Скачать fb2
Серые сумерки[Заброшено, 1-9 главы]

Серые сумерки[Заброшено, 1-9 главы]

Аннотация

    Несмотря на то, что книга не закончена решил все же залить ее сюда, ибо если на СИ его удалят, то все, прощай еще одно чудное произведение и никогда мы его не увидим. Кому не лень пните автора, авось за продолжение все же возметься:
    http://samlib.ru/m/malinin_m_a/
    maxflight@mail.ru

    Обычная космоопера с главным героем псиоником(телекинетик). На мой взгляд неплохо.


Малинин Максим Андреевич
Серые сумерки[Заброшено, 1–9 главы]

Глава 1

    — Диспетчерская Эрксфорта, говорит капитан грузового судна Протей, регистрация АТМ, номер K-1391. Прошу разрешения на посадку. Вектор приближения 13.17, расчетное время захода на территорию порта — 9 минут. Прошу подтвердить. Прием… Прие-ем? — Алекс некоторое время вслушивался в динамик нейрошлема, пытаясь вычленить из общего фона помех что-нибудь, хотя бы отдаленно напоминающее слова, но быстро сдался. Собственно, он и запрос посылал исключительно для соблюдения формы. В таких дырах, как Эрксфорт, обычно нет даже дежурных диспетчеров…
    Протей быстрыми темпами приближался к поверхности планеты. Как только высота упала до пятисот с лишним метров, Алекс остановил снижение и включил автопилот. Судя по информации, имеющейся в стандартном справочнике бортового компьютера, поверхность планеты была почти идеально ровной, поэтому опасности врезаться в гору здесь не существовало. С трудом подавив зевок, капитан поднялся с кресла и наклонился к левому обзорному иллюминатору, пытаясь разглядеть в какую дыру его на этот раз занесло…
    Да, слово "Дыра" для этого места было именно что самым подходящим. Каменистая равнина, изредка покрытая песками, простиралась насколько хватало глаз. В видимых пределах не было ни малейшего намека на воду, не имелось даже каких-либо трещин и каньонов, где она теоретически могла бы быть. И зачем только понадобилось колонизировать этот кусок гранита?
    Алекс оторвался от созерцания бескрайней пустоши за бортом и перевел взгляд на экран локационного сенсора. Как это ни странно, но там наблюдалась точно такая же пустошь…
    Локационный сенсор — один из самых простых и распространенных навигационных приборов, устанавливаемый на все звездолеты без исключения, и служит для поимки и отображения сигналов маяков космопортов и прочих обьектов. В данный момент дисплей сообщал лишь об обнаружении стандартных координационных зондов, традиционно устанавливаемых на каждой открытой планете, и служащих для определения поиска нужной точки поверхности. Алекс на всякий случай перезапустил приборную программу, но ничего нового на экране не появилось. Странно… Не может быть, чтобы у них не было никакого опознавательного маяка, их ставят даже на самые захолустные базы.
    Капитан начал сомневаться в правильности координат, полученных при отправлении сюда. До предполагаемой территории космопорта оставалось уже меньше минуты лету, однако даже в пределах видимости ничего похожего на город или хотя бы поселок не было. Алекс включил громкую связь.
    — Эй, принцесса груз-отсека, дуй сюда! Ты когда координаты вводила, ничего не напутала? У меня такое ощущение, что нет тут никакого Эрксфорта! Да и вообще не похоже на планету, для жизни подходящую!
    Со стороны жилого отсека что-то неразборчиво прокричали, раздался звук быстрых шажков. Где-то на пол пути звук шагов сменился звуком падения, металлическим грохотом и ругательствами. Алекс обреченно закатил глаза.
    "Принцесса груз-отсека", алеридка Эллия Мартинес, она же просто Эля, была груз-экспертом, единственным членом команды Протея помимо Алекса, и была его головной болью с тех самых пор, как он ее нанял.
    Алериды вообще представляют собой довольно любопытный народ. Это единственная раса гуманоидного сектора, не имеющая ни одной собственной системы… даже планеты. По крайней мере, официально.
    Хотя нет, одна есть. Это их родной мир, и называется он на их языке довольно поэтично — Мир Жемчужного неба. По их словам, специфика атмосферы планеты создавала почти постоянный эффект "северного сияния", и зрелище это было воистину прекрасным. Но именно что было. Будучи расой крайне жадной, алериды, стремясь побольше выгадать от межзвездной торговли, до такой степени развили на своей планете промышленность всех видов, что в течение менее чем трехсот лет капитально загробили экологию…
    Алериды, вынужденные бежать с родины, так и не смогли создать собственное поселение. Их многочисленные кланы тонким слоем размазались по всем обитаемым планетам, став расой вечных бродяг-торговцев. Впрочем, они не жаловались — у всех них был какой-то воистину мистический дар отыскивать наиболее выгодные сделки и обходить наиболее невыгодные законы, благодаря чему они стали негласным руководством на многих планетах АТМа.
    Эля, впрочем, была нечистокровной алеридкой, и жутко этого стеснялась. Судя по внешности она являла собой результат союза представителей рас алеридов и сильтов, причем не самый удачный. Ее светло коричневая кожа, свойственная алеридам изобиловала многочисленными голубоватыми разводами, а желтовато-коричневые волосы перемежались молочно-белыми прядями. Нет, никакой мутацией тут и не пахло, это медики установили точно… просто такая уж у нее необычная комбинация генов.
    Нечистокровность порядком попортила ей жизнь в прошлом — ее клан был довольно ортодоксальным, и хотя до совершеннолетия девушка росла среди сорасников, по достижении двадцатилетия ее спокойно "выпихнули из гнезда". За три года она успела поработать на трех независимых торговых кораблях, причем со всех них ее так или иначе выгнали, и в конце концов в одном крупном порту на Бенати нанялась в качестве навигатора и груз-эксперта на корабль вольному торгашу. Не нужно долго думать, чтобы понять, к какому именно…
    Алекс перенастроил автопилот, заставив Протей зависнуть на месте над пустошью, и мрачно оглядел наконец-то явившуюся девушку. Осмотр выявил бегающие глазки и нервно шевелящиеся пальцы. Опять чего-то напортачила. Интересно, что на этот раз?
    Пару раз до этого он совершенно серьезно подумывал, что эксперта пора бы сменить. Нет, Эля была прекрасной девушкой, милой, веселой, в чем-то даже симпатичной… Вот только проблемы сыпались из нее как из рога изобилия.
    — Ну что скажешь, навигатор недоделанный? Вот, смотри, нету под нами никакого города… да какого города, тут по-моему вообще никогда нога человека не ступала! Куда мне, спрашивается, груз сгружать?
    Девушка уставилась на него, как кролик на удава, и начала бормотать что-то невнятное. Нет, самого капитана она не боялась. Алекс, будучи человеком сравнительно мирным, на подчиненную руку никогда бы не поднял… однако нужные методы воздействия на взбалмошную помощницу он уже давно определил. Как и любой представитель алеридов, Эля в первую очередь боялась за свою долю прибыли. И вот как раз сейчас эта доля могла быть сильно урезана…
    Алекс пару секунд подождал, надеясь получить от своей подчиненной внятный ответ, но в конце концов не вытерпел.
