм, «Путь магии», но инта у него на нуле? Нет ни умений, ни заклинаний, вообще для боя ничего у класса нет. Есть единственное умение «Поиск забытого перехода», но требуются реагенты, тут же ссылка на справку по аукциону: цены — от десяти золотых и выше, а игровая валюта к реальным деньгам приравнена! Может искать эти самые «забытые порталы», оставшиеся от неведомых Древних, но кроме реагентов нужно развить характеристику «чувствительность», множеством переходов через порталы обычные, и каждый вновь открытый «дикий портал» эту характеристику обнуляет. Чуйка, значит, пропадает? Служит класс, как правило, курьером у гильдий и альянсов. Что интереснее, пользоваться государственной службой постоянных переходов тоже могут только хранители. А чем «постоянный переход» отличается от «дикого портала» в плане путешествий? Хрен с ними, с порталами, как этим чудом играть-то? Ущербный он какой-то, этот попрыгун!
    Зато половина гайда отведена для надежд и ожиданий! Считается, что этот класс, после выполнения героического квеста, сможет проводить с собой пассажиров! Но до сих пор никто так и не смог не то что пройти квест — даже найти его! От суммы открытого контракта на информацию я немножечко завис, подсчитывая нули. Смех смехом, но, кажется, это была самая большая сумма в играх, которую я видел лично! Облизнувшись, представил себя в новенькой спортивной машине… красненькой… мне понравилось!
    Правда, не у одного меня такая живая фантазия, и все равно никто не смог найти заветный квест.
    В рекрутской ветке форума нашлось на удивление мало тем от свободных «хранителей», практически все заявки были от гильдий, причем все требовали «от сотого и выше», для двухсотых уровней предлагались зарплаты, сравнимые с теми, что я зарабатывал в мастерской. И ведь это были открытые заявки, то есть приватно договориться можно и на большее. Поняв, что голова от обилия новой информации уже гудит, я потряс ею и, закрыв глаза, спросил себя — что надо делать, если есть вопрос по игрушке?
    Воззвать к великой всеведающей силе!
    — Комп, вызов Задрота! — Три долгих гудка. — О великий дух познания, почивающий вне всего и вся, услышь меня!
    Несколько мгновений ожидания, а затем кто-то простонал из динамиков:
    — Смертный, если ты потревожил меня из пустого любопытства, то душа твоя будет пожрана, кости смолоты в труху, а аккаунты опустошены до последнего бита!
    — Судя по велеречивости, ты не так уж и ушел в иные миры?
    — Виталя, я тебя буду бить!
    — Хвостом?
    — Ногами!
    — Не выйдет. Когда я упаду от смеха, ты не увидишь меня на полу — пузо не даст!
    — Нащупаю, сяду сверху и раздавлю!
    Долгий зевок и звук чего-то упавшего на кровать.
    Макс мог спать в любое время. Не знаю, можно ли это считать достоинством, но суточного цикла у него не было. С одной стороны, это было хорошо, гуру видеоигр теоретически был доступен круглосуточно, с другой, у него вполне мог утром начаться период спячки, и тогда приходилось долго и упорно будить, не обращая внимание на стоны и проклятия.
    — Макс, мне нужна информация об игре!
    — Нажимая на кнопку, переворачиваешь фигурки и складываешь непрерывную линию от стенки к стенке, после чего она исчезает.
    — «Творцы судьбы».
    Он застонал так отчаянно, что я даже дернулся.
    — Что за тоска в голосе?
    — Только не говори, что и ты?
    — Максим, я сопротивлялся отчаянно! Но они заставили меня!
    — То есть ты два раза хмыкнул и один раз еле заметно пожал плечами?
    — Примерно. Что насчет «Творцов»?
    — Жди.
    Он отключил динамик, видимо, уйдя в туалет. Две минуты я слушал какую-то какофонию, прерываемую отчаянными взвизгами и хлюпаньем, Макс называл это «индустриальным джазом». Вторая его ипостась — композитор вот такой бредятины. Ну должны же у человека быть недостатки?
    — Тут. Лентяй и скряга, чего ты не полез на «вопросник»?
    — Мне лень и мне жалко денег.
    — Ну да. Конечно. — С гулким сербаньем что-то отхлебнув, он наконец включил камеру компа, и я узрел закутанное в красную простыню тело, сидящее на кровати в темной комнате. А ведь он рядом живет, и у него тоже солнце в окно должно светить. — Итак, смертный, что ты желаешь узнать? В обмен на ремонт моей дорожной колесницы?
    — У-у, за эту древнюю колымагу ты мне будешь должен много удивительных рассказов!
    — Сочтемся. Ты только начал? Совет — удали игру и развлекайся своими стрелялками!
    — Персонаж сотого уровня. После покупки блокирована передача на три месяца.
    — Класс?
    — Хранитель Порталов.
    — Сила-ловкость на максимуме?
    — Да.
    — «Курьер». Сброс характеристик есть?
    — Пока нет. А что?
    — Деньги тратить будешь?
    — На игру? Я чего, больной?
    — Репутация, вторичные параметры? Эта… как ее… мечтательность?
    — Чувствительность? Единица. Только меткость восемь, и еще мудрость шестерка, а все остальное — минимум.
    — Точно, «курьер». — Он поболтал в чашке остатки, вылил в рот, почесал затылок. — Витус, оно тебе надо? Чего ты туда полез?
    Я пожал плечами.
    — Знаешь, я в ролевухи — не очень… Времени уходит масса, толку — чуть. Реальный мир ими не изменишь.
    — Это даже хорошо.
    — Но раз товар куплен, надо хоть в игру зайти, а я не понимаю, на фиг оно мне? Вот, позвонил, чтобы ты меня уговорил.
    Макс потер подбородок, почесал грудь, потом пожал плечами:
    — Ну давай уговорю. Вот тебе расклад — в мире «содески»…
    — Чего?
    — Так называют игру, в которой ты решил зависнуть. Что, даже этого не знаешь?
    — Нет… но понял, да.
    — Хорошо. Там по квенте плохо с дорогами. Сама игруха на сюжетниках, причем вся. Прикидываешь масштаб?
    — Ну?
    — Баранки гну! Единый сервер, предполагается, что общая заявленная площадь — размером с Африку, пока открыли около трети, даже меньше. И это без учета подземелий. Пятьдесят гарантированных неписей на одного игрока, плюс возрождаемые монстры… — Он с тоскливым подвыванием зевнул.
    — У них гигантомания? Сколько железо должно стоить? Поддержка?
    — Ты будешь ржать, но они еще и в плюсе. Причем настолько, что я не буду говорить, дабы не травмировать и без того ущербный разум потомственного торгаша.
    — Ха. Ха. Ха. Твой железный ишак сдохнет под тобой посреди пустыни!
    — Я только в булочную на нем езжу, так что и не мечтай. Ко всей этой хрени зачем-то примотали отсутствие верхового транспорта и кучу всяких мер, чтобы передвигаться было выгодно только по дорогам. И делать это можно только с игровыми караванами или на своих двоих. И еще есть порталы. Но порталами…
    — Пользуются только хранители. Понятно.
    — В результате хранитель — это курьер, мотающийся из одной задницы мира в другую. Там еще какая-то фигня с собственно перемещением, я не вникал, но оно не мгновенное.
    — И нулевая полезность в бою.
    — Садись, пять.
    — Почему их мало?
    — Посмотри описание класса, ты бы захотел играть в такое? Их создают под заказ, для гильдий, которым приходится перебрасывать какие-то вещи и ценности с места на место, нормальные игроки обходятся внутриигровой почтой, караванами то есть. Драться храны не могут, их прокачивают в группе, причем они сами вообще ничего не делают. Они для этого не приспособлены.
    — Значит, только гильдейский чар?
    — Не, почему: помнится, у них есть вариант заказов от неписей, такса вроде три золотых, гарантированно. Раз в сутки такой заказ надо выполнять обязательно, иначе в переход не пустят, но после можешь пользоваться порталами уже в своих целях. Нубам от папок крафт привезти, продать, папкам от нубов ингров для прокачки проф, неписи там тоже задания дают… в общем, довольно сытно живут. У тех, кто играет весь день, набегает до полусотни золотых; третий, кажется, по финансовому благополучию архетип. Им не играют, им работают. Тебе не советую, от скуки с ума сойдешь, но простые непритязательные ребята как-то обходятся.
    — Если сытно живут, то почему их мало?
    — Ты меня чем слушал? Их гильдии качают. Свободных портальщиков — считаные единицы, в одиночку они просто не дорастают до уровня, когда их в портал начинают пускать.
    — Что-то не клеится. Почему тогда этот персонаж продавали так задешево?
    — Да мало ли. Может, дураку в руки попал? Может, задолбало прежнего владельца. Перевозка на любое расстояние — около часа. Как-то можно сократить, я не помню, посмотри на форуме, но час сидеть у компа, пялясь в монитор… бр-р. — И Макс картинно передернулся, словно сам не делает это сутками.
    Общая картина мне была ясна. Надо посмотреть, что этот персонаж умеет, а потом потихоньку использовать. Хотя трешка в час — не те деньги, я в мастерской больше заработаю, но пока не станет возможной новая продажа, стоит побегать, присмотреться к ценам, к людям. Так, развеяться.
    — Значит, выходит… — Я замолчал, глядя на задремавшего Макса. — Встать, когда с тобой говорит подпоручик!
    Он вздрогнул, дико на меня посмотрел и проснулся.
    — Чего?
    — Что еще посоветуешь?
    — Четыре месяца назад появился любопытный тип — Паладин Влад. Паладин — это и прозвище и класс. — Он снова начал зевать, долго, с потягиванием и завыванием.
    — Не тяни кота за хвост!
    — Не перебивай! Паладин сделал свой героик первым, в результате у него четверть миллиона аудитория на канале, он постоянный ведущий популярного сетевого журнала. Про героик-классы уже знаешь?
    — Читал.
    — Они только для архетипов. Это квест с растущей наградой, то есть чем дольше его никто не может сделать, тем больше в итоге получит первый счастливчик. Короче, посмотри историю — десятки тысяч бросились искать героик портальщиков. Цена квеста…
    — Знаю.
    — Во, даже ты знаешь! Потом волна схлынула. Сколько раз чара перепродавали?
    — Пять.
    — Именно! Все хотят стать первыми! Но все обломались, такие дела.
    — Я не хочу.
    — Не ври старому мудрому человеку! Остались два класса, к которым за три года никто так и не смог сделать героический квест — храны и купцы. Рыцарей смерти разгадали после серии передач Паладина. Кстати, посмотри потом их квест, есть забавные моменты, там такого намешали…
    — Макс!
    — Смотри канал Паладина, он интересно рассказывает полезные для нуба особенности, на него приличные сценаристы работают, все по полочкам разложено, даже ты поймешь. Как постигнешь Дао — иди играй своим храном. Потом отзвонись, мне интересно, что ты с ним сотворишь, извращенец.
    — Я еще тебе самые смачные моменты в очки скину, чтобы позавидовал.
    Макс иронии услышать не захотел.
    — Кидай, кидай. А теперь ступай, дитя, и не греши. Я спать хочу.
    Изображение мигнуло, и он отключился. Как обычно не попрощавшись.
    Все равно ничего не понял, кроме того, что надо лезть в игру и смотреть рекомендованный канал.

3

    Я еще раз посмотрел на характеристики персонажа. В гайде сказано — четыре очка повышения на уровень; должно быть четыреста, а их на тридцать больше. Значит, кто-то вкладывал деньги в развитие персонажа? Непонятно, что такое «точность» с «мудростью»? Я поискал, нашел объяснение, что вторичные характеристики приобретаются за счет использования модулей; значит, моим персонажем много и часто использовалось метательное оружие и планшет. На фига это небоевому чару? Что я вообще знаю об игре? Глупый вопрос, ничего не знаю. Зато у меня есть мудрые советы!
    Итак:
    — Комп, запуск «Творцов судьбы».
    Клиент скачался; пока я читал гайды, пытался понять с ходу то, что придумывалось и развивалось несколько лет. Снова заставка, средненько так, но ярко. Самое то для малолеток… хотя чего это я, игра учетная, для взрослых. Я с любопытством рассматривал драконов, прикидывая, как можно реализовать управление ими в вирте. Наконец, финальный взрыв красок, наплывающая надпись «Добро пожаловать в мир творимой судьбы!».
    На площадке передо мной крутилась моделька, которую я уже видел на странице аккаунта.
    «Уважаемый Виталий Князев! Мы рады приветствовать вас в игре, надеемся, вы получите здесь незабываемые впечатления и пройдете вместе с друзьями дорогами незабываемых приключений!»
    Да уж, пройдем. Порталами.
    Поискав, нашел нужную закладку:
    «Раса — эльфар».
    Эльфоподобное существо в слишком громоздких доспехах, светловолосое, за спиной красиво развевается плащ. Эльфар… Эльф, что ли? Или эльфинит какой-то? На странице аккаунта я его видел в броне, закутанного в плащ с головы до ног. Изящный, высокий, судя по высовывающимся из-под тяжеленного шлем локонам — блондин.
    «Имя — Светик».
    Не люблю эльфов, и никогда не любил, в отличие от мамы. Так что, пожалуй, когда сброшу характеристики, то он останется Светиком. Или назову «Огогокакойизящноэль». Все равно никто ж имя не видит?
    «Ремесло — алхимия, третий ранг.
    Вторичный навык — поиск ингредиентов, третий ранг.
    Не выбраны все вторичные навыки. Сделать это сейчас? Доступен один слот навыков».
    — Нет.
    Черт его знает, что там понадобится. Потом. Может, готовке научусь или там… ну, не знаю. Но потом.
    «Желаете подключить внешние устройства?»
    — Да.
    Я подключил все, что было в комнате. Собственно вирт мне дяди на пятнадцатилетие подарили, броньку тренировочную, старую, планшет, еще школьный. Наверное, надо бы дорожку притащить, все равно мама ей не пользуется, в клуб ездит.
    «Идет определение устройств, это может занять некоторое время. Пожалуйста, не прерывайте процесс».
    Ну, если вы так просите…
    «Найдены внешние устройства:
    Система виртуальной считки „СоПро-9001“.
    Виртуальный доспех н/а.
    Подключаемый универсальный манипулятор „Перчатка“ (2).
    Планшет „PU-20“.
    Активный микрофон.
    (Внимание, вы будете получать бонус опыта от устройства „Виртуальный доспех“, только если ваш персонаж станет носить доспехи класса „Легкая броня“ и выше).
    Пожалуйста, отметьте все используемые устройства».
    Это почему еще доспех «эн-а»?! Я когда старый броник переделывал, заказал идентификаторы фирменные, чтобы с софтом не возиться, так что нечего мне тут! Ладно, хрен с ним. Чего тут отмечать-то, галки ставить? Жаль, нельзя мои стволы сюда подключить или набор симулятора, нету там ни огнестрела, ни космических истребителей. Скучная игрушка!
    «Необходима проверка работы устройств. Пожалуйста, выполняйте требования инструктора подключения».
    В воздухе разлетелась куча искр, и со вспышкой появилась смеющаяся девушка. С крыльями. И сантиметров двадцать ростом. Этакая цветочная фея-переросток. С тоненьким звенящим голосом:
    «Эй ты, лопоушик, а ну попрыгай за мной, догони попробуй!»
    Лопо… чего?! Надо было биту бейсбольную присоединить, у меня валяется вроде в детских игрушках. Вот тогда бы мы побегали!
    Прыгая по пространству вирта, я старался поймать девушку. Почему я всегда за ними бегаю, почему не они за мной? Вот ведь несправедливость!
    «Почти поймал! Но раз не поймал — нарисуй мне цветочек!»
    В каком месте? Ах да… Подхватил планшет и изобразил что-то на растительную тему.
    «Хорошая у тебя коровка получилась! Хи-хи! Как тебя зовут, неуклюжик?»
    — Виталий.
    «Это не твое имя!»
    Зараза.
    — Светик.
    Эта мелкая дрянь чуть не упала на пол от смеха. Кажется, мне здорово не повезло с именем.
    И кажется, я не последний раз это говорю.
    «Ладно, можешь меня погладить по крылышкам! Но осторожно!»
    Вблизи она оказалась похожа на какую-то мультяшную героиню. Натянув перчатку, я, стараясь не повредить, погладил феечку. Нахальство еще не повод ломать девушке крылья. Да и красивая она.
    «У тебя там еще доспех должен быть, хотя не понимаю, зачем он нужен крылатым? Это ты уже в нашем мире проверишь. Ну как, придешь к нам в город?»
    — Приду, приду…
    Она снова захихикала и, подпрыгнув, исчезла в новой вспышке.
    У них там все неписи такие чокнутые?
    «Проверка внешних устройств завершена, все устройства опознаны.
    Выберите режим использования устройств — постоянный/временный».
    — Временный.
    В «контре» штраф накладывают, если выбрал постоянный и не пользуешься модулем, тут наверняка такая же схема.
    «Режим использования внешних устройств — временный. Вызвать меню подключения вы можете через окно характеристик персонажа. Напоминаем, что бонус по опыту активируется в зависимости от частоты использования устройств».
    Чего? Какой еще бонус?
    Полез смотреть статью, все оказалось просто — в игре можно было увеличивать-уменьшать получаемый опыт за счет использования манипуляторов. У меня аж тридцать процентов набралось. Притащу дорожку — будет тридцать пять. Нормально, только зачем мне опыт? Я думал, без них играть нельзя, так в гайде говорилось! А тут что…
    Найдя тот самый гайд с пометкой «класс не для новичков», перечитал еще раз. Да, без них нельзя… в том плане, что очень долго и уныло, ведь речь шла о прокачке. По порталам, оказывается, хоть с того же планшета гонять можно или даже с приставки. И на фига я вирт разворачивал? Ну за девушкой побегал. Симпатичной. Нарисованной.
    Отложив планшет, снова надвинул очки. Перед глазами висела большая надпись:
    «Поздравляем, обновление аккаунта завершено успешно!»
    И еще один ролик.
    — Промотать.
    Наделают завлекалова, лучше бы что-то полезное показали.
    Итак, уже вечер, но я успею разик отвезти почту по постоянному переходу. Три золотых, значит? Если хоть один переход в день делать, то к подаче документов в военкомат отобью половину потраченного, а трудов — всего ничего. Хотя тогда проще сидеть консультантом на «вопроснике»: и заработок больше, и запись в учетку… Туплю — что мешает это одновременно делать? То есть будет хороший приработок, небольшой, но постоянный.
    Наконец проявилась картинка — сумрачный лес на склоне горы, высокие деревья, деревянные дома, уходящие лестницами в кроны домов. Симпатичненько, и графика более чем реальная!
    «Добро пожаловать, Светик!
    Время творить судьбу!»
    Ну сколько раз вы мне будете напоминать?!
    Надев шлем и застегнув липучки доспеха, я пересек круг возрождения на верхушке пня.
    «Внимание, если это ваш первый персонаж, то рекомендуем пройти обучение. Ознакомьтесь со справкой!»
    Да-да, спасибо, я понял.
    Мимо летали такие же шустрые светящиеся создания, как феечка из проверки, сновали странные типы… хотя большинство происходящего было скрыто развесистыми кустами и толстенными стволами деревьев. Оглядываясь, я вдруг увидел проходящего мимо человека. Самый обычный человек, только росту в нем метра четыре. Подойдя, великан посмотрел на меня сверху вниз, улыбнулся и спросил:
    — Малышка, ты собираешься сходить с портала? Он может понадобиться еще кому-нибудь.
    — Я не малышка, здоровила!
    Мужчина засмеялся:
    — Прости. Каждый раз, когда прихожу в лес Маленького Народца, не могу удержаться.
    Я огляделся вокруг, на огромные фигуры людей, на мелькающие искорки феечек, и с громким, отчетливо слышимым щелчком мои мозги встали на место.
    Люди были нормального роста. И феи не были переростками.
    Это я был очень и очень маленьким.
    А еще, кажется, я был женщиной!
    — Комп, выход из игры!

4

    На этот раз я не ограничился самым популярным гайдом, пройдясь по всем более-менее актуальным, чтобы больше не удивляться… настолько.
    Хранители Порталов — курьеры мира «содески», мелкие торговцы-разносчики. Курьер должен быть в силах поднять свою ношу и удержать во время прохождения портала. Инвентарь игрового персонажа напрямую зависит от четырех факторов: для начала это ловкость и сила, без них никак не обойтись, именно они отвечают в том числе и за количество ячеек, в которых можно разместить груз. Затем — экипировка. Если я все правильно понял, то инвентарь — это не сумка за спиной, это вообще совокупность всей экипировки плюс бонус от характеристик. Если заполнить его полностью, то персонаж будет обвешан свертками, у него будет что-то привязано к ремням, что-то засунуто в сумки и так далее. Конечно, хороший бэкпак весьма и весьма полезен, но надо учитывать карманы, подсумки, перевязи… да хоть бы и за пазуху можно что-то пихнуть. Именно поэтому у моего… гхм… моей, то есть Светика, столько одежек, что моделька в три кокона закутана, даже пола не разобрать. И все это на силу с ловкостью.
    И тут вступает в дело четвертый параметр — размеры самого персонажа. Разработчики заявили, что игра предельно логична, отсюда простой вывод — трехметрового тролля использовать в качестве курьера разумнее, чем представителя «низкорослой» расы, он сможет переносить гораздо больше. Так что большинство портальщиков — это какие-то высокие, «объемные» расы с бонусом на силу. Но эльфар не сравнится даже с человеком, влей он хоть все очки в силу и ловкость, просто не хватит самого персонажа, чтобы разместить груз на теле. А то, что на теле не поместится, в инвентарь поместить сложно. Нужны особые магические контейнеры, можно складировать в ящики личных хранилищ, можно на телеги караванщиков, просто на пол личных комнат, но только не в инвентарь.
    В результате мой персонаж мог отнести всего пару-тройку посылочек; магия магией, а по законам этого мира существо весом двадцать килограмм не сможет носить груз в полцентнера. Ну или сможет, только очень недалеко. К тому же для работы перевозчиком сила необходима, а для жизни самого персонажа бесполезна, получался своеобразный штраф на характеристики.
    Зато эльфары умеют летать.
    На странице аккаунта в картинке моего персонажа, которую я поленился повертеть, крылья были скрыты плащом. Эльфар — магическая раса, одна из пришедших во времена начала Темных Времен, вставшая на сторону местных аборигенов. Ближе всех по характеру им пришлись феечки Темного леса, жившие почти рядом с высокими эльфами, и народ эльфаров расселился по окраинам Темнолесья.
    Очень слабые, умеренно ловкие, похожие на сильно недокормленных эльфов, без длинных острых ушей, зато с крыльями. Магическими крыльями, от анатомии не зависящими. С одной стороны, хорошо: эти крылья нельзя сломать или покалечить в бою, с другой — на них можно только планировать, самое большее — разбежавшись, пролететь метров сто по прямой или меньше, если пришлось поворачивать на лету. Крылья открываются автоматически при падении, эльфар не может разбиться, даже если его бросить, предварительно связав. Более того, крыльями можно что-то удержать, недолго и не слишком тяжелое, их можно даже использовать в бою или для маскировки, если расцветка подходит. Расовый бонус, довольно приятный.
    Но если есть плюсы, то есть и минусы — сила у эльфаров не влияет на повреждения при атаке. А одной ловкости недостаточно для того, чтобы побеждать монстров один на один. Эльфары — магическая раса, у них повышенный уровень маны на единицу интеллекта, но у хранителей нет боевой магии, вообще никакой нет.
    Теперь наконец стало понятно, почему этот персонаж стоит так мало. Сначала он принадлежал какому-то игроку, чуть больше года вкладывавшему в персонажа деньги, слегка повысив характеристики, прокачав «Алхимию» и «Поиск ингредиентов», позволявший в странствиях добывать для варки реагенты. Тем не менее через год персонажа почему-то продали, и он стал обслуживать три портальные точки, ровно столько значилось на карте. Взял письма и легкие посылки в одной, прошел в другую, третью, вернулся в первую — и так день за днем, полтора года, раз в неделю продавая заработанное золото, судя по записям в истории аккаунта и хорошему рейтингу на маркете. Жуть какая! Причем и заработать-то нормально не мог, инвентарь не позволял таскать много тяжелых вещей. А четыре месяца назад все побежали искать самую дорогостоящую загадку современных онлайн-игр, и хозяин, наверняка с облегчением, продал эту несчастную эльфарку, со всеми ее недостатками, напугавшими следующего владельца, который, ничего не добившись, сбагрил ее Фимке, а тот уже мне. Я вообще везунчик, да. Хотя… тут стоит подумать.
    Но кроме раздумий, надо что-то делать.
    Во-первых, я не собираюсь играть женским персонажем! Пусть даже довольно страшненьким: раздетая эльфарка выглядела узником концлагеря, от мужика отличаясь лишь нагрудной повязкой, под которой, судя по рисунку, ничего выдающегося не наблюдалось, понятно, почему я его… ее за мужика принял. Значит, надо как-то не раскрыться до отмены блокировки вайпа характеристик, а то засмеют. Интересно, Фимка знает? Знает, конечно, он же страницу акка проверял при продаже. Начнет подкалывать — прибью!
    Во-вторых, мне надо сделать персонажа хоть немного более грузоподъемным, потому что стандартная «обязательная» посылка от неписей весит пять кило и занимает десять ячеек инвентаря, а мне надо и свой товар разместить. Как можно увеличить грузоподъемность? Или стоит перейти на менее объемные грузы? Почему только эти три точки использовались? Разве доступ к порталам для хранителей не свободен? Сделав очередную отметку маркером, перешел к пункту три. Подождем с приключениями, надо посмотреть на того мужика, о котором Макс говорил; он же, кажется, начинал с нуля и смог чего-то достичь? Вот и я начну.
    — Комп, поиск — «Творцы судьбы», Паладин, видео, героик-класс.
    Паладин Амалы Исцеляющей мне не понравился. Этот самый Влад был довольно неприятным типом: при том что лет ему было за тридцать, в первом ролике вел себя как диджей с подросткового канала. Впрочем, иногда он увлекался и становился вполне вменяемым мужиком. Возможно, ему самому было не по себе от того, что за ним наблюдают почти двести тысяч человек. Охренеть, такая аудитория в первый же раз у никогда раньше не светившегося публично человека! Дальше, понятно, поменьше стало, но все равно много людей его смотрит, очень много.
    Показывая новые фишки своего персонажа, полученные в результате квеста, он подробно объяснял изменения, рассказывал, как было что-то им сделано и почему. Но его рассказы об игровых модулях — это нечто! «Смотрите, дети — модуль-меч! Им можно махать! А это, ребятки, особая магия, мод на предметы, называется! Очень сильное и сложное колдунство!» — Голимый нуб, только-только решившийся поиграть во что-то серьезнее «Сапера». При этом, когда я промотал несколько роликов и остановился на его объяснении сути общения с неписью при создании собственного квеста, то вдруг увлекся и слушал до конца передачи, настолько четко и понятно объяснялись поступки и их последствия.
    Я даже не поленился найти его данные в открытой части учетки — никаких записей об играх, рейтинг на «вопроснице» в торговле и логистике, причем почти платиновый, то есть в своем деле разбирается; полный гражданин, армия, чистая рабочая анкета. Ну просто идеальный чел, настоящий паладин!
    Чего ему вдруг стукнуло в игровики-затейники податься?
    Оторвавшись от просмотра и даже отложив очки, я быстро сбегал на кухню, набрал из холодильника чего под руку подвернулось, подцепил кувшинчик с компотом и побыстрее вернулся к себе, усевшись поудобнее в честно украденное у мамы дедово кресло — старое, скрипучее и невероятно удобное. Она его у деда увела, а у кого он стырил — не признается. Маркер под руку, столик рядом забит всяким жеваловом, начинается великая работа по планированию использования непонятно чего неизвестно для каких целей!
    Стряхнув очки на нос, отрубил весь свет в комнате и углубился в описание игры.
    При внимательном рассмотрении все чуть сложнее, чем казалось сначала. То, что объяснял мне Макс, и то, что я вычитал сам, было только верхушкой айсберга. В игре полно развлечений на любые вкусы, и все они были многоуровневыми! Хочешь играть в хак-н-слеш? Тысячи монстров, сотни НПС-застав на границах Тьмы, караваны и разбойники, прорывы иномирового зла, особенность игры — «туманки» с любыми самыми безумными, постоянно меняющимися противниками и вполне достойной наградой. Хочешь ролеплея, как у этого Влада? Города и села живут вне зависимости от наличия в них игроков, а сами игроки — лишь одна из сил этого мира, «светлые пришельцы». Торговля, ремесло, замки, сражения, дипломатия, исследования, и снова тысячи и тысячи самых разных монстров!
    Спустя час, еле оторвавшись от калькулятора талантов мультикласса-следопыта, я вернулся к описанию класса «Хранитель Порталов», задумчиво проскролил список рас, разглядывая их модельки в темноте комнаты. Таурен, здоровенная туша человека-быка, царапающая рогами потолок… вот кем играть надо! Или тифлинги, всем хороши, и атака бонусная от хвоста есть, и резисты. А уж фигурки у их женщин! Мм! Так, хватит. Тут вообще нету некрасивых персонажей, это же игра. Сосредоточился? Теперь особенности хранителей.
    Самый старший из имеющихся в игре хранов — двести одиннадцатый уровень. Взят два года назад, тогда же было выяснено, что со временем не появляется ничего в плане защиты или атаки, в результате интерес к развитию класса пропал.
    Стоп-стоп-стоп!..
    Вскочив, я быстро отмотал страницы до описания персонажа.
    Крылатый народ, крылья из магии, ограниченное применение в бою.
    А предметы ими удерживать можно? Этот вес как считается?
    Эльфар, мелкое эльфоподобное существо. Сила ему не нужна из-за расового ограничения, поэтому самый популярный класс — следопыт, рейнджер с заклинаниями. Все очки идут в ловкость и выносливость, маны хватает за счет расового бонуса, плюс возможность летать, плюс маскировка от крыльев (я снова подчеркнул необходимость разобраться с возможностью их применения), но в результате раса у хардкорных игроков все равно непопулярная. Девчачья. Что они могут крыльями, кроме как расправлять в полете и прикрываться ими в засаде? Делаем еще запись — проверить.
    Итого — крылья, особенности работы хранов, сам проход, прицениться к магическим сумкам. Я ничего не забыл? А, вот — есть в том городе, где я сейчас, не боевые квесты с приличной наградой? Что там у паладина?
    «При выполнении заданий помните, что неписи воспринимают вас как реальных людей, эльфов и прочих троллей. И заложенные в них понятия о приличиях соответствуют вашим. Так что если вы выполнили задание чисто формально, то не надейтесь на повышенную награду, ради нее, может быть, придется поссориться, может быть, — подольститься, неплохо помогает вариант с большим узнаванием внутренней жизни непися, ведь у них есть своя, параллельная нашей жизнь. Будьте внимательнее к тем, кто вас окружает».
    Ага, даже если это картинка, оживленная компьютером предпоследнего поколения. Впрочем, смысл есть, игра социальная, значит, следует под нее подстроиться.
    Поставив закладку на этом ролике, я полез интересоваться заданиями. Окраина Темного леса, поселение эльфаров почти рядом с захваченными Тьмой областями, которые уже три года не могут отбить в силу особенностей местности — Очень Темный Лес, переходящий в Жутко Зловещие Горы с Наполненными Злом Пещерами. Такой прифронтовой городок, где обитают собственно эльфары, феечки (за них играть нельзя, но эта раса — поставщик важных для мира зелий), высокие эльфы, лесные эльфы и наконец светлые пришельцы, то есть игроки. Есть представительства торговых домов, три храма, около четырех тысяч неписей-обывателей, рядом популярное подземелье, несколько «туманок» полукругом. И, конечно, портал. Как я уже понял, квесты в этой игрушке не статичны, но с таким количеством источников событий явно что-то почтовое или собирательное найдется. В конце концов, можно просто пройтись по округе и нарвать какой-нибудь ценной травы, тоже вариант, раз зона не для начинающих, то ингры должны стоить неплохо? О, сено должно быть легким, значит, ставлю мод на точки сбора трав!
    Подчеркнул маркером горящие в воздухе буквы, просмотрел список, переформировал по степени важности — проверка прохода через портал, возможности крыльев, доступные моды и управление ими, задания у неписей, прогулка вокруг города со сбором ингредиентов. Ну что, все довольно просто. «Цели определены, задачи поставлены, за работу, товарищи!», как любит говорить дед Артур.
    Ну хорошо: что мы имеем, если всерьез подумать?
    Мама сосватала мне этот аккаунт. Ефим и дядя Валя помогли ей разыграть небольшое представление. Они в курсе маминой затеи? Конечно, не стали бы они играть что-то втемную. Аккаунт не паленый, по описанию Макса и прочитанным гайдам — совершенно обычный «рабочий» персонаж, без каких-либо читов или незапланированных бонусов. Я бы даже предположил, что раньше он принадлежал кому-то из маминых подружек, очень уж характерные детали — женский персонаж, небоевой класс, специфичное имя, вложено больше сотни колечек; готов поспорить, что им играли годик, потом отдали погонять знакомому, какому-то очередному «непутевому Виталику», потом прогнали через несколько рук и зачем-то отдали мне.
    Если постараться, то наверняка смогу вычислить, кому именно он принадлежал. Надо мне это? Я не доверяю маме? Доверяю. Значит, не надо. Через три месяца спадет запрет на передачу; она, получается, уже знает, что я к этому времени решусь с ним расстаться? Но зачем нужны эти три месяца? Игра должна на меня как-то повлиять? Надо посмотреть, какие неприятности могут подстроить в игре, что может меня затянуть? Мама инициатор, значит, повлиять хочет… что ей не нравится в моих решениях за последнее время? Намерение пойти в армию? Нежелание брать деньги у родственников? Могут меня в игре подставить по-крупному? Персонажа-курьера? Еще как! Если хранители и в самом деле единственное средство быстрой доставки в мире игры, то на них должна идти жесткая охота, потому, похоже, и свободных хранов нет. Одинокие почтальоны с массой полезных вещиц в инвентаре… так, есть ли потери при смерти?
    Проверка подтвердила мои опасения, падала случайно одна вещь и все деньги. Если у меня три посылки в инвентаре, то я могу одну потерять, если поймают. Отметив необходимость навести справки о том, как можно избежать потери и чем она вообще может грозить, я начал прикидывать — меня ловят с товаром, я остаюсь должен и беру деньги у мамы? Пф-ф, а то она так не даст? Да у меня и своих хватит, отца попрошу, в крайнем случае. Стоп. Может это быть поводом? Только я же все равно не стану, и мама с дядей Валей это знают, а Фимка — даже лучше их.
    Небо голубое, вода мокрая, а мои родственники совсем не дураки.
    Ну хорошо; пока делать нечего, придется играть.
    Буду я вкладывать деньги в игру? Не буду. Игра, в которую инвестируют, это работа, а мне и одной хватает. Значит, ближайшая цель — за неделю заработать сто золотых, их продать и на вырученное приобрести «колечки» для сброса характеристик. Семь дней по пять часов в день играть ради жалкой сотни! Но принципы важнее.
    Сбросив все записи из маркера в домашний комп, я с сомнением посмотрел на монитор с заставкой игры, добрел до кровати и упал навзничь. Надо будет утром маму спросить…

5

    — Мам, а Виталька опять спит за столом!
    Я встряхнул головой, пытаясь отогнать сон. Вчера слишком увлекся, с новыми играми всегда так. Надо составить список… ах да, вчера же и составлял. Значит, проверить, добавить все дела из реальной жизни, прикинуть время, пошерстить форумы.
    — Виталик, не спи!
    — Не сплю, мам. Засиделся вчера.
    — Болтал с кем-то? Или в игру сразу полез?
    Ну вот, я же говорил…
    — Полез. Мам, только честно — ты зачем мне ее купила?
    Мама, мимоходом вытерев младшенькой подставленный подбородок, сделала удивленные глаза:
    — Ты сам купил, я просто проверила, соответствует ли товар, предла…
    — Ма-ам!
    — Виталь, лето на улице! Ты вторую неделю без выходных: или на работе, или на учебе! Я подумала, что ты сравнишь эту изумительную, но бездушную игру с реальным миром и…
    — Ма-а-ам!
    — Виталька, не кричи на маму!
    — Мелкая, я не кричу, я ною. Ты сама это делаешь постоянно!
    — Мне можно, я маленькая!
    — В первый класс уже пойдешь, какая маленькая?
    — Ма-а-а-ам!
    Она вдруг отложила полотенце, села напротив и мягко спросила:
    — Ты играл уже?
    — Немного. Сначала надо разобраться.
    — Давай ты поиграешь… ну, скажем, до конца лета, а потом я тебе все расскажу.
    Так, меня где-то хотят развести.
    — Мелкая, в чем подвох?
    — За это время что-то должно произойти!
    — Со мной или с игрой?
    Сестричка задумчиво нахмурила брови, став очень похожей на маму.
    — Наверное, с тобой. Игра тут при чем?
    Вот и я так думаю. Если это действительно заговор родичей, то что я могу сделать?
    — Ну хорошо. Я молчу, но аккурат в конце августа ты во всем признаешься!
    — И не мечтай! Я признаюсь только в том, на что рассчитывала, когда допустила тебя к этой сделке.
    — Когда выступила консультантом по этой сделке.
    — Кстати, а как насчет оплаты труда?
    — Эта услуга входит в пакет летнего наблюдения за мелкой!
    — Ничего подобного!
    — Мелкая, подтверди!
    — Входит!
    Я переложил свою часть сладкого пирога на тарелку сестры, и мы скрепили сделку рукопожатием.
    — Это низко! Подкуп свидетеля!
    Я молча сделал выразительные глаза и развел руками: мол, что вы хотите, всяк свою выгоду ищет!
    — И он строит тут рожи! Собственной матери!
    Я сочувственно покивал головой. О времена, о нравы!
    — Так что там в игре?
    — Как говорит деда — во времена его молодости за такой товар вывозили в лес, в разных пакетах.
    — Мы поедем в лес?
    — Нет, мелкая, я намекаю, что товарец — второй сорт.
    — Как можно! Ты взял его на треть ниже рыночной цены!
    — Треть от ничего — плохая скидка.
    — Что, совсем никак?
    — Это тоска. Перс-разносчик без каких-либо боевых возможностей, а в рекламе «Творцов» сплошные битвы.
    — Социальная профа?
    — Нет, не купец, не крафтер, те тоже хоть что-то могут в бою. А этот «подарочек» — абсолютный ноль.
    — Виталя хочет подраться!
    Уловив мое движение, сестра тут же притянула к себе тарелку с пирогом и засунула его остатки в рот целиком, потеряв способность говорить минуты на две. Надеюсь, она не задохнется.
    — Фима тоже решил поиграть. Если хочешь, вы можете вместе…
    — Мам, я уж как-нибудь соображу, как в игрушку играть!
    — Молчу-молчу. — Мама быстро растрепала мне прическу, не обращая внимание на мое злобное бурчание, и занялась загрузкой посудомоечной машины. Потом мелкая, прожевав, запросилась в бассейн, и мама, барским жестом отослав меня наверх, предупредила, что сегодня они вернутся только к вечеру. К вечеру так к вечеру. Воскресенье — мой официальный выходной от проделок малолетнего чудовища, которое по недоразумению доводится мне младшей сестрой.
    Итак, квесты в игре, спихнуть акк на автофоруме, разобраться с порталами, попутно просмотреть еще пару роликов Паладина. Кстати, а он что, в самом деле никому имени своего персонажа не говорит? Смешно: любой гражданин может узнать, кто он и чем занимается, но произносить вслух имя, которое все его зрители постоянно видят во вкладке статистики, он не хочет… Ну-ну. Хотя мало ли у людей тараканов?
    Что я еще забыл? Ага, вспомнил!
    Перетащив беговую дорожку себе в мансарду, распинал вещи по углам, проверил все модули, развешал по стенам вчерашние записи с маркера и отрывки роликов Паладина. Ну вроде все?
    — Комп — запуск «Творцов судьбы».
    Стандартный вход с проверкой модулей, работают вирт, перчатки, броня, с трудом найденная бейсбольная бита, микрофон и планшет. Дорожку я пока решил не подключать, мне привычнее на пальцовках бегать, как в шутерах. Но все равно — тридцать пять процентов к получаемому опыту. Хотя, я же не хотел его получать? Я и драться не хотел, но все утро думаю, как бы персонажа боевым сделать. Ничего, главное — иметь возможность, а как ей воспользоваться, это потом можно решить!
    «Добро пожаловать! Необходимо пройти проверку подключенных модулей».
    Давай проверяй. Только без феечек!
    Прыжки, махи, написать, сказать. Формальность: и так ясно, что все подключено, а играет живой человек, но ритуалы соблюдают даже компьютеры. Скорее всего просто психологический прием, для лучшего восприятия вирта.
    Вход.
    Знакомый пень, раннее утро в лесу. Туман уже рассеялся, так что под ярким солнцем деревья светятся словно сами, а не отраженным светом. Летучей мелочи поменьше, небось еще не попросыпалась, да и простых эльфов немного, так, две-три штуки мелькают, словно для антуража.
    — Карта.
    Отыгрывать еще и доставание предметов из инвентаря я не собирался. Во всем должна быть мера, превращать в эпическое приключение простой рабочий процесс по переноске товаров из одной точки в другую не буду. Игра — значит, игра, никаких притворяшек, что это реальность.
    Развернувшееся в воздухе полотно послушно высветило зеленое пятно города, светло-желтые окрестности и практически белый «туман войны» дальше десяти минут ходьбы. Знакомо, стандартная цветовая система. Прежний владелец явно не собирался терять время на исследование, или деньги — на покупку обновленной версии карты. Зря, знание — деньги!
    Отключив вирт, я быстро нашел симулятор, переключил на него микрофон. Самое то было лет в десять поменять голос и представляться незнакомым собеседникам в чатах то пожилым мужиком, то юной девушкой. Даже состязание с приятелями было, кто дольше продержится нераспознанным. Не то чтобы я побеждал постоянно, но не так трудно дать человеку самому убедить себя, все хотят обмануться. Сейчас, когда у каждого на носу очки с подключением, обманывать стало труднее, все сразу требуют картинку.
    — Проверка. Проверка.
    Голос оказался слишком похож на эльфийский. Слащавый, бр-р! Чуть опустим тембр, добавим хрипатости, обрубим концы и начала звуков.
    — Проверка.
    Хм, а ничего. Вот чуть дребезжания добавить…
    — Комп, скопировать параметры симулятора.
    Я этот голос потом в будильник суну. Таким шутить хорошо, над беспомощным, крепко связанным пленником. Абсолютно не эльфийский! Зато женский, и соответствует персонажу. Теперь физиономия. Без лишних измышлений просто скопировал свое лицо, наложил на эльфарский тип. Ну вот, готов мой… готова моя Светик. С этим и на люди выйти не стыдно.
    Манерно оставив в сторону ногу, я посмотрел на монитор. В нем отображалась тощая, мосластая фигура, закутанная в три слоя одежек, так что из-под тряпок видна одна лишь правая нога, кисти рук, нос и тонкие губы широкого рта.
    — Приветики!
    М-да. Переборщил, с таким голосом в наемники идти, тем более что моя поза, наложенная на модель персонажа, оказалась очень уж пиратской. Не хватает ножа, которым я должен под ногтями ковырять. Не дай бог кто узнает, что вот это — мой персонаж! Я же до конца дней не отмоюсь от клейма извращенца!
    С другой стороны, именно таким и стоило бы играть. Симпатяга!
    Жаль, что драться не умеет.
    Так. Голос, лицо, шмотки. Инвентарь? Пустой, золотые занимают одну ячейку, остальные тридцать одна свободны. Черт, вместе со шмотом у меня больше шестисот очков в силе с ловкостью, но по сравнению с начальным инвентарем персонажа первого уровня рост лишь втрое! Может, это придумано, чтобы мелкие расы с бонусом на скрытность и воровской специализацией не могли за раз выносить из обворованного дома все, вплоть до мебели? Хорошо хоть сено для алхимии, судя по гайду, занимает немного места. И хорошо, что местные травы, выросшие на полянах Темнолесья, довольно неплохо ценятся, так как идут на защитные эликсиры и яды.
    Так, стоп. Прежде чем идти, надо до конца проверить все способности.
    — Эй ты! — Стоявший у клумбы с книгой в руке полуэльф недоуменно оглянулся.
    — Вы ко мне обращаетесь, леди?
    — Я не леди, и — к тебе, да! — Черт, как мне нравится этот голос! Сделав в наушниках себя погромче, а реальные звуки потише, продолжил беседу: — Где тут можно на манекенах оружие проверить?
    Полуэльф смерил меня взглядом, кивнул в сторону и снова погрузился в чтение.
    В указанной им стороне тянулся невысокий, в три моих роста, забор, из-за которого доносилось нечастое постукивание, иногда прерываемое криками и руганью.
    Ага, вот и возможность полетать.
    Вызвав менюшку, набросал короткий список команд-активаторов для полета.
    Откашлявшись, повернулся к стене, прицелившись чуть выше ее, и произнес:
    — Полет!
    М-да, не «скайспир» шестого поколения, даже не патрульный беспилотник. Подняло вверх на метр, то есть чуть выше головы, и медленно потащило вперед, с очевидным намерением ткнуть эльфарской мордочкой в штукатурку и протащить, чтобы поменьше надежд оставалось. За спиной трепыхалось нечто переливающееся оттенками светло-желтого, перед глазами мерно отсчитывал секунды таймер. Похоже, тут на один уровень персонажа выдается одна секунда полета.
    — Стоп. Комп — поиск, слова «творцы судьбы», «полет», «время полета», «крылатые расы».
    Да, полет длится в зависимости от уровня и модификаторов расы. У эльфаров он единица, у горгулий — ноль пять, что понятно, тяжеловат народец, у сильфов, наоборот, два, за счет сродства с ветром, и так далее. Перезарядка полета так же — минута за секунду. В общем, не так чтобы сильно полезный навык — раз в полтора часа пролететь со скоростью бегущего человека… хм, нет, довольно интересно: оказывается, надо управлять крыльями, тогда полет становится и быстрее, его можно направлять, лавировать как-то, хоть и со снижением скорости. Есть даже шмот на бонусы к полету, только редкий. И что важнее — время накапливается, а не обновляется, то есть уже спустя две минуты после исчерпания всего «топлива» я могу на две секунды взлететь! И бой можно вести в трехмерном пространстве!
    Ах да, я же не могу драться.
    Захотелось выругаться: такой облом! Иметь возможность и обнаружить, что она бесполезна…
    Очередной облом ждал, когда я попытался крылья использовать для подъема предмета. Делать это было можно, конечно, но лишь с помощью модулей, так что постоянно приходилось выбирать — или крылья, ведущие себя в качестве хватательных конечностей как щупальца осьминога, то есть выгибаясь во все стороны и скорее опутывая предмет, чем его хватая, или руки, но тогда два трехметровых широких «шарфика» сворачивались в никуда до того момента, пока я не активирую полет. Держать ими что-то кроме как посредством прямого управления модулями не удавалось. К тому же, как ни печально, поднятый вес указывался в переносимом, то есть ожидаемой пользы в виде бонуса к инвентарю не получалось.
    Почему-то провал затеи с дополнительным слотом для багажа показался жутко обидным. Отойдя на пяток шагов, я переключил перчатки на управление крыльями, с ускорением разбежался, подпрыгнул и крикнул, разводя руки:
    — Полет!
    О да! Вот это в самом деле полет!
    Заборчик промелькнул внизу, я пронесся над двориком, вдоль стен которого стояли щиты с мишенями, столбы, оружейные стойки и манекены. Пролетев над головами двух тренирующихся на фехтовальной дорожке, я очень аккуратно попытался развернуть крылья для торможения, но не успел, и со всей дури врезался в стенку.
    «Урон при столкновении — 10 % жизни».
    А хрен с ним! Главное — это уже что-то! Всего десять секунд, а сколько удовольствия!
    — Госпожа здесь случайно или вы что-то хотели?
    Оглядев силуэт эльфарского тела на побеленной стене, я осмотрел себя, порадовался, что грязь к нарисованным доспехам не пристает, и ответил здоровенному мускулистому эльфу в кожаном тренировочном нагруднике:
    — Да. Я хочу проверить боевые навыки. Это возможно?
    Непись, мрачно ухмыльнувшись, кивнул ученику.
    — Конечно, госпожа. Начните с этого оболтуса.