    — Ну ты будешь что-нибудь делать, или продолжишь столбом стоять?! Я кому деньги плачу? Проверить координаты! — Командный тон, вложенный в последнюю фразу, возымел эффект. Что-то пискнув, Эля бросилась к штурманскому креслу, с третьей попытки в него влезла и начала сверять текущие координаты с записями своего органайзера. Судя по тому, сколько она их там искала, в нем был такой же хаос, как и в ее действиях.
    Пока "принцесса" копалась в данных, капитан скучающим взглядом пробежал по кабине, ища, чего бы такого можно поделать от скуки. Взгляд уперся в собственное отражение, едва различимое на анти-бликовой поверхности главного дисплея. Алекс критически осмотрел свою физиономию, и еще раз вздохнул.
    Александр Иллани, возраст 54 года, мастер ментальной кинетики, Старший Лейтенант Звездного флота Лиги человеческих систем, ветеран войны, вошедшей в историю как "Ментальная война", капитан грузовоза "Протей" четвергового класса… Вся эта официальная мишура никак не желала вязаться с посредственной внешностью двадцатипятилетнего парня с неровно стрижеными волосами. Ну, с некоторой натяжкой он мог сойти на тридцатилетнего…
    Алекс еще раз вгляделся в отражение в глубине дисплея — квадратная челюсть, глубоко посаженые карие глаза, кривая челка, лезущая на глаза… Оборванец. Типичнейший. И я еще спрашиваю себя, почему со мной не жаждут вести дела…
    Он попытался прогнать пессимистичные мысли — место и время были не самыми подходящими для депрессии. В конце концов, он еще не так плохо устроился — не многие из его сослуживцев могут сейчас похвастать собственным кораблем. Немногие из тех, кто остался в живых…
    Алекс тряхнул головой, серчая на себя. Он находится на территории глубокой периферии, на высоте полукилометра от пустынной планеты с грузом, который нужно доставить в непонятно где находящийся город, и вместо того чтобы искать выход из ситуации предается воспоминаниям о прошлом.
    Он посмотрел на свою беспокойную подчиненную. Судя по тому что ее взгляд метался между штурманским экраном и органайзером, она таки нашла то, что искала. Наконец взгляд остановился на штурманском экране, и в нем забрезжило понимание напополам с ужасом.
    — Капитан? Я тут… Ну в общем… — Алекс приготовился к худшему. Он уже усвоил, что Эля зовет его капитаном исключительно перед тем, как сообщить что-нибудь неприятное.
    — Если, — процедил Иллани — ты сейчас скажешь мне, что по твоей милости мы приперлись не на ту планету, клянусь, я выкину тебя в ближайшем порту с такой рекомендацией, что тебя даже последний пират на борт не возьмет.
    Нужно было видеть лицо алериды, чтобы понять какое облегчение она испытала.
    — Нет-нет, планета та! — поспешила сообщить принцесса — я только вот местами две величины перепутала когда вводила, да и промахнулись мы совсем немного… В общем, Эрксфорт где-то в шести с половиной тысячах километров. Я уже исправила величины… Вот, посмотри!
    Капитан посмотрел на свой собственный навигационный экран, и скривился.
    — Небольшой промах? Да теперь полпланеты облетать придется… Твое счастье, что здесь пусто как на улицах Ир-Сунто во время праздников. Настрой автопилот на суборбиту… Хотя нет, сам настрою. А то опять перепутаешь… мне не улыбается улететь куда-нибудь не в ту галактику.
    Вопреки обыкновению, Эля не стала спорить, а продолжала сидеть и виновато смотреть себе под ноги. Что, неужели еще что-то? Алекс оторвался от пульта и повернулся к съежившейся девушке, пробежав глазами по ее тонкой ссутуленной фигуре и грустным глазам размером с плошки. Когда-то давно эти глаза еще могли вызвать в нем жалость пополам с сочувствием… но, как выяснилось, полгода постоянного использования сильно притупляют эти чувства.
    — Чего еще случилось? — тон капитана был настолько обыденным, словно он спрашивал о сводках погоды.
    — Да понимаешь… — начала несвязно оправдываться алеридка, — я там пыталась вентиляционный распределитель подправить, ну чтобы он в каюты дул… а он очень близко к выходному отверстию… в общем, у нас кондиционер сломался.
    Алекс со стоном откинулся на спинку кресла. Кондиционер служил основой всей системы охлаждения воздуха на корабле. А учитывая температуру климата на этой планете…
    — Этот долбанный кондиционер был, по моему, последним прибором на моем корабле, который ты еще не успела сломать. Но тебе и он не угодил!!! И кто, спрашивается, его чинить будет?! Вот дойдем до распределения платы, я тебе все припомню!!!
    На Элю было жалко смотреть. Капитан конечно преувеличивал, однако изрядная доля истины в его словах присутствовала. Несчастная полукровка обладала настоящим даром ломать все, что только может сломаться. За полгода она успела загадочным образом испортить кучу приборов начиная от стасис-хранилищ и кончая голо-проекторами. Ну а теперь еще и кондиционер.
    — Да он просто с креплений слетел, на проводах и трубах висит, по моему некоторые оборвались… там всего-то и нужно, что на место прикрепить… ну я же случайно, ну прости-и-и-и!
    Эля едва не рыдала — она прекрасно помнила, что с трех кораблей ее уже выперли, причем примерно за это же самое. Алекс оказался весьма терпимым, но кто знает, когда у него сдадут нервы…
    Ругаясь про себя и не слушая причитаний несчастной алериды, Алекс загрузил в систему автопилота нужный курс и отключил ручное управление, давая автонавигатору самостоятельно рассчитать маневры. Полет обещал затянуться — пока Протей выйдет из атмосферы, пока долетит, а потом опять посадку рассчитывать…
    — Кончай голосить, все мозги мне вынесла. Давай, показывай, что ты там сломала, если повезет, успею починить перед посадкой… — Обрадованная тем, что ее не заставят чинить все самой, Эля побежала показывать поломку. Пару раз капитан уже использовал ее в качестве ремонтника… и обычно последствия были даже плачевнее, чем изначальная поломка.
    Покалеченный прибор был сравнительно цел, просто слетели болты, которым он крепился к одному из несущих кронштейнов. В результате агрегат криво висел на кронштейне с одной стороны и нескольких проводах с другой. Еще несколько проводов и воздуховодов от него попросту оторвались…
    Алекс угрюмо посмотрел на открытый люк доступа к системе вентиляции, в обычном состоянии скрытый под гладкой панелью потолка. Лишняя морока… Нужно бы отключить там энергию, мало ли порванный кабель замкнет…
    Он оценил, сколько времени уйдет на то, чтобы починить это руками, и решил пока не утруждаться. В конце концов, он ведь мастер-ментал! Так зачем использовать руки, если можно просто…
    Глубоко вздохнув, Алекс закрыл глаза и сконцентрировал силы на осязательной сенсорике. Две секунды ушло, чтобы нащупать закрепленный на одной из переборок распределительный щит с аварийными рубильниками, и определить кабель, идущий к поврежденному прибору. Повинуясь точному импульсу, рубильник щелкнул, отключая питание всей вентиляционной системы. Пару секунд Алекс подумывал, что можно вообще не лезть туда самому, а заставить новые части сами встать на место… Но эту идею пришлось отвергнуть. Концентрация, необходимая для такой тонкой работы на таком расстоянии дорого ему обойдется, а выходить в город выжатым, как лимон не хотелось…
    Но кое-что еще можно было себе позволить.