6

    Спустя двадцать минут я покинул тренировочный зал в хреновом настроении.
    Да, храны — не боевой класс. Плюс эльфарский расовый штраф, делающий бесполезным в бою силу, и никакая ловкость или крылья не помогут выжить: урон, наносимый моей палицей, оставшейся от прежнего владельца персонажа, был совершенно ничтожным, попытки сменить ее на предоставляемое игрокам тренировочное оружие ничего не изменили. Вирт не спасал, поскольку для расчета урона, наносимого лично игроком, а не его персонажем, основным параметром была все-таки сила, а не ловкость. Я пытался использовать крылья, но для применения их в настоящем бою нужно долго и упорно тренироваться. Можно, конечно, переключаться с модулей на монитор, но наверняка дадут серьезный штраф к чему-нибудь важному, проще вообще не ввязываться в драку. Снова отметив необходимость разобраться с маскировкой при помощи крыльев, я решительно направился к выходу из города. Затариться травой, подсчитать прибыли и усилия и к обеду успеть сделать проход через портал. С самого начала знал, что это не для развлечений перс, нечего и думать про бои. Рвать травку, носить посылки — мой жалкий удел до конца лета.
    Вот так, морально уничтоженный, пытаясь забыть те ехидные усмешечки, которыми обменивались непись-тренер с учеником, я шел по лесу, иногда осторожно, чтобы не пробить по стене комнаты, пиная всякие цветочки и веточки, при этом злобно бурча на улыбающихся такому зрелищу эльфов. В очередной раз порадовавшись звучанию своего нового голоса (он просто изумительно подходил для сердитого негодования) и оттого позабыв про осторожность, я наткнулся на мелкую неприятность.
    Неприятность взвизгнула, когда я попытался ее пнуть, не разобравшись, что это непись, а не предмет интерьера, подскочила вверх, рассерженно жужжа крылышками, и, уперев ручки в бока, зависла повыше моей головы.
    — Эй, лопоушик! Смотри, куда прешь!
    Мелодичный голосок, подобным только «Сахарок, конфетки!» выговаривать. Хотя и таким можно ругаться, как оказалось. Попытка поймать мелочь не удалась, она, ехидно заржав, улетела повыше. Попытался взлететь за ней — ударился о дерево, минус десять процентов жизни. А эта гадина висит, заливается! Поняв, что выместить свое хреновое настроение не удастся, повернулся и пошел дальше.
    Следующие десять минут я много-много раз пожалел об этой встрече.
    Переругивалась она с удовольствием, этот сладенький тоненький голосок ввинчивался прямо в мозг, мои хриплые отгавкивания паршивку только раззадоривали. Попытки кинуть в нее чем-нибудь обнаружили возможность частичного разрушения окружающего города, пару окон я разбил, что серьезно увеличило мою скорость движения по городу, но, к счастью, феечка не сдала меня проходившей мимо страже. На вопрос, почему так, ответила: «Ты мое развлечение, и больше ничье! Тут и самой-то маловато будет!» — после чего радостно визжала и закладывала невероятные виражи, пока я пытался достать ее опять, бросая подобранные камни. Заодно проверил грузоподъемность — увы, пока я держал их рукой в инвентаре или оружейных слотах, они не появлялись, но в носимом весе учитывались, что разозлило меня вконец. Плюнув на противную летучую доставалу, я наконец подключил дорожку и побежал ускорившись. Раньше закончу — быстрее свалю подальше. И вообще, вдруг она не может из города выйти? Ага, мечты, мечты…
    Единственное, что помогло, это отключение звука в игре, с одновременным чтением гайда по собирательству. «Поиск ингредиентов» отличался от всякой гербологии и прочей отрады фармеров-нолайферов. Собирать в игре можно было все: то есть вообще все, что выглядело отдираемым от поверхности. Что не отдиралось, вполне поддавалось разрушению, после чего осколки и обломки тоже собирались. Но кому нужны простая щебенка и полевая трава? Так что «поиск» в самом деле был поиском. Найдя подходящую полянку, не слишком близко к темной чаще деревьев, но и не слишком далеко от дорожки, по которой разгуливал городской патруль, я активировал умение. Вспышка, видимая только мне, и… никакого результата. После повторного прочтения гайда пришлось с отвращением вернуть звук.
    Феечка, словно в ожидании, зависла высоко в небе.
    Активация поиска, вспышка!
    Справа короткая трель, довольно далеко. Перепрыгнув десять метров при помощи крыльев (секундная активация полета для таких прыжков просто идеальна!) дождался отката умения и снова активировал. Тренькнуло в двух шагах от меня, и один невзрачный колосок мигнул синим цветом. Синий — цвет воды, значит, трава пойдет на защитные и целительские зелья: то что надо, они всегда в цене!
    Только я протянул к ней руку, как многоцветная молния на бреющем полете срезала гаснущий стебель и с восторженным визгом улетела вверх. Через пару секунд на меня посыпалась труха. Так и пошло — я искал отзывающийся на мой слабый зов ингредиент, как правило — колосок, лист или ягоду, феечка тут же бросалась на примеченную мной травку, срывала, взлетала повыше и раздирала на мелкие кусочки, самое полезное пряча куда-то. Наконец не выдержав, после шестого-седьмого раза я обратился к мерзавке:
    — Эй ты, крыска летучая, хватит вредничать!
    — От лопоушистой жабки слышу! Бе-бе-бе!
    — Тебе же трава не нужна! Чего ты ко мне прицепилась?
    — Смешно! Уи-и-и! — И она вдруг заложила «мертвую петлю» в воздухе, зависнув в верхней точке спиной ко мне. Не выдержав, я прыгнул, активируя крылья, почти наугад, туда, где она должна была выйти из разворота, и каким-то чудом дотянувшись, смог ухватить попытавшуюся удрать фею поперек тощего туловища. Немного потрепыхавшись в моей руке, она обмякла и сердито насупилась:
    — Ну поймал. — Феечка испуганной не выглядела. — Что дальше? Выкуп потребуешь?
    Приземлившись, повертел ее перед глазами, разглядывая. Тощенькая, насекомообразная прямо, крылья очень напоминают мои два «газовых шарфика», хотя поменьше, и наверное, поэтому она ими так быстро машет. Хорошо быть неписью: не нужно на моды отвлекаться, крылья сами работают! Но при всей угловатости довольно симпатичная, лицо относительно человеческое, только рот широкий, как у меня, брови сердито нахмурены совсем по-мультяшному.
    Тряхнув ее пару раз, скорчив для убедительности жуткую физиономию и добившись звукового сопровождения в виде короткого «Ой! Полегче!», я согласился:
    — Потребую. — И уже хотел было заставить ее вернуть мне все, что она награбила, но вдруг вспомнил «заветы паладина». — Пообещай, что сегодня не будешь мне мешать собирать траву. И другим не дашь.
    — Хи-итренький! А вдруг тебя дракон захочет съесть? Мне что, с драконом драться?
    — Пф-ф, малявка, ты хоть с воробьем справься!
    Вывернувшись из руки неожиданно ловким движением, феечка зависла перед моим лицом, достала откуда-то длинную, сантиметров в десять, острую шпильку, встала в фехтовальную позицию и заявила:
    — А чего с ними справляться? Раз-два, — она махнула оружием, — и можно ощипывать!
    — Грозна ты, старушка. Так как насчет помочь?
    — Ла-адно, пользуйся моей добротой! — И феечка внезапно взвилась куда-то вверх, мгновенно скрывшись из виду.
    Следующие полчаса я сосредоточенно собирал траву и ягоды, одновременно тестируя мод. Увы, показать все полезное он не мог, зато уже обнаруженное подсвечивал дополнительно, облегчая обнаружение. Собиралось что-то невнятное, с пометкой «составная часть зелья пропитки» или «начальный ингредиент эликсира воздуха»; читать еще и алхимический гайд я не собирался, так что просто складывал все в сумку. Только один раз вместо тонкой трели вдруг раздалась низкая, гудящая мелодия — отозвалось что-то качества «редкое». Вот только мод не подсветил ничего, видимо, терпение разработчиков не безгранично и подобную халяву не разрешают, я и так забил почти половину инвентаря, пусть и довольно дешевой добычей, но это гудение означало полтора-два золотых! Я ждал отката умения, надеясь локализовать место ценной добычи с точностью до метра, как сверху свалилась феечка, встревоженно заоравшая мне прямо в ухо:
    — Берегись! Сюда большая ящерица идет!
    — Отвянь, мелкая, тут есть полезная трава. Я ее добуду!
    Активация умения! Гуднуло из-за спины, пока я разворачивался, свет уже погас. Ничего, сейчас я это найду!
    — Лопоушик! Тебя съедят!
    — Сказано — отвянь! — Неужели она соблюдает договор? Я-то надеялся, что просто отпугнул ее. — Сейчас… это где-то тут.
    — Найдешь — уйдешь? — Феечка зависла перед глазами, настойчиво упираясь ручками мне в лоб. Шлем передал это касание, я дернул головой.
    — Уйду-уйду. Ничего, сейчас…
    Пока я предавался азартному ожиданию, малявка вдруг метнулась к неприметной травке, поднырнула под лист и вытащила большую, сантиметра два, ягоду земляники. Мод радостно засвистел.
    — Хватай и беги! Она идет! Она уже близко!
    За спиной, метрах в двухстах, раздался звучный рев.
    «Вы получили предмет — Наполненная магией ягода земляники».
    — Беги!
    Убегать я не успевал, что-то укрытое за высоким подлеском неслось сюда с такой яростью, что падали мелкие деревья. Повернувшись в сторону стоявшего на краю поляны здоровенного дуба, прицелился поточнее и скомандовал:
    — Полет!
    С места я взлетал медленно, но достаточно круто ушел ввысь подальше от опасности, и уже оттуда стал планировать к цели. Намеченная широкая ветка метрах в десяти от земли была все ближе, внизу крутилась, ожидая моего падения, здоровенная тварь, подсвеченная красным. Элитный агро-моб, богатая добыча для тех, кто сможет справиться. Для группы хорошо одетых игроков или для отряда неписей… Не для меня, короче.
    До намеченной ветки я почти долетел. Бывают такие моменты, когда с печалью понимаешь свою ошибку и то, что за ней последует, но никак не можешь этого избежать — вот и сейчас случился такой. Все ближе, ближе, я уже мог предсказать, что пролечу в полутора метрах под веткой, нижней на этом замечательном, толстом, устойчивом дереве, которое ревущая внизу тварь не сможет повалить. Увы. Надеюсь, трава хоть чего-то стоит… и еще хорошо бы, чтоб после смерти моя волшебная ягода не выпала. Деньги наверняка кто-то успеет подобрать, сейчас народ на «рарника» сбежится.
    Все эти мысли мелькнули в моей голове секунды за две до окончания отсчета оставшихся мгновений полета. Моя эльфарка вдруг начала падать вниз, к восторженно завывшей бестии, потом зависла в воздухе. Над ухом послышалось пыхтение, оглянувшись, я обнаружил, что феечка, вцепившись мне в ворот, тащит вверх с неожиданной силой.
    — Хватайся, чего смотришь!
    Пришлось искать то, за что можно было бы схватиться. Феечка дотянула меня почти до ветки, я вытянулся так, что стукнулся перчатками о стену, но ухватился, а дальше было просто — контакт с поверхностью есть, значит, на нее можно забраться.
    Уже стоя на ветке, я задал вопрос обессиленно растянувшейся рядом спасительнице:
    — Мелкая, как ты меня подняла? Тебе такой груз не по силам ведь?
    — Балбесик! Это прыгнуть нельзя с тяжестью, а в полете легче, магия же! — И она, схватившись за кончик своего крылышка, назидательно им помахала в воздухе, после чего опять упала отдуваясь.
    Надо разобраться в гайдах. Черт, только и делаю, что читаю! А еще надо алхимию, надо порталы, надо торговую часть изучить, а это очень, очень много гайдов. Когда играть-то?! Вздохнув, я погладил феечку пальцем по животику и поблагодарил:
    — Спасибо, мелочь. За мной должок.
    — Пф-ф! — Какой знакомый ответ. Где-то я его уже слышал.
    Затем пришлось поскучать. Тварь упорно не хотела уходить, полет, которым можно было бы перепорхнуть на дерево поближе к городской стене, восстанавливался долго. Наконец закончив с разбором добычи, я перестал тупить и вышел в городской чат, сообщив новость игрокам. Спустя три минуты тварь атаковал наскоро созданный рейд, еще через две они уже спорили, кому достанется отличная кожа с бонусами на сопротивление колющему оружию.
    Тишком примененный «поиск» показал, что на теле твари есть что-то полезное, но слезать и копаться в останках я не стал — один из рейдеров красовался отметкой убийцы, и светить добычу у него на глазах я не хотел. Так что спорхнув длинным прыжком на землю, коротко поблагодарил хриплым «Грациас, мучачас!», махнул рукой и припустил к вратам.
    Уже в городе подвел итог — добыть всякой травы можно на два-три золотых в час, что практически равняется прибыли от прохода через портал. Баш на баш получается. Но азартно, ничего не скажешь. Кстати, а зачем торговать травой, если можно конечным, более дорогим продуктом? Или трава дороже, ведь идет на прокачку ремесла? Отмечаем — проверить, составить таблицу. На площади, где в карте была отметка «городские врата», я остановился перед каменной беседкой, проемы между колоннами которой затягивало серебряное сияние, повернулся к неожиданно молчаливой феечке.
    — Ну что, идешь со мной, малявка?
    — Ты дурак, лопоушик? Это портал!
    — Да ну? А я-то и не знаю!
    — Оно и видно! Храни-итель, тоже мне! Как и все вы… — Она молниеносным рывком очутилась у меня за спиной.
    «Вам дали пинка. Повреждений не нанесено».
    Пострадала только моя гордость!
    — Это портал, в него входят лишь поодиночке и только хранители! Древние могли использовать их как-то по-другому, но уже четыреста лет с тех пор, как хранители прошлого сгинули, закрывая порталы от рвущейся через них Тьмы, никто не знает — как! Теперь только пришельцы могут зайти в старые крепости и только они…
    Угу, обучалка. Спасибо, обойдусь.
    — Фиг с тобой, малявка. Тебе чего-то надо?
    Она нахмурилась, подозрительно уставившись на меня:
    — Это чего — чего-то?
    Я не слушал. Это выражение лица я видел много-много раз. В основном за завтраком, когда сестрица смотрела на мой десерт, прикидывая, что я за него потребую. Помотав головой, нашел торговку пирогами, с песенкой тащившую подобие лотка, и помахал ей, подзывая. Рыжая веснушчатая эльфийка, всеблагие небеса! Но улыбалась она мне вполне дружелюбно.
    — Привет, сестричка. — Я откашлялся. Нет, голосок у меня отличный, но в темноте с ним к людям лучше не приставать, сразу бить начнут. — Пирог есть? Сладкий, с ягодами?
    Малявка завороженно наблюдала за тем, как половинку сладкого пирога заворачивают в широкий гибкий лист и перевязывают длинной травинкой.
    — Вы покупаете это для феечки?
    — Мелкая надоеда помогла мне со сбором травы. Надо чем-то отблагодарить, так?
    Рыжая закивала, и предупредила:
    — Они способны съесть больше, чем стоит съесть. Будет клянчить еще — не соглашайтесь!
    — Не беспокойся, лапочка, сверх этого от меня ей не добиться ни крошки!
    — Жадина! — Мелкая вилась над моей рукой с пирогом, как оса над розеткой с вареньем. — Давай уже!
    — Кто жадина? Я жадина? Ну тогда это только для меня, так? — Эльфийка, к которой я обращался, кивнула и захихикала. Феечка, встревоженно зазвенев крыльями, опустилась на прилавок.
    Видимо, и ей эта игра доставляла удовольствие, массу разнообразного печева, разложенного на прилавке, она не замечала, показательно уставившись на мой кусок.
    — Я хоро-ошая! Я уста-ала! Меня надо покорми-ить!
    Я вопросительно посмотрел на эльфийку, та с серьезной миной согласилась.
    — Держи. И не жужжи. Мое, почтение, лапочка, себе я куплю потом, а то мало ли что там, в переходе?
    — Всегда к вашим услугам, госпожа!
    Присев на пол, я оставил персонажа стоять, наблюдая за тем, как постепенно исчезает пирог. Теперь понятно, почему у таких мелких персонажей такие широкие рты. Чтобы побольше влезало, большому куску и рот радуется, при таком-то аппетите! Только вот при такой пасти и шея должна быть широкой, чтобы эти куски не застревали. И пузо — отвислым, чтобы побольше набить. Чего решительно не наблюдается, странно.
    — Мелкая, как тебя зовут-то?
    — Лопоушик, у фей нет имен, которые ты смог бы произнести своим убогим языком!
    — Тогда буду назвать тебя тем именем, которое так и просится с этого самого языка.
    Она оторвалась от облизывания пальцев и польщенно зарделась:
    — Моргана? У меня улыбка похожа, мне говорили!
    — Тинкербелл.
    — Чего-о?! — Она чуть не выронила последний кусок. Черт, куда в нее лезет, ведь пирог с нее весом! Был. Магия, однако. — Я не…
    — Да, голосок у тебя не такой мелодичный. Все, мне пора. Пока-пока! Еще увидимся! Полет!
    Наверное, наевшись… гхм, скорее — нажравшись, мелкая надоеда отяжелела, потому что догнать и пнуть меня не смогла. Я влетел под своды портальной беседки, и все звуки улицы отрезало серебристым пологом.
    Внутри было темновато и довольно пусто. У входа небольшой столик из камня, за ним — массивный сундук, на котором сидел единственный кроме меня разумный, какой-то большой серокожий разумный с длинным крючковатым носом.
    — Желаете пройти порталом?
    — Желаю. Кажется, мне нужно сначала выполнить какое-то поручение?
    Серолицый кивнул, приподнялся, раскрыл лежащую на столике книгу:
    — Куда пойдете?
    Хм, хороший вопрос. Травы требуют варки, чем лучше будет лаборатория, тем выше качеством продукт, это я уже успел понять. Лучшие мастерские всегда в больших городах, значит:
    — Столица Темнолесья, наверное? — Какая мне разница, куда идти? Лишь бы бабло капало.
    Он кивнул:
    — Вам предстоит отнести туда одну посылку, давно уже дожидается. — Привстав, он вытащил из сундука довольно объемный сверток. — Также с вас плата за пользование порталом — один золотой.
    Хм? А вот этого я не помню.
    — Давно такие расценки?
    — Всегда было. — Он не мигая уставился на меня. Врет? Пытается выманить монетку?
    — Одну минуту! — Он согласно кивнул и опустился обратно. Показалось, что его кожа чуть хрустит при движениях. От долгой неподвижности закаменел?
    Поиск в гайде быстро просветил этот вопрос — плата на пользование постоянным переходом есть всегда, зависит от местоположения и хозяина данной местности. Понятно, что для гильдейских хранов ее нет, как и для хранов союзных гильдий, а другие при написании не учитывались. Значит, придется платить.
    — Вот. — Я кликнул подтверждение передачи. — Первый раз в портале. Не подскажете, что к чему?
    — Откуда мне знать? — Нет, кожа у него явно шуршала при движениях: когда он пожал плечами, послышался отчетливый шорох. — Слышал, что нельзя подходить к стенкам, но это все. Узнайте в Замке Хранителей, если хотите точнее.
    — Как к нему попасть?
    — Переход через портал, плата один золотой, там найдете кого спросить. — И он закрыл глаза, погрузившись в себя.
    М-да. Ну, значит, придется еще пять минут потратить.
    Гайд по прохождению показал простейший вариант мини-игры. Проход, длинная мрачная багрово-темная кишка, изгибался, иногда сужаясь, а отважный приключенец просто шел по центру. Включив ускоренную промотку, я смотрел на скорости в два раза быстрее, потом в шесть… на двенадцати тоже ничего не изменилось — идет посреди прохода, не подходя к стенкам, иногда перепрыгивая провалы. И вот так пятьдесят четыре минуты. Причем на любое расстояние — что на другой конец континента, что в соседний городок, куда десять минут бежать по дороге. Плюс — ходить в портал можно было и с компа, и с планшета, и даже просто с очков. Минус — ничего не менялось, надо пятьдесят четыре минуты удерживать своего идущего героя посередине коридора. И не останавливаться, при малейшей задержке персонаж начинал терять жизнь, погружаясь в стенку. После окончательного погружения он умирал, а тело выкидывало не в круг воскрешения, а где-то между входом и выходом в «тоннель вечной скуки», как метко обозвал это приключение мой неведомый коллега. Из этого тоннеля надо было выходить как из обычного портала, то есть опять идти и идти, с печалью думая об оставшихся в нигде снаряжении и содержимом инвентаря.
    Подведя эльфарку к массивной каменной арке метров четырех в высоту, я огляделся. Потом встал на дорожку. Паладин ей мог сильно увеличивать скорость передвижения, неужто я не обгоню какого-то там старпера? Вперед!
    Первые шаги по тоннелю ничем не отличались от прогулки по городу. Потолок метрах в десяти над головой, до стенок не достать даже крыльями. Пять минут поскучав, я разогнался и легкой трусцой понесся вперед. Подсознательно я ожидал каких-то неприятностей, но стенки двигались довольно медленно, ямы не превышали двух метров в ширину, останавливаться мне не надо было… Я очень разумно поступил, заперев дверь комнаты и отключив входящие на очки. Единственно, что тяготило — не было никаких намеков на то, как скоро кончится переход. Я просто шел и шел, иногда прыгал, в прямых местах разгонялся, но не слишком, опасаясь внезапных движений тоннеля. Через сорок три минуты в тоннеле наконец замаячил свет, я поднажал, уже ничего не боясь, и вскоре выскочил в точно такую же беседку с серебристыми окнами.
    Точно такой же серолицый заторможенный тип, отличающийся лишь одеждой, принял от меня посылку, осторожно потряс над ухом, раскрыл, проверил содержимое… ого, а что, можно было ее вскрыть? После чего кивнул и выложил передо мной на стол три маленьких желтых монетки.
    «Завершено задание — доставить посылку через столичный портал.
    Вы получаете опыт — 400 единиц.
    Вы получаете награду — 3 золотых.
    Поздравляем, вы достигли нового уровня! Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Нет, я все-таки правильно ожидал пакостей от этого портала!

7

    Стандартом для современных игр является возможность передачи персонажа на каком-то строго определенном уровне. Раньше, кажется, ими вообще было запрещено торговать, но какой смысл запрещать то, что можно регламентировать, сделать платным и стричь клиента? Для «содески» уровень разрешения — это сотый и кратные ему уровни. Чтобы остановить набор опыта, надо было платить одно «колечко» в месяц, а я этого не сделал. Поздравляю тебя, Виталя, ты…
    Придется играть. А то денег потраченных жалко, да и планы уже составил. Уж не в этом ли был смысл? Все это я обдумывал, сунув голову под струю воды, да похолоднее. Холодная голова, чистые руки… широкая клыкастая ухмылка и хриплый разбойничий голос — вот что должно быть у настоящего приключенца! Закончив с успокоительно-водными процедурами, посмотрел в зеркало. Точно — лопоушик. Фея умная, фея зря не скажет! Ну да что ж на правду обижаться? Просто поймаю как-нибудь, откручу нахальную головенку, и все, а обижаться — ни-ни!
    Впрочем, никогда не понимал тех, кто начинает ныть и плакать, стоит сделать ошибку. Ну не доглядел, бывает, что ж теперь, всю жизнь на сожаления потратить? Упал — оглядись, вдруг рядом кто-то кошелек уронил? У меня неликвидный перс сто первого уровня, с которым до двухсотого не расстаться никак, только удалять. Но я же не дурак — стереть почти год чьих-то усилий, не попытавшись сначала как-то воспользоваться ситуацией? Там бонусных очков характеристик тридцать штук и две прокачанных профы. Зато и торопиться уже не надо, сяду как белый человек, почитаю гайды, составлю план и начну его выполнять. Вот подумал и даже как-то спокойнее стало, чесслово. Так, уговаривая себя, что да, спокойнее, допил компот и швырнул в стену с размаха пустую чашку. Зря: она в моей глупости разве виновата? Пришлось признать, что простого умывания недостаточно, позвать пылесос убирать осколки и спуститься в спортзал. Разминка, бег с препятствиями на слайдере, тренажеры. Когда наконец я успокоился совершенно, то тело гудело здоровьем, усталостью и легким пофигизмом. В результате лишь два часа спустя зашел в «содеску» с планшета, сидя в любимом кресле. Быстро отвел эльфарку в ближайшую гостиницу, купив комнату на два дня (дорого, однако, два золотых в день за первый класс!) и начал прикидывать путь, в котором следует двигаться.
    Первоначальная задумка похерена моей же глупостью. Читать надо не гайды по профе, а описания мира. Видел же где-то… вот — «задания, получаемые от неписей, бывают двух видов — собственно задания, „принеси-убей“, и квесты, сюжетные сценарии с массой неочевидных концовок». В «принеси» я и вляпался, не подумав, что за работу обязательно как-то вознаградят. И ведь квест от постоянного повторения «стерся» настолько, что заплатили за него сущую безделицу, да только было их сделано достаточно, чтобы однажды подняться на уровень. Обойти это можно, обычный для игр способ, «просто задонать» — одно «колечко» блокирует набор опыта на месяц. Пожадничал, пошел на принцип, не стал проверять, что можно купить за реал, вот и лопухнулся.
    Кстати, это что ж за люди такие должны быть — мои собратья по классу, если каждые полчаса должен выполнять свой мини-квест «Преодоление перехода» и не отвлекаться? Хорошо у меня стоит полог-звукоподавитель, сам собрал и сам поставил, могу запереться на своем чердаке и сидеть здесь днями безвылазно, отключаясь от мира, мать понимает и не беспокоит, линия к Сети у меня своя, после того случая, когда я неправильно кое-что из принесенного с работы оборудования подключил и устроил замыкание, но нормальному-то человеку как жить? Отвлекли, персонаж в проходе умер, все деньги потерял, а то и груз переносимый. В самом деле работа, причем нервная. Я вон после первого перехода кружку расколотил. Надо на кухню сходить, еще пяток набрать: только полдня прошло, впереди много интересного должно быть.
    И снова — гайды, гайды, гайды. Химия — уровни, особенности варки, моды при использовании. Моды в помощь хранам, отмечающие звуками все колебания тоннеля. Общение с неписями, правила, писаные и постоянные, гильдейские заморочки, ранги, нормы приличий, плюсы и минусы вирта, достоинства игры с клавиатуры или планшета. Кажется, внизу шумели, вернувшись, мама с мелкой, но я не отвлекался, развешивая по стенам особо смачные куски информации, делая наметки и только с неудовольствием отмечая, что мама меня слишком хорошо знает, поскольку отрываться от этой вакханалии планирования я уже просто не хотел. Мне этот поток новой информации нравился!
    Попутно прояснялись скрытые моменты. Где-то кто-то проболтался в случайной теме на форуме, где-то кто-то забыл скрыть результаты ответа на «вопроснице», мелькало что-то с клановых обучалок для нубов, с обсуждений матерых пэкашников и так далее. Храны в самом деле были классом, который в игре работал. И как вокруг всех, кто имеет дело с деньгами, рядом с каждым крутились десятки желающих подзаработать. Желательно — ничего не делая. Любой игрок мог прокачать наемника, собрать группу, купить арбалет и идти в засаду у беседки, скрытой серебристым сиянием. Стало понятно, почему у курьерского персонажа есть профессия — зелья невидимости и скорости хоть как-то помогали уберечься. При везении с хранов выбивали иногда тысячи золотых, нередко шакалам доставались редчайшие доспехи и невероятно ценные реагенты. Хран без клановой накидки свободными игроками рассматривался не как игрок, а как ценный непись с отличным шансом на выпадение полезной добычи.
    Взять с собой охрану я не могу, поэтому при желании попасть куда-то с товаром и не лишиться его надо предварительно договариваться с какой-то из сил того региона о защите: разумеется, не бесплатной. Или ходить только из города в город, но такие маршруты слишком популярны, много не заработать. Да и не во всех городах порталы есть, а дикие переходы искать — долго и без гарантии результата.
    В итоге вырисовывалась достаточно мрачная картинка грядущего рабства в каком-то клане. Или постоянной беготни в попытках заработать хоть что-то. Чем думали разработчики, сочиняя этот класс, я так и не понял. Мечта мазохиста, в самом деле! Но раз придумали, то, наверное, должны быть какие-то плюсы? Как бы еще понять, что они из себя представляют…
    Уже к вечеру я снова вошел в игру, привел эльфарку в беседку и, подумав, все-таки подключил вирт, нацепив полный комплект сбруи. Сидевший за своим столиком на сундуке окаменелый тип без интереса поднял голову, когда я, решив проверить возможность, не вошел, а пролетел через серебро завесы и затормозил о столик, слегка качнувшийся при столкновении.
    — Уважаемый, а кто вы? — В самом деле, такой расы я не видел в определителе.
    Серокожий слегка удивленно посмотрел на меня, но ответил:
    — Служитель портала. Я создан вместе с ним, я служу ему.
    — А я кто?
    Он все так же чуть удивленно, словно досадуя на мою непонятливость, пояснил:
    — Вы, госпожа, Хранитель Порталов.
    — Служитель и хранитель — это не одно и то же?
    Поняв, что беседует с умственно отсталым существом, серокожий потерял интерес к беседе:
    — Конечно, не одно. Я — служу. Вы — храните. Должны хранить… — Последнее было сказано со вздохом, словно я не оправдывал его надежд.
    Должен? Я бы не против, но как я могу хранить то, что от меня никак не зависит? И как я… стоп, хранить — это защищать, что ли? Как?!
    — Не знаю, госпожа. Наверное, в Замке Хранителей вам лучше объяснят. Я простой служитель. Не хотите ли доставить небольшую посылку?
    Я молча кивнул, но он понял.
    — Сегодня утром вы пришли с окраин Темного леса, собираетесь вернуться? Вот, нужно отнести это.
    Поморщившись (не успел продать собранную с феей траву), я уместил посылку в инвентаре, переложив поудобнее накопившееся сено.
    — Один золотой за проход в портал.
    Я молча отсчитал деньги. Четыре золотых — плюс, восемь — минус, в остатке пять с мелочью, полсумки растительных ингредиентов, офигевание от того, во что я вляпался, и туманные перспективы. Замечательный итог дня! Уже поворачиваясь к проходу, спросил:
    — В замке есть служитель?
    Серокожий, не удивляясь вопросу, покачал головой:
    — Нет, госпожа. Замок служит себе сам. — И, поймав меня на шаге, добавил: — Вам стоит навестить его, полагаю.
    Кивнув, я прыгнул на дорожку и побежал в портал. Паладин в просмотренном видео комично жаловался, что за время игры бегал больше, чем за предыдущие годы ведения «здорового образа жизни». Эх, слайдер бы сюда перетащить, не пришлось бы постоянно туда-обратно прыгать, но сестра за такое мозг выест, его для нее купили, она два месяца канючила. Дорогой, зараза, даже мама сомневалась, нужна ли такая игрушка. А теперь сама танцует в нем с виртуальными кавалерами.
    Путь через кишки неведомого чудовища, глотающего и… гхм, выплевывающего обратно несчастных хранителей, занял тридцать семь минут. Долго, но все же не час. Сдав очередному служителю посылку, я получил три золотых и вышел на улицу.
    — Лопоу-ушик! Я уже волноваться начала!
    — За меня? — Мелькающая перед глазами феечка на этот вопрос фыркнула и сделала неприличный жест ручками.
    — За себя! Я же могу заскучать! Не над кем поиздеваться; кто меня развлечет? Шишкой кинуть не в кого. — Она взлетела, и тут же в меня полетел упомянутый предмет. — Пнуть некого…
    — Полет! — И мы начали гоняться в воздухе, стараясь каждый пнуть другого. Она никак не поддавалась, поэтому пинок я получил.
    — А еще некому меня накормить пирогом!
    — Это за что еще?
    Фея начала перечислять:
    — Во-первых я красивая, а красота должна хорошо питаться. Во-вторых, я умная, а голове нужен сахар! Я это от ваших слышала. — Хм, и спросить не успел, а она уже отвечает. — В-третьих, я победила, так что давай, покупай!
    — Облезешь. Во-первых, я красивее и то самостоятельно сладкое оплачиваю, во-вторых, я умнее. — Вспомнив, как лопухнулся недавно, понял, что нагло вру собеседнице. — В-третьих, я угощаю исключительно из невероятной личной доброты! А сейчас во мне одна злоба и ярость!
    — Тогда немедленно становись добрым и угощай меня пирогом! Лучше — с крыжовником!
    Пришлось кормить, иначе эта надоеда никак не отставала.
    Переругиваясь, мы прошли через город, причем фея висела в воздухе, иногда спускаясь за очередным маленьким пирожком из купленного пакета. Я доставал их из инвентаря, держал в руке, а она их тут же с явной силой, аж перчатка шевелилась, выдирала и начинала есть. Причем никакого подтверждения о передаче предмета мне не подступало: вот пирожок у меня, а вот его уже уносят ввысь на расправу. Не знаю, куда в нее влезало, магия, наверное, но жрала она их с таким удовольствием, что стало завидно.
    — Мелкая, ты не боишься, что на твое аппетитное чавканье слетятся другие феи?
    — Вот еще! Ты только мой, я тебя первым заметила!
    — С чего ты взяла, что это я — твой? Может, это ты моя?
    — О! — Она вдруг взлетела вверх и приняла манерную позу, став точь-в-точь похожей на мультяшную фею. — Значит, у нас взаимное чувство? Только учти, у нас ничего не получится! Мы будем вечно вместе и вечно разделены! О, жестокий мир! — И фея с аппетитом откусила уже от четвертого пирожка.
    — Мелкая, чувство бывает разным. Есть вот чувство острого желания дать тебе пинка.
    — Оно взаимно, недотепа!
    И меня снова атаковали.
    Спустя минут пять прыжков и уверток и десяток полученных (ура, не только мной!) пинков мы наконец успокоились. Хорошо быть неписью, я бы после пяти пирожков не смог бы так крутиться.
    — Эй, лопоушик, а чего ты такой грустный?
    — Хочешь мне улыбку нарисовать?
    — Листочком мордочку твою прикрыть, чтобы настроение не портил. Так чего?
    Мой виртуальный психоаналитик зависла в воздухе, требовательно смотря мне в глаза.
    — Ты знаешь, что вы для нас только игрушка? — Я ждал любого ответа, должны же разработчики предусмотреть подобную беседу.
    — Ну ты меня совсем глупой не считай. Знаю, конечно!
    Кажется, «содеска» более продвинута, чем я предполагал.
    — И что, тебе разве нравится, что твой мир — всего лишь игра?
    Она скорчила гримаску, пожала плечами:
    — Игра, подумаешь… Это вы для нас — развлечение!
    — Стоп, мелкая, так что — все они, — я махнул рукой в сторону, — они все знают, что мы не пришельцы? Что мы настоящие, а вы — нарисованные?
    — Не все знают, только умные. Я — самая умная! Ну почти. — Она с горделивой стеснительностью потупилась, но тут же вскинулась. — Эй, лопоушик, в нашем мире без вас никак! У нас тут Тьма вокруг, а это такая штука — у-у-у! Жуть!
    — Это же мы ее придумали? Чтобы нам было с кем бороться?
    — Может, это наши маги вас придумали? Чтобы было кого сюда звать на помощь?
    Пат. Как убедить программу с завышенным самомнением, что реален мой мир, а не ее?
    — Да ладно, лопоушик, не куксись. Ты так становишься еще уродливее! А я люблю красивое! И сладкое!
    — В кондитерскую тебя надо сводить, ты бы там и умерла, от счастья.
    — Я бессмертна, я фея! А что там, в кондитерской?
    Начав рассказ о шоколадных тортах и фигурной карамели самого популярного в городе кафе-магазина, которым занимается тетя Лена, я никак не мог понять, что же тут не так? Непись, знающая о реальном мире? Ну да, она только набор цифр, она может изображать что угодно, но разве такие темы не должны отслеживаться сценарником? Мир заявлен как максимально реалистичный в игровых рамках, и первая же встреченная непись эти слова опровергает?
    Так ни до чего и не додумавшись, я просто остановился на полуслове, выложил на каменную скамью, наполовину укрытую большим цветущим кустом, оставшиеся пирожки, махнул рукой на прощанье феечке и вышел.
    Удивительно, но этот час в игре меня успокоил гораздо лучше, чем усиленная тренировка.
    Ну прощелкал я возможность, и что? Открылась другая, и я даже могу выбирать — воспользоваться ею или просто заходить раз в неделю с мелкой поболтать. Симпатичная анимированная рисованная фея, в чем-то похожая на маму, а в чем-то — на сестру. Кстати, они вернулись, кажется?
    И выключив комп, я пошел общаться с родными, уже не опасаясь, что нагрублю им.
    Сладкое, оказывается, успокаивает. Даже съеденное не тобой.

8

    — Ты, Виталя, просто не приспособлен к такой работе. Вот я — другое дело! Могучий ум, обширные познания…
    — Огромное тело и прогрессирующая мания величия.
    — Не перебивай, завидуй молча! Так вот — я просто создан для того, чтобы руководить и направлять подчиненных!
    — Макс, сколько можно?! — Я вытащил голову из-под капота древней колымаги, которую этот тип пригнал мне на осмотр. — Ты просто помощник руководителя одного из проектов! Не директор — всего лишь мелкая сошка, подай-принеси… Подай вон ту зеленую фигню.
    Макс протянул мне тестер и, не обращая внимания на мои слова, продолжил:
    — Я проведу фирму путем побед к новым горизонтам! Перспективы этого проекта феноменальны, прибыль будет гигантской! Кстати, ты питомца выбрал?
    Последняя фраза показалась странной.
    — Какого питомца?
    — Витус, нельзя же настолько не интересоваться окружающим! В «Творцах» выкатили обновление, теперь можно приручать боевых петов.
    — Их можно держать в инвентаре?
    Макс, явно не ожидавший такого вопроса, завис, пришлось пояснить:
    — Если можно, то я смогу ими торговать. Если нет — то какая мне от них польза?
    — Барыжеские гены не дают спать спокойно?
    — Ты бы машину хоть изредка мыл, моралист! Загажено все что можно!
    — Ко мне сразу приставать начинают. Большой человек на большой красивой машине. Опять же начальнику будет обидно, у него машина меньше, пусть у меня грязнее будет.
    Да уж, этот здоровенный черный рыдван был под стать Максу, когда-то задумывавшемуся о карьере сумоиста. Не потому, что ему нравилось толкаться и пихаться, просто вес и объем уже были, и он полагал, что остальное доберет быстро.
    — Ты совсем недавно при упоминании этой игры так выразительно стонал. Что-то изменилось?
    — Это была минутная слабость!
    Дальше я не слушал. Тестер показывал какие-то странные данные: вроде бы все в порядке, но цифры то и дело менялись. Пришлось загонять машину на стенд и ковыряться всерьез. Одним глазом смотря на монитор стенда, вторым — в поиск на форумах, я пропускал мимо ушей почти все, что говорил Макс, вылавливая отдельные эпизоды и подбадривая неопределенным мычанием, изображая интерес.
    В боксе, который я арендовал под личные нужды, было значительно чище, чем в остальных, воздух свежее, да и оборудование я брал более качественное, не обращая внимания на цены. К зависти остальных работников мастерской, все это постепенно окупилось, у меня набралась личная клиентура, готовая идти ко мне, пусть даже им приходилось ждать, пока мастер вернется из школы. Ну да, я не накручивал ненужные работы, делал все надолго и, в отличие от других мастеров, любил нестандартные случаи. Вот и сейчас случай был какой-то очень странный: тестер то подавал сигналы неисправности, то показывал, что все в порядке.
    — Так что, отрок неразумный, поглотила ли тебя пучина игровая? Как играется?
    — Да норм все.
    — Не, ты конкретнее говори!
    — Игра как игра. Только обучалка странная. Даже болтливее, чем в «Симсах».
    — Вит, ты играешь в «Симс»?! — Макс в показном ужасе прикрыл рот ладонью.
    — Играл. А ты — нет, что ли?
    — И я играл. Но я хотя бы не признаюсь в этом так открыто!
    — Кое-кто, не буду показывать пальцем, в школу ходил с ранцем, украшенным пони!
    — Родители хотели девочку!
    — А вырос бегемотик… И все-таки обучалка странная. Летает непись, та же, что тестировала при первом входе, болтает до жути разумно, юморит словно ожившая мультяшка, и в самом деле не хуже «Симса». Подозрительно! Чего она ко мне прилипла?
    Макс махнул рукой:
    — Витус, не заморачивайся. В «Творцах» есть фишка, называется «личный наставник». Я тебе говорил — посмотри канал Паладина!
    — Я смотрел.
    — Одним глазом, вполуха, между делом? А у него там есть рассказ о таких вот мобах — к нему, например, приставили священника в храме. Тот и репы может подкинуть, и баффнуть, и задание редкое дать; главное — правильно с ним общаться. Они там любые бывают: может, у тебя сначала эта непись, потом — другая.
    — У тебя кто был?
    — Не знаю. Я ролеплеем не заморачиваюсь, у меня индекс соответствия мелкий. Я орком бегаю: боевой клич, топор, клыки — все, что надо нормальному мужику!
    Пока он объяснял, чем именно хороши орки, я коротко глянул про «индекс соответствия». Что ж за игра такая замороченная, куда ни глянь — везде свои заморочки с подначками! Выделив отдельно пару интересных материалов, вернулся в реальный мир и тут же был атакован разошедшимся Максом. Пришлось сделать вид, что нашел в его машине что-то очень интересное, и уползти под нее целиком. Напрасно; тут, если верить приборам, все было в порядке. Для приличия быстро прозвенев и простучав все, что положено, и убедившись, что с прошлого осмотра ничего не изменилось, я решил проверить предпоследнюю гипотезу и полез в салон.
    Почти сразу пошла цепочка данных, снова каких-то странных.
    — Что ты так долго?
    Тестер не звенел, но наведенные искажения шли явно отсюда.
    — Прописываю подробности приказа 66, не мешай!
    — Гы! И как это будет выглядеть?
    — Добавляю подпункт 34. Хочешь менять колеса без домкрата посреди лесной лужи? Приказ 66–34 будет выглядеть именно так, если ты не перестанешь меня доставать!
    — Ну а если перестану, тогда что?
    — Тогда сначала приказ 63, потом уже 34, а лишь затем 66. Все для клиента! Демонстрационная версия приснится тебе сегодня же ночью. Макс, я серьезно, не мешай! Вон, журнальчики полистай!
    Что-то я о таком поведении тестера слышал, только не помню, где именно?
    Скинув в очки поиск по фразе «нестандартный отклик тестера» я начал прозвон сначала. Макс, упавший на стул у стены, шевелил в воздухе руками, повесив над собой статус «Оно живое, палкой не тыкать!».
    Разбирать приборную панель не хотелось, поэтому начал с пассажирских сидений. Мало ли что там могли забыть? Когда я принялся гонять аппарат на отклик, что советовали в статье, тестер доложил о находке, локализовав место под пассажирским сиденьем, и, повозившись, я вытащил оттуда кусок пленки, приклеенный снизу. Так и есть, «пугалочка».
    — Признавайся, толстый, кому ты дорогу на виртуальных просторах перешел? И почему ваша служба безопасности это проморгала?
    Макс, непривычно серьезный, вскочил, осторожно отобрал у меня пленку, внимательно ее осмотрел, кивнул и, не говоря ни слова, выскочил из бокса.
    Нежданчик, да. «Пугалочка» условно запрещена, но ее можно сделать даже в прилично оборудованной школьной мастерской, скачав схему в Хаосе. Запрограммировать на внесение помех в определенных условиях и наслаждаться реакцией жертвы. Правда, на скорости в сто пятьдесят можно и не успеть испугаться, когда вдруг глюканет электроника машины. Или это что-то с отцом Макса связанное? Тогда почему Макс ко мне пришел, я все же не спец по безопасности, а простой слесарь с хорошим оборудованием; неужели не подозревал? Что-то не то происходит.
    В тот момент, когда я раздумывал, не стоит ли сообщить кому-то поумней меня насчет находки, меня окликнули:
    — Виталий? Освободился? — У входа в бокс стоял мой номинальный начальник, мастер смены.
    — Почти, Дмитрий Георгиевич. Что-то нужно сделать?
    — Нет… — Он подошел ближе и понизил голос: — Виталь, ты не хочешь взять пару дней отгула? Лето, солнце… погулять там, девочки, пляж?
    — Э-э… ну, если никого не подведу, то почему бы нет? — Клиенты были, я знал, но мастер закивал одобрительно и тут же подытожил:
    — Вот и славно! Давай, денька два проветрись, или лучше до понедельника. Ты, кстати, свой ценз выработал вроде?
    Я кивнул:
    — Все пять лет. В прошлом месяце как раз было.
    — Ага. Ну молодец, я Лене скажу оформить. Дальше как будешь? Учеба? Тогда, наверное, надо увольняться, все же не школа, времени больше нужно.
    — К армии готовлюсь, но это работе не в урон. — Разговор мне не нравился. Нет, то, что я тут на особых правах — это понятно, но поведение всегда довольно сурового Жорыча было странным. Избавиться решил? Так не он тут хозяин, не его это дело. Или я ему чем-то буду мешать? В чем? Угнанные тачки раздевать станут? Что за намеки на увольнение?
    — Армия? Правильно, молодец! Армия — это нужно. С этим гробиком все доделал? — Он кивнул на Максов «Гелендваген». — Тогда давай, смена закончена.
    И повернувшись, он пошел в соседний бокс. Это что было?.. Меня выгоняют? Пока я снимал спецовку и мыл руки, вернулся Макс, веселый и беззаботный, словно ничего не произошло, тут же начал придирчиво осматривать кузов машины.
    — Эй, ломастер! Тут царапины раньше не было!
    — У тебя глюки, Задротище!
    — Все вы, слесаря, одним миром мазаны! Сначала поломаете, а потом втридорога за починку дерете!
    — Постыдись! Разве ж я втрое накручу? Все десять цен сдеру!
    Ехать с Максом после сегодняшней находки не хотелось. Отговорившись делами, выгнал его, а сам, еще минут тридцать потратив на уборку одновременно с чтением статьи о «пугалочках», но так и не разобравшись, можно ли ее считать попыткой убийства или все-таки здесь больше от глупой шутки, закрыл бокс, сдал ключи и, оседлав мопед, рванул домой.
    На кухне гремела посудой мама, но не слышно было ни музыки, ни знакомого настойчивого голоска.
    — Мам, привет, я вернулся! Где Олька?
    — Отец забрал, на месяц. Ликуй!
    Ликую. Это сколько же свободного времени!
    — Чего это он?
    — Да вот, так получилось. Заскучал, а у меня дочка слишком активная, пусть развеются оба. Обедать будешь?
    — Не, пасиб, я сытый.
    Опять нежданчик. Отчим забрал мелкую? И мама ему ее отдала? Нет, он-то будет рад, он дочку до безумия любит, тут такие драмы были при разводе, но все равно… День сюрпризов, черт бы их побрал. Ненавижу сюрпризы!
    — Мам, я в игрушку полез, полог включен. Если что — дави сигналку!
    Ответа я не расслышал.
    — Комп — запуск «Творцов судьбы»!
    Пока шла загрузка, плюхнулся на диван и проверил сегодняшние новости.
    Маскот «содески», радостная длинноволосая девица неопределенной расы, с шутками и прибаутками зачитала новость — с этого дня любой игрок может взять себе одного питомца. Способности пета будут зависеть от способностей персонажа, слегка помогая в бою и личной жизни. Следить за питомцами нужно тщательно, потому что, однажды умерев, они, как и все неписи, не возвращаются. «Есть ограничения, ознакомьтесь со справкой» — эта фраза уже в зубах навязла, но отключить ее нельзя, страховка хозяев игры от судебных исков, вызванных недопониманием нюансов отдельными игроками. Всегда так: из-за нескольких человек страдают все, и ничего с этим не поделать.
    Как же это называлось? Мм… а, вспомнил — тамагочи! Ничего нового.
    Убрав мордочку дикторши, вчитался в текст, между делом ведя персонажа по улицам города к портальной беседке. Итак, игровые спутники. Сразу сюрприз — необходим достаточный уровень индекса соответствия. Выколупав из памяти очков отложенные статьи, ознакомился — ничего сложного, простой ролеплей, качество которого учитывается сценарниками. Если индекс высокий, то и пета можно подобрать поприличней, тот же Паладин наверняка сможет себе что-то вроде дракона найти, а начинающему нубу самое большее дрессированной крысой придется обойтись. Эх, мне бы пета-перевозчика! Поняшку, они выносливые. Быстрый поиск показал, что не я один такой умный, «ездовые» петы уже искались всеми гильдиями, сотни и тысячи открытых контрактов на сбор сведений, огромные листы обсуждений на форумах.
    Остановившись на городском перекрестке, огляделся. Повсюду было многолюдно, причем хватало и неписей и игроков. Столица Темнолесья — популярное место, здесь сходятся интересы двух гильдейских альянсов и сразу четырех королевств местных неписей, так что есть производство, есть сбыт, есть потребность в людях и материалах, и, как следствие, всегда в наличии толпа любящих подобную толкотню игроков.
    Разглядывая проходящих, я не сразу понял, что вот эта собачка на самом деле не местная городская псина, а прирученный пет-волк. Гордый владелец стоял неподвижно на самом видном месте: понятно, что поставил персонажа похвастаться, а сам ушел. Шмотки на игроке примерно сто двадцатого уровня, волк, ясно видно, сорок седьмого, воинский класс — неплохо, но ничего выдающегося. Может, у него и бонус какой-то есть, типа устрашающего врагов воя, скрытого умения или еще чего-то полезного. Сейчас, впрочем, волк выглядел по-собачьи уныло, сидя рядом с хозяином, видно было, что ему хочется пить и в тень. Следить надо за тамагочей, изверг! Будь это не боевой, а какой-нибудь антуражный или почтовый пет (были и такие, в новости намекали, что разновидностей очень много), я бы предложил ему воды. Но тут… еще цапнет, собака страшная. Пусть за ним хозяин ухаживает.
    Народ толпился рядом, пытался провоцировать «песика», что-то спросить у хозяина. Странные люди, чего бы самим в лес не пойти да не поймать себе хотя бы белочку?
    Впрочем, до людей мне дела не было. Игра скучная, сюжетец так себе, если бы не обещание маме, то забросил бы после первого дня. Но раз уж играть придется до конца лета, то и отношения я собирался выстроить так, чтобы поменьше контактировать с людьми, ограничиваясь неписью.
    Еще раз поглядев на спутника, я двинулся к беседке портала.
    Серолицый служитель со скрипом поднял голову, чуть кивнул, пролистнул список доступных перевозок.
    Третий день подряд я делал по три ходки, что занимало часа два, если не торопиться и отдыхать от дорожки, а в свободное время искал траву и разные минералы. Сейчас настроения не было, из головы не шла «пугалочка», но одну доставку все же надо сделать, чтобы оправдать день.
    — Привет, зануда. — Я обернулся, но без опасений, никто не мог угрожать хранителю в беседке портала. За спиной стоял огромный тролль, втрое выше меня. Вот что плохо в такой компактности персонажа — вирт поневоле заставляет признать свою ничтожность, смотришь всегда снизу вверх. Приходится компенсировать неотразимым обаянием!
    — О, прошу прощения. Принял за другого.
    — Другого? Большой и Чешуйчатый, ты женскую модельку от мужской отличаешь? — Я ляпнул прежде, чем успел подумать, что именно говорю. Но с другой стороны — зачем мне чужая репутация? Тролль оказался человеком вежливым:
    — Прости, обознался. Есть у нас тут один хранитель, играет за эльфарку, одет так же.
    — Естественно, что так же. Эльфару без подобного комплекта и посылку не поднять.
    — Это точно. Зря такую расу для храна выбрала.
    — Зато какая красота! — Я выставил вперед ногу, упер руку в бок, демонстрируя отработанную позу. Ломаная грация — это про эльфаров! Вот еще научусь в крылья закутываться, вообще неотразимым стану. Тролль вежливо хмыкнул.
    — Мод? Или вирт?
    — Всего понемногу. — Открывать подобные тонкости неизвестному игроку я не хотел. Мало ли…
    — Еще одна жертва «браслетной лихорадки». Ну-ну…
    Я понял, но решил уточнить:
    — Браслетной?
    — Что, не за квестом на героик? Ни капельки? — В голосе тролля, причем вполне нормальном мужском голосе, без программных украшений, слышалась ирония.
    — Веришь, Громоздкий и Недоверчивый, по мне так этот квест может провалиться в любой ад на выбор. Мне чара подогнали по случаю, вот играюсь как могу. — И я похлопал глазами. На эльфарском лице это выглядело эффектно. — Браслеты — это что?
    — Это средние «колечки».
    — Кхм, — вмешавшийся серолицый заставил вздрогнуть нас обоих, — господа, время не ждет. Вы беретесь за доставку?
    — Да. — Мы сказали это в унисон и одновременно ухмыльнулись. Вот кого петом надо делать: ух, сколько он может унести! Тролль брал со стола сверток за свертком, упихивая в суму примерно раз в пять больше, чем я. А ведь у него и еще что-то есть в инвентаре наверняка! Завидую. Это не моя слабосильная доходяга с крылышками.
    — Вас, госпожа, прошу сходить в Аудбель и передать эти травы городскому целителю. — Служитель протянул мне сверток, я взял его, одновременно принимая задание.
    — Была уже там?
    — Не-а. Что-то имеешь сказать?
    Тролль пожал плечами:
    — Оглядывайся. И не ходи по незнакомым маршрутам.
    Ничего больше не добавив, он шагнул в портал.
    Сделав легкую разминку, я встал на дорожку и пустился трусцой. Сорок минут бега сейчас будет самое то, я никуда не тороплюсь.
    Мимо неслись стенки перехода, я топал и топал вперед, стараясь сосредоточиться на движениях, а не на переживаниях. Кто мог устроить такую подлянку Задроту? Почему Жорыч меня в отпуск насильно выпихнул? И надо ли мне это все знать?
    К концу пробега я так ни до чего и не додумался, решив пока оставить все как есть. И работа не очень нужна, и Макс сам с усам. Выскочив из беседки, огляделся и припустил уже быстрее, тут не было внезапно дергающихся липких стенок. До городской стены — всего триста метров.
    «Вы оглушены внезапной атакой!»
    Полоска здоровья на три четверти погасла. Я бешено вращал головой, стараясь увидеть, откуда ведется огонь, но серый туман уже укрывал поле зрения. Кажется, мелькнул красный ник, но точно разглядеть не удалось.
    «Вы умерли. Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    И часовой штраф на минус десять процентов ко всему — характеристикам, получаемому опыту, шансу добычи. Слышал про эту фишку: если умереть до истечения, то получаешь минус двадцать уже на два часа, тридцать — на три, и так далее, вплоть до пропажи возможности хоть как-то развить персонажа. Потому большинство игроков и состоит в гильдиях, что на диких землях только в гильдейских замках есть места, где можно отсидеться, пока не спадет дебафф.
    Сойдя с круглой площадки воскрешения, проверил инвентарь. Минус восемь золотых, вчерашний заработок, и горсть не самой ценной травы, собранной тоже вчера. Учитывая, что я больше трех ходок не делаю — день пробегал впустую. Зато посылка на месте.
    Игра начала казаться еще более неинтересной. Не люблю проигрывать, а тут нет даже малейшего шанса на победу. Три наемника в засаде, кажется, это стандарт, каждый по выстрелу… Без вариантов. Не этим персом. Ни удрать, ни отбиться. Сколько стоит заказ посылки из одного города в другой? Вряд ли больше четырех золотых. Сколько носят при себе золота храны? Могут довольно много, особенно к концу смены. Какой бизнес — сделать заказ на перевозку, затем дождаться курьера, грохнуть его и забрать все себе, при удаче получив не только деньги, но и шмот!
    Понятно, почему всего три маршрута на карте было у предыдущего владельца: видимо, на остальные соваться не рисковал. Охо-хо.
    Идя к ратуше, чтобы отдать злосчастную посылку, я пролистал еще раз лог боя. Какой там бой — избиение! Три выстрела, два с уроном, один глушащий, пауза, и снова два выстрела. Тощей эльфарке этого хватило с лихвой.
    Неожиданно звякнул колокольчик внутри игровой почты.
    «Игрок пытается связаться с вами. Принять послание? Внимание, без внесения в лист друзей возможно только письменное общение! Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Да.
    В воздухе развернулся листок письма:
    «Извини, что не отговорил от доставки, так нагляднее. Ту беседку пасут почти всегда, рядом с ней — один из начальных городов, а знака местной гильдии на тебе я не видел. Надеюсь, посылку не потеряла? Сходи по этому адресу, там много узнаешь, если собираешься всерьез заниматься храном».
    И ниже линк на форум, судя по адресу — в Хаосе.
    Логичный тролль попался: если бы сразу сказал, то я бы не пошел, что там делать? А сейчас побегу, на чувствах-то, да и пока дебафф не спадет, надо дождаться.
    Отключив полог, спустился по лестнице; проходя мимо холла на кухню, услышал звуки, заставившие меня нервно остановиться и вернуться на цыпочках к двери.
    Мама сидела в углу дивана, вытирая слезы, сердито сопя и время от времени щелкая ленивкой. Понятно.
    — Мам, ты опять смотрела смерть Муфасы?
    Она вскинулась, быстро вытерла лицо.
    — Каждый раз смотришь — и плачешь. Хватит себя терзать, посмотри «Чебурашку и его друзей» или еще что-нибудь веселенькое!
    Мама махнула пультом, и рисованный львенок продолжил свое черное дело по выжиманию слез из зрителей.
    — Я родила бездушное чудовище! Дай матери попереживать спокойно!
    — Даже Олька не плачет, когда смотрит эту сцену!
    — Я в детстве тоже не плакала! Теперь имею право отвести душу!
    — Ну дело твое. Все в порядке?
    Она удивленно раскрыла глаза:
    — Да, конечно. У тебя что-то случилось?
    — Мелочь; перса убили и ограбили.
    — Будешь страшно мстить?
    — Потом посмотрю. Не увлекайся мультиками, еще приснится.
    Вернувшись в комнату, я снова включил полог. Помимо прочего он и от комаров защищает.
    Рухнул на диван, вызвал фигурку эльфарки и поставил посреди комнаты. Чего мучаюсь? Стереть игру, маме сказать, что начал играть с нуля и сижу в игровой песочнице, кто проверит? Но ведь пообещал, надо слово держать… Хорошо, буду считать, что это мне взамен надзора за сестрой; с мелкой, конечно, веселее, зато тут проблем меньше. Пусть денек какой-то депрессивный выдался, но работать все равно надо.
    — Комп, открыть ссылку — «форум черных хранителей».
    Посмотрим, что советуют тролли.