    Эля зачарованно наблюдала, как из кладовки выехала небольшая раскладная стремянка, встав точно под люком. Вслед за ней вылетел небольшой чемоданчик с ремонтным набором, прыгнув капитану в руку…
    За полгода работы на этом корабле она так и не смогла привыкнуть к ментальным способностям капитана. К слову, среди алеридов менталы встречаются очень редко. Фактически, чистокровных алеридов — менталов вообще не было зарегистрировано. Вот полукровки иногда бывали… Хотя Эле все равно ничего не светило. Капитан почти сразу проверил ее на способности ментала, и увы, таковых не обнаружил.
    Добыв все необходимое, Алекс влез на стремянку и наполовину скрылся в люке. Он запоздало подумал, что можно было просто отключить искусственную гравитацию… хотя немного поразмышляв, решил что это все равно было бы невозможно. Модуль ИГ включал в себя компенсаторы перегрузок, и пока корабль маневрировал, отключать его было слишком рискованно.
    Через пару минут вентиляционные трубы распространили по кораблю приглушенный голос.
    — Эй, горе вселенское, где ты там? Ты груз опять вскрыла, да? Признавайся, все равно узнаю…
    Эля, вылезшая из трюма, сердито засопела.
    — Конечно… мало ли нам кто бомбу подкинет… или вдруг там контрабанда какая-нибудь! За нее же цену раз в пять поднять можно, если перепродать кому надо… — возмутилась она, обращаясь к капитанским ногам. Все остальное скрывалось в вентиляционной системе.
    — Ладно, ладно, меня это не волнует, главное запечатай так, чтоб не понял никто… Рас уж вскрыла, так выкладывай, что у нас там есть…
    В следующую секунду Алекс утонул в потоке информации о том, что, сколько чего, куда и зачем они везут. В конце концов, груз-экспертом Эля была неплохим, и знала все что только можно о любых перевозимых товарах. Алекс настойчиво попросил перечислить только то, что у них есть в Эрксфорт.
    — А, сюда… три контейнера медикаментов, они здесь очень в цене, платят вдвое больше стандарта… и гипер-импульсный передатчик большой мощности, такие используют в основном на звездолетах… ну и в портах конечно, диспетчеры…
    Лицо Алекса резко просветлело.
    — А-а… так вот почему они на запросы не отвечали… я уж думал померли все, а у них просто связи нет… жаль, если бы я тогда с ними переговорил, они бы мне сразу координаты нужные дали. — На пару минут воцарилось молчание. Алекс думал, что с должностью эксперта Эля все таки неплохо справляется. Эля думала о том же самом, но с куда большей гордостью.
    — Ладно, все, приладил я его на место, его теперь даже ты отломать не можешь. — Алекс наконец вылез и вентиляционной системы и закрыл проем декоративной панелью. Рубильник снова щелкнул, вернув кондиционеру питание, а стремянка уехала на место.
    — Так, Эля, иди к пульту, включи вентиляцию и сделай похолоднее. Здесь наверняка жарко, как в звездном ядре. И еще, перед тем как сядем, проверь, запечатан ли груз…
    — А если все-таки засекут? — невинным голоском спросила девушка.
    — На этот случай я не буду глушить двигатели. Сброшу балласт и экстренно взлечу.
    Эля резко забеспокоилась.
    — Балласт? Какой балласт? Или ты про груз? Так "Протей" не оснащен такой функцией… еще чего — груз терять!
    Алекс мягко улыбнулся. — Если нас засекут за вскрытием груза, вместо балласта использую некомпетентного груз-эксперта. Так что поторопись — до посадки двадцать минут!
* * *
    Мысли путаются… их совсем нет… есть лишь страх… ты пытаешься скрыться, но выхода уже нет… ты пытаешься бежать, но ноги не слушаются… пытаешься ползти… поздно, они здесь… звук шагов по гиростали… чувства отказывают, ты даже не можешь двигаться… последним порывом ты пытаешься поднять голову, чтобы заглянуть им в лицо, но темнеет в глазах…
    И внезапно ты понимаешь, что лежишь на жесткой кровати, перед глазами серый потолок, а уши тебе режет собственный крик.
    Мелли рывком села. Дрожащими руками обтерла пот с лица, одновременно пытаясь сфокусировать взгляд хоть на чем-нибудь и вспомнить увиденное, но глаза разбегались, а бессвязные образы в упор не желали складываться в мало-мальски связную картину…
    Перед глазами промелькнули несколько размытых образов, и остатки видения окончательно растворились. Осталось лишь одно ощущение — самое сильное, самое стойкое… едва ли не единственное.
    Ужас. Дикий, неописуемый ужас, причем не ограничивающийся животным страхом за собственную жизнь. Это был страх за нечто большее… настолько большее, что неполноценный разум обычного человека не в состоянии был это понять.
    — Мэл! Мэ-эл! — донесся со стороны двери взволнованный шепот. — Чего вскочила? Кошмар приснился?
    Мелли ответила не сразу. Сейчас она всеми силами пыталась не упустить и без того едва ощутимые уплывающие остатки ощущений. Еще от силы минута, и они растворятся без следа, не оставив ей шанса для обретения самой важной для нее сейчас вещи на свете — понимания…
    Это не мог быть простой сон. Даже полное отсутствие воспоминаний об увиденном не могло заглушить чувства абсолютной правдивости происходившего. Иллюзия реальности была настолько велика, что лишь ощущение полной неспособности повлиять на происходящее и роль безвольного наблюдателя подтверждали тот факт, что произошедшее было лишь видением.
    Однако несмотря на то, что столь оглушающе-неприятный эффект был произведен впервые, сам факт случившегося не стал для Мел неожиданностью. Сны, оставляющие ощущение абсолютной реалистичности и сопровождающиеся накатом чувств необъяснимого происхождения, уже имели место.
    И Мэл верила в видения, несколько раз уже посещавшие ее. Она искренне верила в то, что сны, оставляющие странные эмоции и чувства, имеют какое-то высшее содержание. Верила, не обладая при этом ни одним более менее связным доказательством, опираясь в своих выводах и надеждах лишь на неподтвержденные догадки. Верила, потому что в ее положении вера — это единственное, что ей оставалось.
    Меллина Ор'Нилтэ, типичная представительница человеческой расы, пока еще не подтвержденная гражданка города Телора, больше известная как Мелли или просто Мэл, являлась воспитанницей "Приюта для Лишенных", или, проще выражаясь, приюта для беспризорников. Четыре года назад её, находившуюся в медицинском состоянии которое с трудом можно было назвать "удовлетворительным", и с видными невооруженным глазом признаками психической неполноценности доставили на планету в составе программы социальной адаптации "асоциальных элементов".