9

    «Внимание, данная ссылка находится вне государственной информационной Сети. Для ее просмотра необходимо соединение с Интернет».
    Конечно, совершеннолетнему полному гражданину лезть в Хаос как-то неприлично, но сделаем скидку на то, что совершеннолетним я стал только что. Потому:
    — Комп, вход в Интернет.
    «Вы уверены?»
    — Увы, да.
    Предположим, что я все еще ребенок, у меня настроение побунтовать немного. И что я не лазил сюда ежедневно последние… мм… двенадцать лет? Всего один форум, ничего незаконного, просто тут есть нужная мне информация. Хаос есть Хаос, в нем все надо делить на десять и «иметь в виду», это не Сеть, правдивость информации в которой гарантируется государством, но все равно, подборка тем с советами и обсуждениями суровых реалий курьерской работы оказалась достаточно дельной.
    Список наиболее активных наемных гильдий и зоны влияния их замков, советы по прокачке (выяснилось, что само по себе развитие хранителя не так уж сложно и относительно недорого, вопрос вызывали дальнейшие перспективы прокачанного для личного пользования хранителя), неплохой тренинг простейших приемов общения с заказчиками, типовые контракты с неписями и игроками-купцами. Карта известных земель с отображением политической ситуации сильно удивила: подобную информацию держать в открытом доступе? В Сети такие сведения денег стоят, между прочим. Правда, там они заведомо соответствуют действительности, что подтверждается учеткой продавца, а здесь Хаос, территория обмана.
    Раскладка по ценам на реагенты подтвердила мои прикидки — подзаработать можно, но серьезными деньгами даже не пахло, все рынки уже кем-то держались, для постоянного дохода надо садиться на контракт с гильдией, а это кабала. «Творцы» сбалансированы так, что выгоднее отдавать торговое представительство многочисленным неписям-торговцам, а самому лишь добывать, крафтить, ну и, конечно, сражаться. И что поделать с принципом «посредничество выгоднее производства», с младенчества вдалбливаемым мне в голову? Надо будет Фимку напрячь, он не мог сунуться в игру, не разузнав предварительно все тонкости.
    Полистал новую тему «Что полезного нашли в питомцах?», но, как и ожидалось, обойти запрет «группового» перемещения никому не удалось, хотя мыслили «коллеги» в одном со мной направлении, кое-кто уже обзавелся спутником-носильщиком. Зачем это было нужно, я понимал, но согласиться не мог — это у меня проблема с грузоподъемностью, а для чего тому же троллю такое «расширение инвентаря»? Лучше бы что-то поисковое или способное прикрыть от ПК. Впрочем, хотя, как и рассчитывали игроки, их спутники смогли войти в портал, выходило из него меньше трети: достаточно было питомцу задеть стенку — и его уже не вытащить, останавливаться хранитель не мог, а туповатые копытные начинали биться и лишь глубже увязали, в конце концов погибая. Вместе с ними пропадал и весь груз, так что нововведение всеми осуждалось как декоративное и непригодное к использованию.
    Машинально я проверял точки воздействия, обнаружил, как и полагалось, анонимных комментаторов в отделе, посвященном текущей политике кланов, которые довольно тонко играли на руку одному альянсу. Правда, чтобы понять, в чьих интересах они играют, мне не хватало данных; вполне могло быть, что этот альянс собираются подставить. Значит, форум «свободных хранов» может быть не только свалкой, но и инструментом влияния. Можно было бы влезть и поиграться, но лень. Не та игрушка, чтобы в ней жить.
    Расценки на откупы у местных гильдий, стандартные цены «налогов» у гоп-стопщиков вроде тех, что подстрелили меня, наиболее действенные способы отрыва от погони и куча мелких, проверенных в игре или придуманных прямо тут уловок, облегчающих жизнь. Как я уже понял, храны были единственным классом, который, по сути, не играл. Просто обслуживающая интересы игроков прослойка, какая есть в любой крупной игре, вот только в других играх под такие цели не создавалось специальных классов. Что ж, плюсик создателям «Творцов».
    Кое-что я развесил по стенам, уже утыканным различными данными, пару настроек для модов скинул в вирт, с любопытством проглядел ссылки на Сетевые ресурсы, где в защищенной зоне торговали картами с разведанными дикими порталами. У них, как оказалось, было вполне утилитарное назначение — «норы» вели в места с какими-то развалинами, заброшенными городами и прочими локациями, потенциально богатыми на всяческих еще никем не убитых монстров и ненайденные клады. Конечно, драться с неведомыми чудищами никто не собирался, но пройти в «нору», снять карту и продать ее желающему подвигов приключенцу были не против многие. Цены вполне умеренные, поскольку такой проход — дело опасное, выбросить может где угодно, да и ничто не гарантирует, что обнаруженные развалины не очистили еще в начале игры. Вот сама карта, особенно близкая к уже обитаемым зонам, стоила немало.
    Время дебаффа тикало, я с любопытством ворошил залежи инфы, собранной за три года энтузиастами, но принципиально нового ничего не находилось. Игровые миры похожи друг на друга, люди тоже, и эти люди пишут про эти миры всегда похоже. Я собирался отвести персонажа в гостиницу и закончить на сегодня приключения, но тут на сидящую у фонтана эльфарку обратили внимание. Два зверолюда какой-то собачьей разновидности остановились рядом, обменялись между собой парой жестов. Один встал передо мной на колено, снял шляпу и затянул:
    — О прекрасная незнакомка, что за счастливый случай привел тебя в этот город? Насколько благожелательна ко мне удача, что в тот момент, когда вы опустились здесь, у этого прекрасного фонтана, отдохнуть, глядя на живописный уголок…
    Я слушал в недоумении. Меня что, за непись приняли? Или он вот так с девушками знакомится? Наверное, бывают и похуже способы, но я таких не знаю! Тем временем второй следил за ним с удовлетворенным выражением лица и даже кивал при особенно проникновенных завываниях. Пришлось отреагировать. Учитывая размеры Светика, выглядело все как приставания к ребенку, так что:
    — Эй, извращенцы, найдите кого-то своего размера!
    Стоявший на колене икнул, но продолжил:
    — Впечатленный вашим изяществом и красотой, я выражаю надежду, что…
    — Але, клоуны, вы ничего не перепутали? Здесь не подают!
    — О лучезарная дева, не обращай на меня свой гнев! Лишь строгая необходимость заставляет твоего искреннего поклонника нести весь этот бред, стоя на коленях у столь прекрасных ног!
    Я поднял ноги, поглядел. Даже в вирте было понятно, что красоты в них маловато. Обычные лапки, хотя ступни широковаты, не в пропорцию с длиной ног, да еще и коготки, как у хищной птицы. «Прекрасные»?
    — Или кончай нести бред, или я вызову стражу!
    Поперхнувшийся на полуслове тип в берете укоризненно на меня посмотрел и наконец заговорил нормально:
    — Подруга, ну что ты нам мешаешь? Сядь, расслабься, получай удовольствие!
    — Точно зову стражу!
    — Эй, я не в том смысле! Это ролеплей такой, что ты букой на меня смотришь? Я добрый и пушистый, позволь представиться — Ликодим! А это мой старый друг Алепардик!
    «Игрок занес вас в список друзей, теперь вы можете видеть его имя».
    Я поднял бровь. На лице эльфарки, с чуточку карикатурными чертами, это выглядело гораздо эффектнее, отображение основных эмоций я тренировал во время бега по порталам. Встречают по одежке и выражению лица, поэтому их надо готовить заранее.
    — Прекрасная незнакомка желает остаться незнакомкой? Понимаю, мое поведение может выглядеть странно… Но, подруга, че делать-то? У меня не хватает эрпэшки до нужного пета; помоги, а?
    — На неписях тренируйся, ушастый!
    — Ой, кто бы говорил!
    — Молчи, Алепардик, дама прекрасна в любом облике!
    — Не дай бог так оголодать!
    — Готовьтесь, клоуны мохнатые, сейчас за вами собачники придут! Стража!
    Ликодим скорчил кислую морду, встал и машинально отряхнул колени. Виртуальщик? Или в самом деле такой ролеплейщик, что прописывает персонажу подробные эмоции?
    — Блин, киса, ну вот на фига? Тебе мешают, что ли? Ну отключи звук на пятнадцать минут, стражу-то зачем звать?
    Я хмыкнул:
    — Волчонок, тебя сейчас заберут за приставание к приличной девушке. Взаимодействие с неписью и развитие игровой ситуации. Сможешь часа два продержаться с этой сказочкой о внезапной любви и убедить в ней — получишь свой отыгрыш ролеплея.
    Он замер неподвижно: видимо, переключился на поиск, а потом заорал:
    — Киса, ты гений! Не ожидал! Выходи за меня замуж?! Я хороший!
    — Внуки будут против. Давай, заводи шарманку, уже бегут! И не забудь — с тебя подарочек!
    — Заметано! О, доблестные стражи, умоляю: не разлучайте меня с этой девой!
    Доблестные стражи, в количестве трех штук, окружили нас, выяснили причину конфликта и по моей просьбе проводили приставал в участок. Можно было бы и откупиться на месте, небольшие штрафы решают подобные проблемы, но зачем?
    Кстати, первый плюс от моей женской ипостаси: был бы мужиком — отвечал бы вместе с этими двумя! С другой стороны, к мужику бы они не приставали. И что за способ-то выбрали — я бы к неписям пошел приставать: как система может считывать реальность отношений между игроками? Или может?
    Закрыв портал в Хаос, я встал на дорожку и побрел по городу, разглядывая окружающих. Паладин все восторгался тем, какой этот мир достоверный и яркий, но я ничего необычного не видел. Ну да, яркий, ну да, достоверный. Вон навоз от прошедшего здоровенного вола остался, очень достоверно. Никаких отличий от других игр я не видел. Впрочем, что я здесь видел-то? Скриптованную непись в беседках? Больше ведь, кроме ближних к городам полянок с травами, никуда не выбирался, смысла нет. Ну вот разве феечка развлекает, но она мой личный непись-наставник, это как с зеркалом разговаривать. Мы ведь даже похожи, только эльфарка покрупнее в размерах, что фея компенсирует непомерным самомнением.
    Дебафф, оттикав положенное время, развеялся, выходить из игры не хотелось, можно было заняться крафтом, готовясь к завтрашним приключениям. В том, что они будут, я не сомневался, да и на форуме этот город значился как одно из самых беспокойных для хранов мест. Остановившись у отдыхающего в тенечке горожанина, осведомился, как попасть в ближайшую лавку алхимиков, сдающую лаборатории для варки. Горожанин, полукровка с какой-то темной и плотной кожей, вежливо, но без лишних слов, подсказал ближайшую. Ленясь идти, я активировал крылья, перемахнул два дома и приземлился уже на параллельной улице.
    — Добрый день. Могу я…
    Полурослик, стоящий за прилавком, не поднимая головы от ступки с зельем, махнул рукой, и мне оставалось только ознакомиться с предоставляемыми услугами на развернувшемся меню.
    — Личная лаборатория, второй класс, тридцать минут.
    Из двери в глубине помещения вышел старый сгорбленный полурослик и точно так же молча кивнул мне следовать за ним. Условность игры: в этом магазинчике могут одновременно варить свои эликсиры тысяча игроков, но к каждому будет выходить один и тот же непись и провожать в один из трех кабинетов.
    Так, химия.
    Пока я ничего не создавал, просто не нуждаясь в усилении персонажа, но сейчас мне необходимы три рецепта — зелье невидимости, зелье ускорения и какая-нибудь лечилка. От защиты тоже не отказался бы: все, что позволяет прорваться к беседке порталов, мне сгодится!
    Список, развернутый на стене лаборатории, подсветил то, что мне стоило бы использовать в процессе приготовления. Лучшая посуда, разного качества катализаторы, обработка уже имеющихся реагентов — все это предоставлялось владельцами магазина, и все, по сути, было не нужно, гораздо проще пользоваться виртом. С другой стороны, это займет время, недостаточно просто покликать на желаемом результате, переложить все из инвентаря на лабораторный столик и уйти, пока идет процесс; придется заниматься самому.
    «Зелье невидимости», третий ранг; если удастся сварить удачно, то в течение тридцати секунд я невидим. «Зелье ускорения» — утроение скорости на те же тридцать секунд… хм, почему я не попробовал его с полетом совместить? За время действия вполне можно было бы улететь весьма далеко… жаль, что они достаточно дорогие, сбор трав приносит меньше, чем переноска посылки, даже по стандартным ценам, предлагаемым служителями порталов. Да и расход этих трав слишком велик, в «содеске» мало бросить две травинки в плошку, чтобы получить литр зелья, надо долго собирать даже на одну бутылочку.
    Выскочившее предложение заняться исследованием я убрал, не время. Да и проводить его надо в лаборатории первого класса, но это два золотых за те же полчаса. Лучше, конечно, в элитной, но те доступны лишь в гильдейских замках седьмого ранга и выше.
    Все эти прикидки по ценам, вариантам и возможностям мерцали на стене комнаты, отреагировав на мои слова в игре, а я меж тем таскал ползунки рецепта, выстраивая приемлемое соотношение шанса на удачную варку, силы зелья и времени действия. Наконец все было готово.
    — Горшочек — вари!
    Активатор в моде подсчетов я решил не менять, юмор у создателя был плосковат, но уместен.
    Игра мигнула, на столе появился набор оборудования. Можно было бы и с планшета варить, мини-игр хватало, но лучше своими руками.
    Едва заметно замигала колба, я быстро вылил ее в кастрюльку с зельем. Подсветилась трава и ступка, я кинул пучок сена внутрь, и ступка сама начала его перемалывать. Несколько секунд ожидания, мигает горелка. Подкрутил. Поползли вниз очки жизни, пришлось быстро искать включение вытяжки. Конечно, занятие это было все равно каким-то детским по своей условности, но увлекало не на шутку, я метался по комнате от шкафа к шкафу, увеличивал и уменьшал пламя, азартно следил за цветом отвара, сравнивая с пробной палочкой, добавлял, измельчал, выбирал нужные катализаторы и проделывал массу иных действий. Наконец двадцать три минуты спустя, кастрюлька выпустила огромный клуб разноцветного пара, и мне сказали, что работа завершена.
    На столике выстроились двенадцать пузырьков с разными составами. Три «невидимости», четыре «ускорения», две «силы», три «средних исцеления». Мигнуло системное сообщение, показывая, что время пользования лабораторией истекает, и я, собрав все приготовленное, направился на выход. Никаких «шедевров», как у Паладина, никаких неожиданностей. Час сбора травы, полчаса варки, чтобы на две минуты стать быстрее и сильнее. Достоверность — почти как в жизни.
    — Закончили?
    Полурослик за прилавком поднял голову от работы, оглядел меня.
    — Да. Веселое занятие, но мне пора. — Я остановился, ожидая какой-то реакции, но он уже опустил голову и все так же продолжал скатывать свои пилюли, раскладывая по коробочкам. Интересно: игроки таблеток не принимают, значит, для таких же неписей готовит?
    — У меня осталась трава, возьмите, вдруг пригодится.
    Аптекарь безучастно смотрел на то, как я выкладываю оставшиеся пучки на прилавок, поворошил пальцем, кивнул и полез в ящик.
    — Не нужно платы. У вас тут наши новички часто бегают. Если получится — киньте кому-то эликсирчик полезный. Заметано?
    Он помедлил, но кивнул. Вот и ладно, репутация у меня невысокая, так хоть ролеплеем позанимаюсь. Кстати, где показывают его уровень? Я что-то такой строки не помню.
    Выйдя на улицу, огляделся. Народ шел кто куда, здесь вечерело, значит, у нас уже ночь. Пожалуй, героический прорыв к беседке отложу на утро. Вспорхнув на торчащий из стены шест, к которому была подвешена вывеска аптеки, я сверху стал присматриваться, выискивая вывеску гостиницы. Все-таки размер имеет значение, постоянно смотреть на мир снизу вверх надоедало. С другой стороны, будь я больше, этот насест мог бы и сломаться под моим весом, а так — держит.
    — Киса! Лапочка ты наша крылатая! Спускайся, я тебя сейчас целовать буду!
    Сначала я не сообразил, к кому это обращаются, но потом увидел две фигуры внизу. Зверолюды смотрели на меня и радостно скалились. Ликодим даже хвостом помахивал от полноты чувств. Сделав отметку проверить, есть ли моды на управление хвостом (вдруг они могут эмоции имитировать?), я спрыгнул вниз.
    — Не надо целовать, у меня аллергия на псину. Что, получилось?
    — Только сейчас и только для прекрасных дам! Та-да-дам! Призыв!
    Второй зверолюд вдруг задрожал и с громким хлопком превратился в здоровенную, метра полтора в холке, лису, которую волк тут же оседлал.
    Ну ничего себе!
    — А то, киса! Нигде не сказано, что нельзя сделать спутником звериную форму! Нельзя разумную, это да, но звериную — сколько угодно! И вот Алепардик стал моим верным скакуном.
    — Не верь ему, это он мой скакун! Призыв!
    С хлопком Ликодим принял свой звериный облик, и парочка оказалась перед горожанами в двусмысленной позе.
    — Эй, хватит народ смущать, извращенцы!
    — Киса, мы экспериментаторы!
    — Как насчет снижения уровня у приручаемого спутника?
    С дружным хлопком оба превратились в двуногих, волк так и сидел на плечах лиса.
    — Нормально! Скинуло по десятке, но это поправимо.
    — Вас забанят, читеры.
    — И не надейся, киса. Кстати, хочешь в гильдию? У нас все просто, на принятии достаточно станцевать стриптиз, и ты уже наша боевая подруга!
    — Мило. Я воздержусь. Скромность не позволяет.
    Оба клыкастых заржали.
    «Игрок занес вас в список друзей, теперь вы можете видеть его имя».
    — Я не такой дружелюбный, как эта серость, но если что — обращайся!
    — Буду иметь в виду, Рыжий и Шаловливый. Где тут гостиница?
    — Там. — Похоже, они все-таки с вирта, причем синхронность движений отрабатывали.
    — Кстати, что вы с этого получили? Ускорение? Так вы в звероформе и так можете ускоряться вроде бы?
    — Представь — ни фига! Киса, мы работаем исключительно из любви к искусству! Искать новое, найти и применить первыми, вот девиз «Клыкастой армии»! Ну что, камрад, грянем нашу, гильдейскую?
    — Давай!
    И они, сделав четкий разворот «нале-во!», чеканя шаг, пошли по улице, распевая во весь голос: «У Слейпнира восемь ног, и крыло из-под…»
    Я посмотрел им вслед — хорошо поют! И придумали неплохо, непонятно только зачем. Что может получить мой спутник? Большие уши? Хм, это ладно, но сейчас появится альтернатива хранителям. Причем весьма грузоподъемная альтернатива. Не всем же ходить порталами, местные перевозки перейдут владельцам спутников-носильщиков, свободным хранам станет жить скучнее.
    Сняв в гостинице номер на ночь, я вышел из игры, заглянул на оффорум. Тон многочисленных обсуждений изменился, игроки бурно негодовали. Спутники, в отличие от боевых питомцев приручающих классов, оказались мало полезны в бою, а именно поддержки в сражениях от них и ожидали. Халявы не получилось, все требовали компенсации за потраченное время, но несмотря на это количество заявок по эксклюзивной информации о спутниках все росло, гильдейские аналитики ставили на то, что это «ж-ж-ж» — неспроста, и разработчики что-то задумали.
    Отдельно плакались те, кто готовился к обновлению, занимался ролеплеем, приручил самого многообещающего спутника, а потеряв его, вдруг обнаружил, что это навсегда и надо искать другого. Над ними смеялись, но попутно выспрашивали подробности получения действительно красивых питомцев, база стремительно росла, комментарии валились сотнями, игроки пытались понять, как можно использовать шанс. В то, что спутники только для красоты, никто верить не хотел.
    Выключив комп, я вышел из комнаты. Мама спала там же, в холле; уснула, так и не досмотрев мультфильм. Пришлось принести плед и укрыть ее, а потом выключить телевизор и тихо уйти. Ох уж эти… мультики.

10

    Багу с приручением в качестве спутника игроков в звериной форме пофиксили раньше, чем я проснулся, так что за завтраком в новостях это уже обсуждали вовсю. Голоса разделились на две части — одни считали, что это в самом деле бага, никто даже представить не мог, что отдельные игроки, и так далее. Остальные видели в этом какой-то намек. На что именно намекали игрокам, и было основной темой дня, конспирологические бои шли по всему оффоруму, периодически выплескиваясь в сторонние ресурсы. Смотреть на все это было весело, но не слишком интересно. Мама еще спала, уже у себя, наша домработница бурчала по этому поводу, но готовила все так же замечательно, хотя и, по привычке, с запасом на мелкую, которой сейчас не было. Ничего, оладушки с вареньем и сам могу подъесть, не хуже какой феечки.
    К моему удивлению, в игру хотелось. Вот казалось бы, что там такого, эрпэгэха обычная, но было интересно — что дальше? Подумав, решил, что это эффект от нестандартного занятия моего персонажа. Была бы необходимость идти набивать опыт, повышать уровни — и я быстро нашел бы повод уйти, не люблю я такие развлечения, но меня ждала почти работа, а это уже другое дело. Под негодующие вопли утащив к себе наверх поднос с остатками завтрака, я привычно включил полог и скомандовал запуск.
    Из гостиницы меня попросили сразу, так как оплачен был только ночлег. Еще одна невидимая сложность «свободного» храна — нет своей комнаты в гильдейском замке, приходится снимать несколько комнат в разных местах и оплачивать обслуживание счета в разных торговых домах. Носить с собой все деньги и накопленный шмот нельзя, деньги рано или поздно выбьют, а ячейки инвентаря нужны под посылки, складывать все в одном месте не получится, поскольку не угадаешь, куда занесет. Вот и тратятся деньги на содержание нескольких комнат в надежных гостиницах, а это, считай, один переход в день — только на оплату обязательных расходов. Плюс от одного до трех золотых в день с каждой посещенной беседки на «налоги», плюс свободные наемники, решившие подзаработать, да еще частая гибель персонажей в проходе, с потерей части дневной выручки — когда я читал про все эти ужасы, иногда даже становилось странно, что свободные перевозчики еще есть. Хотя, конечно, по большей части это были пугалочки для новичков. Нет, содержать два-три номера в гостиницах приходилось, и залетные вымогатели тоже случались, но в остальном потери должны быть не столь ощутимыми, вполне реально договориться с конкретным представителем «таможни» на меньшую сумму, гильдии же не рыцарский орден с несгибаемыми фанатиками, можно пользоваться эликсирами, обходя наиболее опасные с точки зрения засад участки, да мало ли? Это игра: в конце концов, если и помру несколько раз — ничего страшного, не боевой персонаж, мне снижение характеристик не сильно мешает. Упакованные служителями посылки, как оказалось, слишком велики, чтобы вывалиться при смерти, значит, заказ будет доставлен в любом случае, а потерю игровых денег можно пережить.
    Кстати, о деньгах — пора искать дополнительный заработок. Заниматься одной только курьерской службой все лето я не хотел; если уж играть, так на полную! Быть в фэнтезятнике — и не сходить на дракона, пусть даже «прицепным вагоном»? Не, вот заработаю и начну развлекаться!
    Присев на облюбованную вчера скамейку, я развесил вокруг записки с возможностями. Добыча травы — проверено, не выгодно, вычеркиваем. Это лишь часть процесса изготовления конечного продукта, но при средней стоимости эликсира третьего ранга в тридцать серебряных, время сбора плюс время изготовления не оправдывали себя. Проще дважды сходить с посылками в портал, получаешь свои золотые сразу и без сомнений в количестве. Конечно, есть выигрыш при получении редкого ингредиента вроде той волшебной ягодки, но сколько их ждать? Увеличить шанс добычи можно в опасных боевых зонах, но что там делать храну? Да и экипировка, чтобы выжить в таких зонах, денег стоит, больших. Будь у меня доступ к гильдейским замковым лабораториям, можно было бы заняться варкой зелий… только это подразумевает зависимость от компании незнакомых людей, чего мне не надо. Так что алхимия в качестве средства заработка тоже не годится. Максимум — способ снижения издержек и развлечение, но не больше. Что еще? Перепродажа. Как говорил Макс, «нубам — крафт, папкам — ингры»? Надо подумать; возможно, на быстрой оборачиваемости удастся сделать деньгу, но это снова требует знания рынка. У нубов не так много золота, а те, кто покупает его за реальные деньги, могут пользоваться внешним аукционом.
    Ладно, все равно зайду к местным торгашам, посмотрю, что за люди, что за цены, что за товар, информацию надо собирать, потом обдумаю.
    Поинтересовавшись у дворника, уныло собирающего результаты достоверности местных копытных в ведро, местонахождением ближайшего торгового дома, я уже привычно собрался было взлететь над крышами, но вовремя вспомнил, что скоро мне может понадобиться каждая секунда полета, так что тратить их не стоит.
    Торговый дом оказался торговой норой. У входа, располагавшегося в корнях огромного развесистого дуба, наконец обнаружились существа, на которых я мог смотреть сверху вниз: гномы, даже в доспехах, были меньше эльфаров, хотя и значительно толще. Меня проводили молчаливыми взглядами, пока я подходил к многоуровневой стойке; лысый клерк, увидев посетителя, спустился по лесенке в ту часть стойки, где она была на уровне нашей груди, и молча уставился на меня.
    — День добрый.
    — Ну?
    Почему они такие «гостеприимные» все? Что вчерашний полурослик, что этот гном — минимум эмоций, максимум демонстрации небрежения. Впрочем, если подумать, то сколько-то дружелюбно относились к моей эльфарке ровно два персонажа — феечка и эльфийка, у которой я покупал пирожки. Репутация — за две сотни, то есть невелика, но вполне положительная; неужели предыдущий хозяин персонажа так всем неписям насолил чем-то? Надо поскорее заработать на сброс! А для этого придется трудиться, трудиться и трудиться!
    Если уж не могу найти других способов заработать.
    — Я хотел бы узнать условия обслуживания частных лиц. Это можно сделать?
    Гном щелкнул пальцами — и передо мной на стойку упала толстая книга. Просмотр много времени не занял, условия почти стандартные, большую часть я видел в гайдах. Процент от сделок в пользу посредников, оплата ячеек, информация о лотах и ценах только клиентам, стать клиентом можно, оплачивая наличными. Стандарт. Иметь дело с гномами здесь нет смысла: я, в отличие от других игроков, могу выбрать для своей торговой базы любой город с порталом; значит, надо выбрать наиболее выгодный.
    Кивнув гному, двинул книгу к нему по стойке, показывая, что ознакомился и интересного не нашел. Уже почти повернувшись к выходу, я решил, что заинтересовавшую меня закономерность надо прояснить:
    — Уважаемый, могу я задать вопрос персонально вам?
    Гном посмотрел на меня с какой-то неразличимой эмоцией и снова ответил в уже привычной манере:
    — Ну?
    — Я заметил, что вы и ваши коллеги, очевидно, испытываете ко мне какую-то неприязнь. Это что-то личное или вы по каким-то причинам относитесь так ко всем?
    Гном пожевал губами, смешно морща лицо, но ответил:
    — В чем твой интерес, хранитель?
    Кажется, он сделал акцент на последнем слове?
    — Не люблю недоговоренностей. Вины за собой я не знаю, так почему разные, вряд ли знакомые друг с другом разумные относятся ко мне хоть и без враждебности, но… — Я замялся, подбирая слово. — Недружелюбно? Так, пожалуй.
    Гном молча взял книгу, убрал ее под стойку, потер пальцем дерево, давая себе время на раздумья, но все же ответил:
    — Ты эльфарка. Ты хранитель. И ты — светлый пришелец. Все по отдельности было бы ничего, но вместе… Что ты знаешь о Хранителях Порталов?
    Что я знаю?
    — Очень мало. Мы переносим грузы между вашими и нашими. Почту, товары.
    — Вашими и нашими. Переносим грузы. — Гном хмыкнул. — Если хочешь узнать, то следует обратиться не ко мне. Я всего лишь старший помощник руководителя отделением дома. Ответить на твой вопрос могли бы в Замке Хранителей, но там никого нет уже четыре сотни лет.
    Он снова помолчал, скребя пальцем прилавок, потом недовольно сморщился:
    — Смирись. Никто не любит хранителей. Вы… — И тут же, меняя тему, совсем другим тоном попрощался: — Всего доброго, госпожа. Если вам понадобятся услуги, то обращайтесь. Пока же у меня много работы, прошу прощения.
    И клерк уставился куда-то под прилавок, нарочито шурша бумагой.
    Вообще-то, судя по разговору, тут следует появиться оповещению типа: «Вы получили задание!», — я даже проверил лог разговора, но никаких записей о таком приятном событии нет. Значит — что?
    Значит — все, надо уходить из города.
    Два дня назад, при прочтении гайдов, запоздало мелькнула мысль — кристалл для амулета возврата стоит золотой, но это же практически халявные деньги! Туда — порталом, на месте закупиться, обратно — амулетом, два золотых прибыли и тридцать минут экономии! Быстрая проверка способа на оффоруме опустила на землю — кристаллы продавались в храмах, но хранов в них не то что не обслуживали — даже не благословляли! Ни в светлых, ни в темных! Сами кристаллы можно купить с рук, они даже продавались с наценкой в местах, где пока не было храмов, но амулет привязки — личный, не передается, и получить его можно лишь в храме, куда меня пустили, но непись общаться отказывалась, вежливо игнорируя.
    И теперь еще, оказывается, не просто ко мне, а ко всем хранам, есть какие-то претензии? Была в этом какая-то логика, вертелось что-то на грани сознания, но понять, что же тут не так, мне не удавалось, так что я шел к воротам, по дороге присматриваясь к окружающим меня игрокам и неписи. Иногда кивал, приветствуя, горожанам, занимающимся своими делами, и оценивал реакцию. Нет, откровенной враждебности никто не демонстрировал, но отчужденность видна ясно, стоило только повнимательнее присмотреться. Никто не любит хранителей? Да, пожалуй. Ненависти или неприязни нет, просто холодность. Уличный торговец водой не подбегает, как к другим игрокам, горожанки не улыбаются, стражники не отдают честь, всего лишь кивают в ответ на приветствие. И в храмах не благословляют.
    Кстати, о стражниках!
    Уже ворота, а за ними кончается безопасная зона и меня могут ждать.
    Перевязь, доставшаяся мне от предыдущего владельца эльфарки, — дешевая четырехслотовка, но быстрый доступ она все-таки обеспечивала. Две ячейки под лечилки (вчера сварились достаточно мощные), одну под «невидимость», и «ускорение» — в последнюю.
    Итак… Взглянув на тоннель воротной башни, я решил попробовать другой путь. Кто тут старший у стражи?
    Здоровенный сержант-полуорк согласился пропустить меня наверх всего за пять серебряных монет, что немного — мирным неписям и игрокам нечего делать на стене, так что небольшое нарушеньице имелось. Встав между квадратными зубцами, я еще раз осмотрел расчищенное место у городских стен.
    Дорога шла по полям мимо стоящего в двухстах метрах здания из тяжелых каменных глыб, до леса — все пятьсот, и уже в самом лесу едва виднелась крыша беседки. Лечу я быстро, но за сто секунд смогу пролететь лишь две трети нужного расстояния. Внизу мелькали игроки: определить, есть ли среди них наемники, я не мог, к тому же кто-то мог быть наводчиком, простым игроком-наблюдателем, готовым скинуть информацию о потенциальной добыче своим подельникам.
    Сержант, не спускавший с меня глаз, кашлянул, показывая, что экскурсия закончена. Где бы я устроил засаду? Вон там, за этим, как его? Ну оборонительным сооружением. Скосив глаза в справочник, нашел название — барбакан. От него достаточно далеко до ворот, чтобы не попасться страже, но и видно неплохо.
    Встав на самом краю стены, я качнулся назад, а потом резко рванулся вперед, пробежал три шага и вытолкнул себя вперед, активируя полет. Крылья распахнулись, замедляя падение, я поднялся метров на пятнадцать и заскользил, медленно снижаясь. Набранного ускорения хватало, чтобы сейчас лететь со скоростью бегущего человека. Увы, дорожка для крылатых бесполезна, не разогнаться, полет регулируется прямым управлением крыльями. А жаль! Я заложил вираж, направляясь в обход укрепления, на двадцатой секунде, паря по инерции, открыл инвентарь и выбрал два пузырька. Первая пара — «невидимость» и «ускорение» — пошла! Активация из инвентаря занимала пять секунд, и я видел, что из-за здания наперерез мне кинулись три фигуры. Наверняка вчерашние ПК!
    — Хран! Спускайся, не тронем! Разговор есть!
    Щаз, как же, спустился. У меня денег нет с вами разговаривать!
    Момент, когда я стал невидимым, определялся точно: по двум стрелам, полетевшим в то место, где я был. Пришлось вильнуть в сторону, резко набрать высоту, теряя скорость. Двое бандитов перезаряжали оружие, один, похожий на лемура с большими ушами, обшаривал небо взглядом, иногда смешно попискивая. Об эхолокации я вспомнил, только когда он поднял свой лук и выстрелил. Слишком точно, почти в меня! Снова вираж, набор высоты. Я летел уже в тридцати метрах над землей — будь это в реальности, то хрен бы они меня стрелами достали, тем более попали бы в такую цель, но это же игра!
    Пискнул таймер, и я отключил активный полет. Эльфарский расовый бонус с замедлением любого падения стал чем-то вроде продления времени полета, но скорость падала, и вскоре я опускался уже почти вертикально вниз, с тревогой следя за таймерами эффектов зелий. Бандиты неслись туда, где я должен был упасть, и было похоже, что удрать не получится, разве что мне очень повезет, так что я положил руку на активаторы перевязи, и стал готовиться к неравному, но героическому бою. Десять метров до земли, пять… Короткая, на три секунды, активация полета, меня кинуло в сторону. Все, остатки только для длинных прыжков, иначе на лету собьют. Лемур кричал, направляя подельников, я опускался, жалея об отсутствии в «Творцах» огнестрельного оружия. Эх, как было бы приятно с небес поохотиться на таких вот «охотничков»! Увы.
    — Вот он, вижу! Правее!
    Еще оставалось семнадцать секунд полета, но это почти ничего не значило: от стрелы в чистом поле не уйти, а до леса и беседки уже не успеть. Эх, ну хоть посылку надо было в городе взять, да потяжелее, я бы им на голову упал, хоть какой-то урон нанес!
    Не успел я досожалеть, как с небес донеслось:
    — Противник?!
    — Всегда внизу!
    Я приземлился, оглянулся и увидел сзади дивную картину — три наемника убегали, забыв обо мне, в сторону города, две крылатых тени неслись им вдогонку, еще три опускались рядом со мной, закрывая от опасности. Осмотрев неожиданную помощь, я не увидел никого, кто не обладал бы крыльями: драконид, горгул, два зверолюда из летучих мышей, что, отогнав наемников, сейчас возвращались к нам, и сильфа, с широкими лазурными крыльями. Интересно — девушка или, как я, подделка? Фразу я узнал, так что игроки, сто процентов.
    — Приветствую крылатую!
    Горгул шагнул вперед, потом, посмотрев на меня очень сверху вниз, наоборот, отошел и присел. Плюсик в запись, не хочет подавлять ростом.
    — Привет, Большой и Каменный. Как мило с вашей стороны помочь!
    — Мы всегда помогаем крылатым!
    — Хм. Расисты? Или как — крылисты?
    Он хмыкнул на наглость, но ответил мирно:
    — Просто гильдия Крылатых. — Это слово он произнес со значением: мол, мы такие, да. Машинально щелкнув поиск, я оглядел их еще раз.
    Судя по подсветкам шмоток — все не выше стопятидесятого уровня; два бойца, стрелок и два мага. Трое в гильдейских накидках, герб, что не удивительно, — крыло на фоне солнца. Птичье крыло, хотя здесь ни у кого таких нет, у сильфы — магические вроде моих, у остальных — те или иные разновидности нетопыриных. С края поля видимости поползла информация. «Гильдия Крылатых», семь месяцев как основана, активного рекрутинга не ведет, третий ранг, то есть без своего замка, базируется в этом городе, потихоньку растет. Большинство отзывов — положительные, простая «гильдия друзей» без особых претензий.
    — Ну хорошо. Что надо-то? У меня там дела. — И я кивнул на беседку.
    — Мы проводим.
    — Моим мнением не интересуетесь?
    — Не-а. — В разговор вступил драконид. — Нам все равно туда.
    В отличие от горгула, этот тип мне не понравился сразу. Шмот нарочито подобран в стиле «кожа и заклепки», на чешуе узор из языков пламени, голос моего сверстника, не переводной. Решив игнорировать драконида, я обратился к горгулу, явно здесь старшему:
    — Каменный и Тяжелый, вы всегда и всем помогаете?
    Оказалось, что помощь всем, кто «добр и любит крылья», прописана в уставе клана. Горгул и сильфа были ролеплейщиками, не отмороженными, но увлеченными. Собственно, и клан был создан теми, кто любил летать, отсюда и следствие — все старались прокачаться на сотые и выше уровни, чтобы увеличить время полета.
    Гильдейцы, как я понял из редких реплик драконида, делились на три группы — первая, романтики неба, просто играла крылатыми расами, стремилась прокачать клан до постройки башни, проекты которой обсуждались подробно и страстно, поскольку башня — это высоко и здорово! Вторая — практики, стремящиеся развить потенциал, заложенный в крыльях, — использование в бою для маневра, возможность попасть в скрытые локации и так далее. Третья, самая многочисленная, просто играла, не заморачиваясь ни хардкором, ни ролеплеем.
    У беседки я сообразил, что горгул спокойно и незаметно обрабатывает меня насчет вербовки, и задал прямой вопрос. Запираться он не стал, просто подтвердив, что сейчас хран для гильдии был бы не лишним, но платить они много не могут, казна хоть и не была пуста, но оплатить найм профессионала гильдия не способна. Так что этот тип, красиво делая комплименты моей очаровательной внешности, довольно активно попытался затащить бедную растерявшуюся эльфарку под свое крыло, а услышав мое чуть ехидное «я не зна-аю, я негото-овая», тут же скинул ссылку-пропуск на гильдфорум, пообещав при встрече рассказать много интересного.
    Драконид все это время хмыкал, мыши и сильфа трепались о своем.
    Будь у меня время, то я не убежал бы сразу, а, как и положено девушке, постоял бы, кокетничая. Все равно никто не узнает, так чего не получить удовольствие? Тем более что один нетопырь в личке уже пытался получить мои фотку, координаты и предлагал встретиться, обещая, если что, приехать хоть на край земли. Я бы поболтал, но время, время… сегодня слишком много дел. Поэтому, улучив момент, я просто шагнул в беседку, помахав рукой на прощанье своим отважным защитникам.
    Симпатичные ребята: помогли, ничего не требовали. Может, и в самом деле вступить? Заработок для меня не главное, предупредить, что собираюсь продать персонажа, побродить, пользуясь поддержкой, а потом «обнулиться» и сделать вид, что я уже не Светик, «девочка с подковырочкой», а купивший персонажа свой в доску мужик Виталя. Компания вроде неплохая, даже мышь ни одной пошлости не вякнул.
    В беседке я кивнул служителю, безучастно пялящемуся на меня из-за своего столика, и решил, что на сегодня приключений достаточно. У меня сегодня много дел! Так, что я забыл? Цены, расчет времени и денег, горгул что-то говорил насчет программы управления полетом… все — в список дел, проверить, ознакомиться. Что еще? Ах да.
    — Комп, поиск. Слова — «творцы судьбы», «хранители порталов», «квесты в прокачке».
    Стопроцентных совпадений не оказалось. Несколько упоминаний статей с предположениями, даже при всплеске интереса к классу четырехмесячной давности все закончилось серией тем на форумах, подводивших печальный итог: хранители — это единственный класс-архетип без квестов.
    — Поиск — «творцы судьбы», «сюжетные линии», «хранители порталов».
    Нет совпадений. Есть сотни две статей с предположениями, и пара постов от разработчиков, поясняющая, что храны имеют свои особенности, и к этим особенностям относится и подобное положение дел.
    Значит, они специально создали хранов такими убогими?
    — Поиск — «творцы судьбы», «хранители порталов», «отношения с неписью», «причины негатива».
    Нет совпадений.
    Так. Это считается, что непись всегда должны быть такой неприятной? Полурослик не выспался, гном просто с похмелья, вот и недовольны? А храмы?
    — Поиск — «творцы судьбы», «хранители порталов», «амулеты привязки».
    Да, как и помню, хранам их не выдают. Что в принципе логично: они же обладатели уникального умения, вот и компенсация перекоса. Кристаллов можно купить сколько угодно, можно отнести их туда, где нет храмов поблизости, но воспользоваться ими самостоятельно не удастся.
    — Поиск — «творцы судьбы», «отношения с местными», «негативное отношение».
    Искать пришлось долго, собирая по слову, по фразе. Чтобы жители игровой вселенной относились к тебе с каким-либо чувством, надо этого чувства заслуживать. То есть иметь высокий индекс соответствия.
    Я расслабился. Тогда никаких загадок. Ими не играют, ими перевозят срочные грузы. Никакого отыгрыша, никто не станет искать квест для класса, который этот квест не сможет выполнить, никто не станет тратить время на болтовню с неписью, если от этого заведомо никакого толка.
    Репутация, полученная во время прокачки, не меняется, задания не получаются, времени спокойно побродить по миру нет.
    Неписи относятся прохладно? А кому какое дело? Главное, чтобы не мешали таскать посылки.
    Жаль, я уж подумал, что наткнулся на что-то особенное.
    Ага-ага, в начале четвертого года игры очень умный Виталик вдруг всех сделал своей невероятной наблюдательностью и фантастическим везением.
    — Хозяин, враг у ворот!
    Я отвлекся от самоуничижения и снял полог.
    — Виталик, ты тут?
    — Тут, мам.
    Мама вошла, неодобрительно посмотрев на уставленный тарелками столик, и напомнила:
    — Через два часа церемония начинается. Пойдешь с Фимой или сам?
    Сожалеюще посмотрев на монитор с данными по хранам и ролеплею, я щелкнул пальцами, отключая комп, и спросил:
    — Я лучше с тобой. Подвезешь? Мне нужна моральная поддержка!
    Мама, быстро улыбнувшись, сделала серьезное выражение лица и кивнула.
    Ну да, она все поняла правильно. Машину брать — мало ли, что там будет, на мопеде — не солидно, а Фимка наверняка укатит с какой-нибудь девицей задолго до окончания.
    Поеду с мамой. В конце концов, когда-то в школу меня привела она, вот пусть и на прощальную встречу везет!

11

    — И надеюсь, что теперь, закончив школьное образование, вы не остановитесь на достигнутом и будете завоевывать все новые и новые вершины! — Пузатый мужик в официальном костюме наконец закончил. Судя по всему, свою речь он читал наизусть, без текста перед глазами, и это доставляло ему удовольствие. Странные встречаются на свете люди — как может такая нудятина нравиться? В чате прошло оповещение, мои сидящие рядом одноклассники заерзали и по очереди начали выходить и отправляться на сцену за своими сертификатами. Моя фамилия — в середине списка, так что я продолжал следить за комментариями.
    — Алинина Вера! Поздравляю!
    «Оленина не могла не напялить чего-то розового и прозрачного!»
    «Брось, ей идет».
    «Ей идет, она идет, кто ее куда поведет?»
    «Обломись, ее папаша заберет».
    «Ы-ы-ы. Розавае ни патиска-ать!»
    «Включай редактор, дам скин, хоть посмотришь, что под розовым».
    «Полагаешь, там есть что-то неизвестное почтенному собранию?»
    — Борисова Света! Поздравляю, Светочка!
    «Выключай редактор!!! Не дай бог увидеть такое!»
    «Та ла-адно, Шарик вполне себе деваха, только на любителя».
    «Под любителя, Фима, под! Иначе раздавит!»
    Очки были на всех, как знак того, что мы теперь взрослые и сами решаем, когда их носить. Большинство, конечно, ограничилось рабочими ободками, но некоторые оригинальничали. Фимка нацепил классическое пенсне, а один оригинал из параллельного класса пришел в дизайнерских лупоглазах, стилизованных под стимпанковые шоферские «консервы». Модерации от учителей или родителей никто не боялся, высказывались свободно. Учителя по неписаной традиции не лезут в чат учеников, пусть даже бывших, во избежание всяческих неловких ситуаций, а родители сидят в своих и детишками, как правило, не интересуются. Хотя, конечно, если бы мы не были выпускниками, то хрен бы нам кто очки оставил, в школьном контракте прописано, что во время учебных мероприятий включается подавитель.
    — Игонин Игорь!
    «Прощайте, мужики! Встретимся во взрослой жизни!»
    Я, не принимая участия в переписке, наконец вставил свою реплику — пустил «Прощание славянки». Одноклассники, знавшие, что через неделю Игорь уходит на офицерские курсы, зафыркали и начали махать, словно прощаясь. Мужик в президиуме принял это за чистую монету и с чувством тряс руку Игогони.
    — Князев Виталий!
    Мне он тряс руку чуть менее активно. Выражение лица «ну че те надо, болезный», подсмотренное у старого опытного слесаря при общении с наиболее занудными клиентами, сработало отлично; как, впрочем, и всегда.
    — Князев Ефим!
    Спускаясь, я не упустил случая пнуть Фимку, поднимавшегося наверх, но тот, по обыкновению, увернулся. Как же, достанешь его, двоюродный братец все мои попытки на три хода вперед просчитывает.
    Приходится импровизировать на вдохновении. Не всегда удается, правда.
    — Лисова Аня!
    Почему она всегда Аня, кто бы ее ни называл? Даже Анечка иногда, но никогда не Анна Высокая, лицо постоянно суровое, словно к бою готовится, но все равно — Аня. Непостижимая загадка бытия.
    В чате пацанов обсуждали грядущую попойку. Собственно, никто напиваться не собирался, у нас некоторые вообще спиртного не употребляли, но родители не верили, и заранее пытались нас оградить от последствий. Наверняка в баре будут все выпитое считать и строго ограничивать. Соответственно даже трезвенники начали прикидывать способы превысить лимит. Ибо нечего тут, выпускной, он же не каждый год случается, имеем право!
    В чате девчонок не успел появиться, как меня кикнули. Ну еще бы, у них там свои «очень важные» разговоры. Самое смешное, что когда я все-таки сломал их чат, то ничего интересного не обнаружил: почти такая же болтовня, только физиологических подробностей больше и шутки гораздо более едкие.
    Привычно повесив внимательное выражение лица, — мол, я здесь, я слушаю, не мешайте, — свернул все чаты и вышел в свой автофорум.
    Итак, кого же осчастливить утроением обычного срока? Кто готов трепаться за железки и проводку? Этот? Или этот? Ничего не придумав, я начал вдумчиво перебирать кандидатуры под «эни-бени-рики-таки», выбрал претендента — и еще не успели выдать диплом последнему из одноклассников, как меня выкинуло с форума навсегда. Ну что же, пять лет трудового стажа с выплатой полных налогов, необходимые для получения гражданства, я отработал, профессию получил, автослесарем могу называться по праву и даже работать, но смысла не вижу. У нас все работают с двенадцати, точнее — большинство, потому что некоторые и раньше начинают. Так принято, а обычай, он, как известно, деспот.
    «Але, Витус, ты что, опять в астрале?»
    «На форуме. Чего надо?»
    Ефим покосился на меня и недовольно закатил глаза.
    «Нас в „церковь“ повезут. Весь клуб сняли».
    «Это все знали месяц назад».
    «Там еще лицеисты и ребята из математической будут. И родителям закуток выделят».
    Хм, тогда понятно. Нас два класса, три десятка человек, плюс выпускники двух следующих по рейтингу школ — всего за сотню.
    «Будет весело, но тесно».
    «Ниче, зато девки новые».
    «Каким боком они новые? Ты там половину знаешь, по клубу, по лагерю».
    «Дай помечтать человеку!»
    Мечтай, мечтай.
    На сцену начали подниматься учителя, произносить заученные речи. Интереса ради я поискал запись прошлого выпуска, сравнил. Слова были если и не теми же самыми, то похожими до зевоты.
    Один из одноклассников подключил маркер и теперь украшал зал на канале, недоступном взрослым, различными картинками из нашей школьной жизни, сопровождая комментариями. Хотя кое-кто из родителей явно видел его творчество и едва сдерживался, чтобы не заржать. Некоторые картины зависали прямо над ораторами, перечисляя их «прегрешения» перед учениками. Мне кто-то скинул линк на редактор, в котором всех учителей разрисовали под мифических существ, я только поразился фантазии неведомого живописца (Игогоня, сто процентов!), и внес пару предложений, после чего завуч стала гоблиншей, а физрук обзавелся кроличьими ушами.
    Учителей все это уже не трогало. Они наверняка знали, что мы сейчас проделываем, и, быть может, развлекались не хуже нас. В конце концов, коммы педагогическому составу нашей школы делает та же фирма, что и военным, хрен заглушишь или снимешь данные, так что, может быть, они там, с трибуны, сейчас наблюдают что-то гораздо более затейливое.
    Но приличия соблюдены — мы не хохочем над ними вслух, они не радуются расставанию с нами. Откровенно не радуются, в смысле; я не верю, что такое оживление у них по поводу «окончания хорошо проделанной работы».
    Сигнал на подъем прозвучал от представителя родительского комитета, и нас провели в автобусы. Народ не смущался, тут же занявшись тем, что кому больше нравилось. Большинству нравилось орать из окон прохожим, радуясь свободе. Ну инстинкт, чего с ним бороться, проще поддержать.
    Меня только насторожило количество охраны: мелькали как личные эсбэшники некоторых родителей, так и какие-то нанятые, — «Храм отдыха», помпезный клуб в центре, откупленный на сегодня все тем же родительским комитетом, был едва ли не в три кольца окружен людьми в эсбэшной форме. С другой стороны, ясно почему: народу подобралось много, половина родителей ушла на сторону с ресторанами, где у них намечалась своя тусовка; вот, чтобы никто праздник не сорвал, и озаботились. Хотя все равно странно.
    Персонал встречал нас приветливо, благо большинство тут уже были не первый и не десятый раз.
    Народ медленно разбредался по залам; кто-то зависал у неспешно раскручивающейся музыкалки, кто-то убрел в тихие углы, где пологи вроде моего домашнего глушили все идущее снаружи. Аниматоры тут были классные, я сам не успел опомниться, как уже болел за одного из пацанов, что в центре зала отчаянно рубились на лайтсаберах, потом ушел поесть чего-то, наткнулся на Фимку, который долго и со вкусом обсуждал тонкости приготовления мяса и его роль в жизни человека, после чего начал откровенно масляным взглядом сверлить сидящую напротив девушку. Я бы за такое выражение лица в свой адрес дал бы по морде, но девушка вдруг улыбнулась, всем комплексом невербалки показывая, что внимание ей льстит. Ефим, воспламенившись, тут же убежал штурмовать.
    — Виталя!
    Я дернулся, но тощий одноклассник Васька Казакевич змеем проскользнул под рукой, юркнул на место рядом, пощелкал пальцами официантке и снова повернулся ко мне.
    — Есть рассказ. Будешь брать?
    — Про что?
    — Любовь, чувства. Элитная вещь, на ценителя! Бери, не пожалеешь!
    — Написал бы что-то пристойное. Фик, или новеллизацию. Чтобы люди понимали, что читают.
    Васька подрабатывал писательством. Официально работал он в газете своего отца, но основной заработок получал с написания всякой всячины для бесталанных типов вроде меня, желающих опубликоваться. Кому-то этого хотелось, чтобы как-то отличиться, кому-то требовался для самоуважения допуск на творческие форумы, где голос разрешали подавать только при наличии собственных трудов. Кто-то, как я, просто выполнял ачивки, ради записи в учетку, вдруг потом пригодится.
    — Вит, искусство в упадке! Где они, творцы, способные сравниться с великими канониками прошлого? Где новые Мамы Ро? Где Кишимоты? Где хотя бы Лукасы? Нету, пусто! Кому подражать, за кем следовать? Кто создаст новый мир, чтобы страждущие раскрасили его?
    — Слышь, раскрасчик, ты мне и так задолжал, предыдущую «элиту» заминусовали!
    — Спокуха, Вит, усе будет! Тема — зашибись, твой рейтинг взлетит до небес!
    — Хотелось бы верить. — С этим живчиком меня связывало долгое сотрудничество, доил он меня азартно, но по-божески, и давал неплохие тексты — как я понимаю, не всегда его личные. К сожалению, написать что-то я оказался не способен, приходилось покупать чужое и переписывать от руки, меняя некоторые выражения, чтобы понять, о чем речь. Ничего, я не брезгливый, и чужое сойдет, главное, что рейтинг учитывается и в этой области. Много не надо, но отметку я получу. Вот еще пару рассказов выложу — и завершу карьеру «молодого талантливого автора», все равно в армию идти, а там времени мало будет на подобные мелочи.
    — Нет вдохновения — напиши на тему того, что всем близко. Вон, на игрушку со сценарником.
    — Хе, старичок, литэрпэгэшки — провальный жанр, они вышли из моды сразу как родились! Какой смысл писать о том, что каждый может пощупать?
    — Боишься сравнений с реальностью?
    — Боюсь! И не стесняюсь этого! И пишу исключительно про любовь! Никто ее не видел, но кто в этом признается?
    Пришлось хмыкнуть, поскольку мне тоже не хотелось признаваться, но пока я собирался с мыслями, писатель увидел кого-то на другом конце зала и «телепортировался». Кажется, я даже услышал удар воздуха, схлопнувшегося на месте, откуда он исчез.
    — Виталя, это Диночка. Она красавица, умница и ты ее хрен у меня отобьешь!
    Я посмотрел на висящую на кузене девицу и спросил:
    — Фима, любовь существует?
    Девушка захихикала, а Ефим только возмущенно открывал и закрывал рот. Потом наконец, галантно усадив новую подружку, решительно придвинулся ко мне:
    — А то! Любовь — она всегда есть. Правда, Диночка?
    — То есть ты ответственно и со всей серьезностью заявляешь, что это не выдумка?
    Он кивнул. Девушка смотрела на нас с интересом, но молчала. Умненькая. Или правильно натасканная.
    — И скажи, кто же из наших был поражен этой страшной напастью?
    Фимка пфыкнул, повертел головой, высматривая кого-то:
    — Вон Анька тебя год домогалась, по всем темным углам ревела, а ты такой — нос задрал и мимо идешь!
    — Анька? Меня?! — Услышанное поразило. Я-то хотел начать шуточную пикировку, а Ефим говорил явно всерьез о человеке, которого мы оба знали.
    — Ага… ты чего, не знал?
    — То есть Анька Сенцова, натуральная блондинка, третий размер, ноги от ушей — и она… меня?
    — На себе не показывай. Но да — она тебя.
    — А я почему не знал?
    — А кто ж тебя поймет. Ты весь такой загадочный… Мы думали, что ты ее нарочно игнорируешь. Жалели. Ее, конечно, не тебя. Анька плачет, Надька ее подкалывает, она-то тебя с третьего класа вожделеет.
    — Знаю. Только на фиг она мне сдалась.
    И мы одновременно замолчали, каждый о своем. Девушка отщипывала дольки мандарина, странно глядя на нас, а я думал, глядя на танцующих, о неожиданных открытиях, которые можно сделать на ровном месте.
    К Дине подсела знакомая, девушки зашушукались о чем-то своем, уйдя под полог. Я машинально дернул ползунок к иконке дешифратора, там была функция чтения по губам, потом убрал. Любопытство — зло.
    — Вит, ты всерьез не знал?
    Я покачал головой.
    — М-да. Нет, ну я в самом деле был уверен, что ты ее нарочно не замечаешь. — Кузен явно был расстроен. Пришлось пожать плечами и углубиться в выбор меню, дав ему возможность переключиться на девушек.
    Старая история: очки, выменянные на мобильник. Родные об этом узнали и много шутили, а я помалкивал. В той модели была функция резервной записи, десятидневный непрерывный журнал всего, что происходит вокруг владельца. Не самая популярная функция, система переутяжелялась, обычные очки такого класса все на домашний комп скидывают, зато на эти подавитель не действовал; правда, вытащить информацию надо было уметь. Я умел. Было интересно увидеть все, что видела их обладательница, услышать несколько прелюбопытных разговоров. Об Аньке в том числе.
    Девчонка, подсевшая к нам, что-то щебетала, выразительно, как ей казалось, глядя на меня голубыми глазами. Наряд ангелочка ей совсем не шел, хотя был чертовски провоцирующим. Наверное. Ну она как-то ухитрялась быть соблазнительной в этом… стоп. Только сейчас до меня дошло, что наряд девчонки нематериален. Щелкнув отключением вирта, я впечатлился — нимб и крылья исчезли, в реале моя собеседница щеголяла рожками и длинным хвостом с сердечком на конце, пришлось проверить еще раз, отключен ли вирт. Похоже, она неплохо подготовилась — наряды для двух образов, наложение голоса, контроль окружения, чтобы вирт с реальными предметами не соприкасался. Чертенком она была убедительным, наверное, что-то внутри гармонировало.
    Игнорировать такие старания было бы невежливо, пришлось вести разговор. Зовут Лиза, из математической школы, ничуть не против того, чтобы я ей занялся. Пришлось извиняться, отговариваясь другими планами. Кажется, она огорчилась, но мне как-то было не до этого.
    Перед глазами крутился каркас недомолвок, намеков, ожиданий и слов.
    Хорошо, школа завершается; до меня наконец дошло, как меня видели со стороны, и кем я себя показал. Ладно, дело прошлое, чего уж теперь.
    Вывернувшись от собеседницы, пошел искать туалет, а найдя, сунул голову под струю воды в умывальнике, после чего посмотрел в зеркало и грустно снова признал очевидное:
    — Лопоушик. Пролопоушил.
    Красиво меня сделали, ничего не скажешь. Разводка — высший класс. И ведь Лапочка тогда в атаку не пошла, только со следующего года начала серьезную осаду. Алинина поменялась со мной, когда Надя ее убедила, что эти очки старят, я помню даже фразы типа «ты в училки решила податься?», хорошо помню. Еще порадовался, что есть шанс получить вещь без особых затрат.
    Получил. В том-то и дело, что я получил именно то, чего хотел, даже более того. Такого наслушался, они же с подружкой на переменах кости всем мыли… Теперь понятно, что разговоры были срежиссированы. Оленина избытком ума не страдает, а вот Надя-Лапочка, вечная всем подружка, готовая помочь и подсказать, и только с Анькой всегда бывшая на ножах — та могла, еще как могла. Стервочка мелкая. И ведь я злюсь потому, что получил все, чего хотел. Что получили за мой счет, узнал только сейчас.
    В туалет ввалилась хихикающая парочка и не обращая внимания на меня, заперлись в крайней кабинке. Извращенцы, на втором этаже комнаты есть, удобные, и все это знают. Все — знают. Черт, Вит, хватит уже!
    Фимка встретил меня у стойки бара и даже отвлекся от девушки, чтобы прокомментировать мое выражение лица:
    — Кто-кто обидел нашего трудягу? Кто-кто омрачил это суровое личико? Кому-кому сегодня достанется? — Девица захихикала, а я только отмахнулся:
    — У меня сегодня настроение напиться.
    — Вит, «напиться» и ты — это две вещи несовместные! Ты же ни разу не был пьян!
    — Значит, стоит попробовать выпить за вечер не пятьдесят грамм водки, а все семьдесят!
    — О, ты только бар не развали с такой-то дозы!
    — Ничего, мы, слесаря, к алкоголю привычные!
    Дина, тощенькая блондиночка с яркими глазками, слишком пристально посматривала на меня, и кузен тут же решил, что конкуренты ему не нужны.
    — Хочешь, расскажу самую главную тайну Витали? В детстве он… — Ефим сделал большие глаза и открыл было рот, но я, опережая, схватил его за шею, нагнулся к уху и самым проникновенным голосом, на который только был способен, сказал:
    — Толстый, а ведь я знаю, где ты живешь! Смекаешь, об чем речь?
    Фимка изобразил испуг, развел руками, показывая, что все, молчит, а потом подмигнул и вскочил, тут же дернув к себе в объятия девушку и, ловко закрутив вокруг себя, утащил ее на танцпол.
    К черту все! Напьюсь! В конце концов, дядья такие байки про свои выпускные рассказывают, что мне как-то даже неприлично оставаться трезвым! Бармен закончил трясти свою фляжку, красиво налил и поставил передо мной. Взявшись за стакан с коктейлем, я решительно поднес его ко рту, понюхал, и так же решительно поставил обратно, не отхлебнув ни глотка. Поймав взгляд бармена, мужика лет тридцати, пожал плечами. Он, поняв, кивнул и улыбнулся, а потом заменил бокал на что-то безалкогольное, вроде смеси соков, и я, отхлебывая по чуть-чуть, пошел по клубу, рассматривая людей.
    Лапочка стояла у бассейна, беседуя со своими злейшими подругами, замышляя очередное коварство. Хотя черт их знает, может, я наговариваю на милейших девушек? Ага, а луна сделана из сыра… Глотнув своего сока, я направился в их сторону, все еще не зная, чего хочу. Я ведь получил то, что хотел? Десять дней резервных записей с очков весьма симпатичной одноклассницы, практически вся тайная и явная жизнь, за исключением времени, когда очки держали в футляре. И дома, и в школе, и в школьной раздевалке, хотя я те записи только один раз просмотрел. Честно-честно. И сразу удалил. Потому что такого наслушался и насмотрелся, что месяц в сторону девушек смотреть не мог. А на Аньку — весь год. Может, и к лучшему, та же Алинина при всей своей простоте оказалась довольно стервозной, когда ее не видел никто из наших.
    Кажется, мой взгляд стал ощутим физически, потому что по мере приближения к Наде та стала дергаться. Или, может, она в зеркальной стене меня видела? Не важно.
    Наверное, она меня все же видела, потому что развернулась как раз, когда я подходил, и улыбнулась.
    — Виталик? Решил поболтать с нами?
    Не отвечая, я протянул руку, и она, сначала не поняв, подняла свою. Но я не останавливался.
    Проход, поднять ее руку под локтем, упереться в плечо…
    — Вита-а… — И отступив от моего толчка назад, Лапочка споткнулась о бордюр… или поребрик?.. о низкую ограду бассейна, помахала немного руками, пытаясь зацепиться за что-то, и под сочувственно-радостный визг подружек рухнула спиной в воду.
    Давно надо было сделать что-то такое, а теперь мы больше и не встретимся. Если повезет.
    — Виталик, ты что?
    Она хотела еще что-то сказать, но я отсалютовал бокалом, отхлебнул, глядя поверх, и Надя заткнулась. Она понимала, за что ей угробили тщательно накладываемый макияж, испортили прическу и платье. И я понимал, что фигурка у нее так себе, и ума особенного нет, и надеяться она могла только на такие вот простенькие интриги с туповатыми типами вроде меня. Жаль, слишком поздно понял. Ну да сам виноват.
    Я уже отворачивался, когда мимо с воплем пролетел кто-то из пацанов, и в воду влетели еще три тела. Девчонки, уберегая наряды, кинулись врассыпную, а Надя наконец получила безопасный повод для ора.
    Кажется, ее даже кинулся кто-то утешать, но я не слушал.
    У стойки бара ненадолго замер, раздумывая, и бармен, понимая в произошедшем явно больше меня, сунул стакан с еще чем-то переливчатым. Я, не принюхиваясь, опрокинул, запив остатком сока. Все, норма в пятьдесят грамм выполнена, я даже немного побуйствовал, оставаться здесь не хочу.
    Дело не в том, что я открыл одну простенькую тайну, сам о чем-то догадывался; просто мне здесь нечего делать. Подцепить девчонку? Напиться? Пойти в танцевальную зону или отдаться в цепкие лапы аниматоров? Скучно это все, скучно! Благодарно кивнув, я со стуком поставил стакан на стойку и направился наугад, туда, где потише. К выходу, короче.
    Такси вел какой-то явный эсбэшник, пусть даже и наряженный в шоферскую форму. Нет, явно с охраной что-то перестарались. Но вел хорошо, в душу не лез, шансон не включал, а довезя до места, пожелал приятного вечера.
    Было бы неплохо, приятель, было бы неплохо.
    Добро пожаловать домой, Виталик! Гик, не замечающий влюбленных девчонок, играющий в видеоигры и живущий с мамой. И вместо выпускного вечера с танцами и мелким хулиганством отправившийся домой, где никто не ждет. Черт, кажется, это был не сок. Или не совсем сок. Я бы сказал — не только сок. Иначе чего бы меня с пары стаканов так развезло?
    Посидев немного в холле на любимом мамином месте, я поднялся к себе.
    Усевшись на кровать, посмотрел в угол и почему-то шепотом скомандовал:
    — Танец!
    Голосовую команду забил, чтобы никто не попалил такого развлечения.
    Из стены выступила прозрачная фигура, я промотал быстро все варианты скинов, выбрал тот, который сейчас был уместен, и моя одноклассница Аня начала стриптиз. Между прочим, не простое наложение скина, а точная вирт-проработка движений, с учетом взросления, ей тут двадцать, а не четырнадцать, как тогда; я деньги хорошим профессионалам платил. Когда девушка начала раздеваться, сам себя стыдясь, скомандовал отключение. Вот поэтому я ничего и не знал, она тут танцевала для меня, а я на оригинал и посмотреть боялся; вдруг поймет, о чем я думаю… Хотя у кого из наших ребят этого не было? Некоторые целые коллекции собрали.
    — Комп, канал Паладина. Поиск по словам — стриптиз.
    Почему этот канал? Чего я там ищу? Но ссылка уже открывалась, и знакомый мне мужик голосом экскурсовода рассказывал о заведении в торговой зоне Адара, так поразившем его, что он даже отдельный репортаж забацал. Маньяк, одно слово.
    Откинувшись на спину, я уставился в потолок.
    Ура, у меня есть суперспособность! Я — Человек-тормоз!
    Два года спустя до меня дошло наконец что это был шанс узнать — есть ли в самом деле эта фигня, о которой Казакевич свои рассказы пишет, или лажа очередная? Не самому, так хоть прикоснуться к чужой, не своим, так хоть отраженным светом. Если это свет. И если он есть.
    Неприязнь к миру разрасталась с каждой секундой, потому что я сам не воспользовался шансом и сам не решился увидеть. А значит, они во всем виноваты. Так всегда бывает, я в рассказах читал.
    Мне вдруг стало противно — лежу, жалею себя. Вон она, Анька, там же, в клубе гуляла. Вместо купания Лапочки пошел бы к ней, поговорил, посмеялся, утащил бы наверх, не отказала бы. Или отказала, и можно было бы сидеть внизу с тем чертенком, болтать, развлекаться. Но нет, я сбежал. Лопоухий трусишка-страусишка.
    — Комп, запуск «Творцов судьбы»!
    Пришлось шевелить пальцами, выводя эльфарку из беседки. В последние три дня я не платил за гостиницу, и не брал заказов в те порталы, что находились вне города, а уходя в оффлайн, оставлял персонажа в беседке, куда не было доступа всем остальным игрокам. Надежно, спокойно, и золото не тратится.
    Тут было лучше, чем в большом, темном доме.
    Конечно, тут лучше. Это же игра! Она ярче, она интереснее! Тут в любой момент можно бросить надоевшую работу, тут слишком возомнившего о себе спокойно вносишь в черный список, и он будет беззвучно раскрывать рот как рыба. Тут самый последний неудачник может быть мачо, пусть даже и нарисованным. Но главное — это игра. Никто не относится к игре серьезно, сюда ходят развлекаться, не важно, каким образом и за чей счет. Это игра, в ней не место скучному реалу, тут все — герои. Видимость жизни, иллюзия поступков. Ловушка для дураков.
    — О чем задумался, лопоушик? — Феечка мелькнула мимо, едва не задев меня по лицу крыльями, и приземлилась рядом, уцепившись за ветку ногами и повиснув вниз головой.
    — О том, что зря мы сюда приходим.
    — То есть как это — зря? Без вас было бы скучнее! Вы отличное развлечение, это любая фея знает!
    Поддавшись порыву, я отключил звук микрофона и вызвал справку.
    «Феи — магический народ. Основное место обитания — Темнолесье и окрестности. Умеют летать, пользуются ядами, обладают способностью к истинному видению (любая маскировка против них бесполезна). Очень замкнутая и скрытная раса, часто издеваются над игроками, при малейшей угрозе атакуют, отравляя и оставляя в беспомощном положении. Настоятельно рекомендуем не привлекать их внимания, для покупки ингредиентов пользуйтесь теми феями, что обитают в городах».
    — Мелкая, ты в городе живешь?
    — Не-а, я лесная!
    — Так и думал. В лесу родилась, колесу молилась, из всех удовольствий — мед диких пчел.
    — Эй, ты что-то имеешь против лесных фей? — Она сердито нахмурилась.
    — Успокойся. Просто понаехало тут — феи всякие, эльфары, светлые пришельцы… наверное, эльфам это не нравится.
    — Кто их, дылд ушастых, спрашивать будет? Не нравится? Перетопчутся! — И она пренебрежительно махнула рукой.
    Цветочная фея — почему они так называются? Потому что им нравится пить нектар? Потому что они живут в цветах? Сами похожи на цветы? Любят сбрасывать цветы всем на голову? И с чего я решил, что она — цветочная?
    — Слушай, тебе разве не интересно, что там, у нас, в том мире?
    — Если бы ваш мир был интересен, то что вам было бы делать здесь? Пришельцев все больше. Нам нечего делать в вашем мире, а вот вам в нашем — очень даже есть чем заняться!
    Эльфарка лежала на траве, положив голову на корягу, я валялся на кровати, и мы были похожи. Вот только над моей головой не летает феечка.
    — Але, лопоушик, где мой пирог?! Я тут уже минуту вишу, а ты до сих пор не чухнулся!
    — Отстань, мелкая, я в печали.
    — И что же с тобой стало? Денежку потерял? По мордасам надавали?
    — Обнаружил, что мир не такой, каким казался.
    Она вдруг спорхнула с ветки и зависла у меня перед глазами.
    — Это серьезно. Хочешь поговорить?
    Хочу?
    — Нет, спасибо. Я просто хочу лежать вот так.
    Кивнув, феечка вернулась на ветку, но в этот раз не повисла, а оседлала ее.
    — Если хочется, то надо лежать!
    Точно.
    Вскочив, я подошел к дорожке и начал одеваться.
    Если жалеть себя, то ничего никогда не достигнешь.
    Входя в беседку, я оглянулся. Феечка все так же беспечно сидела, болтая ножками, на своей веточке, и даже вроде бы не очень на меня глазела.
    Вернусь — обязательно куплю ей леденец. Или нет — карамельную тянучку. Чтобы вымазалась с ног до головы, чтобы челюсти свело от жевания, а крылья то и дело прилипали ко всему, что попадется.
    Как-то угадав мой коварный план, феечка насторожилась, сурово на меня посмотрев. Я кивнул, прощаясь, и вошел в портальную беседку.
    — Добрый вечер, служитель. У меня выдалась свободная минутка. Есть какая-то срочная доставка?