    По документам, продемонстрированным доставившими ее и еще нескольких "лишенцев" представителями администрации, она была неизлечимой пациенткой психиатрической лечебницы одной из планет империи Дерена, и в качестве последней меры подвергнута глубинному психозондированию. Психозонд — многоцелевой прибор для влияния на работу мозга. Крайне опасный прибор… Генерируя волны, входящие в резонанс с мозговыми волнами человека, он способен менять восприятие человека. Иными словами, его можно использовать для гипноза.
    Впрочем, в случае Мел подобные способы оказались малоэффективны, и в качестве последнего шанса исправить ее сознание, не без помощи вышеупомянутого прибора ей начисто стерли память. В подобных случаях остаются лишь самые общие, глубинные воспоминания, например знания языка, коммуникативные способности и прочая общая информация, получаемая от опыта восприятия человеком окружающего мира, а так же телесная память (навыки движения, рефлексы и т. д.).
    Программа социальной адаптации сводилась к тому, что ее участникам обязаны были дать общее образование и бесплатно содержать их в более мене приличных условиях до их совершеннолетия. Вот только в связи с тем что содержание в центральных мирах обходилось недешево, программа эта проводилась на самых захолустных и пустынных планетах из всех возможных. В этом смысле Телор, единственный город одной из подотчетных Дерене периферийных планет с более чем полутора сотнями тысяч населения, был еще далеко не самым плохим вариантом…
    По крайней мере Меллине так казалось. В конце концов этот город, который по воле судьбы стал ей пристанищем на четыре с лишним года, был единственным местом в Секторе, которое она могла назвать домом. Именно здесь её искалеченное сознание, избавленное от психических недугов самым радикальным из всех известных психотерапии методов, было под присмотром приютских психологов восстановлено до требуемого для нормальной жизни в обществе уровня. Именно здесь эта новая личность при участии всех работников и лишенцев приюта восстанавливала багаж знаний, необходимый для самостоятельного существования в этом мире. Именно здесь она за четыре года прошла путь личностного развития от уровня трех летней девочки до самостоятельной девушки. И именно здесь ей уже несколько раз снились странные сны, смысл которых ни она, ни штатные психологи не смогли раскрыть… Однако некоторые подвижки в этом вопросе, достигнутые ей не без посторонней помощи, все же были.
    Мэл слабо улыбнулась, вспоминая наставления бывшего приютского психолога по психотренингу. Старик был уже не в том возрасте, чтобы сутками работать с беспризорниками, но толки о нем среди лишенцев ходили до сих пор. Почти каждый живущий здесь хотя бы раз в жизни бегал к старику домой, неважно зачем. Кто-то искал ответов на вопросы… кто-то ждал совета… кто-то просто хотел высказаться… К слову, старый некрид был единственным кому Мэл рискнула рассказать о посещавших ее "неконтролируемых подсознательных накатах эмоций, проявляющихся во сне". Именно так он охарактеризовал ее феномен, выслушав сбивчивые объяснения перепуганной девушки. А ведь повод бояться у нее был. Учитывая то, что числясь бывшей психопаткой она с самого появления здесь находилась в группе риска, повторная путевка в психушку при появлении малейших отклонений ей была обеспечена…
    Однозначного ответа психолог тем не менее дать на смог. Единственная связная версия, которую он смог выдвинуть, был результат неполного стирания личностной памяти при психозондировании. Иногда при жизни человека какие-то особо сильные воспоминания, к которым человек обращался едва ли не постоянно, могут настолько жестко засесть в сознании, что даже психозонд не может убрать их, при этом не лишив мозг способности нормально функционировать. К тому же психозонд никогда не дает стопроцентной гарантии… несмотря на многотысячелетние изучения, самый сложный орган человека все еще был полон тайн…
    Тем не менее старик постарался ее успокоить. Даже если какая-то часть ее прежней личности и сумела сохраниться до этого времени, опасности для рассудка она не представляла. Любое отклонение в сознании представляет собой совокупность множества факторов, и шанс того, что разрозненные фрагменты прежней личности повлияют на нее, был ничтожно мал. Единственная причина того, что врач не приравнял его к нулю, было его собственное убеждение что ничего невозможного в этом мире не существует. Некрид попытался дать девушке пару уроков для контроля сознания и психотренинга, и на этом они расстались…
    Увы, опасения девушки от этого не исчезли. Слишком хорошо она помнила прилив эмоций, словно бы принадлежащих другому человеку. Слишком сильным было ощущение беспомощности, присутствовавшее во всех видениях. Слишком страшно было понимать, что твое сознание принадлежит не только тебе… Однако теперь, вспоминая советы старого врача, она была полна решимости понять, чем было вызвано это подобие сна, и какой смысл оно может нести. Или, по крайней мере хотя бы попытаться понять…
    Дыхание постепенно замедлилось. Отбрось мысли… Мэл закрыла глаза и позволила все еще не исчезнувшему чувству страха поглотить себя. Неожиданно легко ощущения, доселе казавшиеся неясными, стали проясняться. Мыслей нет, есть лишь эмоции… доверься им… Казавшееся монолитным чувство стало словно расслаиваться. Словно бы множество отголосков единого звука, которые стали вдруг различимы в обще фоне. Как оркестровая музыка, кажущаяся единым целым, и в которой лишь сильно постаравшись можно различить звуки отдельных инструментов, как хор в котором стал различим каждый голос… Отдайся течению чувств, войди в поток ощущений… лишь тогда у тебя есть шанс получить ответы на твои вопросы… Девушка слабо улыбнулась, ощущая как множество неслышимых "голосов" стали складываться воедино, постепенно наполняясь неким пока еще слишком туманным смыслом… Но учти, что игры с подсознанием могут быть неоднозначны… Ища ответ на один вопрос, ты рискуешь узнать больше, чем тебе хотелось бы услышать…
    Результат превзошел все ожидания. Поток образов, угасающих в сознании, был по прежнему туманен, но теперь сквозь него начало проступать содержание. Словно надпись, сделанная крупным шрифтом поверх неразличимого мелкого текста. И хотя так и оставшиеся неразличимыми подробности окончательно растаяли, общий смысл остался.
    Поняв, что большего она достичь уже не сможет, Мэл открыла глаза, наконец-то сообразив, что её уже несколько минут тихо зовут, и голос начинает звучать обеспокоено…
    — Все в порядке, Льюис, просто дурой сон… — Мэл встряхнулась, бросив взгляд на часы. Почти девять, скоро подъем… ложиться уже не имеет смысла. Дотянувшись до тумбочки, Девушка сняла с нее сложенный аккуратной стопкой комплект потертой одежды, и начала с трудом натягивать. Увы, ей еще ни разу не выдавали форму, полностью соответствующую ее размеру. Эта явно была рассчитана на более короткие ноги…
    — Что-то больно часто тебе стали сниться кошмары… спишь как-то беспокойно… Ты точно уверена, что все в порядке? — Льюис, дежурная по приюту в ночную смену, всегда отличалась редкой чувствительностью, скрыть от нее что-либо было задачей не из простых. Обычно она не лезла в дела лишенцев, считая что каждый имеет право на тайны… Но не сейчас. Сквозь заботливый голос отчетливо слышались жесткие нотки, свидетельствующие о том что Льюис настроена весьма решительно…
    Мэл поежилась. Она не имела ни малейшего желания рассказывать о своих опытах с видениями, Льюис в частности. Дежурная непременно доложит об этом их штатному психологу, а там… Девушка не имела ни малейшего желания загреметь в отделение для шизофреников местного госпиталя, особенно теперь, когда до окончания ее пребывания ей оставалось всего ничего.