12

    «Сделка подтверждена. Завершить?»
    Да.
    «Средства перечислены на ваш счет».
    Страница аккаунта, игровой магазин, где же… вот. Купить десять «малых колец силы».
    На этот раз подтверждения не требовали, заработанные долгими унылыми переходами деньги мгновенно списали, десять «колечек» появились в статистике с пометкой «доступно для использования».
    Ну наконец!
    Зарабатывать эти сто с лишним золотых пришлось дольше, чем я предполагал.
    Полная неделя игры, от воскресенья до воскресенья!
    Дважды меня «раздевали» наемники, один раз я не удержался, развлекаясь в городе, и слил на бегах дневной заработок. Не сожалею ничуть, бега носорогов с правом участия в качестве жокея — того стоили! Здоровенные твари, которых тут называли носорогами, неслись, кидаясь на любой подозрительный объект и тараня его с разбегу. Побеждал в бегах тот, кто оставался на своем скакуне дольше всех. Я намеревался обмануть соперников, просто взлетая в особенно опасных местах, но кто же знал, что это запрещено? Правил не выдавали и принципа «покинул седло — проиграл» я не знал. Сгорела моя ставка, зато треск проламываемых стенок ипподрома, рев недовольного наездником зверя и вопли неосторожных болельщиков, попавших под копыта… да, оно того стоило!
    Как бы то ни было, но сейчас я сдал все накопленное какому-то анонимному покупателю, и вот уже готов наконец сделать из своей эльфарки нормального мужика. Пропадет внешность, пол, имя, удалились бы навыки и умения, но их нет, так что и жалеть не о чем. Правда, все рецепты алхимии сбросятся, но вот уж о чем жалеть не стану; те, без которых не обойтись, уже заказал, придут на почту позже.
    — Комп, запуск «Творцов судьбы»! Время стать нормальным…
    Все та же беседка, в которой я вышел из игры двадцать минут назад. Оставлять персонажа в здании аукциона не стал, там полно воришек, как неписей, так и игроков.
    Меню характеристик, вкладка платных услуг, «полный сброс параметров».
    «Вы действительно хотите очистить своего персонажа?
    Внимание — возможно только полное удаление всех параметров!
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Да, хочу.
    «Завершение сброса доступно только в начальной локации класса».
    Чего? Хотя, наверное, есть смысл, не дают уничтожить своего перса совсем уж вдруг. Сначала приди, позаботься о выполнении условий, и только потом кончай с жизнью. С прежней жизнью, в смысле.
    — И снова здравствуй, мой серый друг!
    Служитель повернул голову, медленно обозрел меня и отвернулся. Ну да, я обязательную ежедневную посылку уже отнес и потому больше он во мне не нуждается.
    — Лови монетку. — От голоса моей эльфарки я млел. Сто из ста совпадение! Наверное, потому так много болтаю. — И открывай портал в начальную зону хранов. — С другой стороны, я сейчас стану обычным эльфаром, а значит, этот голосок уже меня не порадует. Что-то теряешь, что-то находишь…
    Тут он быстро взглянул на меня и откашлялся:
    — Госпожа желает пройти в Замок? Вряд ли госпожа найдет там хоть что-то интересное.
    — Да ну? Я не за интересом туда иду, мне просто нужно.
    Он вдруг медленно кивнул:
    — Давно уже не было такого, чтобы хранителю было «просто нужно» войти в портал. Обычно их туда зовет жажда золота.
    Ну вот, давай еще начни меня отговаривать! Нет уж, померла так померла!
    — Золото, мой окаменевший друг, это вещь полезная и тоже — нужная. Цигель-цигель, ай-лю-лю!
    Он встал, подошел к арке и провел по ней ладонью, вызвав всплеск красочного марева.
    — Дорога готова. Вам просто нужно ее пройти. Учтите, этот путь длится дольше прочих!
    Эти постоянные намеки на то, что в Замке меня ждет что-то особенное, уже достали. Не знаю, как там у остальных хранов, а мне не нравится назойливая непись, зовущая на подвиги туда, где их заведомо быть не может. Все уже пройдено, все варианты обсосаны и проработаны до последней мелочи, нечего там искать. Сброшу характеристики — и могу считать свою игру завершенной. Поставлю персонажа на прикол в каком-нибудь городке, буду заходить раз в неделю, а потом продам. Станет мама спрашивать, почему не играю — отговорюсь, что отыгрываю роль обывателя в городе. Никто же не говорил, что мне обязательно надо сражаться или еще чего? Речь шла об игре до конца лета, вот и буду сидеть играть где-нибудь в уголочке. Надоела эта тупая беготня, надоели серолицые служители, надоели наемники и гильдейская стража, состоящая из потомственных вымогателей. Только феечка не надоела, но она, после того как я обнулюсь, обо мне забудет. Впрочем, это всего лишь сценарная непись-наставник.
    Решение принято, отступать я не намерен. Все, бегу в Замок.
    Точно такой же переход, как и все предыдущие. Ямы, сужения, повороты, иногда стенка двигается, заставляя пригибаться скорее рефлекторно, чем по необходимости, мой малый рост тут был плюсом. Это в «большом мире» порядком надоедало смотреть остальным игрокам в пояс, а то и в колени, хорошо хоть малый вес и крылья помогали разместиться на карнизе, вывеске или просто ветке подходящего дерева, и тогда уже остальные смотрели на меня снизу вверх, но здесь даже с раскрытыми крыльями я не рисковал ничем. Тем более что мои крылья, не будучи материальными, к стенкам не прилипали.
    Кстати, о стенах — уже нашли подходящих питомцев для других хранов, все тех же прирученных копытных. Если использовать вирт, то их можно брать за уздечку и вести за собой, а несут они гораздо больше игрока, у неписей грузоподъемность по-другому рассчитывается. Правда, теперь бандиты первым делом убивают таких питомцев, из неписи вываливается не одна вещь, а все содержимое инвентаря, но все равно тема «Спутники для хранов» живет и постоянно пополняется новыми способами увеличения объемов перевозок. Так что скоро цены на транспортировку поползут вниз. Что ж, еще один повод выйти из бизнеса!
    Пока была мысль пристроиться в гильдию Крылатых на полставки. В том смысле, что они мне не платят, зато и не напрягают постоянными перевозками. Крылатые держали две «туманки» и небольшое подземелье «Ведущая в глубины нора», этого хватало для поддержания статуса, и только, они в топ не рвались. Зато в самом деле помогали игрокам с крыльями, не важно какими, да и нелетучих привечали. Я покопался у них на форуме; по крайней мере, глава гильдии, уже виденный мной горгул, был вполне адекватным человеком, в реале — авиамоделист и парапланщик. В одном из его сообщений я нашел интересную идею, и сейчас за моей спиной лежали на полу два красных вертолетика. Обычные игрушечные дроны, я ободрал все лишнее, оставив только платформы с закрывающими лопасти обручами, чтобы увеличить время полета. Сейчас с автономностью в двадцать минут они заменяли мне крылья.
    Полетом в «Творцах» можно управлять двумя способами. Первый — самый простой: прицелился, разбежался, полетел по прямой. Чем быстрее разбег или сильнее толчок — тем быстрее летишь. Поворот медленный, при помощи вида от первого лица, то есть куда морду повернул, туда и летишь. Быстро повернул — потерял скорость, несколько раз потерял скорость — завис на месте.
    Второй способ — прямое управление крыльями. Доступно, понятно, только с применением вирта. Идея была, видимо, в том, что можно или управлять крыльями, размахивая руками, или сражаться, стреляя, к примеру, с недосягаемой высоты. Крылатый наемник-арбалетчик, зависнув в вышине, мог стать изрядной занозой, наверное, поэтому стандартное управление было рассчитано на четыре «конечности», ноги-крылья.
    Пытливый ум игроков создал управляемый условно независимыми модулями полет.
    Его пытались запретить, но со временем стороны пришли к соглашению, и официальный мод на крылья открыл новые возможности. Теперь два браслета на моих предплечьях, связанные с вертолетами, позволяли не просто лететь, маневрируя, но и что-то в полете проделывать. Причем не теряя скорости на поворотах, что, впрочем, требовало тренировки. Пожалуй, будь на мне эта сбруя в первый раз, когда я пытался улететь от бандитов, то у меня бы появились шансы. А казалось бы — две детских модельки с мио-брасами, я ими еще лет в десять наигрался! Но вот пригодились.
    Думая об этом, я прыгнул, под жужжание за спиной сделал «бочку» и снова опустился на пол тоннеля. Дроны, отработав, одновременно плюхнулись на пол.
    Всего лишь отдал приказ моду, тот переправил команду на вертолеты, они выполнили его, имитируя сложный взмах крыльями, и мой персонаж в игре крутанулся на триста шестьдесят градусов, не снижая скорости. Что совсем хорошо — этим модом можно управлять, планируя с высоты, то есть когда время основного полета уже выбрано до секунды. Полезный бонус для эльфара, фактически удвоение времени нахождения в небе за счет расовых способностей.
    Впереди замаячил выход. Ну вот, скоро, скоро… Хотя проход к замку, кажется, в самом деле был длиннее обычного, не обманул серолицый. Разумно, это ведь испытание новых хранов: кто не может час, пардон — полтора часа без вирта, бежать с препятствиями, тот пересоздается во что-то более дружелюбное к игрокам.
    Тем более что замок не впечатлял.
    Все служители почтительно называли его чуть ли не с придыханием, «За-амок…», а наяву — одна башня донжона, стена, несколько построек. Давно заброшенных построек, местами развалившихся. В центре двора — врата портала, никакой беседки, просто арка, причем без марева активного перехода. Подпрыгнув, я оглядел окрестности — горы. У небольшой такой горки в километр высотой срубили верхушку, а на ее месте выстроили вот это убожество.
    Из проема главной двери донжона, где не имелось даже двери, вышел служитель, осмотрел меня с головы до ног, потом шагнул еще раз и замер.
    — Чего вы желаете, госпожа?
    — Сбросить эту личность.
    Он кивнул.
    — Подойдите к кругу возрождения. — Я прыгнул, перелетев, на место, где появляются созданные персонажи, и остановился. Служитель начал водить руками, и вскоре в воздухе загорелись огненные буквы:
    «Внимание! Будет произведен полный сброс всех характеристик персонажа!
    Экипировка удалена.
    Личная карта очищена.
    Квестовая история стерта.
    Розыскные листы уничтожены.
    Все отношения с игровыми персонажами обнулены.
    Вам придется выбрать новое имя и личность!
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Впечатляет предупрежденьице!
    Я протянул руку к клавиатуре и набрал:
    «Согласен!»
    «Подождите, выполняется очищение!»
    Персонажа окутало серебристое сияние вроде того, что закрывало вход в портальные беседки. Потоки света сливались, расходились, перемешивались, символизируя очищение, наконец стали успокаиваться… и тут мигнуло красным оповещение:
    «Сброс характеристик невозможен!
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Что?!
    — Прошу прощения, госпожа, но то, чего вы хотите, невозможно.
    Служитель, не обращая на меня внимания, повел рукой, и серебристый свет втянулся в камень круга возрождения.
    — Как невозможно?! Что это значит?! Я заплатил за сброс!
    — Мир не желает вашего изменения, госпожа. Я не могу спорить с волей мира.
    Он повернулся и прошел к портальной арке, где и замер. Отсюда, как я знал, можно уйти без традиционной платы, иначе новички, только начинающие играть, так бы тут и оставались. Горы, как уверяли все гайды, непреодолимы даже для крылатых.
    — Техподдержка! У меня проблема!
    Передо мной замигал знак вопроса, показывая, что мое обращение принято.
    Мир, видите ли, не желает! А колечки?!
    Странно, колечки были на месте. Еще лучше… какого черта творится?
    Я уже кипел и был готов всерьез начать ругаться, когда передо мной завертелся вихрь смерча, из которого шагнул молодой мужчина в синем рабочем комбинезоне. И что он скажет? «Здравствуйте, я сантехник»?
    — Здравствуйте! Пожалуйста, изложите вашу проблему.
    — У меня нет сброса характеристик, хотя я заплатил за него!
    Он опустил на глаза полоску форменных очков, что-то проделал руками, видимо, проверяя какую-то базу, после чего снова перевел взгляд на меня:
    — Мм… сожалею, уважаемый Виталий. В самом деле, неприятно, но это внутреннее ограничение игры.
    — Какое к черту ограничение?! Я оплатил услугу, будьте уж так любезны ее выполнить!
    — Все не так просто. У вас необычно высокий индекс соответствия.
    — Так сбросьте его тоже вместе со всем остальным!
    — Этот параметр показывает, насколько вы интегрированы в мир «Творцов».
    — И что?
    — Компания не раз заявляла, что никаких изменений в самой игре она не совершает. Судьба мира творится игроками, и мы просто не можем вас удалить. Сожалею.
    — Какое такое «не можем»? Почему какой-то индекс так важен?!
    — Индекс — это показатель того, как игра воспринимает вас. Очень важный показатель; чем он выше, тем больше возможностей в мире творимой судьбы. Видимо, вы были хорошим хранителем.
    Он пожал плечами. Ну да, прямо идеальным. Целую неделю… стоп. Это тоже в наследство досталось, от предыдущего владельца?
    — А если я начну вести себя как последняя сволочь?
    — Оценивается не отыгрывание роли, а естественность поведения. Если вы хотите быть естественной, простите за выражение, сволочью, то это лишь повысит ваш рейтинг. Кстати, вы сейчас в первой тысяче. Поздравляю, это необычайно высокое достижение!
    — С-спасибо!
    — Могу ли я еще чем-то вам помочь?
    — Значит, никакого обнуления не будет?
    — Сожалею. В автоматическом режиме можно лишь сбросить значения характеристик.
    — Берите кольца и сделайте хоть это!
    — В оплате нет необходимости! Приношу глубочайшие извинения за доставленные неудобства и прошу принять это как небольшую компенсацию.
    «Ваши характеристики обнулены, не забудьте распределить свободные очки.
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    — Еще раз приношу свои извинения; надеюсь, этот инцидент не повлиял на ваше отношение к миру «Творцов». — Он задумался, опять опустил на глаза очки, и протянул: — Правда, теперь возникла небольшая проблема. Вам придется выбираться отсюда как новичку, смотритель уже сделал все, что должен был, и теперь считает вас новым, только что зашедшим в игру хранителем. Надеюсь, вы с достоинством преодолеете испытание!
    Я закрыл глаза рукой.
    Слышал я об этом испытании. Оно испытывает скорее терпение, чем сообразительность. Но пока его не пройдешь, отсюда не выберешься.
    Открыв меню персонажа, наскоро посмотрел — все так же, только все распределенные когда-то очки характеристик сброшены. Доступно для распределения заново четыреста тридцать четыре очка, хорошо хоть экипировка, старая и готовая рассыпаться, не имеет особых требований. Ну что же, формально я даже сильнее обычного новичка-хранителя, у меня вон почти полный комплект одежды, пусть и не боевой, я знаю суть испытания… и мне все равно некуда деваться. Пожалуй, если эльфарочка вдруг оказалась такой вписанной в игру, то ее и удалить не удастся? Это тоже будет запрещено? А как же тогда права потребителя? Ладно, потом «ознакомлюсь со справкой».
    — Эй, серомордый, ты мне не нравишься!
    Служитель повернул на меня голову, оглядел сверху донизу и изрек:
    — Чтобы подтвердить свой статус, вы должны выполнить небольшое поручение. Этот портал, — он указал на отдельно стоящую арку, — ведет в место испытания. Пройдите его и докажите, что вы достойны звания хранителя. Возьмите светильник, он будет нужен там, куда вы придете. Не потеряйте его.
    Помню, как же. Стандартный проход, на том конце — темная комната с кучей различных побрякушек. Надо, освещая себе дорогу лампой, взять одну и вернуться обратно порталом. Туда час скучного бега, обратно еще час — отличный способ объяснить кому угодно, что ожидает выбравшего этот класс. Погаснет лампа — придется проходить снова, без света не найти квестовый предмет, а не выполнившему задание не открывают портал, ведущий в большой мир. Та еще морока: простая обучалка требует двух часов нахождения в игре безвыходно. Пока я думал, служитель посмотрел на меня очень сверху вниз и изрек:
    — И кстати, госпожа, вы мне тоже не нравитесь.
    После чего отвернулся к арке, провел по ней рукой, активируя проход. Я не удержался, вспорхнул, зависнув чуть выше его головы, надменно посмотрел сверху и, хмыкнув, проследовал в портал.
    День-ночь, день-ночь, мы идем… по кишкам.
    Интересно, а может ли этот коридор в самом деле оказаться кишками чудовища? Древнего, огромного чудовища, лежащего вне пределов мира?
    Черт знает разработчиков, у них обычно фантазия небогатая. Зло — добро, светлое — темное; все просто. Ну еще придумывание подлянок для оживления атмосферы. Надо же — индекс соответствия! Игра воспринимает игрока как свою часть! Бред рекламный.
    Но правила тут устанавливаю не я, а значит — вперед, хран, беги.
    Не отвлекаясь, я спрыгнул с дорожки, прошелся по комнате, включил музыку, подхватил бутылку минералки и вернулся обратно. А еще говорят, что игры — это путь к лишнему весу! К сентябрю я стану поджарым и отращу мускулы на ногах как у… не знаю кого! Как у страуса!
    Впрочем, тот факт, что я не стану эльфаром-мужиком, так и оставшись широкоротой клыкастенькой дамочкой, разве что-то меняет? Не принято, конечно, играть за другой пол, могут неправильно понять, но вон дядья как-то проговорились, что играли в свое время за эльфиек. Правда, это были еще те, старые линейные игры на мониторе, им не требовалось ничего из себя изображать, даже голосового чата в играх не было, но все равно ведь играли? Да и мне эльфарочка нравится. Симпатяга, на феечку похожа, если со стороны глядеть. Я прикидывал, как мое лицо в эльфарском виде выглядит — женский вариант лучше. Просто не принято. И дано обещание маме играть.
    Узнает кто, кем играет Виталя Князев, — пропала репутация.
    Под обрывочные мысли я то бежал на дорожке, то, сидя в кресле, просто брел по переходу. Тут, как ни старайся, даже при использовании дорожки путь в одну сторону длится час; обучающий момент, однако. Лампа будет гореть ровно два часа пять минут, то есть добежать, схватить символ и прибежать обратно. Ну и чего спешить?
    Иногда я падал на кровать, переключая игру в очки, иногда ходил по комнате. Время тянулось резиной, минуты не бежали, они ползли из последних сил. Наверное, это оттого, что планы нарушены, и я никак не могу понять, что же делать. Мне нравится игра, и нравится персонаж, и дано обещание, но… женский персонаж? Хотя это же игра! Игра — это… это для развлечения! Будь я тут отважным воином, то мог бы развлекаться, сражаться, приключения искать, а я — чертов хран! Курьер-побегаец!
    Откуда-то с пола донеслось настойчивое топотание. Я убедился, что на пути храна нет ям или ловушек, переключил очки, оглядел комнату.
    Рядом со мной сидел кролик-патронус и требовательно стучал лапкой по полу. Увидев, что я обратил на него наконец внимание, посланец перестал стучать и маминым голосом произнес:
    — Виталя, я у двери. Открой, пожалуйста.
    — Комп, полог снять! Мам, заходи!
    Я вскочил, встал на дорожку. Раз уж все равно в очках… идти оставалось минут двадцать.
    Мама вошла, остановилась на пороге, осмотрела комнату.
    — Миленько.
    Хм. К чему бы это?
    — Случилось что?
    — Пожар в мастерской случился.
    Пожар? В воскресенье днем?
    Первая мысль — ну вот, завтра на работу не идти, дома скучать.
    Вторая была разумнее:
    — Что там произошло? Пострадавшие есть? Почему система тушения не сработала?
    — Виктор Ильич звонил, ему первому доложили.
    — И?
    — И пожар. Горят четыре бокса, в том числе и твой. Вероятно, что и остальные сгорят. — Она прошлась по комнате, с любопытством оглядывая вещи, картинки на стенах, провела пальцем по тренажеру… нету там пыли, я постоянно им пользуюсь! В основном как вешалкой.
    Потом остановилась перед основным монитором, минуту смотрела на бегущую эльфарку, повернулась на меня, все так же мучающего дорожку, опять на персонажа.
    — Это ты?
    — Что?
    — Вот это на стене, длинноволосое и ушастое — ты?
    — Да, это я!
    — Кава-а-ай! — Я икнул и дернулся, едва не задев стенку прохода. — А я не верила, когда бабушка просила поменьше мультиков смотреть. Вона чего уродилось-то!
    — Мать-анимешница — горе в доме!
    — Хватит дядьев цитировать!
    Она с любопытством осмотрела бегущую эльфарку, хмыкнула, покачав головой.
    — Ма, передай Ильичу, чтобы его человек со страховой побеседовал.
    — Передам. Сам не поедешь?
    Я помотал головой, эльфарка на мониторе встряхнулась.
    — Что мне там делать? Пожар тушить? Список имущества я отправлю.
    Она кивнула и невзначай поинтересовалась:
    — Значит, с работой все?
    — Все. Ценз отработал, теперь на курсы — и в армию.
    Рожицу, которую мама скорчила, я уже видел. Феечка почти так же эмоции выражает.
    — Я сына для себя растила, а не для армии!
    Ну вот, опять начала.
    — Мама, поздно, я уже свой собственный! К тому же ты сама признавалась, что детей завела, чтобы было кого помучить!
    — Подслушивать взрослых нехорошо!
    — Зато сколько информации!
    — Иди в институт! Ты же почти отличник!
    — Мам, я уже сказал, что я буду делать после школы и почему. И мы по этому поводу уже спорили. И ты согласилась.
    Она промолчала. На нервы давит. Знает, что я не откажусь от задуманного, вот и действует неконвенционными методами.
    — Ма, я тут немного занят. Если ты хочешь поговорить, то давай я выйду из игры и мы продолжим этот спор с того места, на котором закончили?
    — Нет уж, беги, кролик.
    Уходя, она все-таки не удержалась от мести и, быстрым движением дотянувшись, растрепала мне прическу, после чего, довольно хихикая, ушла.
    Пожар в оборудованной современной системой тушения мастерской? Четыре бокса горят? Интересные дела творятся. Как это соотносится с пожеланием Жорыча «давай отдохни до понедельника»? Его проделки? Если да, то Ильич, дедов главный безопасник, вывернет мастера наизнанку. Может, даже не фигурально. Если нет… не рассматриваем, он что-то знал, значит — да. Мог отпустить меня с подачи все того же Виктора Ильича? Вполне. Потому и нервничал? Или от того, что может произойти, если я не соглашусь?
    Это поджог. Кем затеян? Самим Жорычем? Не-э. Поджог гаража, необычное количество охраны у клуба, сестру увезли… Я сижу дома, играю в игры круглый день. Очень кстати эта мамина просьба сидеть и играть. Значит, она знала о происходящем уже недели две назад? А Макс? Его «пугалочка» — не из той же серии? Одноклассники на выпускном были спокойны, значит — проблемы взрослых? В местных форумах — тишина.
    Не выяснить. Никаких «пожеланий» нет, значит, считают, что мне этого знать не стоит. И мне в самом деле не стоит знать, а то…
    Беги, кролик, беги.
    Эльфарка на мониторе размеренно бежала по кишке перехода, не ведая ни о каких пожарах или там начальниках безопасности.
    Я отложил очки и надел шлем. Он все же дает более полную картинку. Вот, к примеру, в очках тут было пустое место, а в шлеме видно… пятно выхода?!
    — Помоги!
    Я сдернул шлем и, едва перебирая ногами на дорожке, вслушался.
    Нет, полог работает, и сигнала тревоги не слышно. Это не в доме кричали.
    Быстро проверив в игре текстовый чат, ничего не обнаружил. Но я же что-то слышал?
    Шлем на место, и немного пройтись назад… вот, у самого пятна… вспомнил: так выглядят дикие порталы!
    — Помоги!
    Однако. Дикий портал можно обнаружить в любом месте, но для этого требуется подготовка, ингредиенты для активации, и совершенно точно он не может быть найден в переходе. Но вот же, вот…
    Я не стал раздумывать. Понятно, что испытание будет провалено, обратно мне не вернуться, но, черт возьми, это же приключение! Прыгнул, протянул руку к пятну и прикоснулся к нему, готовый в любой момент отпрыгнуть назад. Стена раздалась, образовав небольшой проход.
    Очуметь, я нашел что-то необычное! О таком нигде никто ничего не говорил!
    Проход оказался слишком мал даже для эльфарки, пришлось быстро соображать. Встал на колени и как можно аккуратнее пробрался в нору, стараясь не задевать стенки. Алиса, ау! Ты тут кролика не видела?
    Ползти персонаж мог только в вирте, с клавиатуры и тем более приставки подобным образом его не провести, и я полз. Метров через пять, когда я был уже готов упереться в стенку комнаты, вдруг под громкий хлопок эльфарка вывалилась куда-то.
    — Полет! Вверх!
    Лес. Нет — лесистая гора, довольно крутая. Деревья мощные, высокие. Я парю почти над обрывом. Можно опускаться.
    Встав на краю, я глянул вниз, вверх. Да, почти посреди склона.
    — Помоги!
    Кричали снизу. Я осторожно выглянул за край обрыва. М-да.
    И чем тут помочь?
    Метрах в пятидесяти внизу два огромных валуна образовали расщелину, в которой сейчас прятался кто-то небольшой, даже меньше меня ростом. А здоровенный горный тролль, подсвеченный модом как «исключительно опасный», пытался этого «кого-то» выковырять. Морда тролля была покрыта мелкими царапинами, но полоска жизни почти полная. Видимо, просивший о помощи пытался защищаться, осознал ничтожность своих попыток и теперь старался спрятаться. Надеясь на чью-то помощь.
    И тут вдруг я, на белом коне.
    Самое плохое — этот подвиг бесполезен. Мне не справиться с троллем, а у найденного дикого портала нет начала, в коридор перехода не вернуться. У портала нет начала… Тра-ла-ла-ла. Зато конец — вот он. Интересно, если я тут помру, то где окажусь?
    Проверив меню персонажа, отметил, что единица чувствительности, оставшаяся от прежних владельцев, потрачена. Значит, это в самом деле дикий портал, по какой-то причуде игровой механики открывшийся посреди перехода. Попасть в переход я не могу, вернуться в замок — тоже. Что же делать?
    — Помоги!
    Как?!
    У меня есть дубинка, она старенькая, ветхая, прочности хватит на два удара. Можно было бы скатить камень, но у троллей бонус на игнор повреждений дробящего типа, то есть камень ему нипочем. Можно попытаться отвлечь, только мод подсказывает, что тролли могут кидаться подручными предметами. Ну раз увернусь, ну два, а потом меня пришибет брошенным камнем.
    Я отошел от обрыва и огляделся.
    Сосны, камни, кусты. Ни чародейского меча, воткнутого в камень, ни случайно проходящего мимо отряда высокоуровневых неписей-стражников. Только метрового роста эльфарочка, двадцать кило обаяния в старом шмотье…
    Двадцать кило.
    Я подошел к обрыву еще раз, выглянул. Тролль был не сразу под ногами, но достаточно близко, чтобы на него можно было скатить камень. Видимо, так и должен был поступить нормальный игрок. В том, что ситуация игровая, сомнений уже не было, часто дикие порталы вели в гущу каких-то событий, вот и сейчас игроку предоставлялась возможность выполнить квест и спасти умоляющего о помощи… неизвестно кого. Точно не прекрасная дева, голос не тот.
    Скатить камень. Даже если попасть, то им тролля не убить, а он тут же переключит свое внимание на новую цель. Нормальный игрок использовал бы заклинания или боевые умения, но чего нет — того нет. Что делать ненормальному храну?
    Безумствовать!
    Вирт позволяет использовать игровые предметы. Клавиатурщики ограничены инвентарем, но я могу взять вот эту поваленную неведомо кем жердь, что впятеро длиннее эльфарки, подтащить ее к краю. Так, теперь…
    Выйдя в экранный режим, начал лихорадочно собирать у края различные камни. Попутно вложил в силу и выносливость по сотне очков; подумав, еще сотню кинул в ловкость. Не буду больше курьерить, надоело, так что да здравствует гармоничное развитие!
    Тридцать ячеек инвентаря наполнились камнями, попытка сдвинуться с места провалилась. Идеально! Ничуть не потолстев, я вешу больше центнера! А теперь — обратно в вирт!
    Присев, я обнял левой рукой каменюку покрупнее, правой схватил жердь, выдвинув вперед острый конец. Да здравствует игровая условность, в реале я бы такую тяжесть не удержал!
    А теперь мы со всей этой фигней попробуем…
    — Полет!
    Кажется, крылья загудели от напряжения, но меня потащило вверх. Главное, не пропустить момент! Вот я в десяти метрах над обрывом, вот еще пять… обратный отсчет умения тикал слишком быстро. Еще немного, еще… главное — успеть, иначе я просто спланирую, потеряв скорость… Есть высота! А теперь — вниз! За спиной взвыли крафты, ставя крылья углом для атаки в пикировании.
    Позже я смотрел запись той атаки: это было классно!
    Маленькая фигурка с огромным импровизированным копьем в лапке падает отвесно вниз, на тролля, в последний момент поднявшего морду вверх.
    Я вбил острие жерди прямо ему в пасть!
    Совокупного веса тяжело нагруженной эльфарки плюс уязвимости троллей к повреждениям типа «укол» хватило, чтобы зверюгу пробило насквозь.
    Бедный тролль даже не выл, просто пошарил лапищами по жерди и рухнул навзничь. А меня отбросило в сторону, сильно долбанув о валун и отняв две трети жизни.
    В логе мелькнуло отображение полученного опыта, но я не обращал внимания, очищая инвентарь от камней. Горка оказалась почти с меня высотой.
    — Благодарность.
    Из щели выползло довольно странное существо.
    Видел я тут зверолюдов, но вот жуколюда вижу впервые. Лап-то сколько!
    — Эй, ты! Звал на помощь? Теперь давай объясняй, стоило ли тратить на тебя время?
    Голова с фасеточными глазами развернулась ко мне, цокнуло подобие губ. И автопереводчик начал нашептывать параллельно с речью существа:
    — Я разведчик. Пришел искать. Народ ищет прибежище. Хорошая земля. Ты — хозяин? Здесь — свободно?
    Что бы ему ответить?
    — Зачем искали новые земли?
    Переводчик застрекотал. Антуражная задумка; языки неведомых народов в игре всегда дублировались, как и речь игроков из других стран, с некоторой задержкой, пусть даже это скрежетание с человеческим никак не спутать.
    — Наша земля — тьма. Смерть. Умирание. Поиск новая.
    — Смерть — от вас? Кто несет ее вам?
    — Появление. Зло. Враг. Бегство. Мы — кто выжили.
    Понятно. Квест на проверку моральных качеств: вот несчастные беженцы из иного мира, и надо решать, пустить их в этот мир, чтобы спасти, или убить разведчика, защитив мир «Творцов» от нашествия? Хотя… карта показывала, что вокруг нет вообще ничего, в этих местах игроки если и бывали, то очень редко или очень давно. Это что: я, как в дурной книжке, умудрился напороться на сюжет, больше никому не доступный? Конечно, дикие переходы могут вести и в совершенно не исследованные места, были случаи, но самому влипнуть в такую историю?
    — Враг грозит сейчас?
    Жуколюд странно скособочился. Только теперь я заметил, что пары «брюшных» лап у него нет, потерял совсем недавно, из обломков еще сочится желтоватая кровь.
    — Враг — далеко. Мы — бегство. Время — есть, мало.
    Показалось или нет, что в стрекотании я начал разбирать интонации?
    — Здесь — я. Встреча на это. — Он показал двумя правыми лапами на тело тролля. — Просьба помощь. Помощь — ты.
    Как ему ответить, чтобы в историю не вляпаться?
    Прогнать? Выглядит он жутковато. Пустить? А он окажется людоедом, мне отвечать. И вообще, с чего я взял, что это я могу решать, пустить его или нет?
    — Что вы дадите этому миру?
    Он задумался, потом скрежетнул:
    — Знания. Умения. Много умеем, давно живем.
    Так, что теперь?
    — Давай так. Раз вы пока можете ждать, то через тридцать дней пришлите в этот мир дипломатов. Понимаешь, что это такое?
    — Да. Слышу понятие-смысл.
    Угу, переводилка в обе стороны работает.
    — Пришлете с образцами того, что можете дать здешним обитателям. Я расскажу всем о тебе. Может, придется немного подождать.
    — Ждать?
    — Я не знаю, как отсюда выбраться. Проход закрылся, я не открою без реагентов, да и не ведет он больше никуда.
    — Проход?
    — Я хранитель, хожу порталами. Это такие врата, я в них захожу и быстро перехожу между двумя городами.
    — Врата?
    Черт.
    — Арка. Серебристая. Ну или беседка с аркой.
    — Видел, да. Ты расскажешь?
    Э-э…
    — Где видел? Арку, в смысле?
    Он повернулся и молча пошел. Пришлось следовать за ним.
    Пять минут спустя он указал, опять сразу двумя правыми лапами, в заросли шипастого кустарника. Где-то в самой гуще виднелись врата и вихрящееся марево активированного перехода в проеме.
    Рояль подан, можно лабать туш. Только надо еще добраться до них.
    Попытка коснуться ветки стоила царапины и пары хитов. Немного, но пока доползу, или даже долечу, исцарапаюсь насмерть.
    — У тебя огонь есть?
    Жук молча вытащил из одежды палочку, зажег на конце огонек и протянул мне. Спустя три минуты первый куст весело затрещал, сгорая. Еще я буду по этим колючкам свои крылышки трепать!
    — Слушай сюда. Я ухожу, рассказываю всем, что тут видел. Тебя придут встречать. Вы приносите дары, вас выслушают, дадут ответ.
    — Могут не согласиться?
    — Могут.
    — Мы умрем.
    — Вы просто придете в этот мир не как друзья.
    — Война?
    — Или просто не мир. Вас много?
    Он покрутил головой.
    — Мало. Было больше.
    — Хорошо. Не примут как друзей — придете чужаками, уйдете в места, где местных совсем нет. Плохо жить — это лучше, чем совсем не жить.
    Жуколюд задумался, потом завозился в своей странной одежде, достал что-то из подсумка.
    — Возьми. Символ дружбы. Благодарность. Жизнь — важно!
    Я протянул руку, и он положил в нее какой-то предмет, типа блестящей загогулины. Пока я рассматривал, так и не представившийся жук отошел на несколько шагов, достал еще одну непонятную хреновину, щелкнул ею и без спецэффектов просто исчез.
    Следующие два часа я скучал на ветке дерева, сидя в кресле и смотря ролики по «Творцам», потому что кустарник оказался очень горючим, и в этот костер я соваться не хотел. А еще потому что пришли три горных волка и печально смотрели на меня снизу.
    Ролики выбирал наугад, вся подборка была посвящена теме «уровень соответствия». Как я и ожидал, большая часть оказалась авторства Влада Паладина. Оказалось, что игроки с высоким уровнем могут даже притворяться неписью вплоть до создания больших и малых заданий. На странице игры висел список-рейтинг первой сотни, Паладин в нем значился на почетном пятьдесят втором месте. Страшно подумать, каковы ребята из первой пятерки!
    Я даже успел сходить пообедать, в одиночестве, мама куда-то ушла, и позвонить узнать, что там с мастерской (уже не горит, но еще дымится, жертв нет), а потом секунд полета накопилось достаточно, чтобы, перепархивая с ветки на ветку, долететь поближе к вратам и на бреющем влететь точно в них перед мордой самого быстрого волка.
    Обратный путь ничем не обрадовал. Я просто шел, шел, шел. И наконец пришел.
    Служитель стоял перед вратами и смотрел на меня очень сурово. Достав лампу, я поставил ее рядом с аркой, пожал плечами и извинился:
    — Прости, мой серомордый друг, испытание мной не пройдено. Завтра попробую еще раз, лады? Никуда отсюда не уходи, я обязательно тебя навещу! Не завтра, так через неделю… адиос, амиго!
    Служитель смотрел на меня все так же пристально, а потом протянул руку.
    Ну да, у меня в инвентаре единственная вещь… почуял, гад. А вдруг это квестовый предмет, стоящий огромную кучу денег?
    — Ладно, ладно, не ной. Вот тебе игрушечка, развлекайся.
    И я протянул ему подаренную жуколюдом штуковину.
    Служитель посмотрел на лежащий в моей руке символ, а потом низко поклонился:
    — Приветствую первого за четыреста лет настоящего хранителя. Мы ждали, госпожа!
    И перед глазами зажглись буквы оповещения:
    «Выполнено скрытое задание — пройти полную тренировку Хранителей Порталов.
    Вы повысили уровень!
    Доступно изучение новых заклинаний и умений.
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    Рояли, рояли…

13

    Ну разумеется. Все правильно, все так и должно быть. Каждый знает, что именно он главный герой и именно он откроет самую важную тайну. Ничего необычного, что это случилось со мной.
    Только что же теперь делать?
    — Серая морда, в это трудно поверить, но ты мне не нравишься еще больше!
    Служитель, все так же полусогнувшись, вдруг поднял голову, ехидно ухмыльнулся и ответил:
    — Взаимность всегда прекрасна, госпожа. Мое мнение о вас ничуть не изменилось.
    — Как тебя называть, остряк?
    Он выпрямился и взглянул на меня свысока:
    — Как будет угодно, госпожа. «Служитель», «серомордый» или просто «эй ты». Мы расстаемся с именами, начав служение.
    — Ну хорошо. Эй ты, что мне дальше-то делать?
    Он прошел к арке, провел рукой и кивнул на портал:
    — Думаю, госпожа, вам стоит все же сходить в Замок Хранителей.
    — А это что?
    Служитель пренебрежительно оглядел округу и пожал плечами:
    — Место начала пути. Место начала испытаний. — Потом посмотрел на меня с каким-то непонятным выражением лица и почти про себя пробормотал: — Надо же, первый хранитель за столько лет… Дождался наконец.
    — Если бы вы утруждали себя более конкретными подсказками, то не пришлось бы так долго ждать.
    — Хранитель, которому нужна подсказка, это не хранитель. Вам пора, госпожа. Теперь Замок снова будет обитаем, и вместе с новым Хранителем в нем появился новый Служитель.
    — Ты еще скажи, что у меня много работы!
    — Сколько у вас работы, госпожа, определяете только вы и никто иной. Прошу.
    И он церемонно поклонился еще раз.
    Чудес не случилось, переход был все таким же унылым, долгим, и в попытках избавиться от скуки я успел многое.
    Например, вылезти на оффсайт игры и увидеть новость «Обновление базы данных — умения и заклинания Хранителей Порталов сто второго уровня».
    В тему «Новости» на форуме было не прорваться, сообщения сыпались сотнями, одну страницу прочитаешь — еще пять появилось. Думаю, у «эй ты» будет веселый денек, сейчас все свободные и половина гильдейских хранов должны сорваться в то место, что они считают замком. Надеюсь, стартовая локация фазирована, а то такая масса народа снесет ветхие стенки и начнет падать с горы.
    Что же, собственно, произошло?
    Основное предположение — то, что квест на звание «Настоящего хранителя» доступен лишь с максимальным погружением в игру, то есть соответствие выбранной роли плюс вирт, можно считать доказанным. Но оставался вопрос — какой извращенный ум этот квест придумал?! Надо иметь хотя бы единицу чувствительности (вот же странное название параметра!), а ее набор происходит уже после прохождения начального испытания. Без этой единицы не увидеть испытательный портал, который забросит в зону, где надо быть хранителем, то есть… что?
    Я просто развлекался, мне хотелось подраться, проверить управление крыльями! И вдруг это оказалось выполнением квеста? Не верю. Сценариста на мыло! Хотя формально все совпадает: и сложные условия вхождения, и победа в бою, и ролевой отыгрыш неоднозначной ситуации, но все было словно заточено под меня. Или каждому храну — по собственному квесту, с учетом способностей и предпочтений?
    Каждому, кто обнулит персонажа, не сбросив при этом набранной сотнями переходов чувствительности, и кто при этом будет в вирт-костюме, с положенным набором модов и… лажа.
    Но я уже попался. К счастью, характеристики персонажа доступны окружающим, только если владелец сам этого захочет, так что если буду осторожен, то никто может и не узнать, что я — тот самый неудачник, что вляпался во всемирную известность. А я буду осторожен?
    До завтрашнего утра я доживу спокойно, и только послезавтра проснусь знаменитым, владельцы игры не пройдут мимо такого рекламного повода и будут использовать мой «подвиг» в своих интересах. Можно, конечно, удалить персонажа… Но я обещал маме.
    Или я обещал просто играть, не уточняя, каким классом? Удалить дурацкую эльфарку, создать нормального варвара с большим мечом и спокойно рубиться?
    Ничего не решив, я полез смотреть, что, собственно, я теперь буду уметь?
    На моем сто втором уровне заклинаний было аж два и одно умение.
    На всех пометка «для применения требуется наличие комплекса виртуальной считки», все являются «уникальными» и доступны лишь после прохождения квеста, то есть предназначены исключительно для архетип-класса «Хранитель Порталов».
    Вообще-то высокоуровневый игрок-мультикласс, больше не собирающийся развивать своего персонажа, может покупать новые заклинания просто ради удовольствия; полно фанатов, собирающих самые странные сочетания умений и заклинаний на каком-нибудь двухсотом уровне, и кто-то мог бы обидеться на подобную недоступность, но в том-то и дело, что какие-то эти храновские примочки… сомнительные.
    Странное защитное заклинание на персонажа, не менее странное, накладывающееся на место и умение контроля. На себя — «Покров сжатого времени». Откладывает урон любого прошедшего удара на пятнадцать секунд, с раскачкой это время увеличивается. Не снижает, не убирает урон, просто откладывает, при этом надо успеть наложить его до того, как тебя ударили. Офигеть какая нужная штука, с таким-то количеством условий! Если бы можно было на других применять, то да, прикрыл союзника от удара, дал время использовать мощную спасалку… но нет, только на себя.
    Второе заклинание, «Стена безвременья», на картинке выглядит как большой объемный прямоугольник из голубоватого воздуха, попадая в который замедляются все неодушевленные предметы или заклинания, при этом пропуская игроков и неписей. Требует постоянной поддержки, то есть нельзя поставить и уйти, надо стоять и держать его; дернешься — и все увязшее в стене полетит дальше.
    И умение «Сфера замедления», позволяет подвесить одного живого противника в пузыре. Малейший урон — и пузырь лопается, после чего освобожденный монстр не успокоится, пока не съест подвесившего.
    Странный набор, чесслово. Что разработчики хотели заставить делать игроков — непонятно. Может, как-то с временем связано, названия же намекают?
    Дать в дополнение ко всем этим «замедлялкам» хорошее метательное оружие, и получается довольно жизнеспособный боец. Противника в «пузырь», ставим «стенку» и стреляем в нее, высаживая всю обойму, после чего «стенка» снимается, и все замедлившиеся в ней заряды влетают в ожидающую своей участи жертву, нанося каждый свой урон, но не размазанный во времени, а собранный воедино. Если монстра не померла, то снова ее подвешиваем, ставим стенку и дальше стреляем. Вот только кто-то предусмотрительно обрезал все возможности использования такого абьюза игровой механики. У хранителей нет оружейных навыков, то есть вообще нет, значит, стрелять им надо будет очень долго. К тому же «стенка» поддерживается через вирт, анимация выглядит как две протянутые руки, то есть или кастуешь, или стреляешь: выбирай что-то одно.
    Можно, конечно, подвесить стенку перед союзником, защищая его, но она появляется на сотом уровне, а к этому времени все уже давно ходят в группах, которым просто не нужны такие ухищрения. Да и замедляющие умения есть у многих классов: насколько я уже понял, тот же бард не только придержит противника, но и серьезно повысит характеристики союзникам, инженер нанесет массу урона, друид-болотник подлечит. А хранитель лишь держит цель на месте.
    В общем, все такое вкусное, что даже и не нужно никому.
    На форуме это тоже заметили, варианты использования новых возможностей рождались, получали сторонников и противников, разбирались по винтикам и опровергались каждую минуту по десятку.
    Кстати, тема про хранителей за время моего перехода благополучно сползла сначала с первого места, уступив скандалу с гильдейской кассой одного из топовых альянсов, а затем и вовсе во второй десяток. Выглядело это подозрительно, словно кто-то начал гасить интерес. Может, и так, надо будет посмотреть динамику сообщений, но потом.
    Сейчас же я приближался к выходу.
    Все такая же арка, знакомое марево. Все ближе, ближе… шаг.
    — Рад приветствовать, госпожа.
    Я огляделся. Большой зал под высоким куполом, посреди — арка перехода, на полу мозаика со сложным повторяющимся узором. Стены без украшений, но материал сам по себе красив, чем выше — тем темнее, и окна в куполе, открывающиеся на ярко-синее небо, выглядят такими же открытыми в никуда переходами, как тот, у которого я стою.
    — Кто ты?
    Этот служитель выглядел как-то иначе. Серокожий — да, но для него такой цвет был естественен. Гуманоид, ростом с обычного человека, крепкий, одет в чуть более светлую, чем его кожа, серо-серебристую, под цвет закрытого портала, одежду.
    — Служитель Замка. Старший служитель из всех.
    Угу. Зашибись. Но начнем с главного:
    — Зачем нужен замок?
    — Сюда сходятся пути. Все пути, госпожа. И отсюда можно попасть на любой из них.
    — И что тут есть?
    Он начал отчет. Список впечатлял.
    Лаборатории и мастерские десятого ранга (я с трудом подавил желание тут же их опробовать). Хранилища ингредиентов, способные сохранять свое содержимое вечно (увы, пустые уже четыре века). Зал переходов, из которого можно мгновенно попасть в любую портальную беседку (только сначала стандартный переход в Замок изволь проделать). Зал информатория, где к служителю сходились все сведения обо всех порталах и хранителях (как оказалось, выполненный квест не освобождал от обязательной ежедневной перевозки). Личные комнаты, в которые мог проникнуть только хозяин (служитель намекнул, что в некоторых еще хранятся сокровища времен «до прихода Тьмы»).
    Систем защиты не существовало, поскольку Замок находился вне пределов мира и добраться сюда мог только полноправный хранитель.
    И, конечно, Сердце Замка.
    — Пойдемте, госпожа, я провожу вас.
    Пришлось идти, по дороге рассуждая, чем все это богачество для меня отзовется.
    Быть знаменитым некрасиво. Особенно мне. Что я могу получить из ситуации? И кто меня в нее загнал? Мама? Нет, она меня все-таки любит. Фимка? Сейчас нет смысла. Вариант с дядями вообще не рассматриваю, хотя… Отец? Зачем ему?
    Что я получаю? Внимание общественности как первый «адекватный» хран за три года игры? Пф-ф, вот уж бонус так бонус… Что теряю? Возможность оставаться в тени? Стоит мне только засветиться, как я стану самым желанным призом для любого наемника, из города не высунешься…
    Стоп. Я же хотел приключений? Мне же так не нравится работа перевозчика? Ну вот и выход!
    И главное, как вписывается…
    — Как к тебе обращаться?
    Служитель, не останавливаясь и не сбавляя шаг, тут же ответил:
    — Всего час назад вы услышали ответ на этот вопрос, госпожа.
    — То есть ты и тот служитель — одно и то же?
    — Мы все — одно и то же. Мы отказались от имен, мы все — одно, только так мы, не хранители, можем быть рядом с порталами.
    — Других способов нет?
    — Есть. Но они не для всех.
    И снова молчание. Внутренности замка оказались оформлены так же, как и первый увиденный мной зал. Мягкие цвета на уровне моих глаз, чем выше — тем темнее, и в сумрачной вышине — яркие пятна оконных проемов, закрытых то прозрачным стеклом, то витражами.
    — Полет!
    Я поднялся к окну, под которым мы сейчас проходили, и заглянул. Небо. Бескрайнее небо с облаками.
    Другое окно — небо. Над величественной горной цепью.
    Третье, четвертое, пятое… Служитель терпеливо стоял внизу, а я перепархивал от одного окна к другому, пока не кончилось время умения и я не спланировал вниз.
    Небо за каждым окном. Всегда разное. Это не окна, символизирующие порталы, это и есть переходы в неведомые небеса. Кажется, в некоторых я заметил с высоты какие-то строения, где-то виднелись моря с точками белых парусов, где-то только пустыни или безжизненные скалы.
    — Это надо было назвать «Небесный замок».
    — Его называли и так, госпожа.
    Продолжать он не стал, повернулся и пошел дальше.
    — Эй, я все еще должен носить посылки каждый день?
    — Да, госпожа. Это одна из обязанностей хранителей. Не самая тяжелая.
    Есть, значит, и другие? Интересно.
    Мои попытки договориться о выполнении всех подобных заказов единовременно, за три-четыре дня разом, ни к чему не привели. Служитель то отмалчивался, то говорил, что это невозможно. Ну по крайней мере, с меня больше не будут брать плату за проход в арку. Практически на треть увеличение прибыли. Правда, зачем мне теперь золото, при наличии доступа в топовую лабораторию? Наварю зелий ранга этак восьмого, продам, куплю городок посимпатичнее и найму несколько гильдий для защиты.
    Черт, а ведь на пройденный мной квест — открытые заявки, много. Надо как-то придумать, что с этим делать, как-то выкрутиться. Ладно, потом.
    — Мы пришли, госпожа. Дальше я не смею. Прошу вас.
    И он открыл дверь, с поклоном пропуская меня вперед.
    Небольшой зал, на этот раз без окон. Посреди — висящая в воздухе колонна медленно переливающегося света.
    Ни секунды не сомневаясь, я подошел к ней и протянул руку.
    «Получено благословение Сердца Замка Хранителей Порталов.
    Характеристика „чувствительность“ повышена на 1.
    Время действия: 23 часа 59 минут».
    Благословение, как оказалось, можно получать только раз в игровой день.
    Совсем хорошо. Но логично, долгий набор необходимой единички требовался для прохождения испытания, а теперь хранитель должен иметь средство для быстрого восстановления основной рабочей характеристики.
    — Эй, служитель!
    — Да, госпожа?
    — Отсюда как-то можно искать дикие проходы?
    — В информатории, госпожа, есть карта известных проходов.
    Зашибись! Значит, теперь даже реагентов не надо: просто приди сюда, коснись мерцающего Сердца, зайди в этот информаторий и выбирай приключения по вкусу? С учетом того, что дикие порталы — это почти всегда интересное развлечение и богатая добыча, жизнь станет ну просто… ну просто зашибись! Слов у меня не находилось.
    Впрочем, для осознания того факта, что подобная халява не может быть бесплатной, мне и слова не требовались. Только пока нигде не видно подвоха, а ведь он должен быть?
    — Служитель?
    — Госпожа?
    — Где тут доступные умения выучить можно?
    — Следуйте за мной. Тренировочный зал — в другом крыле.
    «Поздравляем, вы изучили заклинание…»
    Быстрая анимашка проиграла основные принципы использования «покрова», «стены» и «сферы». Минута на выбор и подгонку управления, поднять руку, хватающее движение кистью и команда:
    — Сфера!
    Служитель всплыл на пару метров вверх в подобии мыльного пузыря. Ну нету тут других одушевленных объектов.
    — Как ощущение?
    Он пожал плечами и ответил:
    — Как обычно, госпожа. Ничего особенного, просто я вишу посреди тренировочного зала в ловчей сфере хранителя.
    Разговаривать может, двигаться — нет.
    Протянув к нему сжатую в кулак руку еще раз, я резко распрямил пальцы, и серолицый упал вниз, ловко приземлившись на ноги.
    Так, работает. Теперь магия.
    Руки в стороны, команда:
    — Стена!
    Прозрачная, чуть голубоватая. Метра два толщиной.
    — Кинь в нее что-нибудь!
    Служитель подошел к стойке с тренировочной амуницией, выбрал увесистую булаву, размахнулся…
    — В меня-то зачем?!
    Я наблюдал, как булава наискось, медленно, сантиметра два в секунду, пересекает преграду. М-да, как-то вот неудобно так стоять и ждать, хотя, конечно, иметь даже такую защиту лучше, чем не иметь. Я на пробу опустил одну руку — и стена мгновенно исчезла, вместе с половиной моего здоровья; уклоняться от булавы было лень, а скомандовать «Покров!» я не догадался.
    М-да, подарков мне сегодня наделали — не каждый день рождения столько получаешь. Да какие — эксклюзивный класс в игре, редкие, никем не используемые заклинания, слава первооткрывателя, деньги, доступ к неведомым локациям. Многовато как-то.
    Хотелось быстро все бросить и убежать.
    — Комп, поиск. Слова «творцы судьбы», «поддерживаемые заклинания», «вирт», «модули».
    Раз уж меня так активно склоняют к использованию модов, то пусть их будет еще больше!
    Не вышло. Хватило имеющихся.
    Мод оказался простейшим — если надо имитировать движение рук, то нужно добавить в считку две точки, положение этих рук. Две точки у меня имелись.
    — Стена!
    За спиной зажужжало, передо мной возник прямоугольник активированного заклинания. Протянув руку, я прикоснулся к свечению — ничего. Оно не удерживает предметы, экипированные игроком.
    На мониторе эльфарка стояла, раскинув крылья в стороны, маркер мода отмечал вокруг меня кружок, из которого мне выходить нельзя, иначе «поедут» координаты и заклинание рухнет.
    Подумав, добавил на монитор счетчик заряда вертолетиков, а еще подумав, отстучал заказ на зарядную станцию для них: пусть, пока не используются, сидят и заряжаются. Слишком они теперь важны, сразу две способности контролируют.
    Так, со стенкой разобрался, теперь покров. Мысль я честно украл у одного теорикрафтера на форуме.
    Меню умений, профессии, алхимия, рецепты… вот.
    «Эликсир магической брони» — я потянул ползунок, увеличивая время действия, но тут же поползли вниз цифры на счетчике эффективности. Обратное движение — и количество брони послушно выросло. Минимальное время действия эффекта — пять секунд, дает увеличение защиты на восемьдесят процентов, то есть весь физический урон снижается на четыре пятых. И еще защита с моего шмота, восемнадцать процентов. Ну да, практически неуязвимость.
    А у меня под рукой — лаборатория. Осталось только собрать побольше ингредиентов, и можно стать неуязвимым. Не абсолютно: во-первых, любой эликсир имел время срабатывания, во-вторых, я не учел параметра атаки у нападающего, а это снижало эффективность эликсира. Но все равно, если успеть поставить «покров», получить в него удар и сразу выпить эликсир, то урон должен снизиться в четыре-пять раз. Итого — хорошая реакция, перевязь на шесть слотов, чтобы иметь три пары пузырьков «броня плюс хил», по два золотых на ингредиенты за каждую бутылочку.
    Что-то это мне напоминает… Паладина Влада, который, судя по роликам, точно так же по часу в день готовился к часовому же проходу подземелья! И стал в итоге самым известным паладином игры. Правда, мне обойдется дешевле, с замковыми богатствами.
    Усевшись у стенки с чашкой в руке, я полез на форум.
    Тема новых умений хранителей уползла с первой страницы окончательно, хотя средний уровень цен на квест повысился вдвое. Рейтинги питомцев разрастались. Интереса ради попробовал проследить — большинство расхваливали тех, кого можно было поймать на землях их клана. Хм, крылья у меня на вертолетиках, может, завести себе пета, раз они такие популярные, и заякорить его управление… ну вот на пылесос, например? Будет, яростно завывая, кидаться на врага. Со скоростью пылесоса. И засасывать их до смерти.
    Смешно, да.
    — Госпожа?
    — Мм?
    — Поступил заказ на срочную доставку.
    — Мм?
    — Он поступил прямо на почту Замка. Первый заказ за четыреста лет.
    Кофе пошел не в то горло, и я подавился. Служитель вежливо дождался, пока я откхекаюсь, а затем продолжил:
    — Я уже проверил, путь открывается; значит, адресат существует, хотя в списках его нет.
    Служителю адрес неизвестен, зато адресат знает о Замке. А я, кажется, знаю, кто это такой осведомленный. Почти наверняка тот, кому я доставлю посылку, сможет объяснить мне, почему так много вкусной, ароматной халявы досталось какой-то там хранительнице.
    — Отложи доставку на завтра.
    Мне нужно время подумать. Подготовиться. Понять, что сказать.
    И понять, стоит ли вообще говорить.

14

    Женское лицо, столь похожее на мое, вызывало двойственные чувства.
    Нет, сама широкоротая гротескная мордочка мне вполне нравилась: слегка преувеличенная мимика плюс подобранный голос позволяли выглядеть так, как я и хотел, но все равно — женский персонаж! Придется форсить саму идею комичности. «Вы слышали о Виталике? Он играет такой уморительной девочкой!» Плюс пару раз отметить, что это подначка Фимки, будет совсем нелишне.
    Убрав с монитора вчерашний скрин своей эльфарки, я скомандовал:
    — Комп, почта.
    Звонить, интересоваться, что там с мастерской, не стал. Письмо от незнакомого мужика, занявшегося оформлением документов, прочел: кое-что сгорело, что-то успели потушить и теперь оно может быть продано. Не так уж и много там было, но с другой стороны, все инструменты были моими личными, купленными на лично заработанные деньги, не подарок. Я только хмыкнул: сегодня, похоже, намечается большая распродажа.
    Пора расставаться с детскими игрушками.
    — Комп, запуск «Право выбора».
    Спустя десять секунд передо мной в воздухе развернулся план создаваемой четыре года империи. «Пэвэшка», лидер многовариантных игр. Доступна всем возрастам, развлечения — на все вкусы. Хочешь — бегай стреляй, чем, по мнению Макса, я и занимался постоянно, хочешь — играй в простенькие игры, собирая ресурсы и соревнуясь в качестве сбора с другими игроками, хочешь — работай стратегом, давая цели бойцам и нанимая собирателей. Я предпочитал последний вариант.
    Почти везде карта была изумрудно-зеленой, с редкими вкраплениями голубого и желтого цветов. Это в первые месяцы, когда я развивал свой домен, все полыхало десятками оттенков алого, сейчас один из сотни самых мощных анклавов был тих, окружен союзными буферными измерениями, и лишь у проходов на внешние, сырьевые базы иногда мелькали искорки боевых столкновений. Каждое — десятки и сотни игроков, сражающихся за меня или наоборот.
    Секунду я думал, стоит ли отдать приказ на арест и казнь особенно независимых генералов, но решил, что пусть живут. Политику я строил исходя из системы сдержек и противовесов: если убрать эти достаточно сильные фигуры, то стоит отвлечься, и получу пару мятежей в провинциях. Пока же все пусть остается как есть. Шторм изменений обещают в ближайшие два месяца, а пока…
    Вывод основной казны и обмен на реальные деньги, контракты с наемными отрядами обновить, выделить средства для стабилизационного кошелька, паре надежных знакомых короткое «ухожу ненадолго, присмотри» и передача прав на добычу с рудников. Десять минут спустя, получив подтверждения, настроил оповещалку и вышел. Может, если повезет, мой домен разграбят? Неимоверно затягивает, уже трижды хотел уходить, а все никак. И продавать жалко, к тому же не купит никто, семнадцатое место в мировом рейтинге — это не только понты, это класс, и те, у кого есть деньги на покупку такого аккаунта, обычно понимают, что не справятся с чужой картой. Все, до осени забыто.
    — Комп, новости по «Творцам судьбы».
    Тему с новым квестом хранов определенно выдавливали, но она раз за разом возвращалась в топ. Непонятно, кто занимается противодействием? Если бы не слова замкового служителя, то можно было бы подумать на заговор других «полноправных» хранителей, старающихся сберечь монополию, но я один. Кто же тогда? Кому выгодно, чтобы хранов было мало? Какой-то торговый альянс? Разве что при поддержке администрации, в бой пустили сразу две развлекательные акции, очевидно, что с целью отвлечь от нового квеста. Знать бы — зачем?
    Ничего не решив, я отложил это на потом. Все равно на замковую почту пришел заказ, который может быть только от админов, они мне все и расскажут. Пока есть более важные темы.
    Со вчерашнего вечера, с того самого момента, когда служитель поклонился мне, я никак не мог избавиться от странного ощущения. Наполовину боязнь, наполовину желание, отчасти надежда и совсем немножечко азарта. Это шанс, да. И у меня есть возможность им воспользоваться. Абсолютно легальный шанс начать что-то вроде карьеры того же Паладина. Я выполнил уникальный квест, пусть выполнил, сам не понимая как, но это все равно можно рассказать, отметиться, продолжить серией репортажей из Замка. Если «окна» открываются в неизвестные пока еще локации, то на одном только их обзоре можно очень неплохо набрать рейтинга. Надо только решать, нужно ли мне это?
    Точнее — насколько мне это нужно?
    Популярность в деле, никак не связанном ни с одним из моих родственников? Что она мне даст? Что я смогу получить сам? Чем мне это грозит?
    — Комп, запуск «Творцов судьбы»!
    Портальный зал, арка врат, застывший в стороне служитель.
    Я снова оглядел модельку своего персонажа.
    Костлявенькая, не по-человечески грациозная, широкоротая. Похожая на меня?
    Ну побудем немного симпатичной девчонкой. И ни фига не лопоухой, это просто кажется из-за прически!
    Натянув шлем вирта, я встал в центре комнаты.
    — Госпожа?
    — Чегось?
    — Для нового хранителя получено семь тысяч сто сорок два письма. Полагаю, это вам.
    — Угу. Как их передали? Мое имя никому не должно быть известно, разве нет?
    — Все так. Но многие догадались вручить их служителям малых порталов. Те, как положено, с ними ознакомились.
    — Наверное, храны немало взяли за такую «сложную» доставку?
    Он неопределенно улыбнулся.
    — Все от светлых пришельцев?
    — По большей части, госпожа. Видимо, в мире, откуда вы приходите, новости разносятся быстрее?
    — Да уж. — Я внимательно осмотрел себя. М-да, шмот надо менять, причем весь. Этот, заточенный под грузоподъемность и расширение инвентаря, мне вряд ли понадобится, так что надо думать, какая экипировка может быть мне полезна теперь. — От местных что-то есть?
    Он закивал.
    — Послания от самых разных разумных! Есть и от тех, чьи семьи раньше служили хранителям, и от правителей государств, нуждающихся в вашей помощи.
    Зашибись.
    — Меня на всех не хватит.
    — Я взял на себя смелость составить список адресатов в порядке убывания важности.
    Молодец. Видимо, мне предлагаются квесты с наиболее ценными, с точки зрения сюжета игры, линейками событий. Кстати, вот еще один вид заработка: насколько я помню, такие задания в «содеске» можно передавать. Например, за хорошее вознаграждение! Главное — правильно отобрать достойных такого подарка.
    — Лично мне что-то есть?
    — Два письма, госпожа.
    Целых два?
    Я начал снимать шмот, разматывая кокон. Трусы, кстати, не снимаются, как и нагрудные повязки у женщин… хотя бельишко можно заменить на более дорогое. Пожалуй, если уж я девушку играю, то буду ее украшать! Жаль, что эльфары не носят сережек. Зря. На такие ушки можно столько навешать!
    — В замке осталась какая-нибудь экипировка?
    Он покачал головой.
    — Сожалею, госпожа. Все давно распалось в прах. Это место хорошо защищено заклинаниями, но время все же сильнее.
    — Комп, сайт «Творцов судьбы». Раздел «игровой аукцион», лоты для восьмидесятого — сотого уровня.
    Надо выглядеть хорошо. В прежнем наряде я выглядел именно тем, кем был — курьером-разносчиком. Теперь же я полноправный, даже не совсем понимая, что это значит, хранитель. Надо соответствовать! Тем более что как первый и единственный, форму одежды я вправе устанавливать лично.
    — Хоть картинки о прежних героических свершениях моих коллег остались?
    Картинок было много!
    Хранители порталов хранили не только порталы. Способные в любой момент мгновенно прийти на помощь в любую точку обитаемого мира, они, как оказалось, были чем-то вроде группы быстрого дипломатического реагирования. У вас проблемы с обитателями иных миров? Сейчас придут храны и всем вломят! Или предложат приемлемый вариант. Или покачают головой и отправятся в другие государства собирать армии. Может быть — вам на помощь. А может, и против вас.
    Согласно истории, рассказанной служителем в ходе импровизированной экскурсии по залам былой славы, в этот мир то и дело кто-то приходил: иногда Тьма или Зло, иногда вполне мирные народы, вроде тех же эльфаров. Именно поэтому создан был Замок и наделены уникальной силой хранители. Они прекрасно справлялись много веков, а то и тысячелетий, но однажды вдруг приперлось слишком много чужаков, за какие-то два-три года всех полноправных хранов выбили, а новички только и могли, что носить посылки, выполняя всего лишь одну из многочисленных обязанностей своих предшественников. Те, кто становились служителями, не считали этих недохранов достойными войти в Замок. Тьма и новые пришлые народы все больше теснили местных аборигенов, уничтожались библиотеки и ратуши, в которых хранились древние договоры; о том, кто такие храны, постепенно забывали.
    Ну что же, простенькая, с дырами, но вполне приемлемая легенда. Обосновывает необходимость пользования виртом и модулями, а также сложность выполнения квеста на «профпригодность». Правда, остаются вопросы, и даже как-то многовато вопросов, но, видимо, я должен найти ответы позднее?
    Ориентируясь на картины и мозаики, я начал подбирать экипировку.
    К счастью, игра была достоверной: если на картинке кто-то в фул-плейте машет здоровенным мечом, то можно быть уверенным, что его доспех — на силу и выносливость. Если в тряпках и с посохом в руках — значит, одет для магических действий. Большинство героев-хранителей, если следовать этому принципу, предпочитали средний доспех с бонусом на ловкость, видимо, практикуя маневренный скоростной бой. Ох, чует мое сердце, придется сюда слайдер притащить! Или играть прямо в спортзале, чего не хочется.
    Оружие у моих павших предшественников было самым разнообразным, подсказки я не нашел, так что придется рассчитывать только на здравый смысл.
    Постепенно заполняя корзину выбранным товаром, ужасался творящемуся. Надо же, я плачу за игру! Первый раз в жизни я вкладываю деньги в виртуальное развлечение! Вот он, тяжкий удел взрослого человека! В Хаосе все бесплатное… Ну по крайней мере, считается так. К тому же мне сегодня придется побегать, покупки сделаны в трех разных местах… впрочем, не храну бояться дороги.
    — Служитель?
    Он возник из-за спины, без подобострастия, но внимательно глядя мне в глаза. Совсем немножечко сверху вниз. Интересно, при создании этой неписи «мой» рост учитывался?
    — Госпожа?
    — Что там за письма лично мне?
    — Одно вручили служителю два часа назад, с наказом «передать той мелкой крылатой хранительнице». Второе — от неизвестного отправителя, прислано вместе с заказом вчера. С тем заказом, о котором я вам говорил.
    — Давай первое.
    Служитель махнул рукой, и в воздухе развернулся свиток с текстом:
    «Привет, это Альдрик, глава гильдии Крылатых (ну, тот горгул с очень выразительными глазами и приятным смехом, ты помнишь, наверное).
    Слышала про новый квест хранов? Такое дело — нам срочно нужен еще один хран, мы затеваем веселую штуку, понадобится много и постоянно куда-то мотаться. Платить по обычной таксе не обещаю, но есть серьезный шанс, что тебе бесплатно помогут разобраться с этим самым квестом! Честно, шанс очень и очень велик! Если согласна развлечься в хорошей компании с интересными людьми, то лети к нам!»
    Хм. Даже — хм?! Лети к нам, птичка, тут вкусно кормят, только халявы не жди, работать придется день и ночь? Позавчера можно было бы согласиться, но что такого может предложить обычная гильдия третьего ранга? Интерес может представлять только способ, которым они собираются завлечь меня в курьерское рабство, больше-то им предложить нечего, с форума у них я все нужное взял. С другой стороны, конкретно этот горгул мне не так чтобы совсем не нравился, да и помогли они как-то… значит, можно еще пару раз на помощь раскрутить. Хотя тут пытаются это сделать со мной.
    Все решило название города, в который меня приглашали, — там меня дожидались три предмета из только что купленных, так что, отстучав согласие, я взялся за второе письмо.
    «Уважаемый Виталий! Прошу вас как можно быстрее доставить посылку по адресу, это в наших общих интересах. Если вы в данный момент заняты, то просим вас сообщить удобное время и место для связи, в игре или вне ее. С уважением, Наставник».
    Так-с. Это тебе не какое-то там «хм», это полноценное «чего-о?!».
    Какой такой «наставник»? Я ожидал коммьюнити-менеджера, а что это за тип? Быстрый поиск на форуме ничего не дал, наставники профессий, классов, наставники неписей — все это было, а вот в администрации никого с таким ником не наблюдалось. Ладно, если просят… вдруг что-то интересное? К тому же заинтриговали. Как горгул, так и неведомый наставник.
    Я еще раз проверил список купленного. Хорошие крафты на девяностый уровень, с приемлемой, но не самой высокой прочностью, каждая вещь со слотами для эссенций, все, судя по модельке, будет выглядеть просто идеально. Чуть-чуть киношно, но эльфарка станет модненькой и симпа… нет, симпатичной не станет. Это самому придется, за счет поведения.
    — Служитель?
    — Мм?
    Я быстро повернулся, но он смотрел на меня абсолютно честными глазами.
    Развелось тут всяких… остряков!
    — Доставка той посылки, о которой вчера шла речь…
    — Я помню, госпожа.
    — Эта доставка сойдет за обязательную?
    — Да, госпожа.
    Ну хоть это хорошо.
    Нести, как оказалось, придется из все того же городишки, где я начал играть. Видимо, проследили, куда я чаще всего возвращался.
    — Портал готов.
    Задумчиво кивнув, я сделал шаг к арке, за которой виднелась не обычная кишка перехода, а сразу внутренности беседки со знакомым служителем.
    Так, что за мысль сейчас промелькнула?..
    — Погоди.
    Форум, темы о модулях. Где же это? Видел недавно же, мельком, правда, еще до того, как сделал этот злополучный квест, но видел, так?
    Вот — «расчет броска идет с параметров вирта. Если вместо оружия в реале что-то кидать, то скорость полета вирт посчитает как реальную».
    Дальше не интересно, спор ушел куда-то в теорию, ни у одного спорщика не было вирта таких размеров, чтобы посчитать все в реальности. В отличие от меня.
    — Где в замке тренировочная комната? Проводи.
    На этот раз я шел быстро, нетерпеливо сверля взглядом спину Серолицего. Идея была хороша, ничего не должно было помешать. Вроде бы даже у меня остались мячики, которыми можно проверить? Поставив эльфарку на следование за служителем, я быстро разгреб в шкафу коробку, из которой неделю назад вытащил так и не пригодившуюся биту. Три мячика нашлось, а больше для проверки и не надо.
    Тренировочный зал, с дорожками, с мишенями вдоль стен, был удручающе пуст. Но учебный инвентарь стоял на стеллажах: реальность реальностью, а условности надо соблюдать даже в такой достоверной игре. Я быстро прошел мимо стоек с клинковым оружием, мимо булав, копий, остановившись рядом со стеллажом, наполненным разнообразными копьями.
    Если у меня так хорошо получилось с тем троллем, то почему бы сейчас не повторить? Раз уж классом имеет смысл развлекаться только из вирта…
    Служитель уже устанавливал отдельную мишень.
    Копье, слишком длинное. Трезубец, тяжеловат для эльфарки. Пика, натуральная рыцарская… нет, это все годилось только падать, предварительно утяжелившись. Мне нужно оружие для копейщика, но с возможностью использования в качестве метательного. Значит…
    Я вытащил короткий, всего в полтора раза длиннее меня, дротик.
    Теперь поворачиваемся к мишени, команда:
    — Стена!
    За спиной зажужжали вертолеты, крылья взметнулись, расходясь.
    Мод исправно отрисовал мне в воздухе окружность, выход из которой повлечет «потерю координации» с исчезновением «стены». Ну шаг сделать хватит, а больше и не надо.
    С заклинанием я поторопился, пришлось минут десять совмещать старые игровые мячики с моделями оружия, пока их наконец не посчитали нужным образом. Если получится, то придется докупить еще десятка два и придумать что-то вроде сумки для большей достоверности.
    — Стена!
    Снова прозрачный объемный прямоугольник между мной и мишенью.
    Я смотрел, как по привычной мне команде смены оружия одетая только в легкий балахон (не ходить же совсем голышом?) эльфарка потянулась куда-то за спину и вытащила уложенный в инвентарь дротик, показанный как длинный сверток за спиной. Пару раз на пробу отведя руку, я качнулся назад, почти к краю нарисованного круга, потом с силой кинул мячик в стену.
    Фокус, возможный только при наличии вирта, перчатки и специально обученного мячика, удался. Дротик влетел в стену, резко затормозился, повис, постепенно продвигаясь вперед. Уже было видно, что путь его проходит примерно через круг с тройкой, ну и то хорошо.
    Второй полетел в «молоко», надо больше тренироваться. Что поделать, тут моя «меткость» может повлиять только на шанс прохождения критического удара, обеспечивать попадание в цель я должен самостоятельно.
    Эх, хочешь, чтобы было сделано хорошо, — делай сам.
    Пока я прикидывал, первый дротик ушел в «стенку» наполовину. Быстро метнув оставшийся мячик куда-то в семерку, ближе к восьми, я скомандовал:
    — Пади!
    Дрожь воздуха, заклинание развеивается, вертолеты опускаются, дротики уносятся к цели.
    — Хороший бросок, госпожа.
    Сам вижу. Лог показал, что урон в самом деле считался по странной формуле, учитывающей и скорость брошенного мяча, и характеристики оружия. А вот моей силы или ловкости не было. Видимо, это и было легальной лазейкой для классов, не имеющих оружейных умений вроде моего; бросай я простые камни — и урон был бы меньше, игра есть игра.
    Хм, как там было у Паладина? Синхронизация? Можно повесить на стене мягкую мишень, синхронизировать вирт перед бросками. И стучать меньше будет, и целиться удобнее.
    Поискав на аукционе подходящее оружие, я купил сразу десяток хороших, качественных дротиков с возможностью нанесения заточки.
    Вот бы еще ядами разжиться…
    Я снова остановился у самой арки. Служитель за моей спиной тяжело вздохнул, но промолчал.
    Яды. Метательное оружие. Меткость. Спутники.
    Ну и вообще она забавная.
    Так, это надо обдумать!
    — Здравствуйте, госпожа. Посылка уже готова.
    Я кивнул знакомому служителю и оглянулся. Нет, только серебристое туманное зеркало. Это сюда из Замка один шаг, а обратно изволь топать самолично.
    — У меня есть несколько дел в городе, это займет некоторое время. Думаю, не очень много.
    Он кивнул, положил небольшую посылочку под стол и снова безразлично уставился куда-то в сторону.
    Снова шаг, в этот раз сквозь завесу портальной беседки на улицу. Тоже, кстати, вопрос — а там ли они находятся, где их видят? Может, этот туман, притворяющийся защитной стеной, и есть настоящий переход куда-то? Мне вдруг представилась огромная равнина, усеянная серебрящимися под солнцем беседками. Может такое быть? Не-э…
    — Привет, красотка! Мое персональное проклятие здесь не пролетало?
    Рыжая конопатая эльфийка хихикнула и помотала головой.
    — Тогда дай мне сладких пирожков на два серебряных. Буду приманивать!
    Теперь она рассмеялась. Я посматривал по сторонам — как теперь ко мне относятся неписи? Все так же, с прохладцей? Или они все уже знают? Хотя откуда, наверное, служители оповестили только тех, кому это знать необходимо? Ну и фиг с ними. Даже интереснее так ходить. Никто не знает, а я на самом деле Избранный! Только очень скромный.
    — Лопоу-ушик! А это все мне?
    Я обернулся. На ветке висела вниз головой феечка, закутавшаяся в какой-то большой лист на манер плаща, отчего сразу стала напоминать летучую мышь. Ну да, я Бэтмен, а вокруг просто обязаны крутиться… вот такие вот, летучие.
    — Мелкая! Хочешь стать спутником героя?
    Фея прикрыла глаза ладонью и печально вздохнула.
    — Это ты, что ли, герой?
    — Я! Есть возражения?
    — Герой должен быть большим, сильным и ходить в шкуре опасного зверя. А ты кого убил? Подушку? И напялил на себя наволочку, из-под которой попой светишь!
    — Это плащ такой. Спасибо, что напомнила. Пошли, меня тут посылки дожидаются. Штаны там точно есть.
    — Пф-ф!
    Над ухом зажужжало, я полез в сумку и вытащил оттуда пирожок. Специально настроил вирт для отображения инвентаря, хоть и не хотел. Очень уж забавно кормить вот это… летучее. Когда она в пирожок вцепляется — перчатку дергает, словно тигра кормлю!
    — Еще давай!
    — Так что, становиться моим спутником не хочешь, значит?
    — Зачем тебе спутник-фея? — зажужжало над другим ухом. — Конечно, такое стремление к красоте похвально, но от тебя его было бы трудно ожидать! Значит — у тебя есть коварный план!
    Я честно признался:
    — Хочу тебя на ядовитые зелья пустить. Очень они у вашего народа приятные, говорят, а мне бы пригодились те, которые урон по отравленному увеличивают. Как, готова дойной змеюкой поработать?
    — Фигушки тебе! Станут еще феи продавать свои зелья какому-то там лопоушистому храни… — Она вдруг с жужжанием взвилась в воздух, «прошлась» по кругу и с задумчивым выражением даже не лица, а всей феечки зависла перед моими глазами. — Эй, лопоушик, ты когда успел стать хранителем? — Последнее слово она выделила интонацией.
    — Вчера. И не будь такой серьезной, мне страшно становится!
    Она еще раз оглядела меня и задумчиво «всплыла» вверх. Законы аэродинамики ее не касались, что было вполне разумно — фея же!
    — Мелкая, чего молчишь?
    Феечка, перевернувшись вверх ногами, опять посмотрела мне в глаза, и тяжело вздохнула.
    — Спутницей у хранителя быть — это… это может быть интересно! Но яда лесные феи тебе не дадут. Мы торгуем только полезными эликсирами, это закон.
    — А если я предложу много-много сладкого?
    — Обломись! Это только я люблю ваши вкусняшки, остальные сами свой мед добывают!
    — А ты честная.
    — Ну да! А почему?
    — Могла бы потребовать от меня много-много конфет, типа за посредничество, и потом, когда все съешь, сказала бы, что ничего не вышло.
    Фея с разинутым ртом зависла в воздухе, а потом от досады аж взвыла:
    — Плохо издеваться над честной и хорошей мной!
    — Ладно-ладно, я тебе конфету дам. Потом. Одну. Как утешение. Что не выманила у меня всех тех десятков корзин с шоколадом.
    «Вам дали пинка, урон 5 %».
    — Свинюха лопоухая, только бы настроение испортить!
    — Ты первая начала! Чего, трудно яду продать?
    Она, заложив в воздухе вираж, пожала плечами:
    — Наверное, ты мог бы уговорить всех. Ну там задания выполнить, дары принести, как у ваших принято. Но я не умею варить яды. Это особая профессия.
    Ну да. Если она обучающая непись, то не должна быть слишком полезной, игрок должен побегать, помучиться.
    — Но я согласная!
    — Ну?
    — Давай, порабощай!
    — Чего?!
    — Пропадай, молодость и свобода! Я иду в ужасное рабство к лопоухому безжалостному созданию! Он будет меня мучить своей занудностью, а я стану терпеть и только изредка плакать над засохшей корочкой о своей горькой судьбе!
    Теперь жест с прикрыванием глаз ладонью повторил я.
    — Да ладно тебе! Я согласна!
    — На фиг?
    — Хочу мир посмотреть! Всегда было интересно: что там, за Лесом?
    — На фиг это мне!
    — То есть? Тебе такой шанс выпал, а ты свой курносый нос воротишь?
    — Шанс без яда мне не так уж и нужен. Может, ты хотя бы королева своего народа?
    — Еще чего, стала бы королева служить такому вот… — И она приставила ладони к голове, изобразив что-то вроде Чебурашки.
    — Ну надо же, мне, похоже, достанется совершенно бесполезный фамильяр!
    — Я красивая! — В голосе феечки слышалась обида.
    — Красивая. И аппетит хороший.
    — Эй, можно подумать — ты у меня принц великого светлого дома!
    — Скорее темного.
    — Это как?
    М-да. Это я сам проболтался или меня развели на откровенность? Стоит ли продолжать? Кто меня слышит и кто может сделать выводы из сказанного?
    — Чего молчишь? Интересно же-э!
    Ладно, почему бы и нет? Я откашлялся и нараспев начал рассказ:
    — Однажды дочь Светлого Правителя влюбилась в сына Темного Властелина.
    — Это с какой дурости?
    — Правитель и Властелин раньше друзьями были. Они вместе начинали как простые бандиты.
    — А, это бывает. И что дальше? — Она уселась на веточку и даже немного поерзала, устраиваясь поудобнее.
    — Дальше, не обращая внимания на гнев родителей, они жили счастливо, но не долго.
    — Ты чего, сирота? — Сочувствия в голосе не было ни капли.
    — Типун тебе на язык. Просто Темный Властелин пошел войной на своего былого соратника. Собственно поэтому его и принято считать темным. Принцесса психанула: развод, девичья фамилия, отца выгнала… она у меня вообще горячая.
    — М-да-а. А ты?
    — А я остался при дворе успешно отбившегося от нападения деда.
    — Поня-атно. Светло-темный принц. Это мне повезло! — Феечка вдруг взлетела и заложила пару «мертвых петель», оставляя ясно видный след из искорок.
    — В каком смысле?
    — Я от ваших слышала, на темной стороне печеньки дают? Давай иди к отцу, вкусняшку пополам!
    — Размечталась. Я бы уехал, только кто ж мне даст?
    — Ты пленник?
    — Просто у меня и там и там родня. На чью сторону ни встань — все кого-то огорчишь.
    — Так что, лучше меня без печенек оставить? Это в тебе темная сторона пробуждается!
    — Тактичная ты. — Я попытался поймать мелкую, но она упорхнула куда-то ввысь, откуда и продолжила:
    — Это да! И все равно выбирать придется. Рано или поздно.
    — Выбирать… Уговорила! Спускайся!
    Сидеть спокойно, пока я ищу в менюшках кнопку приручения, она согласилась только за еще один пирожок. Ну для того я их и берег.
    «Поздравляем! Вы обзавелись спутником!
    Пожалуйста, ознакомьтесь со справкой!»
    — Странное что-то такое… Я вдруг тебя начала ощущать.
    — Как именно?
    — Как почесуху. Ты же всегда знаешь, где у тебя чешется? Вот и у меня так же — я теперь знаю, где ты!
    Пришлось поднять камень и кинуть в нее. Не слишком сильно. Ее задеть я не боялся, она увертливая, но расколотить что-то в городе не хотелось.
    Пока забирал в торговом доме свои штаны (а также шлем и ботинки), пока вытаскивал на панель доступа кнопки контроля спутника (на всякий случай, пользоваться ими я не собирался), пока возвращался к беседке — феечка молча кружила над головой. Впрочем, ее молчание было ничуть не молчаливым, она то насвистывала, то ломала ветку и бросалась в меня листочками, то приземлялась на плечо (с моими размерами довольно заметная ноша, доспех показывал прикосновение), в общем, развлекалась как могла.
    У беседки я остановился.
    — Идешь? Ты можешь тут остаться: то, что ты теперь спутник, не значит, что мы совсем уж неразлучны.
    — Жмотик! Решил зажать для меня угощение?
    — Ты же боялась к порталу подходить?
    — Я теперь не просто фея! У меня теперь подопечный есть, целый хранитель! Значит, мне нечего бояться!
    — Ценишь, значит?
    — А еще у тебя крылышки красивые стали! Этот красивый узор мне нравится! С такими крыльями даже такое недоразумение, как ты, не стыдно в Лес сводить, показать.
    Я не слушал. Скомандовав крыльям развернуться, глядя то в вирт, то на монитор, я рассматривал их. Еще вчера, когда я летал между окнами Замка, два магических крыла, трепыхавшиеся у меня за спиной, были равномерно желтыми, вроде бы даже час назад, в тренировочном зале они оставались такими же, а сейчас…
    Вдоль края тянулась алая полоса, от которой расходились завитушки огненно-красного цвета, тая и сливаясь с потемневшей желтизной.
    Ну и как ими, такими, теперь маскироваться?

15

    По кишке неведомого зверя, которая маскировалась под переход между портальными арками, мы бежали в молчании. Феечка не выглядела ни испуганной, ни озадаченной, она порхала рядом с моей головой, задумчиво рассматривая проходящие мимо стенки тоннеля. Я тоже не был в духе болтать, поэтому спокойно трусил по дорожке, одновременно ища ответ на простой вопрос — чего это меня потянуло на откровенность? Пусть даже в «сказочном» антураже?
    Ответ, как и ожидалось, нашелся. Не слишком на виду, но и не так чтобы сильно запрятан. Доступен любому гражданину на сайте министерства здравоохранения.
    «Творцы судьбы», как оказалось, входят в число игр, «корректирующих» поведение. Сглаживание эмоциональных пиков, контроль и, при согласии игрока, передача данных квалифицированному специалисту. Понятненько. Феечка не только наставник, она еще и персональный психотерапевт. Да, сценарники и этим занимаются, слышал. Психов не лечат, но успокаивают точно, это даже в Хаосе не секрет. И то, что я перешел на тему отношений с родней, тоже не загадка, сколько себя помню — дико бесила эта «чуждость», причем вполне очевидная и даже как бы не обидная. Просто принято считать, что я не такой. Свой, но немножечко наособицу…
    Чертова феечка! Это не лечение, это ковыряние в начавшей заживать болячке!
    Я оглянулся. Спутница летела рядом, иногда подлетая к стенкам тоннеля и с явным интересом что-то высматривая, словно видела за стенками что-то свое. Но по крайней мере держалась от них на расстоянии, не придется вытаскивать.
    — Эй, мелкая!
    — Ась?
    — Слушай, такое дело — ты не слишком распространяйся о том, что я мужик, а не девушка.
    — Я вообще не самая болтливая в этом мире, мог бы и заметить! — Она мгновенно вернулась ко мне на плечо и уселась, закинув ногу на ногу. Впрочем, для удержания равновесия ей приходилось помогать себе крыльями. — А что, у тебя проблемы с этим?
    — Да никаких проблем. Просто не принято как-то. Думал, ты знаешь…
    — Не-а. Я знаю только, что если бы я обращалась к тебе как к девчонке, то ты бы сбежал отсюда на второй день. Вместе с моими пирожками!
    — Это мои пирожки.
    — Занудик! Ты же их съесть не можешь! Одна видимость, что ешь!
    — Ты, значит, ешь на самом деле?
    — Ты что, не видел?
    К чему она этот разговор затеяла? Ну-ка…
    — Вот ты ешь пирожок, но это же просто набор информации и моделька? Как ты можешь получать удовольствие?
    — Почему моделька? Это вкусно!
    — В самом деле вкусно? — Я вытащил из инвентаря печеньку, купленную перед отправлением, и протянул ей.
    — Ага! Сладкое! — Феечка с показным удовольствием зажмурилась вгрызаясь.
    — То есть ты чувствуешь вкус?
    — Лопоушик, а с чего бы иначе я хотела его съесть?
    — Но это же игра, ты сама знаешь. И это все ненастоящее, так? Почему же ты тогда получаешь удовольствие?
    Феечка с деловым видом догрызла печенье, облизала пальцы и, вспорхнув, вдруг отвесила мне щелбан:
    — Балбесик, мне это вкусно! Я не хочу думать, почему это так! Лучше подумай: с чего ты решил, что этот мир — ненастоящий? Может, он такой же, как твой?
    Привет, безумие! Теперь — с мелкими феечками!
    — Вы для нас лишь игрушка. Не огорчает?
    — Но ты же со мной разговариваешь?
    — У моей младшей сестры есть красивая кукла, с ней можно поговорить почти так же, как с тобой. Она, правда, поглупее…
    — Еще бы!
    — …но все равно довольно сообразительная.
    — М-да, делишки. Живешь себе, никого особенно не трогаешь, а тут является какое-то лопоухое недоразумение, неспособное определиться с собственным полом, и начинает убеждать тебя, что ты — кукла! А вот щас как дам пинка!
    — Пинками делу не поможешь.
    — Зато душу отвести — самое то!
    Несмотря на воинственный тон, она опустилась обратно мне на плечо и затихла.
    Как убедить игровую непись в режиме «диалог», что она — непись? Стоит ли убеждать?
    — Кстати, мелкая…
    — Чево еще?
    — Раз ты теперь мой спутник, то разве не должна называть меня там… ну… «хозяин», к примеру?
    Она опять вспорхнула, зависла в паре метров передо мной, оглядела сверху вниз и обратно, а потом начала ржать. Заливисто, с повизгиванием, сгибаясь пополам и едва не вляпавшись в стенку перехода.
    Ну что же, не только она может на меня влиять — и я на что-то годен!
    К выходу я подошел почти в хорошем настроении.
    На другом конце перехода была все та же беседка с серебристыми окнами. Служитель, взяв посылку, аккуратно выложил передо мной монетки и, откашлявшись, осведомился:
    — Госпожа, вы спешите?
    — Не очень. Что-то нужно?
    — Там. — Он кивнул на выход. — Вас дожидаются. Просили выйти. Гарантируют безопасность.
    Видимо, тут ему совсем не с кем было разговаривать, поэтому он скрежетал короткими фразами, с отчетливым треском камня в голосе.
    — Раз дожидаются — выйду.
    Не зря же я сюда шел?
    Шаг сквозь полог, яркий свет в глаза, шум в ушах.
    Оглянувшись на беседку, я сделал шаг, осторожно оглянулся, потом выпрямился. Проклятые рефлексы «стрелялок», где за угол не заходят, а заглядывают… это же мирная ролевуха. К тому же не рейтинговая, так что можно смело дохнуть. Впрочем, здесь, кажется, мне ничего не угрожало.
    Типичная рекреационная зона фирмы средней руки — островок метров пятисот, две скалы-вершины, небольшая мелкая протока между ними, пляж белого кораллового песка, пальмы, птичка какая-то перелетает с ветки на ветку. И в сотне шагов — море. Хочешь — по мелководью броди (бассейны устанавливаются за отдельную плату), хочешь — на скалу залезай (скалодромы у офисных работников очень популярны), хочешь — садись в установленный рядом с кондиционером шезлонг, включай программу и представляй себя на пляже.
    Сейчас в зоне видимости был только один отдыхающий.
    Мужчина, под пятьдесят, полноватый, но держит себя в форме, обычная европейская внешность.
    Видимо, это и есть мой загадочный адресат?
    Словно читая мои мысли, человек повернулся, помахал рукой, приветствуя.
    — Добрый день. Это вы хотели поговорить со мной?
    Начинать с «вызывали?» я не стал — мало ли, кто это такой и что ему надо.
    — Да. Здравствуйте, Виталий. Спасибо, что отозвались! — Он протянул мне руку, и я пожал ее. Значит, вирт-костюм, и хороший, с обратным откликом. — Простите, загляделся. Мы создали изумительный мир!
    После секундного размышления отключать вокс я не стал. Все равно мы в игре, я — гораздо ниже его, так что быть наполовину собой — проигрышный вариант. Пусть с ним говорит эльфарочка.
    — Довольны работой?
    — Более чем. Мы не можем построить идеальный мир в реальности. Зато можем создать прекрасную игру, во всем подобную настоящему миру! Это, кстати, значительно дешевле.
    Я сел на песок, взял горсть, медленно высыпал.
    — Что это за место?
    — «Остров гээмов». Классика, да?
    Не поняв смысла, я все же покивал: мол, давай, жми дальше.
    — И вы, стало быть?..
    — Сотрудник службы эмоционального контроля. Точнее — руководитель проекта «Герои».
    «Проект „Герои“»… так. Так.
    — Некоторые игроки пользуются поддержкой администрации?
    Он обернулся, с выражением глянул на меня и отрицательно покачал головой:
    — Близко, но не то.
    Можно подумать, я сам не понял. Давай, убеждай меня, что «не то» и что на самом деле нужно.
    Видимо, мой собеседник имел свои планы:
    — Основное преимущество сценарников не в том, что они управляют всей этой неписью и прочим миром, а в том, что ты никогда не можешь быть уверен в результате. Я ловлю здесь рыбу два года, и все это время никак не могу предсказать, что поймаю, когда и как. Хотя вроде бы сам составлял сценарий соотношений для антуражных профессий.
    «Сотрудник», значит? Ну хорошо, и какой ответ ты ждешь от меня?
    — Любая непредсказуемость — лишь скрытая закономерность.
    — Банально, но верно. Людям нужны ориентиры. — И он опять наклонился, взял камешек и кинул его в воду. Понятно, учителя у нас были одинаковые.
    — Я спешу. Вы не могли бы быть конкретнее? — Сделаем вид, что сливаемся. Я на его территории… как ему кажется… так что можно сдать пару пунктов.
    — Конечно. Простите — хоть это все в какой-то степени и мое творение, но все равно приятно посмотреть.
    — Камешки в воду покидать.
    — По мелководью побродить.
    — Другие гээмы не мешают?
    — Фазированная зона. Мы здесь всегда в одиночестве.
    — Никаких совещаний?
    — Для них есть симпатичный зал в одной из твердынь Темной империи.
    — Зал? Совещания лучше в пыточной проводить!
    — Всякое бывает. — Он подмигнул.
    Я кивнул, соглашаясь с шуткой, потом подпрыгнул и ушел вверх, метров на сто, отключил полет и кругами спустился вниз, оглядывая остров. Пусть не забывает, что это его работа — но мое развлечение.
    Он благожелательно ожидал меня, и как только я приводнился на мелководье, пригласил к стоявшему под пальмой столику с двумя шезлонгами. Второй был поменьше, зато и повыше, так что я расположился на одном с ним уровне. Заодно присел в кресло. Если он знает, что у меня в комнате есть такое кресло, то завтра в службе безопасности кому-то будет очень плохо.
    — Виталий, проект «Герои» объединяет игроков, добившихся в игре чего-то большего, чем простой набор уровней и выполнение ачивок.
    — Мм?
    — Индекс соответствия для тех, кто в «Творцах» раскрывается больше, чем остальные игроки. Вы весьма высоко поднялись, уже четвертая сотня.
    — Кто составляет этот индекс?
    — Сценарник. — Он взял половинку кокоса, вынул пару зонтиков и отпил. Неужели в самом деле коктейль в рабочее время? — Точнее — один из них.
    — Один из двенадцати, если верить рекламе.
    — Уже шестнадцать. Мир растет, все больше «светлых пришельцев».
    — Смешно. На поддержание системы учетных записей крупной страны хватит трех, а здесь… — Так, пора, пожалуй. — Вы знаете мое имя, а ваше?
    — Вы можете обращаться ко мне — «Наставник».
    — А имя?
    — Политика компании, нам запрещено деанонимизироваться в пространстве игры.
    — Ну хорошо, Болтливый и Многозначительный, раз вы так настаиваете… — Я подхватил свою половинку ореха и поболтал, рассматривая жидкость внутри. Вирт комнаты, как и положено, при установке был настроен в соответствии с инструкциями и проверен лично Ильичом, так что вряд ли он может знать, что у меня рука пустая. — Чего же вы хотите получить от меня?
    — Разве не поняли?
    — Что мне пора идти заниматься делами? Да ну ладно, могу еще немного посидеть. Посылочки подождут, пожалуй.
    — Ежедневная каторга хранителей, да? Класс получился каким-то… несбалансированным. — Он сделал сожалеющую физиономию. — Кстати, вы не могли бы продемонстрировать что-то из возможностей?
    Зачем ему это? Зачем это мне?
    — Сфера!
    Взлетев над креслом, «наставник» с любопытством огляделся, попытался вытянуть руку, коснуться мерцающей серебряной стенки, что ему не удалось. Потом кивнул благодаря. Я разжал кулак, и он упал вниз с метровой высоты, ловко приземлившись. Поднял оброненный кокос, щелкнул пальцами и сел в шезлонг уже с новой порцией коктейля, после чего деловито повернулся ко мне:
    — Я бы просил вас открыть канал с рассказом о том, как вы стали хранителем и как теперь живете. Вам будет предоставлен аккаунт, персональная поддержка, вы сможете выбрать рекламодателей по своему вкусу или предоставить это нашим специалистам.
    — Вы же знаете, что в деньгах я не нуждаюсь. И в лишней популярности — тоже.
    — Конечно, Виталий Олегович. Но я хорошо разбираюсь в своем деле. Если бы вам не нравилось это, — он обвел рукой с коктейлем, показывая вокруг, — то вы не стали бы оставаться здесь больше необходимого.
    И хочется, и колется. Надо потрясти Ильича, кого они засекли при попытке вломиться ко мне. Обычно ГМ просто влезают в учетку пользователей при необходимости: стандартный пункт соглашения, нам это в пятом классе рассказывали; но тут их ждал небольшой сюрприз, видимо, потому он и такой… вежливый? многозначительный?
    — Я подумаю. Простите, было приятно с вами поболтать, но меня в самом деле ждут. Всего доброго. Полет!
    Оставалось сорок секунд умения, и я пролетел их по большой дуге над пляжем. Если у него еще есть что сказать, то пусть пришлет письмо… или оставит здесь на песке записку, придавленную кокосом.
    — Служитель?
    — Госпожа? — Серолицый оторвался от созерцания чего-то невидимого мне и поднял голову.
    — Смогу ли я прийти сюда при необходимости?
    — Конечно, госпожа. Любой портал доступен из Замка.
    Коротко и ясно. Другие смогут попасть на «остров гээмов»… поиск… а, понятно, старая шутка. Смогут попасть сюда, только имея заказ, а мне достаточно информационный зал навестить.
    — Тогда служи. Заказов нет?
    — Сожалею, госпожа. Отсюда почти не бывает посылок. — Он встал, коснулся арки. — Пункт назначения?
    — Замок.
    «Почти». Но все-таки бывают. Почему «толстяк» (называть его Наставником я не собирался даже в шутку) не пришел в замок? Почему не отправил мне почту, учетку ведь должен знать? Где это я сейчас был? Поиск по «творцы судьбы — локации — остров — белый песок» ничего не дал, большая часть открытого в игре берега была сумрачным, суровым местом. Принцип простой — никаких курортов, иди сражайся!
    — Мелкая?
    — Чего?
    — Ты чего такая стеснительная вдруг стала? Вроде даже спряталась?
    — Мы, феи, народ мудрый и осмотрительный! Чего я к этому толстопузому полезу? Я лучше по острову полетаю, посмотрю. Там такие цветы! Только ветер с моря очень сильный, сдувает.
    Меня интересовало другое:
    — Ты слышала, что он от меня хочет?
    — Ага. Я все слышу, что с тобой происходит. Я твой спутник, не забыл?
    — Забудешь тут… И что думаешь?
    — В смысле — не запрограммировали меня на склонение несчастного лопоухого недоразуменьица к всемирной известности? Не-а, не смогли! Я не такая!
    Есть ли у администрации возможность влиять подобным образом? Может быть.
    Ну хорошо, проверим почту, пришлют данные — тогда и подумаю. К тому же не то чтобы я был совсем против. В интересах создателей игры продвигать ее силами самих игроков, и, чтобы получить рекламу от искренне верящего в ее истинность человека, надо так мало — похвалить, подтолкнуть, пообещать.
    Разговор я слил, почти ничего не узнал, впечатление о себе оставил не совсем правильное. До мамы или даже до Фимы мне далеко, факт. Но это пусть, это ладно, главное сейчас — решить, надо ли мне лезть в эту затею?
    Как часто говорит дед — давай людям хотя бы видимость причастности к твоим успехам, иначе они будут на другой стороне и возненавидят тебя. Если я честно поделюсь условиями квеста и нюансами прохождения, что мне это даст? Горячую любовь всех тех, кто квеста даже не нашел? И как долго я смогу на этом съезжать? Пару трансляций, больше? Затем надо будет посвящать аудиторию в свою игровую жизнь, а значит — никакой нормальной игры, все время на виду. Но разве мне так нужна эта самая игра?
    Хотя как повод для ежедневной пробежки сгодится. Да и то, что я первым прошел такой замороченный квест, льстит. Опять же свой видеоблог я вел (кто этим не балуется?) и даже почти полторы тысячи подписчиков было, все же гонять стрелялки у меня в самом деле получалось неплохо, но заниматься этим всерьез?..
    Перепрыгивая через очередной провал, я машинально посмотрел на монитор. Крылья, с их новым узором. Где-то я такое уже видел. Желтые крылья с огненным узором.
    Красное с желтым. Так просто?
    — Полет!
    Вертолетики, красные с желтыми лопастями, взлетели, раскрывая полотнище крыльев. Одной загадкой меньше, вирт все-таки считывает часть реального окружения. Только почему крылья сразу не покрылись узором, как только я задействовал мод?
    Стоп!
    Я вызвал канал Паладина и быстро зашарил в поиске нужного фрагмента. Я точно помню, что это было! Вот же оно:
    — «В какой-то момент на ножнах моего персонажа появился знак Амалы, цветок колокольчика. Тогда я не знал, но сейчас можно считать доказанным, что именно в этом сочетании реального и виртуального образа отличие…»
    Дальше я не слушал, все и так понятно. Мне, стало быть, за неимением ножен, узор нанесли на крылья. Вирт в самом деле читает реальную обстановку вокруг игрока. Или все-таки нет? Отправив письмо с вопросом дежурному безопаснику, я поднажал и минут через семь вывалился в портальный зал Замка.
    — Эй ты?
    — Чевойта?
    Мой строгий взгляд служитель проигнорировал, с показным вниманием ожидая распоряжений. Издевается, гад, разбаловались тут за четыреста лет. Ничего, я тут наведу порядок!
    — Почему гейм-мастер не пришел сюда, в замок?
    Он улыбнулся снисходительно, покачал головой:
    — Госпожа, Это Замок Хранителей. — Все буквы звучали как заглавные. — Сюда может попасть только хранитель. Или вот мелочь вроде нее. — Он кивнул, проигнорировав возмущенный писк феи. — Сюда больше нет доступа никому. Это закон мира.
    Администрация соблюдает законы? Похвально и очень антуражно. Но скорее на острове есть какой-то дополнительный механизм влияния на посетителей.
    — Ну пусть. Поставь портал в… э-э… черт, забыл, как город называется. Откуда второе письмо пришло?
    — Из Аудбеля. От главы гильдии Крылатых, Альдрика.
    — Вот туда и поставь.
    Он молча провел рукой, открывая проход, посторонился. Скучно, наверное, быть служителем. То ждешь, то посылаешь…
    Почта, письмо, иконка связи. Раз, два, три, четыре…
    Альдрик ответил на седьмой секунде, заработав себе пару очков в моих глазах.
    — Слушаю?
    — Большой и Каменный, ты отправлял мне письмецо?
    — А, привет, красотка! Сейчас…
    «Игрок занес вас в список друзей, теперь вы можете видеть его имя».
    — Давай, подтягивайся! Доступ в гильд-холл я на тебя сделал, ты очень вовремя, сейчас будет гильдейское обсуждение!
    — Красавчик, ты бы…
    — Извини, много дел. Тут уже две сотни народа, почти все Крылатые собрались. Приходи, все тебя ждут!
    — …ты бы прислал к беседке кого-нибудь. Я выйду минут через двадцать.
    — Заметано! Примут, на руках донесут, на самое лучшее место усадят!
    Иконка связи погасла.
    Приятно, когда все решается само собой. Но сходить все равно стоит.

16

    «Игрок занес вас в список друзей, теперь вы можете видеть его имя».
    — Двигай сюда!
    Знакомый драконид в черной коже стоял перед выходом из беседки, иногда посматривая по сторонам. Над его головой светилось «Марат, 137-й уровень». Видимо, боец, — в руке у него длинное копье с вымпелом. Подумав, я вызвал меню и отключил игровой интерфейс, оставив только пару модов. Пусть все будет как в реальности, никаких отлетающих циферок урона, только суровая действительность!
    — Путь мы почистили, сидели тут, романтики. Сейчас еще пара наших наблюдает на башне, там. — Он махнул рукой. — Ты с посылкой?
    — Нет. У меня выходной.
    — Норма. Идем, если что — бежишь к воротам, я оттягиваю на себя нападающих. За то, что из тебя могут выбить, отвечаю я лично. И это, спутника убери, подстрелят.
    — Мелкая?
    Феечка, которой я еще в переходе намекнул на то, что будет много разговоров и мало еды, фыркнула и искрящейся стрелой улетела в крону стоящего рядом с портальной беседкой дерева, откуда тут же донеслось негодующее чириканье потревоженных птичек. Драконид, кивнув, пошел вперед.
    Говорил он уверенно, но воксом не пользовался и голос моего ровесника слегка расходился с брутальным образом клыкастого и шипастого воителя. Крылатые пока не доросли до собственного замка, поэтому снимали большой дом в городе. Мой провожатый, молчавший всю дорогу от портальной беседки, слегка расслабился, когда мы прошли опасную зону, но вел по городу быстро, иногда поднимаясь в воздух, чтобы перелететь палатки торговцев. Я не отставал, убедившись, что в маневренности он каким-то образом не уступает значительно меньшей эльфарке. Разговор не клеился; если он и болтал с кем-то, то делал это по личному каналу. Впрочем, мне было о чем подумать. Для начала — нужно ли мне то, чем я собираюсь заняться? С точки зрения развлечься — скорее да, чем нет. С позиции эффективности проведенного времени — скорее нет, чем да. Но все равно зайти стоит. Никогда не поздно сказать «нет», особенно если можешь отключить связь и забыть о собеседнике.
    Крылатые снимали большое здание рядом с центром города. Специфика гильдии наложила отпечаток на зал собраний: сиденья были не только на полу, но и на стенах, потолке и вообще в любом удобном месте, так что примерно треть собравшихся глядела на происходящее свысока. Решив не выпендриваться, я уселся в сторонке на обычный высокий табурет. Для начала надо выяснить, на что меня собираются подписать, а затем уже лезть на глаза. Тем более что в спешке я не забежал за своей купленной экипировкой, и теперь, в коротких шортиках, сапожках и чем-то вроде кожаной рубашки выглядел… вызывающе.
    Впрочем, собравшиеся на меня внимания не обращали. Гильдия не хардкорная, любители. Одним членом больше, одним меньше… К тому же многие носят с собой красочные шмотки для мирных зон, доспехи здесь хоть и условно, а все же достоверные, так что если не переодеваться в «домашнее», то выглядел бы сейчас этот зал как казарма. А так — вполне мирное собрание: дракониды, птице- и зверолюды всех мастей, пара горгулий, какие-то странные существа явно магического происхождения — сидят, щебечут, общаются. На вышедшую в центр зала группу внимания не обращают, и моему старому знакомому это не нравится.
    Горгул откашлялся, взмахнул крыльями, с внутренней стороны оказавшимися ярко-алого цвета, убедился, что привлек внимание, и наконец начал:
    — Друзья! Сегодня день отчета и день сбора гильдии Крылатых!
    Собравшиеся внимали. Личные голосовые чаты не прослушивались окружающими, так что наверняка сейчас половина продолжала спокойно болтать, не обращая внимания на выступающего.
    — Все, наверное, помнят об инициативе офицеров с началом построения сюжетной линейки для апа нашего славного попугайчика? — Смех в зале подтвердил, что помнят. И, что важнее, слушают своего лидера. — Хочу вас порадовать! Мы не одиноки, с нами будет одна из легенд игры.
    Он обернулся к сидящему за спиной человеку, единственному бескрылому игроку в зале, и поднял руку, представляя:
    — Паладин Амалы Исцеляющей, первым взявший героик-класс, четвертый по рейтингу обозреватель игры, один из лучших ролеплейщиков! Он согласился помочь нам с составлением и прохождением квеста! Квеста, который нами уже начат!
    Шум в зале, крики, аплодисменты, свист. Кажется, теперь все переключились на происходящее.
    Я рассматривал «одного из лучших ролеплейщиков» с интересом. Видимо, при генерации персонажа он взял настоящее лицо, без подгонки, к тому же паладинам Амалы доступна только раса людей, так что сейчас не слишком отличался от своего реального образа. Мод, кстати, опознавал его как пользователя вирта, которых в зале на полторы сотни игроков было всего четверо — сам паладин, горгул Альдрик, высокий птицелюд с красочным оперением, сидящий среди офицеров, и я. Движения остальных были однообразными и быстро определялись как механические. Сколько ни играйся с «конструктором», а человек все же гибче и многообразнее.
    — Рад приветствовать вас всех! Предложение Альдрика мне понравилось, к тому же пришла пора переменить зону прокачки, и я выбрал ваш город. Идея с созданием сложного сюжетного квеста мне по душе…
    Я не столько слушал, сколько смотрел на реакцию гильдейцев. Большинство внимало. Как ни крути, а Паладин слишком известный персонаж, даже просто пройти с ним подземелье было чем-то вроде приобщения к миру знаменитостей, а тут такой шанс — попасть на канал, урвать свою минуту славы!
    Интересно, сколько сейчас личных чатов у Паладина мигает? И все поговорить хотят, спросить… чего спросить? Готов спорить, что шутят насчет «не осталось ли браслетиков на продажу?», это первое, что приходит в голову. Тяжело быть знаменитым.
    — Трансляция прохождения будет откладываться на десять дней, чтобы вам никто не мешал выполнять сценарий. Сразу скажу — я не принимаю участия в его разработке! — Огорченный гул в зале. — Но я готов предоставить и свой меч и стать проводником силы моей Покровительницы, а также помочь как советом, так и грубой силой!
    Все почему-то радостно загомонили, хотя выступающий прямо сказал, что ничего больше, чем просто освещать, он не станет. Насколько я помню, уровень у него едва-едва перевалил за сотый. Но, видимо, всем хватало и просто факта участия в делах их гильдии такого известного игрока. Сам Влад, хоть и говорил правильные слова, но тоже особенно заинтересованным не выглядел. Так, очередной эпизод. Чем его только соблазнили на участие?
    Дальше я слушал без интереса. Мелькали какие-то подробности, распределялись роли и задачи, назначались ответственные за каждый участок работ.
    Суть задумываемого квеста оказалась довольно проста: Крылатые разыгрывали сюжет о маленьком купце-попугае, мечтающем о Великой Сделке. Купцы — класс, способный временно повышать-понижать репутацию и менять отношения с неписью, — как и Хранители Порталов, считались техническим, вспомогательным классом, не имеющим развития. Правда, в боевом плане они были сильнее, за счет возможности нанимать неписей-охранников, но теряли в мобильности, будучи связаны своим обозом.
    Попугаистый птицелюд Ластро ростом оказался невелик, имел бонус на полет и харизму, к тому же с момента создания старательно отыгрывал любителя «блестяшек», поэтому сосредоточился на торговле ювелирной мелочью, в чем и сошелся с Крылатыми, у которых в единственном контролируемом подземелье попадались красивые кристаллы. Нанятый Альдриком сценарист создал историю, и теперь мы все должны были помочь Ластро найти и продать «самую великую драгоценность мира». Или не продать, если сценарист решит, что так будет выгоднее для сюжета.
    Я в этот слабохудожественный бред не верил, но народ активно и с энтузиазмом обсуждал различные развития сюжета, утихнув, лишь когда горгул начал раздавать конкретные указания. Высокий птицелюд Инни оказался рейдлидером, поэтому на него возложили обязанности по сбору редких реагентов, добываемых с различных трудноубиваемых монстров. Ластро и Паладин отправлялись в далекий путь, чтобы найти заброшенный город, а с ними уходили сильф Дорки и мой знакомый драконид Марат — силовики гильдии. Предполагалось, что им удастся (паладин обещал!) найти какой-то редкий камень, который можно будет использовать в дальнейшем прохождении.
    Сам глава гильдии оставался в городе координировать усилия и выстраивать вторичные цепочки событий, то есть создавать у неписей потребность в редких камнях и украшениях.
    В принципе задумка была проста и понятна, я не мог понять только одного — что здесь делаю я? И почему мне позволили все это услышать? Информация-то «для внутреннего употребления»; пусть это и всего лишь игра, но деньги можно получить настоящие?! Пригласить неизвестного игрока на подобное обсуждение… только тут я вспомнил, что гильдия — не фирма, и половина присутствующих — случайные люди, а значит, не замедлят поделиться и похвастаться квестом, который они делают вместе с Паладином.
    Тогда меня, очевидно заинтересованного меркантильно человека (а каким еще может быть играющий храном, мы только о деньгах и думаем!) пытаются использовать? Так и не решив — умный горгул или слишком умный, — я просто сидел, слушая и присматриваясь.
    Из двух сотен присутствующих реально принимали участие в обсуждении человек сорок, кучкующихся вокруг нескольких центров. Сам Альдрик, рейдлидер Инни, силовик Дорки и, видимо, ремесленник Баз — основные центры, скелет гильдии, ее офицеры. Паладин вставлял иногда слово-другое, но прислушивались к ним всерьез только горгул и Инни. Реакцию остальных я мог считывать только по репликам в чатах, но все равно отметил, что присутствие его здесь кое-кому не по душе.
    Шло продолжение какого-то давнего спора, видимо, ведшегося в закрытой, офицерской части форума, и я некоторые вещи не понимал. Мелькали неизвестные имена, возрождались угасшие споры, кто-то чего-то требовал, причем явно просто чтобы его заметили. Альдрик умело разруливал, иногда замолкая и уходя в личные чаты, совсем редко мелькали дельные мысли по готовящемуся квесту, которые, как мне казалось, никто не замечал.
    Как обычно и бывает в таких ситуациях, все закончилось неожиданно. Вот только что все кричали и спорили, а вот уже гильдмастер и рейдлидер произносят что-то напутственное, и народ потянулся к дверям. Пожалуй, самое время…
    — Красотка! Извини, заставил тебя ждать, но ты же видела, как у нас тут весело бывает? Давай, подтягивайся! — Горгул помахал мне приглашающе и сдвинул несколько кресел к камину. Здесь уже сидели Ластро, Инни, Марат и Дорки. Чуть в стороне задумчиво смотрел в огонь Паладин.
    — Привет всей компании! — Кто-то кивнул, кто-то махнул рукой. — Сразу вопрос — зачем вам я? И чем будем платить за услуги?
    — Зачем нам ты?.. Ну как же, здесь суровый мужской коллектив, его просто необходимо разбавить небольшой толикой красоты и…
    — И к тому же я не девушка.
    Альдрик на мгновение сбился, потом продолжил:
    — Тем более — так хорошо отыгрывающий выбранную роль игрок не может пройти мимо подобного мероприятия, да?
    — Стоп. — Я поднял руку, и горгул умолк. — У вас был свой хран?
    — Уволился. — Сильф повернулся ко мне и пожал плечами. — Ему нравилось таскать камни с нашей «Дыры», но с началом квеста объем добычи упадет, меньше оплачиваемых грузов.
    — Насчет оплаты не беспокойся, нам понадобятся всего один-два рейса в день. Мелкие посылки, охрану мы обеспечим…
    Он замолк, когда я снова поднял руку.
    — Влад?
    Паладин отвернулся от огня и посмотрел на меня, Альдрик, решив, что знает, чего я хочу, продолжил:
    — Кстати, паладин, как я и говорил, обещал помочь разобраться…
    Я перебил:
    — Как ты думаешь, паладин, ценность у купленных драгоценностей и у найденных во всяких там «сокровищах древних» одинаковая? С точки зрения сюжета?
    Он хмыкнул:
    — Ты уже сам понял. Эта идея с покупкой и перепродажей — заведомо проигрышная. — Дорки было вскинулся, но промолчал. — Если ставить сюжет, то на основе, связанной не с игроками, а с миром «содески».
    — Значит, мое участие не так уж необходимо? Тут важнее бойцы и исследователи?
    — Не согласен! Хран гильдии нужен…
    Мгновенно начался спор, в котором не участвовали только я, паладин и драконид Марат. Офицеры гильдии снова перебрасывались аргументами, каждый имел свое мнение. Платить мне за работу им пришлось бы из своего кармана, простые гильдейцы мигом разлетелись бы при намеках на траты, так что каждый был заинтересован и выдвигал свои доводы, а я обдумывал свои. То, что сказано и услышано сегодня, то, что произошло в последние дни. Наконец повысив голос, я оборвал спор:
    — Ладно, Шумные и Чирикающие. Мне это все надоело. Я соглашусь работать бесплатно, если услышу один правильный ответ.
    Выделив паладина, я отключил остальные каналы. Им не нужно слышать сказанного.
    — Слушай, паладин, скажи мне честно…
    — Думаешь, у меня получится?
    — Думаю — да. Так вот, скажи честно, тебе что-то говорит словосочетание «наставник команды героев»?
    Влад чему-то усмехнулся и весело прищурился, глядя на меня:
    — Так это ты первым прошел квест хранителей?
    Пожалуй, другого ответа и не нужно. С этим типом мне стоит продолжать общаться. И значит…
    Вернув игровой интерфейс, я выбрал всех присутствующих, выбрал в меню «Внести в список друзей», дважды кликнул на подтверждение.
    Марат поперхнулся, а вежливый Инни прикрыл глаза рукой.
    — Светик? Очень приятно… хотя и странное ты себе имя выбрал, друг. — Паладин явно сдерживал улыбку. Смешно? Ну тогда…
    — Пал, ты же будешь меня защищать все это время? От всех врагов, от всех бед? — Я умоляюще сложил лапки на груди, и он, насторожившись, медленно кивнул. Дорки, понявший раньше всех, заржал:
    — Светик! Паладинчик Светика!
    Не обращая внимания на хихикающих Крылатых, я подмигнул Владу.
    И он, помедлив, с усмешкой поднес кулак ко лбу, салютуя.