    По документам на момент прибытия сюда ей почти исполнилось 18, а совершеннолетие по общепринятым нормам наступает в 20. Но по причине ее полной недееспособности администрацией был установлен стандартный четырехлетний срок реабилитации от последствий психозондирования. Через три месяца ей должно было стукнуть 22…
    Облезлая помесь комбинезона и рабочей формы наконец-то налезла на ее атлетическую фигурку, а спутанные волосы соизволили уложиться в неровный хвост. Мэл мельком заглянула в зеркало, удостовериться что за ночь нос и другие черты лица не изменились, и пружинистой походкой вышла из комнаты.
    Многие, очень многие могли бы позавидовать внешности этой периферийной беспризорницы. Довольно таки гармоничное телосложение вкупе с приятным, гордым лицом делали ее одной из самых симпатичных девушек этой части города. Если бы не тот факт, что территория приюта была закрыта для посторонних, а доступ в город для нее в силу ее изначальной неполноценности был жестко ограничен, в таком месте как Телор у нее отбою бы не было от поклонников…
    — Да не так уж и часто… Покажите мне хоть кого-нибудь здесь, у кого кошмаров ни разу не было. Местная еда, например — чем не повод для ужасов…
    Льюис не улыбнулась. Подождав, пока Мэл приведет себя в порядок, она вместе с ней последовала к выходу из жилого комплекса. Промолчав с полминуты, она резко остановилась, взяв девушку за плечо и посмотрела ей в глаза.
    — Мелли, я понимаю, это все меня не касается, но… ты ничего не хочешь мне сказать?
    В голове девушки пронесся вихрь мыслей. Она пару секунд раздумывала о возможности все рассказать, взвешивала все "за" и "против"…
    "Против" оказалось весомее. И тем не менее, Мэл смутно ощущала, что дежурная сказала еще не все…
    — Нет, вроде бы ничего такого… а что?.
    — Час назад пришло сообщение… Не знаю, есть ли тут какая-нибудь связь… — Льюис задумчиво посмотрела на краешек местного солнца, безымянного красного гиганта, выглядывавшего из-за горизонта. — Так вот, среди прочего нас спрашивали о тебе. Интересовались, как прошла твоя реабилитация… нет ли каких странностей… очевидно при плановой проверке населения нашли твое досье и решили проверить, не было ли у тебя рецидива. Дэн послал им отчет, упомянул что ты в порядке…
    Мэл настороженно молчала. Несмотря на то, что Денир, их штатный психотерапевт, никаких отклонений у нее на последнем осмотре не обнаружил (да и на предшествующих тоже), в душе у нее нарастало беспокойство. Причем отнюдь не из-за сказанного дежурной…
    — Так вот, — продолжила Льюис, — чего я сказать хотела — завтра прилетает аринский корабль… кажется, плановая проверка администрации, или что-то в этом роде… так вот, они просили, чтобы к их прибытию ты была здесь. Не знаю зачем точно, но их бортовой ментал хочет провести проверку. Так что лучше тебе, наверное, пока не отлучаться никуда… я на тебя надеюсь. — Льюис махнула девушке рукой на прощание, и скрылась в здании персонала.
    А Мэл стояла столбом посреди двора, не способная пошевелиться. О нет, простой проверки менталов она не боялась…
    Дело было в том, что слова дежурной о прибытии аринского ментата с неожиданной силой возродили в душе ощущение, возникшее когда она пыталась понять суть ночного видения. Ощущение, по видимому являвшееся источником страха, оставшегося ото сна. Ощущение, основная суть которого можно было свести к нескольким словам. Своеобразному посланию, пугающему своей простотой. Посланию, продиктованному чем-то большим нежели просто разум…
    Близится опасность.

Глава 2

    Вопреки всем опасениям, координаты оказались верными. Как Алекс и предполагал, Эрксфорт оказался жуткой помойкой — это был на редкость типичный шахтерский городок, судя по еще не проржавевшим сборным колонизационным комплексам, созданный максимум полвека назад. Вся жизнедеятельность вертелась вокруг нескольких шахт по добыче глубинных минералов и установке по производству воды. Население — тысяч пятнадцать, двадцать в лучшем случае…
    Тем не менее, судя по активной деятельности шахтерских машин и стоящему недалеко от рабочей зоны тупорылого грузового звездолета, предназначенного для перевозки руды и минералов, работы тут ведутся активно. Да и неудивительно, большинство планет Дерены давно уже истощили собственные полезные ископаемые, для поддержания промышленности они каждый год колонизируют по нескольку планет или астероидов…
    Выпустив четыре посадочные опоры, оканчивающиеся широкими универсальными лыжами, Протей плавно опустился на бетонированную площадку рядом со стандартной диспетчерской башенкой (назвать это двухэтажное нечто башней язык не поворачивается), едва не задев при этом ограничивающий территорию порта двухметровый забор. Посадочная площадка явно не была рассчитана на корабль подобной длины…
    Протей был нестандартным звездолетом. При его проектировании инженеры ставили себе целью не как обычно увеличить максимальную вместимость и грузоподъемность, в результате чего большинство грузовозов принимали форму кирпичей и летали как ведра, а выжать из корабля этого класса максимальную скорость и насколько можно увеличить предельную мощность реакторов для возможности установки вооружения и щитов.
    В результате корабль получился длинный и узкий, с сильно выступающей вперед кабиной и торчащей сзади парой дюз от реакторных двигателей, достаточно мощных чтобы разгонять судно до предельных скоростей за время, превышающее даже время разгона некоторых истребителей… не говоря уже о более тяжелых кораблях.
    Модель получилась довольно удачной… в основном. Навороченные боевые, защитные и скоростные качества не уложились в установленные для них рамки бюджета, поэтому прочие системы были укомплектованы самой дешевой техникой из всех доступных. А "дешевая" техника — сестра "ненадежной" техники…
    Наслышанный о частых проблемах этой модели, Алекс еще при покупке полностью поменял все компьютеры и системы контроля полета, двигательные, защитные, связные и навигационные системы, базовый комплекс жизнеобеспечения… в общем все, чему ни при каких обстоятельствах нельзя было ломаться. Все остальное, к несчастью, по прежнему оставляло желать лучшего…
    Возможно именно из-за этого у Эли все так часто ломалось. Алекс и сам несколько раз становился причиной внезапной смерти того или иного агрегата, но предпочитал держать это втайне…
    И тем не менее он не жаловался. В конце концов, усовершенствованный корабль отлично летал, груза мог взять не так уж и мало, и вооружением располагал вполне достаточным, чтобы отбить у всяких сомнительных личностей охоту связываться с ним. Пиратов в Секторе было очень даже не мало, и большинство охотились именно на таких одиноких торговцев, странствующих по периферийным планетам…
    А с мелкими поломками капитан почти смирился.
    — Эля! Груз проверила? Точно не засекут?
    — Могу гарантию дать! — Эля уже давно запечатала контейнеры и теперь сидела за панелью огневого контроля, проверяя боеспособность корабля. Рядом с башней космопорта торчали две вышки с установленными счетверенными лазерными установкой на каждой, и в случае конфронтации именно они должны были стать основной целью для корабельных орудий.