17

    — Образец для поступков мы получаем в детстве. Нынешнее активное поколение получало его из игр и наполовину компьютерных фильмов.
    Васька щелкнул пальцами, и на столе возник патронус-бурундук.
    — Почтовая программа с визуальным отображением, совместимая с большинством вирт-сетей. Могла выглядеть как угодно, но разработчики читали в детстве одну и ту же книгу, вот результат — серебристое привидение с программируемым поведением!
    — Ну там же не только книга, первые модели, кажется, были на проекторах?
    — Которые были сделаны теми, кто «помнит», как все это выглядело в «Звездных войнах». Серебристое дерганое изображение, Вит! На что оно намекает?
    Бурундук сделал стойку, «выпрашивая» угощение.
    — Мы правим миром! Мы — творцы! Мы закладываем в ваши души образы, по которым вы будете развиваться! Мы создаем этот мир!
    — На этот всплеск мании величия могу ответить только одно. Найди уже себе девчонку!
    Казакевич сник, но мгновенно воспрял:
    — Вчера я встретил практически девушку своей мечты, и у меня нашлось что ей сказать!
    — Что же ты ей сказал?
    — «Гамбургер и обычную колу, пожалуйста». А она мне улыбнулась! Ты бы ее видел!
    Улыбка — бесплатно…
    — Слушай, писака, ну вот как ты ухитряешься? Голова на плечах, карман не пустой, так почему нет девчонки? Хоть из жалости какая-то, но должна же была согласиться?
    Он махнул рукой и вгрызся в бутерброд:
    — Вит, они просто слишком чувствительны и не могут перенести моих чудовищных мозговых волн, порождаемых могучим интеллектом. Ничего, еще найду!
    М-да. Ну он хотя бы не унывает.
    — Адресок дать?
    — На фиг? Что я, сам не нашел бы? Не, Виталя, я буду искать ту самую, Единственную!
    — И сублимироваться в новых лав-стори?
    — Продавая их за хорошие денежки! Кстати, новый рассказ не интересует?
    Я покачал головой:
    — Другое интересует. Слушай, бурундук пера…
    — Чего?!
    — До акулы еще не дорос. Вот тебе данные. Вот предоплата. Вот техзадание. Ознакомься.
    Он, мотнув головой, скинул очки на глаза и мгновенно посерьезнел:
    — Набросок сценария, так? Игра? Машиниму решил сделать? Зачем тебе?
    — Внимательнее ознакомься.
    Он скептически на меня посмотрел и продолжил читать.
    Ни имен, ни конкретных дел я не указывал, описание ситуации вокруг Крылатых, меня и Паладина было схематическим, тем более что с залетным храном никто не делился подробностями квеста. Именно потому я и решил обратиться к Ваське — голова у него все же работала неплохо, причем была заточена как раз под такие задачи.
    — Квест?
    — В «содеске», оказывается, можно составлять свои сюжетные сценарии.
    — Слышал. Тут все банальненько, без фантазии, второй сорт. Хочешь, чтобы я тебя провел по такому сюжетику?
    — Хочу, чтобы ты мне регулярно выдавал несколько наиболее вероятных вариантов развития. То есть чтобы ты со стороны наблюдал за процессом и указывал узкие места. Оплата — еженедельно, сброс данных — по мере поступления, прогноз — ежедневный.
    Он задумчиво подвигал текст, подчеркнул пару мест, взглядом прошелся по мне, по отмеченным местам.
    — Вит, чтобы представлять направление развития — это для чего?
    — Это как раз для лучшего понимания развития ситуации. Подключать дедовых или отцовых спецов не хочется, да и не тот у них профиль. Это же игрушка.
    Только с какими-то странными встречами и непонятным ощущением взгляда в спину. И непониманием — чего я так уцепился за нее? Стрелковые симуляторы полезны, стратегии интересны, но почему я уже третью неделю каждый день захожу в ролевую фэнтезятину? Маме обещал? Так сколько раз уже придумывал способ формально выполнять обещание, на деле уклоняясь? И все равно сижу там.
    — Ну оки, дел-то. К вечеру скину пару веток. Кто его писал, не знаешь?
    — Это важно?
    — Если профи по текстам, то будут одни приемы, если визуальщик, то другие. Вот ты как комп включаешь?
    — «Комп — работа», как все.
    — Именно! Но откуда это пошло? Всего несколько фраз в одном старом сериале — и люди годами используют шаблон! — Казакевич уже возвращался к оставленной было теме всемирного заговора писателей…
    — Мужики! Эти милые дамы согласились стать украшением нашего… завтрака.
    Казакевич тут же воспрял, энтузиазмом напомнив не бурундука, а фокстерьера, и мгновенно, не сходя с места, весь устремился к приведенным Максом девушкам. Первая мне не знакома, пухленькая такая обаяшка, а вот вторая…
    Черт, как же ее зовут? Быстро вызвав поиск, проглядел раздел записей учетки. Математическая вторая школа, моя ровесница, ну да, одного года выпуск же отмечали, горные лыжи (ссылка на ролики, так себе, любительщина), работа детским массажистом и тренером в бассейне (фигурка очень даже!), подготовительные курсы в мед. Престиж-лист забит отзывами от родителей воспитанников (ссылка на еще ролики), отчетами волонтерской дружины, ссылками на портфолио (она, оказывается, профессионально с виртуалкой работает и образ на выпускном сама себе делала), какие-то незнакомые лица, реплики, цитаты. Девчонки, вечно у них бардак и конфетти с сердечками! У меня, к примеру, в листе семь строк оставлено в общем доступе. Коротко, четко, ясно, а не вот это вот… С другой стороны, у меня там только родня да клиенты расписывались, а здесь человек двести отметились. Интересно живет… Лиза. А, ну да! Родители? Закрытая информация. Номенклатура, значит. Тогда понятно, почему она в школе только с января, переехала как раз, наверное.
    Кивнув ей как знакомой, я отстранился от шуточек Макса и просто откинулся, ожидая свою запеканку и сок, философски обдумывая ситуацию «трое плюс две», пока друг не решил втянуть меня в разговор.
    — Ну-ка, Виталя, колись, как поживает аккаунт, который тебе подарили?
    — Аккаунт, который я купил на честно заработанные, поживает замечательно. Сейчас в четвертой сотне ролеплейщиков, из тридцати миллионов, и на прошлой неделе закончил квест, который никто не мог сделать три года.
    Лиза уважительно кивнула, мол, попытка понтануться воспринята благожелательно.
    — Врешь! Когда бы ты успел, за две недели? Ты же об игре только тогда услышал!
    Я молча кинул линк на персонажа.
    — Это все от прежнего владельца!
    Я так же молча вывел на стенку статистику аккаунта трехнедельной давности. Никакими достижениями там и не пахло.
    — Зашибись! Колись, читер, как ты смог?
    Продолжая молчать, с усталым видом скинул всем линк вчера опробованного канала с первым выступлением. Решив не светиться, я воспользовался предоставленным каналом, говорил через вокс и показывал только свою эльфарку, бродящую по Замку Хранителей. Несмотря на весьма скромные время и объем информации, количество просмотров уже дошло до сотни тысяч и росло каждую минуту. Что будет, когда начну рассказывать подробности выполненного квеста, — страшно даже предположить!
    — Глубокое знание особенностей поведения фееподобных девиц.
    Все дружно зависли, пытаясь понять, что я сказал, и только Васька, косясь на картинку, с задумчивым видом что-то черкал на салфетке, видимо, внося какие-то дополнения в заказанный текст. Макс со своей девушкой смотрели ролик, а Лиза спросила:
    — И чем же ты занимаешься в игре?
    — Я? Рассекаю просторы космоса, дерусь с чудовищами, учу инопланетянок любви.
    — Ты курьер?
    — Прозвучало как приговор.
    — Девушки любят встречаться с солидными парнями.
    — У меня большое будущее!
    — Тебя обещали позвать в рейд как-нибудь?
    Давненько меня так откровенно не вынуждали похвастаться. Намекает, что она только для «серьезных» ребят? Ну фигурка у нее весьма, весьма. Тем более что прежняя подружка, выдержавшая меня аж две недели, закрыла контакт. А идти по «адресочкам» скучно.
    — Кстати, почему женский чар?
    Все дружно оторвались и уставились на меня. Вот он, момент истины!
    — Происки моего злого двоюродного брата-близнеца. Тщась превзойти меня хоть в чем-то, — тут Васька фыркнул в стакан, забрызгав стол, — он решил подложить мне свинью в виде мелкой феечки. Ну вы видели…
    Заготовленному экспромту вняли благосклонно, понт с роликом засчитали в мою пользу, так что, похихикав, все дружно решили, что эльфарка у меня получилась просто замечательная. После чего Макс, как настоящий друг, увлек тему в сторону.
    — Пойдем погуляем? Вроде бы дождь кончается?
    — Не, еще минут тридцать будет накрапывать.
    Я сидел со всеми и чуть в сторонке, как и привык. Макс отлично работал хэппи-генератором, шутя с обеими девушками, подначивая Ваську и меня, ухитрившись даже с официанткой немного позаигрывать, не то всерьез, не то давая повод его немного поревновать. Впрочем, девушка Ната оказалась ему под стать, безжалостно флиртуя с несчастным писателем. Лиза, напротив, демонстрировала явный интерес ко мне.
    — У тебя машины нет?
    — С моим характером по городу можно ездить только на танке, а на них пока прав не выдают. Так что катаюсь на мопеде.
    — Он врет! У него регулярно забирают нервы для пересадки особо устойчивым роботам. Смотрите, проводим опыт! — Макс повернулся ко мне, передвинул свою минералку на столе и, состроив гримасу напряженного внимания, медленно произнес:
    — Виталик, стакан с водой наполовину пуст или наполовину полон?
    — Часть емкости занята прозрачной жидкостью.
    — Вот! Он робот, истинно вам говорю!
    — Пф-ф…
    — У него даже звуки работающих сервоприводов прорываются!
    Пришлось отдать ему половину запеканки, чтобы обеспечить немного тишины. Спустя четверть часа девушки дружно удалились «пудрить носики», Васька куда-то по обыкновению телепортировался, и я наконец спросил то, что давно хотел:
    — Макс, что сейчас в городе творится?
    — В го-ороде? — Он неопределенно пожал плечами. — Если верить всем стандартным показателям, то в городе все вполне нормально. Только батя мой задницей чует неприятности.
    — Не он один. Я пару одноклассников спросил, у них тоже родители что-то чуют.
    — Твоя мать сестру из города отослала, да? Казакевича за этим притащил? Ради инфы?
    — Не только.
    — Или вот Лизочка… Симпатичная девчонка, да?
    — И папа у нее, наверное, симпатичный?
    — Бугай бугаем. Пятый месяц в области, федеральный инспектор с особыми полномочиями.
    — У нас есть для этого повод?
    — Деда спроси, я откуда знаю?
    — Пф-ф. — Кто ж мне что-то расскажет?.. Очень хотелось поинтересоваться судьбой «пугалочки», но сейчас не время. Отшутится, ничего не узнаю.
    — Под такую музыку не веселиться, а рыдать хочется! — Лиза скользнула не на свое место, а поближе ко мне, тут же передвинув свой сок.
    — Кто тебе мешает?
    Теперь она сидела вплотную и, чтобы ответить, поворачивалась всем телом.
    — Ну не на людях же? Если поплакать хочется, то приходится запираться. Мама тут же возбуждается, ей интересно, какие у дочки тайны.
    — Выбери мультик, в самый грустный момент плачь, сколько влезет. И никто ничего не заподозрит. Можно даже вместе поплакать.
    — Идея!
    — А то! Посоветовать какой-нибудь?
    — Любишь мультики? Судя по твоей эльфийке… очень похоже на мультяшку, нет? Даже голос какой-то знакомый. Признайся, тебе нравится ее отыгрывать! Откуда у тебя такие таланты?
    Я вздохнул.
    — У тебя в листе ссылки на ранги форумные. На аниме-форумах часто бываешь?
    — Иногда, а что?
    — Про Драконэку слышала?
    Макс и Васька дружно осклабились.
    — Создателя Анимира? Кто ж о ней не слышал!
    — Ну вот это моя мама.
    — О, Ками-сама! Сочувствую.
    Теперь эти трое напротив сидели, тихо хихикая.
    — Я в детстве спал не с плюшевым медведем, а с дакимакурой.
    Она старалась удержать лицо, проявляя титанические усилия.
    — И кто был на наволочке?
    — Капитан Хицугая Тоширо. Сразу скажу — это была мамина дакимакура.
    Не выдержав, Лиза закрыла лицо рукой. Макс, знавший эту компрометирующую подробность давно, довольно лыбился, Ната с Васькой вполголоса ржали.
    — Грешно смеяться над чужой бедой. Мама предлагала лейтенанта Рантику, но та была почти без одежды, и я стеснялся.
    На нас начали оборачиваться, Лиза как могла сдерживалась, краснея от усилий. Пришлось нанести добивающий:
    — Зато я в детстве никогда не мечтал о братике.
    С жалобным всхлипом девушка начала сползать под стол. Всегда они так — ржут-ржут, а потом сваливают.
    — А еще у меня мелкая сестра, с которой я сижу. Если этой злобной твари не бросать время от времени косточку в виде мультика, то она может и порвать на кусочки.
    — Тебя?
    — Кого угодно порвет за мультик. Настоящая мамина дочка!
    Через минуту, когда у молчаливо смеющейся Лизы перестали дрожать плечи, она наконец смогла распрямиться и спросить:
    — Ты всегда так девушек смешишь?
    — Вообще-то я вас боюсь, и это защитная реакция. Пока девушка смеется, у нее нормального замаха и удара не получится.
    Конечно, она тут же замахнулась…
    — Драко-нэка. «Нэка» понятно, а «драко» — любит драконов?
    — Нет. Любит Хогвартс. Постоянно жалеет, что я не блондин, и грозится покрасить.
    Лиза отстранилась, обозревая, потом кивнула:
    — Есть смысл. Тебе подошло бы!
    — Вот спасибо! Нет уж, никаких магов и никаких мультяшных героев!
    — Значит, все-таки не любишь?
    — Смотреть — люблю. А так — нет!
    — И какой мультик ты не любишь больше всего?
    — «Рапунцель». Суди сама, у некой женщины безвозмездно отчуждают жизненно важное для нее имущество в пользу местного правителя. Причем женщины достойной и по-своему мудрой: она оказывается в состоянии, украв Рапунцель, вырастить из нее наивную, но вполне адекватную девушку. Что характерно, ее предсказания об опасностях мира сбываются, в главном она не лжет! Женщина борется за приемную дочь с находящимся в розыске бандитом, но та, польстившись на титул, убивает ее и уходит к богатым и знатным «родителям». Это откровенное предательство преподносится как победа добра и справедливости! Пфф!
    Я замолк, отпив сока. Лиза долго, секунд тридцать, смотрела на меня оценивающим взглядом, а потом выдала:
    — Значит, тебе нравятся властные брюнетки?
    Гхм. Ну вообще-то да, но мультик тут ни при чем. Как вообще девушки думают? Не спрашиваю — чем. Спас Васька, намекнувший, что дождь кончился.
    По улице шли в сторону бульвара, впереди Васька с Максом по обе стороны Наты, сзади — мы. Лиза меня пока под руку не брала, но, кажется, была бы не против.
    — А что за история с той девушкой на выпускном?
    — История?
    — Ну да. Шептались, что там какая-то мрачная тайна?
    — Хм. Нет там никакой тайны. Лапочку…
    — Как?
    — Надя-Лапочка, «Всем подружка». Прозвище такое.
    — А, понятно. И что?
    — У нее мать дура. Пропихнула дочь в нашу школу, а она… ну не соответствует никак. Вот и болталась Надька, то к одному прицепится, то с другой любезничает, ко всем подлизаться пытается. Ей и завидно, и обидно, и мать шпыняет. А ничего больше мелких гадостей, ну там пошептать, слух пустить или что-то подобное…
    — Я поняла.
    — Ага. Не может. Ей бы в обычную школу, была бы нормальная королева класса, а так… Не повезло девчонке. Ей у нас многое прощали, ну грех же на убогой отрываться.
    Того, что «Всем подружка» имеет еще и другой смысл, я говорить не стал. Свечку не держал, по ссылкам не ходил, вот и промолчу.
    — Но в этот раз ты все-таки?..
    — Да. Виноват. Не сдержался. Ну и выпил немного. Я и выпивка — вещи конфликтующие.
    — Раз ты ее пытался утопить, то между вами что-то было?
    Я пожал плечами:
    — С вами, девчонками, сложно. Хотите, чтобы ухаживали, а где хотя бы косички?
    — Какие косички?
    — За которые можно было бы дергать, проявляя внимание!
    — Не дергать, а обнимать! — И прислушивавшийся Макс облапал Нату сзади. Та взвизгнула, и четко, как на отработке приема, ударила нападающего головой. Следующие пять минут мы ржали над прикусившим язык Максом, причем он шепеляво требовал от виновницы немедленно поцеловать больное место.
    — Витус, о чем ты задумался с таким серьезным видом?
    — О том, что трещины на асфальте расположены уж очень неравномерно. Приходится то увеличивать, то уменьшать шаг.
    — Зачем?
    — Чтобы не провалиться в преисподнюю, конечно!
    — Стоп. Это еще что?
    На дорожке, занимая все пространство, стояла машина. С другой стороны от нас молодая женщина с детской коляской примеривалась, как безопаснее обойти преграду, но раскисшая за ночь земля по обе стороны грозила затянуть нагруженную кроме ребенка еще и сумками коляску.
    — Ни фига себе! Что за дела посреди города?
    — Может, спешил человек? Макс, звякни. Вась, давай. — Фото женщины, поиск, учетка, имя… — Здравствуйте, Алиса Сергеевна! Позвольте помочь?
    Женщина с облегчением согласилась, и мы быстро перенесли коляску на чистое место, после чего вернулись. Макс стоял, глядя в никуда, и, судя по всему, разговор у него не шел.
    — Уважаемый, вы… Тем не менее… Ваша машина… — Кажется, Макса даже не слушали. Наконец отключившись, он с недоумением перевел взгляд на нас. — Дикий какой-то! Орет, не слушает, предложил перегнать — грозиться начал.
    — Местный?
    — Не, с севера приехал.
    — Понятно. Кинь запись Ваське. — Я вытащил из кармана нож, щелкнул кнопкой и подошел к машине. Вообще-то такие колеса не так просто пропороть, но если знать… К примеру, быть автослесарем, пусть даже электронщиком.
    Спустя минуту Макс, подпрыгнув, воткнул таблетку Васькиного маркера в дерево повыше. Лицензионная таблетка отработает трое суток, показывая каждому ссылку в Сети, объясняющую, что здесь произошло. Мы ж не хулиганы какие, чтобы без объяснений обходиться.
    — Лихо вы… — Лиза неопределенно покачала головой и обернулась на машину. — Последствий не боитесь?
    — Не-а. Во-первых, мы правы и гражданский суд это подтвердит. Съемку Васька оформлял и размещал, он в этом деле разбирается. Во-вторых, если этот приезжий такой дурак, чтобы связываться с нами, то ему объяснят, что в чужом городе так себя не ведут.
    — Эвакуатор вызвать можно было.
    — Запарковаться в стороне тоже можно было. Мне не надо, чтобы ему было плохо, мне надо, чтобы он понял — так нельзя.
    Спустя еще минуту она почти вопросительно произнесла:
    — Хорошо быть Князевым.
    — Неплохо. — Я методично скидывал на все сайты городских мастерских номер машины грубияна. Переобуться в новую резину ему будет стоить изрядно дороже обычного тарифа. Эвакуатор? Сказал бы, что у него там такого срочного случилось, я бы сам машину вскрыл и отогнал. Еще бы и заплатил за стоянку, если в самом деле что-то серьезное. К сожалению, без документированного разрешения это был бы угон…
    Дальше шли опять тем же порядком: трое веселых и шутящих — впереди, двое задумчивых и молчаливых — чуть отстав. Мне не хотелось тянуть Лизу в общение, а она о чем-то думала.
    — Виталик?
    — Ась?
    Она смотрела в мою сторону, но не на меня. Так, я этот взгляд уже видел.
    — Я тут о вашей семье историю слышала. Можно спросить?
    Историй про нашу семью много. Но таким тоном поминают только одну…
    — Конечно.
    — Что это за «расстрел трехсот»?
    Ну да.
    Я молча скинул ей ссылку в Хаос, и девушка, после подтверждения, начала читать.
    — Девятнадцать против трех сотен? Звучит как-то…
    — Сказочно?
    — Героически. Почему только девятнадцать?
    — Все тогдашние взрослые Князевы, включая бабушку и маму. И еще трое из дедова тогдашнего бизнеса. Нас с братьями оставили в городе у родителей Макса, мы с ним тогда познакомились. Он у меня машинку попытался отобрать.
    — Но все равно — против трехсот?
    — Там очень удобное место. Автобусы остановились, где наметили, два фугаса на обочине успели поставить, пять пулеметов, в упор, по не ожидавшим такого «соседям». Они же не сражаться ехали, а показывать силу. Вроде бы им обещали свободный проезд. В этой лощине в Гражданскую и Вторую мировую трижды такие засады устраивали; дед историю родного края любит, две книги написал. Соседи, наверное, читать не любили.
    — И сколько их оттуда убежало?
    Я промолчал. Никто оттуда не убежал, нельзя было их выпускать, дядя Валя нам с Фимкой как-то показал все тогдашние расклады городской политики, он считает, что детям нужно знать подробности.
    Лиза, прочитав дальше, тоже замолчала. Только через минуту спросила:
    — Значит, вы тут семья героев?
    — Если бы победили не мы, то были бы семьей злодеев. Дед, вернувшись, лично расстрелял бывшего мэра и первого зама. Прямо на людях, но все согласились и промолчали. Потом собрал свою, «княжескую» дружину, раздал людям оружие… Мама говорит, что всем даже спокойнее стало, когда кто-то наконец решился взять власть. Дед пригрозил, что уничтожит дорогу и нефтепровод, договорился о тарифах на безопасность, обеспечил сносную жизнь горожанам и окрестным, взял под контроль местную торговлю. Ну как получилось, договорился.
    — Тогда почему он только консул?
    — Зачем ему больше? Не на виду, но известен; не самый, но обеспеченный. Мирный, но все помнят, что было. Им даже гордятся. Решением совета горожан несменяемый второй консул, не входящий в государственную номенклатуру!
    — Но в Сети данных о том бое нет?
    — Ты не замечала, что там очень мало роликов о «веселухе»? Сеть всякие люди смотрят.
    — Соседи тоже?
    — Тех, кто послал боевиков к нам, уже никто не боится. Они «веселый год» не пережили. Некого бояться, война закончилась. Но некоторые вещи лучше не вспоминать.
    Мы еще немного помолчали. История о том, как заурядный городской чиновник и средней руки коммерсант вдруг стал одной из основных фигур в области, девушке чем-то не понравилась. Я ее тоже не люблю вспоминать. Вроде бы все правильно, и старшие Князевы в самом деле герои, и уважают нас именно за то, что мы решились… они решились. Их уважают.
    Только я каждый день говорю не с героями, а с вполне обычными людьми. Странно это как-то.
    Впереди, метрах в двадцати, притормозила машина, Лиза неожиданно отступила на шаг:
    — Спасибо, ребята, было весело, но меня ждут. Пока!
    И улыбнувшись на прощанье, она пошла к машине, у открытой задней дверцы которой стоял шофер. Пошла красивой походкой, держа голову и как-то так…
    О, боги, брому мне, брому!
    Дальнейшая прогулка не задалась. Спустя пять минут мы с нескрываемым изумлением смотрели, как Ната, уцепив Ваську за локоть, прощается и тащит его к такси. Не Макса, не меня — Казакевича! Интересно, а он в ближайшие дни вспомнит о заказанном сценарии?
    Макс отнесся к такому повороту философски, в отличие от меня.
    — Почему они все убегают?
    — Потому что ты зануда, Витус.
    А вот «сочувственно» бить по плечу можно и не так сильно!
    — Но я же стараюсь быть веселым, рассказываю истории, анекдоты?
    — Вот именно, Вит, вот именно.
    В этот раз я успел увернуться.
    — Похоже, венец безбрачия не на Ваське, а на мне.
    — Мужик, да ты счастливчик!
    — Да ну ее, еще одна пытается закогтить Князева.
    — Разборчивый Виталя. Зря, девчонке скучно, какая разница, в каком виде она тебя хочет?
    — А если я хочу, чтобы меня любили бескорыстно?
    — Бескорыстно? Для этого надо иметь очень много денег! Гхм. А ведь верно… Пошли, собрат-потерпевший от женского коварства, угощу тебя мороженкой. Заметь, исключительно из хорошего к тебе отношения, цени!
    — У тебя что, опять машина глючит?
    — Соображаешь, технарь! Фруктовое?
    — Кофейное. Черное, как моя жизнь…

18

    Левой-правой, левой-правой. Размеренный бег по дорожке с редкими прыжками, мимо несутся стенки перехода, мелькают пятна диких порталов, сейчас, с повышенной благодаря баффу чувствительностью, я вижу их отчетливо. Ритм привычен, он успокаивает, втягивает. Чуть прижимается к лопаткам броня, показывая небольшой груз за спиной. Ничуть не меньше, чем собачиться со мной и жрать сладкое в неимоверных объемах, феечка любит дрыхнуть в капюшоне плаща, устроив там что-то вроде гнезда, на которое вытребовала несколько кусков материи, придирчиво отбирая их по каким-то лишь ей ведомым параметрам. К счастью, их народ в самом деле оказался «скрытным и нелюдимым», во всяком случае я даже не уверен, все ли из тех, с кем я встречался в игре, знают, что у меня есть спутник. Она вылетала лишь изредка, и если бы не ее недовольное бурчание спросонок, то спутником была бы идеальным. Служитель Замка о ней точно знал, каждый раз при возвращении туда феечка взлетала к потолку и завороженно прилипала к какому-нибудь окну-порталу, но ни разу не обмолвилась о желании посетить их. Это настораживало и заставляло ждать какой-нибудь мелкой пакости.
    Кстати, я больше ни разу не прошел ни в один из диких порталов. Наверное, там есть что посмотреть и, наверное, там может быть довольно интересно, но пока что… Пока что я просто бегу.
    Две недели игры. Три — с окончания последнего экзамена. Я начал привыкать к этой легкомысленной трате времени. Ни занятий, ни работы в мастерской, ни тренировок, ни даже «просьб о помощи» от родичей. Три недели я делаю только то, что сам хочу! И мне это нравится! Я уже почти как курортник, расслабился, стал мягким и ленивым. Все, на что меня хватило, это ради практики отключить в игре переводчик с испанского и немецкого, благо у Крылатых обнаружились игроки, для которых это родные языки. Ну и еще вот уставы во время бега. «О, воин, службою живущий, читай устав на сон грядущий!» Читаю, читаю. На следующей неделе подача документов в военкомат, тогда опять начнется учеба, а пока… Наверное, эта расслабуха меня и затянула в игру. Получил заказ, пробежался, поболтал с феечкой и — заново.
    В очках динькнуло, едва не заставив сбиться с ритма, оповещение банковского счета. Основного, на который переводились деньги от деда, отца и матери. Значит, мое совершеннолетие ничего не изменило, и я все еще получаю «детские»? От… отца. Интересно, дед с мамой тоже отметятся? Кстати, о деньгах; лично заработанных еще хватает, и страховая заплатит за сгоревшее, когда-нибудь, но надо что-то и добавлять, а то лишь трачу и трачу. У меня под рукой уникальные мастерские, это же тысячи золотых на одних только зельях можно поднять! И можно все-таки поискать каких-нибудь сокровищ в диких порталах, пару легенд я слышал, интересно проверить их уровень правдивости.
    Кстати, совсем забыл, что через три недели надо будет вести местных на встречу с жукерами.
    Самый долгий путь каравана по игре — это три дня. Ну пусть будет два — стоит заранее озаботиться и привести Ластро с Паладином туда. Что жуки могут дать этому миру? Вдруг найдется новое сокровище?
    А ведь билеты на это событие можно выгодно продать каким-нибудь заинтересованным гильдиям!
    Проход вдруг дрогнул, сходясь, и пришлось задействовать крылья, чтобы поскорее миновать опасный участок. Приземлившись, мельком глянул в монитор, оглядев и проход и фигурку своей эльфарки. Все в порядке.
    Экипировку переделал и улучшил, теперь дротики находились в хитрой формы колчане у правого бедра, перевязь проходила через плечо широкой лентой, одновременно являясь панелью быстрого доступа на восемь ячеек. Пришлось изрядно пошаманить, купить пару часов в мастерской и заказать написание мода, но в результате я мог просто лезть в подсумок на поясе и бросать один из десяти мячиков, а в игре эльфарка доставала и метала дротик. Я снова славил условности игры — из полуметрового колчана появлялось оружие втрое длиннее, и он не путался в ногах при беге! Еще один модуль, двухметровая палка, стоял рядом на стойке. Этот «дротик» я не метал, зарезервировал для ближнего боя, выбрав стиль как на физ-ре в школе — «штыком бей, прикладом коли!». Наконечник, разумеется, заранее смазан лучшим из продающихся открыто ядов. Феечка так и не согласилась поставлять мне их фирменную отраву, но я надеялся ее переубедить.
    В крайнем случае заставлю облизать наконечник — с таким гадским характером она не может не быть ядовитой!
    Пелена выхода все ближе, ближе…
    Стоп. Выдох-вдох. Двадцать семь минут бега. Уже лучше, скоро до двадцати доведу!
    — Благодарю, госпожа. Вот ваши деньги. — Служитель, приняв обязательную ежедневную посылку, отсчитал мои золотые. Так, чем я займусь сегодня? Попробовать завоевать мир «Творцов» или это слишком мелко для монстра вроде меня? Может, сунуться в неизведанный портал на предмет приключений? Или спросить горгула, что там есть на доставку?
    Альдрик, видимо, слушал мои мысли и мгновенно отозвался:
    — Светик, у нас проблема!
    — Думаешь, это меня удивляет, Большой и Каменный?
    Как вовремя. Он следил за мной? Кажется, мне предстоит беготня.
    — Кроме шуток, у наших приключенцев проблема!
    — Да-да, как же иначе. — Я отхлебнул еще минералки и снял перевязь с подсумком. — У них всегда проблемы. Что там?
    — Надо срочно отнести деньги. Много!
    Много денег — это хорошо. Если они твои. А вот если деньги чужие, то это просто груз.
    — Сколько там? В смысле — по весу?
    Горгул ответил, и я поморщился. На пределе грузоподъемности для моей крылатой. Что же они там такое покупать собрались, в дебрях-то?
    Оказалось, это плата за частицу какого-то особенного набора украшений. Деньги требовались отшельнику, и хотя все радовались тому, что сценарий оказался верным, я все же недоумевал — зачем они ему? Где-то в лесах, посреди нигде, требовать от проходящих кучу монет? Жадина, мог бы обойтись нормальным заданием «убейте десять кабанчиков». И что хуже всего — купить цацку хотели не только наши.
    Сейчас самая сильная летучая гильдия — это «Пятьсот первое истребительное крыло». Они ухитрились сделать квест на героик одному из своих паладинов почти сразу, как Влад о нем рассказал, за счет этого пробились на первую позицию в неофициальном рейтинге и показали всем пример: делайте сложные сценарные задания — и будет вам повышение. Крылатые в девятом десятке, но Альдрик хотел большего, и потому затеял идею с квестом. Что хуже, недавно образованная гильдия «Крыло Тьмы» сделала героик рыцарю смерти и ухитрилась обогнать Крылатых, будучи территориально их соседями. У Темных уже есть своя башня, и теперь они рассчитывали создать квест, который поднимет их в ранге до возможности контролировать город. Что, соответственно, не устраивало Альдрика и его друзей, поскольку им пришлось бы буквально день и ночь драться за существование гильдии. Или играть, не покидая мирных зон, что практически невозможно.
    И вот сейчас группа Темных зажала наших приключенцев в пещере с одним выходом, причем как раз в момент, когда попугай Ластро договорился о цене на какую-то побрякушку с обитавшим там отшельником. Уйти нельзя, побрякушку сразу перехватят Темные, денег не хватает, в долг отшельник не дает, что остается?
    Вызвать могучего и отважного спасателя! Меня то есть.
    Задача пустяковая — пройти в ближайший портал к месту битвы, миновать обязательное охранение, как-то прошмыгнуть мимо столпившихся у входа в пещеру врагов и принести тяжеленную кучу золота. За которое я еще и отвечать буду, потому что дружба дружбой, а контракт на доставку заключается по всей форме и контролируется администрацией игры, а то были случаи… Храны носят слишком много весьма дорогих вещиц, имея при этом возможность удрать с ними на другой конец игрового мира. Так что контракт — на моей учетке, и он блокирует доступ к аукциону, пока не будет сделана запись о выполнении. Хотя были слухи о тех, кто ухитрялся свалить с половиной казны какой-то гильдии, которая в результате распадалась — в этом случае контракт тоже аннулировался. Конечно, имелись и активно использовались переносные сейфы, открываемые магией или очень хитрыми ключами, но вокруг хватало и магов, и способных сделать отмычку умельцев, так что, как правило, хранов нанимали по контракту в реале и работали они под контролем. То, что мне контракта не предложили, можно было расценивать как очень большое доверие… или признак того, что гильдейская казна не так уж и велика.
    Интересно, во сколько Альдрику обходится вся эта движуха с квестом?
    Сегодняшний рекорд я не побил, добежав до нужной беседки у Аудбеля, рядом с которой, нетерпеливо притоптывая, ждал горгул в окружении весьма внушительной охраны. Еще бы, восемь тысяч золотых! Нет, все же зачем отшельникам золото? Горгул не слушал; кинув быстро контракт, я нажал подтверждение и тут же выпил «зелье силы», чтобы небольшой перегруз не снижал скорости. Если снять колчан и отдать кому-то на время, то перегруз исчезнет, но этого я делать не собирался. Зелье стоит мне пятьдесят серебрушек, а за доставку заплатят десять золотых, так что можно потратиться.
    Служитель, только присевший, снова распрямился со скрипом и замер, ожидая указаний.
    С одной стороны, я знал, куда идти: путь приключенцы прокладывали так, чтобы я мог как можно быстрее к ним переместиться, но с другой…
    — В Замок.
    Серолицый, чем-то явно довольный, поклонился. Наверное, им нравится открывать этот путь?
    Ну… левой-правой, левой-правой.
    Это не игра, это издевательство над человеком!
    В гильдейском канале обсуждали свои дела, кто-то хвастался добычей, кто-то собирал группу на «туманку», вставляли свои реплики офицеры, и только я бежал молча, не желая сбить дыхание.
    Всегда так: кто-то пашет, кто-то развлекается.
    С другой стороны, я за час заработаю больше, чем они за день. Если, конечно, меня не ограбят. Вряд ли выпадут все восемь упаковок с монетами, но одной лишиться можно запросто.
    — Госпожа?
    — Привет. Мелкая, мы в замке, вылазь! А то потом опять ныть будешь, что не разбудил!
    Феечка выползла из гнезда, мимоходом дернула меня за ухо и улетела вверх, к окнам.
    Не обращая внимания на Служителя, я пошел в информаторий, где и удобно расположился в дедовом кресле. Эх, а мне сегодня еще обратно бежать! Что за глупость с этими амулетами, ну почему я не могу вернуться сюда, в Замок, мгновенно? Кстати — надо выяснить, вдруг после выполненного квеста меня уже любят в храмах?
    — Эй ты?
    — Да, госпожа?
    — Вот координаты. — Я скинул полученные от горгула данные. — Что там есть поблизости?
    Он махнул рукой, отчего цифры воспарили к потолку, внимательно оглядел сначала их, потом огромный многосоставный экран, занимавший всю стену, махнул рукой, пошевелил пальцами, прошелся взад-вперед, очень своим поведением напоминая мелкого клерка, старающегося показать важность производимой им работы. Наконец утвердительно кивнув сам себе, выдал ответ:
    — Предгорья Лагийского хребта, почти на той стороне границы Тьмы. Вот ближайший переход, — на карте подсветилась точка, сразу сделав понятным, что вот эта кривая серо-зеленая корявинка — вид на горы сверху. Кстати, до меня вдруг дошло, что если здесь — граница Тьмы, то есть освоенных игроками земель, то все вот это… ни разу никем из игроков не виденная полная карта мира «Творцов»? Ох, ну ни фига себе тут сокровища в Замке!
    — Госпожа?
    — А? Ах да, прости. Что ты сказал?
    — Здесь был город людей, торговавших с гномами. Сейчас подгорное королевство заброшено и стационарный портал разрушен. Боюсь даже представить себе, что там случилось, ведь беседки практически неразрушаемы!
    — Где другие?
    Масштаб рывком изменился, теперь в отдельном окошке светилась небольшая сеть из серебряных и красных бусин.
    — Три постоянных и пять временных, то есть, как принято сейчас называть — диких порталов. Вот этот — самый близкий.
    — Ты можешь открыть туда проход?
    Он покачал головой:
    — Сожалею, госпожа. Я могу открыть проход, в котором будет выход в эту точку, но найти этот выход вы должны сами. Иначе не было бы необходимости создавать Сердце Замка.
    Логично. Слишком жирно, красных-то в разы больше, пусть они и закрываются время от времени. Интересно, куда они ведут? Развалины? Логовища жутких тварей? Просто на кочку посреди болота?
    — Кстати, покажи, куда я вывалился во время испытания?
    Он быстро махнул рукой, на экране вспыхнула яркая серебряная точка.
    — Этот портал вновь активирован.
    А находится хоть и далековато, но все равно в пределах досягаемости. Ну что же…
    — Оповести тех, кому это стоит знать, что в скором времени в мир придут послы нового народа.
    Он молча кивнул, подобравшись и внимательно на меня глядя.
    — Также приготовь… у нас тут есть библиотека? — Еще кивок. — Тогда приготовь данные по процедуре, описания предыдущих подобных мероприятий, и вообще… Ну ты в курсе, что делать.
    — Конечно, госпожа! Именно это и является моей основной работой — составление договоров, наблюдение за выполнением условий и координация усилий.
    — Оки. Тогда трудись, а я пойду развлекаться. Как все гармонично в этом дивном мире, а?
    — Ну если вы так считаете, госпожа… Этот проход направит вас к намеченной цели. Главное, не пройти мимо.
    Феечка оторвалась от окна, стремительно спикировала мне на шею, нырнула в капюшон, немного там повозилась и затихла. Сонная что-то сегодня. Почему она никогда со Служителем не собачится? С другими неписями — за милую душу, но на серолицых даже внимания не обращает. Неужто стесняется?
    И снова — левой-правой. Думаю, кроссы в армии мне никаких проблем не доставят.
    Сойдя с дорожки, глянул на карту, скинутую вчера в гильдию одним из приключенцев. Ее обновление было поставлено простейшим способом — с собой взяли пятерых «лишних» гильдейцев, каждый из которых ежевечерне отдавал свой запас зелий и свитков, нагружался всем добытым в боях, после чего возвращался амулетом привязки. Если верить карте, то в пяти минутах ходьбы от предполагаемой точки выхода начинаются те самые предгорья, где и стоит заброшенный город, на окраине которого сейчас сидят наши, запертые в тесной пещерке местного отшельника. Плохо, что хоть дикий выход и ближе к развалинам, чем местная портальная беседка, но все равно слишком далеко.
    — Светик?
    — Тут!
    Это был первый раз, когда меня вызвал Паладин. Мы с ним так и не побеседовали, да и зачем — уже вторая передача вышла, я согласился на предложенную работу, чего тут разговаривать?
    — Не светись в общих каналах. Только со мной или Маратом. И вообще не светись на открытых местах: возможно, кто-то из Крылатых сливает информацию.
    Замечательно. Как раз в тот момент, когда я бегу с грузом!
    — Подробности?
    — Они только что пошли в атаку, Дорки вытянули наружу и прикончили, бойцов перебили, остались Марат, Ластро и я. Сидим в пещере, выйти и помочь тебе просто некому.
    — Сколько их?
    — Человек десять у нас, думаю, еще пять ждет тебя на дороге; у Темных, оказывается, дисциплина, боевое «крыло» — строго двенадцать человек, за нами два крыла послали. Сколько-то мы успели выбить, но остальные прячутся. Мы с черным меняемся в узком проходе, если бы не запас зелий, уже бы померли.
    — Круг воскрешения? — Я старался говорить коротко, увеличив скорость бега.
    — Это территория Тьмы, от ближайшего круга — час бега.
    Зашибись условия задачи!
    Противник такой же крылатый, как я, их больше, они готовы, они знают, кто их противник… Хм.
    Хотя не все знают. «Стена», «сфера» и «доспех»… нет. «Стена» — это потеря мобильности, а в «сферу» можно посадить лишь одного. Значит — прорыв, обожравшись зельями, непрерывно накладывая на себя «доспех» и выпивая все лечилки?
    Авантюра, блин! Один против десяти равных не выживает!
    — Кстати, а зачем отшельнику деньги?
    — Ты не поверишь, он их феям скармливает!
    За спиной чуть шевельнулось, феечка явно слышала то, что мне сказали.
    — Паладин, эти мелкие пакостницы не любят деньги. Они больше сладкое предпочитают.
    — Ну я так понял, что местные феи, найдя золото, начинают танцевать. Старик считает это зрелище самым прекрасным в мире, и потому ищет в развалинах всякие драгоценности.
    — Каких только извращенцев в мире не встретишь!
    «Вас ущипнули за ухо».
    — Ему нравится. Ты скоро? Ластро уже повторяться начал, прерывать разговор нельзя.
    — Совсем немного осталось. Ждите.
    — Ждем.
    Этот выход был не таким узким, как первый мной найденный, здесь было достаточно просто пригнуться, чтобы через пять шагов вывалиться на вершину небольшого холма, замыкающего длинную пологую цепь, тянущуюся от близких гор. Быстро распластавшись по траве, я огляделся.
    Засада ждала у выхода из леса, как и предполагал Паладин. В лесу можно было бы по деревьям прыгать, с крыльями-то, а здесь, на лугу, арбалетчики взяли бы меня с третьего выстрела. Сейчас я оказался как раз за их спинами, и если они не выделили человека в дозор, то их можно в расчет не брать. Засадная досада, досадная засада…
    Плохо, что дальше, метрах в пятистах, виднелась еще одна группа. Видимо, как раз те, кто блокирует вход в пещеру. Зелье невидимости? Или обойти? Или спрятаться, пусть ждут? Так ведь время, время! Время не ждет.
    — Лопоушик, это кто? — Феечка, чуть жужжа крыльями, вылетела из капюшона и зависла рядом.
    — Это враги.
    — Пфф! Понятно, что не друзья! Кто это?
    — Любители легких денег.
    — Которые ты везешь?
    Промолчав, я еще раз оглянулся. Мод показывал расстояние до ближайшего врага в триста метров, расстояние прицельного выстрела у наемника сотого уровня, если верить гайдам, это метров сто пятьдесят. Пока я в безопасности, вот бы еще найти способ пройти мимо незамеченным. Этот выход удачнее, чем в беседке, на дороге, у которой они засели, но все равно я засвечусь, как только покину вершину и выйду на открытое место.
    Еще раз посмотрел вперед, сосредотачиваясь. Мод подсветил троих с артефактным оружием, еще один непонятно мерцал. Маг? Скрыт?
    — Мне скучно!
    — Если они отберут у меня эти деньги, то я буду заниматься скучными вещами еще очень долго!
    — Не хочу долго! Хочу быстро и сладкого!
    Проведя пальцем по активатору перевязи и проверив зелья, еще раз посмотрел на отметки. Не прорваться. Не с моими боевыми возможностями. Конечно, можно было бы покрутиться, но только в книжках все идет по плану, а в жизни с четырьмя противниками любой план провалится.
    — Отступаем.
    Я не паладин напрямик ломиться, я лучше сейчас по лесочку обойду. Пусть дорога вчетверо дольше, зато деньги не потеряю! Плохо, что здесь, как в реальной жизни — кто прямо ходит, тот дома не ночует. Подгружаемое пространство сжимается на дорогах, это можно было бы использовать, но ни с одной дороги не увидеть монстров или зверей. Только при защите караванов стандартный прием — быстро пробежаться вперед, чтобы обойти нападающих, но и там свои тонкости. Сейчас все противники сидели пусть и на очень узкой, но тропинке, и, значит, имели преимущество в скорости.
    Интересно, а ведь «сфера» не имеет срока восстановления, значит, ее можно использовать для нейтрализации самого опасного в данный момент противника? Делаем заметку.
    Подумав еще, я подключил тот из каналов, на котором сидели наши приключенцы.
    — Всем привет! Это Светик, я уже тут. Сейчас из леса выйду. Тут, правда, сидят какие-то, перелечу справа, вы поддержать можете?
    Канал взорвался голосами. Марат кричал, что я дебил и надо пробираться ползком, Ластро облегченно вздыхал и требовал поспешить, Паладин советовал быть осторожнее и действовать по ситуации. Разумный совет, так и сделаю.
    Я медленно опустился и пополз. Дорожка для этого не приспособлена, но на ней все равно удобнее, чем ползти полкилометра по полу комнаты. Черт, мне нужен слайдер! Только затащить его к себе будет сложнее, чем феечке справиться с драконом. Мама и Олька будут очень против! Причем ладно бы он был им нужен, так нет — он, видите ли, их и потому должен стоять внизу!
    К счастью, наконец хоть одна из особенностей эльфаров сыграла мне на руку — заросли дикой травы и человеку были бы по пояс, а я, даже встав метров через двести на коленки, все равно оставался невидимым. Феечка, как примерный спутник, иногда взлетала с разных мест, подправляя меня, если я сбивался с курса, и информируя о положении врагов.
    Плохо, что при этом она комментировала мою ловкость и то, как я выгляжу. Но это ничего, за это я ей еще отомщу!
    Спустя двадцать минут ругани в канале и терпеливого медленного перемещения я наконец добрался до намеченной точки. Зелье невидимости решил не пить. Если это охотничья команда, то у них просто обязан быть кто-то с модом, настроенным на тревогу при малейших признаках невидимого противника. Значит, очень аккуратно поднимаем голову, и смотрим…
    Слабым местом драконида был дальний бой — расовый штраф не позволял успешно пользоваться метательным оружием, но лицом к лицу здоровенная черная крылатая ящерица с клыками, когтями, шипастым хвостом, естественной регенерацией и вооруженная длинным копьем… Марат не зря был силовиком гильдии, набор боевых приемов ему составлял настоящий знаток, и пользоваться этим набором он научился очень неплохо!
    Скверно, что сейчас в проеме пещеры он стоял один против одиннадцати.
    Еще хуже то, что вход был не очень длинным. Будь там метров пять, и наши могли бы отойти назад… но это не дварфийское подземелье и не вход в змеелюдские норы — простая земляная пещера, вырытая местным отшельником. Конечно, щит, взятый у паладина, и копье самого Марата позволяли держать всех на расстоянии, прячась от самых сильных атак, но… Полоска жизни над Крылатым дрожала то вперед, то назад; не будь у него за спиной целителя — Темные давно бы уже прорвались в пещеру.
    — Марат, это я, Светик. Не отвечай, не показывай виду, что меня слышишь. Кивни, если согласен.
    Драконид резко пригнул голову, яростно ощерясь.
    — Сейчас я рвану к вам. Как только меня увидишь — сделай два шага назад.
    — Прор-рвутся.
    — Нет. Поверь!
    Я еще раз оглядел площадку перед дырой входа.
    Кажется, наши успели выбить всех целителей Темных, потому что иначе никак не объяснить, почему практически у всех врагов жизнь была на половине, а то и ниже. Видимо, только поэтому они не рванули вперед, сбивая драконида массой. В любой зарубе первые цели — лекари, Темные об этом забыли и теперь были вынуждены осторожничать.
    По трое с каждой стороны от входа. То и дело один выскакивал, делал выпад и отступал. Сильного удара так не нанести, но царапины суммируются. Два стрелка с одной стороны, маг и два прикрывающих его щитоносца с другой — все стоят так, чтобы не достали, стреляя из пещеры. При равных силах ситуацию можно было бы назвать патовой, но никакого паритета не наблюдалось — остатки двух боевых крыльев Темных медленно и методично вели осаду.
    Рывок одного из бойцов, Марат, чуть увлекшись, делает выпад, тут же ему приходится закрываться щитом от стрел и ледяной атаки мага; пока обзор перекрыт, еще один боец с другой стороны быстро тыкает мечом снизу, тут же отпрыгнув назад. Минус сотня хитов, неяркая вспышка в темноте пещеры, еще одна — Паладин подлечил драконида. Когда у него кончится мана, начнется серьезный штурм. М-да, вовремя я тут появился. Плохо, что стоят они очень правильно и по прямой я не пролечу, подстрелят, да и стоящие у входа успеют отреагировать. Значит, лечу зигзагами!
    Так, зелье силы еще действует, значит берем зелье ускорения и эликсир незаметности. Больше нельзя, начнут накладываться побочные эффекты, но и это прибавка к шансу.
    Ну…
    И раз, и два, и…
    — Полет! Сфера!
    …я рванул вверх как наскипидаренная ракета! Выше, выше, выше! Рывок вправо — стрела мимо! Рывок влево…
    — Доспех!
    …сиреневая вспышка принявшей удар защиты, рывок влево и вниз! На бреющем пролетаю мимо висящего в воздухе и ругающегося мага прямо на поднимающего свой арбалет стрелка, в последний момент сворачиваю влево…
    — Сфера!
    …арбалетчик взмывает вверх, беспомощный, а маг, опустившись, начинает быстро что-то колдовать. Рывок вверх, и…
    — Сфера!
    …маг снова взлетает, не завершив заклинания; жаль, что второй стрелок успевает выстрелить, а доспех еще не восстановился…
    — Броня! Хил!
    …но урон уже снижен, а я закладываю последний вираж, как раз когда Марат делает шаг назад, и влетаю в проем, успев в последний момент пригнуться и пропустить над головой удар мечника!
    — Стена!
    Стою неподвижно. Половины жизни как не бывало, минус один эликсир и одна хилка, плюс куча адреналина! Ух ты! А потряхивает, между прочим! Класс!
    — Защита что, держит? — Паладин и Марат уже стояли у прохода, перекрытого полностью мягко светящейся преградой.
    — Кажется — все. Ластро, обмен!
    Выгрузив свертки в суму счастливо кудахчущего попугая, я аккуратно повернулся лицом к дверному проему, стараясь не двигать крыльями.
    — Да! Вот он, сделали! — Ластро подпрыгивал, а отшельник, старый бородатый гном в лохмотьях, уже шмыгнул куда-то в угол, затолкав полученное золото в какую-то узкую нору, куда оно ссыпалось со звоном. М-да, наверняка эта дыра ведет в пещеру метрах в двадцати под нами и туда год копать. Гномы — мастера на всякие ухоронки. И наверняка тут есть запасной выход, в который только он и пролезет. Но нам он об этом рассказывать не стал. Разумно: какая ему разница, от кого деньги получить?
    — Стена!
    Паладин вдруг убрал оружие, поднял руку ладонью к врагам и выкрикнул:
    — Ярость Ее! — Вперед рванулась стена бело-голубого пламени, прошла, ускоряясь, расстояние до мерцающей преграды… и завязла, ярко засияв.
    — Ни хрена себе! Светик, это же божественная магия, разве игрок может ее блокировать?
    — Не знаю, Пафосный и Сияющий. — Зато теперь знаю, почему в храмах на нас косятся. Никто не любит обладателей подобных возможностей. — Еще раз можешь бабахнуть? — «Стена» ярко светилась, было видно, как в ее толще медленно двигаются вперед яркие искорки божественной энергии.
    — Нет, раз в пятьдесят минут применяется. — Он снова вытащил меч. — Стенку можно убрать? Теперь самое время развлечься!
    Темные, отшатнувшиеся было от рванувшейся к ним стены света, уже стояли по ту сторону барьера, с любопытством разглядывая зависшее в преграде сияние. Странно, такие любопытные, а про фишку хранов ничего не знают? Зря!
    Я подождал, опустил крылья, отпуская все накопленное «стеной» в дальнейший полет, быстро шагнул в сторону. Секундное ожидание — и чат области запестрел звездочками цензуры; видимо, одновременная гибель половины скопившегося перед входом отряда чем-то не понравилась нашим противникам.
    — Стена!
    Им тут делать нечего, сейчас они это поймут. Я уже никуда не спешу, могу хоть до ночи поддерживать стенку, обновляя раз в минуту, а в темноте мелкое летающее существо вроде меня попробуй поймай.
    — Уходим! Альдрик, мы эвакуируемся. Марат — первый, встретишь Ластро!
    «Спасибо, мелкий! Здорово получилось!» — Марат кивнул, замер, засветился и исчез.
    — Светик, золото, как вернешься — я тебя расцелую! — Альдрик был гораздо эмоциональнее и орал не в личку, а прямо в гильдейском чате. Впрочем, к нему тут же присоединились куча наблюдавших согильдейцев, и я получил свою небольшую овацию, наблюдая, как испаряется птицелюд.
    — Стена.
    — Ее надо постоянно обновлять? — Паладин встал рядом, посмотрел на преграду, убрал меч в ножны, отмеченные одним из самых знаменитых в игре символов.
    — А то. Иначе совсем чит был бы.
    — Да и так… Спасибо, что помог. Неплохо это у тебя получилось; думал, прорвешься, успеем побрякушку выкупить — и дальше всей компанией на кладбище.
    Да уж, это игра, тут драться до конца не обязательно.
    — Паладин?
    Он повернулся, молча посмотрев, и я переключился на личный канал.
    — Так что же тут все-таки произошло?
    Он провел рукой по ножнам.
    — В развалинах мы нашли логово местного главного жутика и прикончили. Отшельника вытащили из ямы-холодильника, получили награду, неплохой камень, я уговорил его позволить проводить до дома, и уже тут он проболтался о побрякушке. Это обсуждалось только в отдельном канале. Только группа и офицеры Крылатых.
    — Как быстро появились Темные?
    — Примерно через столько же времени, сколько понадобилось бы на ускорителях добежать сюда от дороги, если бы кто-то сразу рассказал им о находке.
    — Ждали там, но кинулись сюда, чтобы перехватить? Что в этой фиговинке такого ценного?
    — Открывает квест, нельзя потерять, нельзя передать, остается на земле при смерти носителя. Уникальный предмет.
    — Значит, кто-то из наших стукнул?
    — В канале сидели десять человек, из них пятеро офицеров, включая самого Альдрика.
    Понятно. Не люблю такую крысиную возню! Свои — это свои, чужие — это чужие, так правильно, а предателей — вешать! Насколько все проще в стрелялках…
    — Будешь рассказывать?
    — Что? И кому? — Он поднял руку, несколько раз применил какое-то целительное заклинание, подлечиваясь, потом опять повернулся ко мне. — Ладно, Светик, пора домой. Кристалл есть?
    Я покачал головой:
    — У хранов нет амулетов. Ничего, тут рядом беседка, старая. Навещу, посмотрю. И заодно проверю, как скоро уйдут осаждающие.
    — Хорошо. Да пребудет с тобой благословение Исцеляющей! — Он отсалютовал, замер, осветившись, и исчез. Все, я тут один.
    — Эй, старый гном, вылазь! Что ты там говорил насчет танца фей? Мелкая, а ну ко мне!

19

    Темные ушли почти сразу. Или получили информацию, что им тут больше ничего не светит, или разглядели через стенку, что здесь стало слишком просторно. А скорее всего просто посчитали в чате локации количество игроков; имена не показываются, но общее количество не скрыть.
    Отшельник, умильно глядя на порхающую по его жилищу феечку, поведал, что танец фей завораживает его с детских лет, что он готов хорошо заплатить за это зрелище, после чего совершенно нелогично выдал малоубедительную жалобу, что он, мол, сейчас нищ и не может никак заплатить за такое дивное зрелище. То, что я сам принес в его пещеру кучу золота, он уже забыл, видимо. Гномы во всех играх почему-то жадные и недалекие. Как это может совмещаться с инженерной смекалкой и талантом к строительству огромных подземных городов — ведомо только сценаристам.
    В любом случае, он согласился, косясь на мелкую, что такое зрелище стоит рассказа о затерянных сокровищах его народа.
    Получив наконец задание, я подозвал спутницу, с показным равнодушием ковыряющую стенку пальцем, и предложил станцевать.
    Мелкая отказалась.
    Я настаивал.
    Она заявила, что это искусство тайное и не для глаз всяких там!
    Я заржал, намекнув, что раньше тут феечки вполне себе за монетку танцевали.
    Мне ответили, что монетка — это для диких фей, а она настоящая леди из настоящего Темного леса!
    Наконец после вопроса, «почем нынче пляшут леди?» феечка азартно облизнулась, и начался Торг!
    С криками, взаимными обвинениями, угрозами, заламыванием рук и маханием крыльями, с обещанием покинуть навсегда жестокий мир, где не ценят истинной красоты (она) и перечислением всех благодеяний, сотворенных для неблагодарной мелкой надоеды (я). Спустя двадцать минут я оборвал спектакль (отшельник разочарованно вздохнул) и перешел к методам силового давления. Пригрозив, что как хозяин присвою ей имя Фаина. «Фея Фая» — звучит же? И следующие пять минут спасался от разъяренной феечки, размахивающей ядовитой булавкой. Пришлось уворачиваться, бегая по всей пещере, временами по стенам и разок по потолку. Отшельник глядел на суету с умиротворенной улыбкой, кажется, его не только танцы фей, но и прыжки эльфарки вполне устраивали.
    Слегка угомонившись и выбив из меня почти треть хитов, фея наконец пошла на соглашение — я покупаю ей любое запрошенное лакомство и гарантирую, что имя она себе выберет сама, она же устроит тут небольшой «дневной ритуал цветов», но не больше, и никто не будет требовать от нее «осыпания пыльцой» или тем более «поцелуя феи».
    Я согласился, записав себе поинтересоваться терминами, гном, более сведущий в этом деле, погрустнел, но тоже согласился, и спустя десять минут, ушедших на подготовку и проверку местности снаружи, наконец началось.
    Танец мало напоминал передвижение под мелодию, это было неритмичное порхание-перемещение, с мерцанием, размыванием в пространстве, игнорированием всех правил аэродинамики и законов здравого смысла.
    Фея взлетала, опускалась, зависала, быстро перемещалась по сложным траекториям.
    Нельзя было разглядеть движения таких мелких рук и ног, поэтому акцент танца делался на сложные перемещения, светящиеся следы в воздухе переплетались, тая и вспыхивая абсолютно непредсказуемо.
    На половине танца я понял, что гудение ее крыльев сливается в какой-то странный мотив, сложный ритм отражался от стенок, эхо сплеталось с новыми звуками, по углам мелькали короткие вспышки, феечка мелькала сразу в разных точках пещеры одновременно и танцевала сама с собой, иногда даже ухитряясь на лету вцепляться в собственное отражение, чтобы поменять направление и улететь в сторону, рождая новую волну звука и искр.
    Отшельник сидел замерев и, кажется, не дышал.
    Не знаю, что фея выберет себе на десерт, но она это заслужила!
    Наконец все закончилось, и моя спутница опустилась в протянутую ладонь.
    — Мелкая, это впечатляет!
    — А то! Цени, лопоушик. — Танец дался ей нелегко, сейчас только высунутого языка не хватало для полного впечатления предельной вымотанности.
    — Гном?
    Отшельник вздрогнул, повернул на меня полные слез глаза и прошептал:
    — Это прекрасно, госпожа! Ведь правда? — И от полноты чувств высморкался в полу своего балахона.
    — Прекрасно, не спорю. Так что вы там говорили о заброшенном портале в городе?
    Гном, утеревшись, начал рассказ, и я приуныл — увы, все тот же квест, который делали Крылатые. Поиск некой утраченной драгоценности гномов, что была частью коронационного набора. Якобы кто-то из придворных пытался спасти что можно, когда Темное Воинство доедало последнего гномьего короля, и прыгнул в дикий портал. В развалинах даже место осталось, где ошметки доспехов неудачника, полезшего куда не надо, расшвыряло и частично вплавило в камни окружавших домов. Драгоценность, ритуальный браслет, гном искал, нашел только кусок и получасом раньше продал Ластро, чтобы тот смог собрать его целиком и обменять на что-то полезное у какой-то из влиятельных гномьих общин.
    М-да. И каков шанс, что, войдя в тот портал (если он вообще существует), я что-то найду? Ненулевой, но все равно в одиночку хрен найдешь, тут целая группа несколько дней рубилась, квест — групповой. Или все-таки сходить? Ну к беседке можно пойти так, чтобы пройтись по тому месту, прикинуть, о какой именно портал убился гном-придворный, посмотреть в информатории Замка, куда эта нора ведет, и уже потом как-нибудь туда сходить. По логике квеста, где-то на другом конце может быть еще один кусок браслета, «выброшенный взрывом». Или скорее следующая часть квестовой цепочки, которую я смогу отдать Паладину и Крылатым.
    Но я надеялся на собственный квест. Эх…
    Что ж, все меньше бегать.
    — Спасибо, дедуля. Мы уходим.
    На мониторе я увидел, как из моего капюшона маленькая ручка помахала на прощанье отшельнику и спряталась обратно.
    Гном махал гораздо дольше.
    До развалин я добрался минут за десять, по пути поймав в «сферу» какого-то разумного, но явно не игрока. Разума у него хватало, чтобы устроить засаду, но, зависнув в воздухе, он тут же перестал трепыхаться. Игрок бы стал материться, так что…
    Вообще удачные у хранителей заклинания. Та же «сфера» позволяет одиночного противника попросту игнорировать. А об «стену» можно убить врагов чужими руками — хорошо Паладину, у «инквизиторов» не режется репутация при убийстве, хоть и не во всех случаях, — но я сегодня мог огрести много-много головной боли и потерять кучу репутации. Надо вступить в гильдию, у них с Темными официальная война, штрафы за убийство игроков уменьшены. С другой стороны, я начну светиться в листах при попадании на контролируемые территории… М-да, игровой мир, ограничения, правила, запреты… Все как в жизни. Но вступить все равно надо. Лучше маленькая головная боль с гильдейскими войнами, чем большой геморрой с флагом «убийцы» и потерей репутации.
    Развалины, после нескольких дней «миротворческой акции», стали безопасной зоной, нужное место нашлось быстро. На стене старого храма нечетко, но вполне различимо было видно пятно дикого прохода, и это при том что я потратил свой бафф на чувствительность! Видимо, этот проход считался квестовым и не имел штрафа на обнаружение. Нет, вероятность заметить проход обычному храну оставалась всегда, но была она пренебрежительно мала, такие случаи наперечет… хотя, наверное, если бы хранителей было больше… к тому же я вроде как полноправный, может, это влияет… В любом случае — мне интересно, что там!
    До сих пор я ходил, зная, куда меня занесет, дикий портал был всего лишь выходом без беседки, а это полноценная дорога к приключениям! Значит, именно на него мне намекал отшельник?
    Отметив для памяти потом просмотреть весь его рассказ еще раз, я шагнул к порталу, дотронулся рукой до пульсирующей поверхности — и меня мгновенно втянуло в узкий коридор. Да уж, гораздо менее комфортно, чем обычная «кишка»: повсюду наплывы стекающей со стен фиолетово-красной «плоти», стенки постоянно дрожат, не позволяя угадать момент, когда они начнут сдвигаться, искривляясь, да и вообще мрачно тут как-то. Черный вход, изнанка мира.
    Ну что же, за спиной проход уже сомкнулся, это бывает, читал; значит, надо идти вперед. Там выход есть… в трех случаях из пяти. Исследование диких переходов — дело опасное, иногда можно потерять все. Но сама по себе добыча не кинется мне в инвентарь, а значит — левой-правой, левой-правой!
    Спустя час бега я засомневался. Феечка дрыхла в капюшоне, иногда даже тоненько похрапывая, мимо тянулись унылые стенки перехода, я читал методичку, повторяя вслух некоторые места, в общем, почти как обычно, но — час? С учетом дорожки получается, что эта кишка вдвое длиннее обычного перехода?
    До сих пор увеличенная продолжительность перехода мне попадалась лишь при выполнении задания в Замке, но и там было не так далеко. Что же ожидает меня здесь? Рейдовый босс пятисотого уровня? Заброшенный город дварфов? Еще один, запасной, Замок Хранителей?
    Попытавшись остановиться, я попробовал посмотреть, нет ли выходов, приглядывался к стенкам, жалел, что нет баффа Сердца Замка, но смыкавшиеся за спиной стенки прохода вынуждали идти дальше, и я снова побежал. Неприятно, когда не можешь контролировать событие, но что поделать. Гораздо хуже то, что если я умру, то ничего особенного не потеряю, разве что надо будет заново одеться, а вот феечка…
    На спутников охотятся, иногда наемники угрожают не смертью персонажа, а убийством спутника: те умирают навсегда и их приходится приручать заново. Конечно, я найду новую «обучалку», игра быстро предоставит какую-то замену, но к этой мелкой надоеде я уже привык. Да и не по-мужски будет бросать ее здесь одну, беспомощную и не способную выбраться. Так что… левой-правой. Вперед и без сомнений!
    Выход обнаружился к исходу второго часа бега. Последние полчаса я сидел в кресле, так что, наверное, мог бы и быстрее выбраться на волю, но ноги гудели. Вылетев из прохода, мгновенно сомкнувшегося у меня за спиной, я вытряс наружу феечку, приказав ей оглядеть сверху местность на предмет интересного, а сам двинулся вперед.
    Сначала я подумал, что в долине разбросаны странные скалы, бело-красные, с обтесанными верхушками. Затем увидел на них трубы, кое-где дымящиеся, потом проступил рисунок черепицы, и тут же вся картинка встала на свое место — город в долине!
    Большой, тысяч на десять разумных, вместо стены окруженный высокими склонами гор, только на выходах из долины стояли мощные стены. Меня выбросило на поросший соснами склон как раз над одной из них; если захочу спуститься, то достаточно просто спланировать вниз. Правда, надо сначала выяснить, что это за город — вдруг здесь эльфаров не любят?
    Взгляд на карту ничего не дал — местный раздел показывал лишь одну арку портала, окруженную пустым белым полем, я слегка поводил взглядом взад-вперед — и на листе проявился рисунок местности, очертания долины, дома. Но тут же все пожелтело и быстро выцвело, оставив только значок портала. Глобальная карта вообще отказалась открываться.
    Все страньше и страньше.
    Взглянув на мельтешащую вверху фею, я двинулся вперед, и почти сразу обнаружил разумного. На краю обрыва, с которого виден был весь город, сидел человек. Или не человек, кто их тут поймет. Кажется — не игрок, мод-определитель молчал.
    — Красиво? — Он не повернулся ко мне, и разговаривал словно сам с собой.
    — Неплохо. Вы местный? — Почему-то к нему не удавалось применить обращение «ты», хотя он ничего для этого не делал. Просто сидел и смотрел вниз.
    — Нет. Видишь ли, я этот город только что создал.
    Я еще раз посмотрел в долину. Черепичные крыши, бело-красные дома европейского стиля. Смутно виднеются фигурки на улицах, шпиль ратуши украшен серым флагом с неразличимым рисунком.
    — Хороший город. Тут есть что-то особенное?
    Он хмыкнул, как мне показалось — чуть печально.
    — Там есть магазин.
    — И что в нем можно купить?
    — Все. Как и положено в хорошем магазине.
    — И чем придется заплатить? Все — это наверное очень дорого стоит?
    — Продавец объяснит. — Он подмигнул. — Наверное.
    — Вы не знаете? Почему? Он такой нелюдимый?
    — Очередная дурацкая попытка. Город — есть, магазин — есть, а толку — нет.
    Это точно непись. Люди не говорят так замысловато. Ну разве что Паладин иногда.
    — Позвольте узнать — как вас зовут?
    Я ждал ответа несколько минут, уже собрался было обидеться и дать кое-кому слишком задумчивому пинка (дурное влияние феечки!), как он пожал плечами, словно разочаровавшись в чем-то, и ответил:
    — Старший.
    Знакомое что-то.
    — Старший? Вы не из одной команды с Наставником?
    — С кем? Ах с этим… Нет. Но я о нем, конечно, слышал.
    Слышал? Значит, не непись. Или он игрок из особой команды, или сотрудник администрации. Им запрещено в игре свои имена раскрывать, это я уже узнал.
    — Вы разработчик?
    Он опять промолчал, задумчиво разглядывая долину. С дальнего края наползал туман, здесь наступал вечер и город словно натягивал на себя одеяло. Банальное сравнение, но… или нет. Да, это скорее…
    — Уложить игрушки в коробку и заботливо переложить ватой, чтобы не разбились.
    Снял с языка мои слова! Черт, в самом деле — разработчик. Наверное, такого эффекта и добивался, потому и осматривает долину с этой точки. Мастер, что сказать, эффект именно такой, как он описал. Игрушечный город, странный, туманный. Что за существа в нем обитают? Неожиданная встреча, я слышал, что в зоны, где проводятся работы, игроков не пускают, но, похоже, сбойнула сеть хранителей и меня выбросило в тестовую, еще не подключенную к общему миру зону. Повезло, можно будет похвастаться в следующей передаче на канале. Или не стоит? И так показываю слишком много такого, чего большинству не удастся повторить. Начнут завидовать — замаюсь менять отношение. Надо, что ли, посидеть, проработать отношение аудитории, сценарий кое-какой набросать. Может, конкурс устроить? Перевести внимание с себя на победителей?
    Мои мысли прервал задумчивый голос:
    — Мне туда не надо. Но это мне, а тебе там, пожалуй, понравится. Или нет? В любом случае, я буду рад, если ты туда заглянешь.
    И он снова подмигнул — медленно, выдерживая паузу, со значением. А потом легко встал, машинально отряхнув штаны, и зашагал куда-то в лес. Я еще раз посмотрел на город в долине, потом оглянулся.
    За спиной, в редком сосняке, просматриваемом шагов на двести, никого не было.
    Инвентарь, эликсир «истинного зрения», использовать.
    Все равно никого.
    — Мелкая?
    Откуда-то сверху с жужжанием свалилась феечка, что-то аппетитно дожевывая.
    — Это кто был?
    — Где?
    — Вот тут, на город глядел, со мной говорил?
    — А-а, это Старший.
    — Кто такой — «старший»? У кого он «старший»? В чем «старший»?
    — Лопоушик, не путай меня! Это Старший, он… он просто Старший — и все!
    Угу. Старший — и все.
    — А Наставник тебе тоже знаком?
    — Какой-то у меня тупенький хранитель. Наверное, на тебе практиковались, чтобы кого-то ценного не изувечить, давно не делали, заб… — Я попытался ее поймать, но феечка привычно уклонилась. — …ыли как надо. Конечно, знаю, ты меня сам к нему на остров носил!
    Ах, ну да, конечно.
    — И кого из них ты знаешь дольше? Конечно, в такой маленькой голове воспоминания не задерживаются, но, может, у тебя где-то записано?
    — Попросишь ты еще меня помочь, поработитель, вот я тогда отведу душеньку! И буду права — сам нарвался, лопоушик! Для немножечко стукнутых обо все прошедшие мимо деревья отвечаю по порядку — он потому и Старший, что был всегда!
    — Тогда почему о нем никто не слышал? — Я одновременно копался в Сети, но никаких данных о подобном сотруднике не было. Руководители дизайнерской команды нигде по именам не назывались и интервью не давали. — Он такой секретный?
    — Зачем вы ему? Сейчас, наверное, делает что-то полезное, вот и показался.
    Хм, интересно, как относятся неписи к создателям игры? Они же четко различают, где «светлый пришелец», а где местный — могут ли они узнавать сотрудников администрации? Кем для них может быть дизайнер ландшафта, к примеру? Богом? Сильным колдуном? Или вот «старшим»?
    Нет, все-таки стрелялки гораздо приятнее, там не нужно ломать голову над пустыми вопросами. Противник — там, союзники — тут, своих прикрывай, в чужих стреляй. Четко и понятно, не то что эта фэнтезятина!
    — Полет!
    Феечка догнала меня секунд через десять, юркнула в капюшон на свое место, а я все еще летел вниз, выбирая, куда приземлиться. Перед воротами и пройти мимо поста стражников, отметившись на входе? За ними, сразу на улицу? На крышу дома и оттуда посмотреть, что внизу происходит? Пожалуй, первый вариант. Вон там, где сейчас осматривают какого-то торговца с груженым ослом.
    Заложив вираж, я опустился прямо перед высоким человеком в кольчужном доспехе. Тот посмотрел на меня, кивнул на табличку рядом и снова отвернулся к ослу. Хм, тут от эльфарок не в восторге, но и к оружию не тянутся. Это плюс, есть пара городов, где расу крылатых все еще считают народом Тьмы.
    Узнав из таблички прейскурант, я бросил на столик мытарю серебрушку за себя, две медяшки за феечку и вошел. Мне никто ничего не сказал, и это было необычно. С того момента, как я прошел квест, отношение неписи ко мне изменилось. Нет, меня не стали прославлять и носить на руках, репутации у меня прибавилось совсем немного, но даже послать к черту можно уважительно; начали кивать, отвечать на приветствия и мелкие бытовые фразы; в общем, принимать не как самозванца, нацепившего чужой мундир, а как вполне достойного эльфара. Эти же стражники отнеслись к Настоящему Хранителю равнодушно. Взглянул, оценил, прошел мимо и забыл навсегда.
    Неприятно. И непонятно.
    Горожане так же молчаливо скользили по мне взглядами и тут же забывали. Купив у продавца-гоблина каких-то фруктов, я попытался его разговорить, но зеленокожий лоточник отвечал односложно, не грубо, но доходчиво показывая, что в моей компании не нуждаются.
    Может, эту зону еще и к сценарнику не подключили, поэтому они тут такие картонные? Только разве так бывает? Если меня сюда привел квестовый проход, то зона должна была уже существовать, так ведь?
    Плюнув на непонятки, узнал у него, где находится магазин, и пошел искать. Нашел.
    Магазин как магазин. Большой каменный дом, окна первого этажа слегка подняты по сравнению с остальными домами, но когда я взлетел, попытавшись рассмотреть, что там внутри, то ничего не увидел из-за плотных штор. Большая, в три эльфарских роста, дверь с тяжелым кольцом. Стучать не стал, толкнув от себя и ожидая какого-нибудь пронзительного скрипа — уж больно это все выглядело нарочито пугающим — но дверь открылась мягко и совершенно беззвучно.
    За дверью — коридор, ведущий к короткой, на четыре ступеньки, лестнице, поднявшись по которой, я оказался в месте, больше напоминающем или зал клуба любителей редкостей, или дорогой антикварный магазин. Жаль, что на освещении тут экономили, свет шел лишь от пылающего в камине огня, что совершенно не позволяло осветить все закоулки зала. Кажется, в тенях что-то иногда двигалось, во всяком случае, феечка, высунувшаяся было из капюшона, быстро спряталась обратно.
    Продавец, а скорее — владелец магазина, сидел за большим письменным столом в самом темном месте зала. Камин горел как раз между нами, ярко освещая тот участок, где должен стоять покупатель, и надежно укрывая движущимися тенями большую рогатую тень, смотрящую на меня красными светящимися глазами. Ну да, конечно — «магазин всего», кто ж тут может торговать, кроме как…
    Демон еще раз затянулся трубкой, на миг осветившей натуральную козлиную морду, скрежетнул копытами по полу, подался вперед, опустив голову на сложенные руки, и спросил:
    — Что хочешь купить?
    Все в духе обитателей города. Безразличие в голосе и легкая тень пренебрежения, передаваемая интонациями. К тому же чат показал, что истинный язык Продавца — латынь.
    Ну и пусть.
    — Обломок браслета. Коронационного браслета правителей заброшенного гномьего города.
    Продавец покивал, состроив понимающую физиономию.
    — Редкий товар. Что готов заплатить?
    — Деньги, что же еще?
    Демон хмыкнул, скривив губы в ухмылке:
    — Все хотят платить деньгами, никто не хочет платить настоящим товаром. Ладно, давай.
    — Сколько?
    Снова хмыканье и почти ожидаемый ответ:
    — Все, что есть. За возможность купить все, что угодно, платят всем, что потребуют. Это правило моего магазина.
    — И не поторговаться?
    — Можно. Только у тебя нет ничего, что мне нужно.
    — Есть деньги.
    — Да у кого их нет. — Он махнул мохнатой рукой, в свете лампы блеснули когти. — Деньги — товар пустой. Их почему-то мало кто покупает.
    — А можно?
    — Сколько угодно. Было бы чем платить.
    И плату он возьмет не деньгами, конечно. Кажется, я наткнулся на квестовый хаб. И кажется, мне повезло!
    — Я бы купил у вас…
    — Как-нибудь в другой раз. — Он полез в ящик стола и вытащил оттуда кусок гнутого металла, повертел в пальцах, показывая мне. — Глянь, это то, что ты хотел?
    Обломок точно соответствовал той ссылке, которую показывал в общем чате Ластро.
    — Да, но…
    — Никаких «но». Плати и проваливай. Купить можно все, да. Но не всегда и не всем. Ты сделал свою попытку.
    Нет, не повезло. Но все равно надо будет наведаться сюда через месяц.
    Выкладывая на стол все имеющиеся при себе монеты, я сделал еще попытку:
    — А карты какой-нибудь у вас не найдется?
    — Найдется. Все выложил? Давай, вали отсюда, крылатик.
    Только сейчас я понял, что он обращается ко мне-игроку, как феечка, а не ко мне-эльфарке. Видимо, это в самом деле не до конца настроенный квестер. Можно неплохо заработать, продав информацию о нем, первые квесты обычно самые вкусные на предмет награды!
    Еще раз оглядев лавку (в тени что-то шевельнулось, посмотрело фиолетовыми светящимися глазами, после чего зевнуло ярко-красной пастью, выдохнув язычок огня, зажмурилось и исчезло), я забрал со стола квестовый обломок и посмотрел на откинувшегося в тень Продавца. Попробовать раскрутить его на задание? Или хотя бы на информацию по городу? На карте он просто не появился, никаких названий, никаких имен. Не подключенная зона, которую я смог найти случайно, но зона уже живущая, а значит… значит не стоит. Еще понизит мне репутацию, город выглядит высокоуровневым, чревато.
    — Всего хорошего, Мрачный и Таинственный. Я еще вернусь.
    Из темноты выплыл клуб табачного дыма, на мгновение принял вид черепа с костями и тут же растаял.
    — Точно вернусь! Мне тут понравилось!
    И помахав продавцу рукой, в стиле феечки, я пошел искать вход в портал, по дороге придумывая, как именно объяснить наличие у меня квестового предмета. Может, правду сказать? Не поверят, в правду верят хуже всего. Значит, придется фантазировать.
    — Мелкая, у твоего народа есть какие-нибудь сказки про волшебных существ, стерегущих клады? Таких, которых я мог бы победить? Драконов не предлагай!

20

    Свой канал с серьезной поддержкой — это хорошо, это забавно, это даже позволяет слегка подзаработать, но если это не твой основной бизнес, то это еще и утомительно. С утра обнаружил сотни комментариев под новым роликом с победой над троллем и многократно обсосанные кадры жуколюда с предположениями, что это за раса и чего они хотят (эпизод с общением я не выкладывал, намереваясь продать новость о приходе целого народа подороже). В ящике десятки писем и заметок с требованиями, просьбами, предложениями. Что-то фильтровалось по рейтингу корреспондентов, что-то отсекалось почтовыми настройками, но даже прочесть все оставшееся, с утра, не выспавшись, не поев? Ну ее, эту славу! Меняю на приличную мастерскую! Потом разберу, пока буду обязательный маршрут бежать.
    Решительно закрыв все окна, умылся и побрел в кухню, откуда уже доносились завлекательные звуки и ароматы.
    — Виталик проснулся, ура! Доброе утро!
    — Боброе, боброе.
    Я было потянулся к кофейнику, но мама его тут же убрала подальше. Ясно, меня сейчас будут кормить домашней едой и нечего тут перебивать аппетит стимуляторами. Отлично; увидев, как я ем, мама подобреет, и это можно будет использовать!
    — Почему такая скучная мордочка? Виталий значит «живой», а ты какой-то дохловатый.
    — Это имя — мое проклятие! Я вам с отцом за него еще отомщу!
    — Скажи спасибо, что тебя зовут не Гарри!
    — Спасибо тебе, боже!
    — Не богу, а твоему отцу. Хотя в чем-то он, конечно, бог.
    — В чем именно?
    — Печеньки хорошо печет.
    — Ими он заманил тебя на темную сторону?
    — Стыдись, сын! Эта фраза уже настолько баян…
    — Что даже не баян, а классика. Мне ее недавно напомнили. — Так, о чем это я? А, ну да. — Мам, мне нужен слайдер!
    Звуки за спиной ничуть не изменились, но оттуда явственно повеяло азартом.
    — Он в зале. Пользуйся сколько угодно.
    — Мне он в комнате нужен.
    — Ты хочешь ограбить собственную сестру?! Какой ужас! Я не позволю свершиться беззаконию! — Это было высказано с ехидной усмешкой и предвкушением. Мамина методика «ни одной поблажки без драки» в чем-то работает, но иногда задалбывает просто невероятно!
    — Мам, мне он нужнее!
    — Представь, как будет плакать в углу сестра, когда обнаружит…
    — Я возьму, только пока Ольки нету дома! Потом верну!
    — … что любимый и обожаемый брат так беззастенчиво ее ограбил?
    — Да она сама тащит у меня все, что увидит! Уже половину кладовки вынесла!
    — И ты считал? Тебе жаль для маленькой девочки…
    — …массогабаритного модуля ручного пулемета Калашникова? Да ничуть! Кстати, зачем она его взяла, мамина дочка?
    — У девочек свои секреты!
    — Мам, мне нужен слайдер!
    — Не верю! Зачем?
    — Моя эльфарка должна двигаться естественно!
    — Хочешь, скину курс актерского мастерства?
    — Который ты у меня уже три раза скачивала? Никак не осилишь?
    — Я пыталась обратить твое внимание!
    Все это время мама что-то готовила, гремя посудой. Запахи умопомрачительные, насчет печенек это она зря, отец только бисквиты хорошо печет, а все остальное у нее гораздо лучше!
    — Мам, мне нужен слайдер!
    — Интересно зачем? О, поняла, у тебя, кажется, наконец появилась девушка? И ты хочешь научиться танцевать! Это так ми-ило!
    — Мам, нельзя же быть такой бестактной!
    — Бестактность мое второе имя!
    — Ольга Бестактность Князева? Хорошо: я не выспался, мне лень уговаривать, так что перехожу к угрозам; не согласишься — и я закажу поиск всех созданных тобой тем! А потом разошлю особенно смачные всем твоим друзьям!
    — Не смей шантажировать мать! Тем более я давно оплатила удаление всего, что было написано во времена моей бурной молодости!
    Придется использовать более серьезные аргументы.
    — То есть ты думаешь, что авторство того слеша про Уизли и Забини никто уже не определит?
    За спиной что-то упало.
    — Ах ты… Как узнал?!
    — Вы, старички, ничего не понимаете в технике!
    — От личинки слышу!
    — Итак, следующая тема Драконэки — «Вот что я раскопала из прошленького-пошленького».
    — Ладно-ладно, согласна, бери. Но месть еще свершится! — Она выглянула из-за моего плеча и с каким-то непонятным любопытством уставилась на меня. — Кстати, ты в самом деле этот фик читал?
    — А то! Должен же я знать, что в нем?
    — И как?
    — Фантазия больная, но слог хороший.
    Мама польщенно улыбнулась и снова скрылась из виду. Неужели ей в самом деле не все равно, как ее подростковые забавы воспринимаются сейчас?
    Спустя пять минут она поставила передо мной две тарелки и я наконец окончательно проснулся.
    — Виталик?
    — Мм?
    — Не говори с набитым ртом!
    — Я не говорю. Я мычу!
    — Тем более! Ты в доме один останешься.
    Ну вот и понятно, отчего она так быстро сдалась. Обычно попытка выторговать что-то несерьезное занимает не меньше часа.
    — Уезжаешь?
    — Недельки на три. Дом полностью твой, так что можешь не мучиться с переноской, а разместить вирт прямо в зале. Заодно девушек на него приманивать будешь, они жуть какие любопытные! Но много не води!
    Проигнорировав ловушку, я ответил нейтрально:
    — Я все-таки к себе утащу. Надо будет снимать кое-что, пусть это выглядит более домашним. Одежды там набросаю, постеры развешаю. Аудитории интересен задний план.
    — Мой сын ведет летсплейный канал! Популярный! Даже не знаешь, пытаться тебя придушить или заплакать от умиления!
    — Мам, я безработный погорелец и вынужден хвататься за каждый шанс! Хочешь покарать — закорми меня до смерти!
    — Там в холодильнике полно, закормишься сам, хорошо? — Она сняла фартук и быстро вышла. — Я уеду перед обедом, с работы.
    — Как там Олька?
    — Блаженствует! Уже два раза обгорела и облезла! Из моря вылазит, только чтобы убежать в конюшню!
    Я порадовался за мелкую, потом немного позавидовал и прикинул, стоит ли вырваться к ней? Нет, на море я тоже хочу, лето же! Но времени жалко. Может, съезжу на пару дней, но потом, пока надо готовиться, вдруг удастся на курсы попасть? Хм, и все-таки стоит доделать этот квест с жуколюдами, интересно, что там будет? Примут их местные или попытаются прикончить? И какой именно вариант мне выгоден?
    М-да. Дом — мой на три недели. Сестры нет, мамы нет, единственный повод для встречи с родственниками — это дедов день рождения, но до него месяц. Неужели у меня в самом деле будет столько свободного времени?
    Кстати, а что если в очередной раз попытаться найти себе постоянную девушку? Приведу пару раз сюда, пусть мама порадуется, что у нее сын нормальный человек. Я обдумал возможных претенденток, после отбора осталась одна Лиза. Умненькая, все при ней, делом занята, меня явно хочет подцепить. Хотела. Но все равно еще раз попробовать стоит, наверное? С кем бы посоветоваться? Мама отпадает, в такие моменты она становится не Ольгой Артуровной, а форменной Драконэкой. Фимка или Макс тоже мимо, отобьют, заразы, из спортивного интереса.
    Так ничего и не решив, я вызвал двух дворников. Слайдер нетяжелый, но очень неудобный в перевозке, одна из первых моделей, с избыточными наворотами, зато и габариты соответствуют.
    Часом позже беговая дорожка была заменена четырехметровым кругом, установленным посередине моей мансарды, и я наконец смог его опробовать. Шаг через низкий бортик на черную гладкую поверхность, второй. Секундная заминка — и меня утащило к центру площадки. Я завороженно наблюдал, но, как обычно, не смог уловить движения, меня просто переместило. Текучесть материала, изменяемая контактность и прочие слабо вразумительные термины — это одно, а вот если так, вживую, когда можешь потрогать и убедиться, что это не графика, а натуральное техническое устройство, все воспринимается гораздо ярче!
    Вызвав меню, я открыл «танцевальный» тест. Руки в стороны, и…
    Меня закружило, подняло, опустило по сложной траектории. Слайдер считывал любое движение и тут же гасил или усиливал его. Взмываю на тонких черных колоннах к потолку, по спирали опускаюсь вниз, одновременно вращаясь, «прыжок доверия» спиной назад, меня подхватывает, словно упал в перину, поднимает и снова по спирали, кувырок, я снова на ногах, прыжок вперед — но я опять в центре. Площадка крутилась под ногами лучше всякой карусели, я видел, что выделывают профессионалы, там было что-то невероятное, прыжки на батуте пополам с фигурным катанием, но даже вот так просто ощущать, как тебя несет и крутит, считывая малейшие желания, было невероятно! Наконец я просто побежал, сначала трусцой, потом все быстрее, минуту выжимал все, что мог, прыгая вверх, вбок, делая неожиданные рывки и при этом оставаясь ровно в центре площадки слайдера.
    Хм, может и в самом деле ограбить сестру? Мне эта штучка прямо жуть как нравится! Кстати, девчонок на нее тоже можно ловить, тут мама права.
    Ну и главная проверка:
    — Отключение слайдера!
    Поверхность под ногами осела и меня так же плавно унесло к бортику, позволяя сойти на пол. Всегда боялся, что вот это чудо техники взбунтуется и я застыну посреди черного блина, неспособный преодолеть два шага до края. Он же любое движение способен погасить или усилить, ни выпрыгнуть из него, ни выкатиться. Мать, наверное, обхохочется над «параноиком Виталей», но с потолка свешивался канат. Двигаться не мешает, зато всегда можно ухватиться и выбраться. А то приедет через три недели, а тут мой трупик иссохший танцевать учится. Даже с учетом того, что я могу просто отключить электропитание — рисковать не буду.
    Хотя какое там… Ну да ладно.
    — Комп, запуск «Творцов судьбы»!
    Определив вместо дорожки слайдер, мне добавили десять процентов к получаемому опыту. Приятно, бонус за покупку дорогостоящего оборудования, только зачем он мне? Все равно практически не дерусь с монстрами, не прохожу подземелий, не пытаюсь расти в уровнях. Болтаю с феечкой и служителем, мотаюсь в различные города за посылками для гильдейского квеста, иногда развлекаюсь, как с этим городом в тумане и продавцом-демоном. Принесенному недавно обломку в