    Протей был оснащен четырьмя сдвоенными протонными пушками, двумя по бокам сверху и двумя снизу, и небольшими лазерными башенками впереди и с сзади. Такая расстановка позволяла вести огонь в любом направлении и сразу по нескольким целям, а мощный системный реактор к тому же позволял стрелять одновременно из всего арсенала, даже с неактивными реакторами двигателей.
    Алекс заскочил в свою каюту, дабы прицепить к поясу своего обычного летного комбинезона кобуру с внушительным протонным бластером, и взять документы на груз. Впрочем, бластер он взял исключительно для порядка, в бою он старался не полагаться на это ненадежное оружие.
    — Ладно, я пошел договариваться. Сканируй все стороны, не хватало еще чтобы кто-нибудь у нас втихаря что-нибудь снять попытался… что делать, ты знаешь. И подготовь "Альфу"… если начнется стрельба, десантируй его, мне может понадобиться помощь.

    Алекс щелкнул по панели управления шлюзом. Пока выравнивалась разница внутреннего и внешнего давления, сконцентрировавшись на осязании, он проверил правый рукав. Прощупавшийся сенсорным чувством продолговатый предмет успокоил капитана. В конце концов, даже если местные попытаются что-то сделать… Он ведь не зря носил звание тройного мастера-ментала. При условии отсутствия у агрессоров тяжелого вооружения, на полной выкладке он мог бы справиться с небольшой толпой. Ну а учитывая то, что на его стороне будет совокупная мощь корабельных орудий… Алекс улыбнулся. Оценив ситуацию, теперь он уже едва ли не надеялся на агрессию.
    Поразмяться никогда не помешает…
    Не дожидаясь, пока разложится трап, он эффектно спрыгнул с пятиметровой высоты на бетонные плиты. На секунду прикрыв глаза, капитан послал мысленный импульс на шлюзовую панель. Створки с тихим шипением сомкнулись, отрезая ему путь к отступлению. Хотя нет… скорее отрезая потенциальным нападающим путь к наступлению. Алекс понимал, что до тех пор пока из-за его спины торчат корабельные пушки, он неприкасаем. Если же корабль захватят… Об этом он старался не думать.
    Убедившись, что двери закрылись, а трап сложился, Алекс двинулся в сторону здания башни, а по совместительству еще и порта. Тем более что там его уже встречали…
    Приветственная делегация состояла из плюгавенького мужичонки в синей униформе деренского флота и четырех узкоглазых охранников, вооруженных внушительными штурмовыми винтовками. Судя по коже цвета сухого песка, и выдающемуся телосложению, охранники были типичными фердами…
    Среди шестерки гуманоидных рас, населяющих Сектор, ферды были самой низкоразвитой. На момент обнаружения другими расами они единственные находились на уровне развития, не позволявшем даже такой простейшей вещи как космические полеты в рамках родной звездной системы…
    На сегодняшний день ферды традиционно считались расой чернорабочих. Их нанимали на разные проекты как самую дешевую рабочую силу, либо использовали в качестве наемных солдат, ибо практически все они обладали внушительными врожденными физическими данными. Вот и сейчас капитан молча рассматривал их амбаловидную внешность. Посторонний человек без раздумий сказал бы, что каждый из них четверых размажет хлипкого с виду паренька одной левой.
    Серьезно подготовились… Интересно, за что мне такая честь? Алекс наконец прекратил рассматривать охранников и перевел взгляд на их начальника. Типичная коридорная крыса… Даже взгляду зацепиться не за что…
    "Коридорная крыса" тем временем решила, что молчание затянулось.
    — От имени администрации Эрксфорта официально приветствую вас, капитан. Я — заместитель начальника порта. Позвольте узнать цель вашего прибытия?
    — Да, да, и вас приветствую… — Алекс протянул начальнику документы, официально подтверждающие акцепт заказа. — три контейнера со стандартными наборами медикаментов и гипер-импульсный передатчик РП-450, производство Сенефира, АТМ. Подтвердите оплату, и можете сгружать.
    Администратор скрупулезно изучил документы. Хотя претензий вроде не было, что-то в его бегающем взгляде насторожило капитана. Какой-то он нервный… с чего бы это?
    — Ну что же, молодой человек, все верно. От имени администрации Эрксфорта выражаю вам нашу благодарность. Получите — ваши тысяча пятьсот восемьдесят четыре империала. — Он протянул капитану пачку новеньких синтепластовых купюр. — …Что-то не так, капитан?
    Алекс молча стоял, пытаясь осмыслить услышанное. Меньше всего он ожидал подвоха именно здесь. Обычно заказчики либо честно платили, либо не платили ничего. Этот случай не вписывался в его торговую практику…
    — Контейнеры медикаментов по договору стоят двести тридцать империалов каждый. Генератор — тысячу триста пятьдесят. Итого — две тысячи сорок. На каком основании вы урезали плату до полутора тысяч?!
    Администратор отступил назад, охрана наоборот — сделала шаг вперед и напряглась.
    — Ну как же, мы всего лишь сняли законный налог с продаж… По установленным законам деренских периферийных систем вы обязаны уплатить сто пятьдесят империалов за право посадки, и еще пятнадцать процентов с любой полученной прибыли… Все законно. — На лице бюрократа заиграла ехидная ухмылочка. — И кстати, что-то я не вижу груза… не кажется ли вам, что пора его уже отдать владельцам?
    Алекс был в шоке. На такое идиотское кидалово не купился бы даже зеленый курсант. Подобные случаи подпадали под действие тех правил, которые вдалбливались всем будущим пилотам в первые же месяцы обучения в рамках предмета "этика межзвездных путешествий"…
    — Многоуважаемый заместитель начальника, я очень надеюсь, что все сказанное вами — не более чем неудачная шутка… По установленным Звездным советом правилам межзвездной торговли, кстати учитываемым во всех судах в качестве официального доказательства при рассмотрении дел, торговый корабль, везущий административный заказ, при посадке в порт назначения освобождается от любых налогов. Напоминаю, заказчиком гипер-импульсного передатчика, лежащего у меня в трюме, официально является космопорт Эрксфорта. А оплата посадочной стоянки вообще обязательна только на станциях, орбитальных космопортах и космических поселках, в том числе и по деренским законам. Так в чем же, простите, дело?
    Тот как-то странно зедергался.
    — Я не вправе решать подобные вопросы самостоятельно. Вы можете подать на нас жалобу в ближайший административный имперский центр… Если денег не жалко. И пожалуйста, не нужно сейчас скандалить и угрожать… кое кому это может не понравиться… — он кивнул на свой "эскорт". Ферды вовсю ухмылялись, один уже держал Алекса на прицеле.
    Капитан с интересом посмотрел на направленное на него дуло.
    — Что вы, о каких скандалах речь… вот только боюсь я буду вынужден разорвать контракт. Если вы не собираетесь выполнять своих обязательств, то я тем более. Заказов на такую продукцию достаточно много… думаю, на территории АТМа или Лиги найдется парочка. Заплатят мне может и меньше, чем обещали здесь… но уж точно больше, чем вы мне сейчас предлагаете. — Алекс оглянулся на свой корабль. — Ну так что? Я не шучу… Либо платите сколько обещали изначально, либо ждите идиота, который согласится отдать вам груз за такую цену. Итак?
    Сомнений в намерениях заказчиков не осталось совершенно. На Алекса смотрели уже все четыре винтовки охранников, турели на башнях со скрипом повернулись, нацеливаясь на корабль, а бюрократ стремительно наглел.
    — Хватит трепаться. — Из голоса чинуши исчезли последние следы вежливости. — Шаг к кораблю, и ты покойник. Здесь тебе не торгашная станция, искать никто не будет. Возьмешь столько, сколько даем, и еще спасибо скажешь. А потом обвиняй сколько влезет, все равно нам ничего не будет… Так что открывай свое корыто, и давай сюда заказ. Живо! — Чиновник опять гаденько ухмыльнулся. — А заодно показывай, чего еще интересного у тебя там есть. И учти, как уполномоченный представитель администрации, я имею полное право на обыск судна и конфискацию любого сомнительного груза…
    Слушать этот бред дальше не имело смысла. Здесь уже начинался чистой воды грабеж — территория космического корабля всегда считалась неприкосновенной, и для права обыска необходимо было предоставить очень веские доказательства. И уж точно какой-то там заместитель начальника не мог сделать это по собственной инициативе. По видимому, он планировал все это с самого начала, просто не хотел вступать в конфронтацию, пока его люди не войдут на судно…
    Алекс сделал резкое движение кистями рук, словно стряхивая с них воду. Повинуясь ментальному порыву, подкрепленному жестом, винтовки фердов резко отклонились в стороны, после чего с силой, сравнимой разве что с ударом кувалды, толкнули держащих их охранников в живот. Получив по сильнейшему удару в солнечное сплетение, амбалы отлетели метров на пять и еще немного прокатились по бетонированной земле. Их взбунтовавшееся оружие секунду повисело в воздухе, после чего отлетело капитану за спину и легло аккуратной кучкой.
    Однако это было далеко не самая заметная часть шоу. Не позже чем через секунду после нейтрализации фердов раздался громкий рев сервомоторов. Чиновник, еще не успевший понять суть случившегося с его охраной, остекленевшим взглядом уставился на поднявшиеся в боевые позиции башни корабельных протонных пушек. В дезактивированном состоянии они были опущены в небольшие полости корпусе и выглядели простыми выступами обшивки… зато теперь стали едва ли не самой заметной частью судна. Повинуясь заранее занесенным Элей наводкам, орудия развернулись в сторону портовых турелей…
    Восемь сверхплотных потоков частиц, разогревающих воздух на пути их траектории до состояния слепящей плазмы, за долю секунды превратили стационарные лазерные установки в кучи расплавленного метала. Зашипели охладители, предохраняющее орудия от перегрева при стрельбе в атмосфере, после чего два орудия повернулись к входу на территорию порта, а еще два уставились в портовую башню…
    И наконец, финальным аккордом послужило то, что Алекс назвал "десантированием". В днище Протея открылся небольшой люк, из которого выпало нечто яйцеобразной формы, еще в полете начавшее раскладываться. Через мгновение, грохнув по бетону бронированными ступнями, и выставив почти человеческие руки с вмонтированным в предплечья тяжелыми энергетическими орудиями, на бетон приземлился "Альфа".
    Этот боевой кибер человекоподобного типа был приобретен Алексом сравнительно недавно. То был далеко не новый дроид производства Лиги, предназначенный для десантирования и проведения боевых действий в условиях, не предназначенных для человека, либо просто для использования в качестве боевой единицы. Обладающий устрашающей боевой мощью, встроенной системой энерго-щитов и огромным запасом прочности, этот дроид вполне мог заменить собой пятерых полностью экипированных человеческих солдат, а благодаря своему сходству с человеком и многоцелевыми манипуляторами он годился еще и для множества различных работ.
    В любом случае, Алексу очень повезло, что подобный дроид ему вообще достался. Производство большинства подобных киберов было лимитировано армейскими организациями и в свободную продажу не поступали. Этот, судя по многочисленным отметинам, был поврежден в бою и армейцы скорее всего решили не возиться с ремонтом. Алексу он достался в весьма потрепанном состоянии, и он потратил немало времени и денег, чтобы привести его в полностью работоспособный вид.
    — Боевой режим активирован, — проскрежетал металлический голос из встроенного динамика. Голова с красными щелочками сенсоров быстро повернулась из стороны в строну, давая тактическим подпрограммам оценить ситуацию. — Жду уточняющих команд.
    Сейчас кибер находился в стандартном боевом режиме, и автоматически открывал огонь по любой незнакомой вооруженной мишени в пределах досягаемости. В данный момент таковых не наблюдалось…
    Чиновник, сразу после начала стрельбы бросившийся на землю, старался слиться с бетоном и проклинал про себя этого торгаша. Меньше всего он ожидал, что нарвется на ментала с вооруженным до зубов кораблем и боевым дроидом, в одиночку способным уложить целое звено штурмовиков в бронескафах…
    — Альфа, Эля, без моей команды огонь не открывать, только преупредительные выстрелы. — Тихо процедил Алекс. Тот факт, что его могли не услышать, капитана не волновал — на правом ухе у него был закреплен миниатюрный передатчик, настроенный на трансляцию даже самого тихого его голоса по всей корабельной системе и всем таким же передатчикам, находящимся за пределами корабля. Алексу отнюдь не улыбалось завалить Эрксфорт трупами, когда сюда явится подкрепление…
    — Эля, переключи меня на громкоговорители.
    — Сделано, кэп… — в данный момент Эля с одного пульта контролировала все боевые и связные системы корабля. По крайней мере с ними она умела обращаться лучше, чем с остальными…
    Не обращая ни малейшего внимания на валяющегося под ногами чинушу, Алекс заговорил, а мощные динамики корабля разнесли его голос далеко за пределы посадочной площадки.
    — Я обращаюсь к администрации этого порта. Только что ваш официальный представитель нарушил сразу несколько общепринятых торговых правил, после чего без каких либо оснований угрожал мне и моему кораблю обыском и конфискацией груза. Все мои последующие действия являлись самообороной и, насколько я могу судить, не нанесли вреда ничьей жизни. Если среди вас есть люди более разумные чем те что валяются сейчас предо мной, я готов продолжить переговоры касательно моего контракта. Если же вы не желаете говорить, то через десять минут я покину планету. Итак?
    Ждать не пришлось. Не прошло и полуминуты, а из здания башни уже выходил высокий человек крепкого телосложения, одетый в форму полковника звездного флота Дерены, с отличительными знаками начальника порта. Направленные в него бластеры Альфы он усиленно игнорировал.
    Полковник поднял упавшие на землю документы по заказу, бегло просмотрел их и молча достал из кармана пачку купюр. Отсчитав нужную сумму, так же молча протянул ее Алексу.
    Тот нарочито медленно взял деньги, проверил пару купюр на фальшивость, и неспешно пересчитал. Получившаяся сумма его устроила — в пачке было две с половиной тысячи империалов.
    Алекс ничуть не удивился повышению столь резкому повышению суммы. Начальник сразу смекнул, что в любом суде ментал будет пользоваться приоритетом при рассмотрении любых дел. А шанс, что торгаш подаст в суд на администрацию города, с которой при удаче можно содрать немалую компенсацию, был весьма высок… поэтому легче задобрить его сейчас, чем потом мотаться по судам…
    Алекс чирканул в контракте, подтверждая оплату денег. Полковник хмуро смотрел на него. Он просто кипел злобой, думая о том что теперь придется выписывать с военной базы новые турели… Но виду не показал.
    — Груз? — произнес он единственное слово.
    Алекс спрятал деньги и только тогда кивнул.
    — Эля, выкатывай.
    Через несколько минут, прошедших в напряженном молчании, грузовой люк открылся, и Эля, оперируя небольшой передвижной платформой, в два приема выкатила четыре контейнера. Начальник в свою очередь чиркнул в контракте, и отдал бумагу Алексу. Капитан спрятал ее, и подняв все еще валявшиеся на земле бластерные винтовки, по грузовой аппарели поднялся на корабль. Альфа, не будучи способным самостоятельно влезть назад в десантный отсек, вошел следом за ним.
    Начальник порта вместе с поднявшимся помощником и охранниками, оставшимися без оружия, с бессильной злобой смотрел на исчезающий в небе вытянутый корабль, в тысячный раз давая себе обещание тщательнее проверять торговцев, прилетающих на планету…
* * *
    Алекс расслабленно откинулся на спинку пилотского кресла. Если не считать нескольких отдельных моментов, операция прошла просто отлично.
    Хотя обычно он предпочитал решать дела миром, иногда показать некоторым наглецам зубы было очень приятно. Единственное, что его не радовало, был тот факт что утихомиривание этих недоделанных грабителей напоминало избиение младенцев. Слишком мало шансов у них было, а Алекс предпочитал борьбу с равным противником. Будь у них хотя бы плохонький ментал, вот тогда можно было повеселиться. А так… остается ощущение что муху прихлопнул. На лучшую метафору эти придурки не тянули.
    — Эля, иди сюда! Деньги делить будем. — Алекс предпочитал всегда сразу рассчитываться как с долгами, так и с подчиненными.
    Алеридка, с горящими жадностью глазами, возникла в кабине словно из ниоткуда. Что поделать, такой они народ… Алекс начал не спеша рассчитывать, сколько кому причитается. По стандартному контракту найма на торговые корабли, 20 % изначальной суммы достается капитану (как хозяин судна), а оставшаяся сумма делится на весь экипаж. Таким образом капитан заслуженно выделил Эле тысячу империалов, и еще пятьдесят накинул за меткую стрельбу. Девушка с жадным блеском в глазах пересчитала свою выручку, и умчалась в свою каюту, прятать ее. Свои деньги она берегла как зеницу ока, тратя только в тех случаях, когда из общекорабельного фонда взять было ну совсем нельзя.
    Алекс свою сумму закинул в капитанский сейф, торчавший в задней стене рубки, перед этим выделив двести пятьдесят империалов в вышеупомянутый фонд. Из него в разумных пределах могли брать деньги на мелкие судовые расходы весь экипаж.
    Капитан вздохнул. Хорош экипаж — капитан плюс помощник…
    Изначально Протей был рассчитан на пятерых человек. Капитан, выполняющий координирующие функции, пилот, штурман, связист, ремонтник… Такой набор считался минимально необходимым для любого звездолета. Для Протея предполагался еще и специалист по вооружениям… С учетом прочих возможных вакансий, Протей мог вместить семь человек. Семь человек! Каждый из которых специализировался бы на конкретной работе и делал ее качественно и в срок. А что сейчас? Фактически Алекс один делал все, а Эля, не будучи специалистом ни в одной конкретной области, помогала везде по мелочи. И если Эля как-то справлялась, то капитан зверски уставал…
    — Эля, кончай изображать из себя хуарра[]. Иди сюда, помоги проложить курс до следующей точки…
    Алеридка появилась пару минут спустя, притащив органайзер. Найдя нужную информацию, она провела на штурманской голо-карте нужный маршрут и ввела координаты следующей точки в системе, на всякий случай трижды их проверив…
    Проконтролировав ее манипуляции, Алекс начал нудную процедуру расчета гиперпрыжка. Протей был легким кораблем, и хотя даже выход из гипера в непосредственной близости от звезды или планеты не представлял реальной угрозы, лишний раз перегружать двигатели, сражаясь с гравитацией, все равно не хотелось.
    — Ну а на следующую точку мы что везем? — Алекс занес высчитанный курс в компьютер и теперь вводил поправки.
    — Два контейнера компьютерных деталей, кажется… — Эля как всегда была в курсе. — Селеста — не город а космическая станция… кажется, выкачивают что-то с газового гиганта. И еще стандартный почтовый контейнер.
    Алекс отчасти успокоился. На станциях, где все всегда учитывается, грабить даже небольшой корабль не рискнут. Любое вооруженное столкновение может иметь фатальные последствия… К тому же судя по карте, Селеста находится под юрисдикцией АТМа, а законы этого объединения всегда благоволили торговцам.
    — При стрельбе проблем с пушками не было? Перегревов, перегрузок…
    — Да откуда? Что им от одного залпа сделается…
    — А Альфа как?
    Эля удивленно подняла брови.
    — Так он даже не стрелял… а если ты про "десант", так его можно из космоса сбрасывать, и ему ничего не будет. У него же комбинированный корпус с основой из ириниевого сплава, его вообще повредить очень сложно…
    Она ехидно смотрела, как Алекс из пилотского кресла пытается что-то разглядеть на дисплее штурманского пульта. Повернув голову чуть ли на сто восемьдесят градусов, и скосив глаза, капитан считывал координаты предполагаемого положения нужной им планеты в системе. Теоретически это было неважно, главное было вообще попасть в систему, а там можно было за сутки дорулить даже до самой дальней точки… но Алекс всегда предпочитал потратить лишние полчаса на корректировку курса пред прыжком, чем потом пилить до нужной планеты неопределенное время.
    — Из сети ничего нового добыть не удалось?
    — Нет, кэп, только пакет новостей недельной давности, мы его еще на Вильере видели… Больше у них тут наверное и не показывают ничего. Вот на Селесте будем, наверняка что-нибудь новое скачается… АТМовские станции всегда быстрее всех новыми программами снабжаются. Кстати, если предложения какие будут, возьмем? — Груз-ксперт заискивающе посмотрела на капитана. — Хотя бы до Вильеры, там скинем?
    Алекс скривился.
    — Да что там брать-то? Мы же не промышленный грузовоз, а на такой станции небось кроме газа и не взять толком ничего. Разве что совсем мелкое что-нибудь… — он повысил голос, — и только посоветовавшись со мной! Нам и так еще потом на еще одну точку пилить, не хватало только маршрут менять…
    Эля рассеянно кивнула. В таких делах она давно уже уяснила основные капитанские требования, нарушение которых вызывало наибольшее неудовольствие, а они у него практически не менялись.
    — Кэп… а после сегодняшнего у нас проблем не будет? Мало ли, они в самом деле в суд подадут… А? Если так, то в деренские системы лучше не залетать…
    Алекс, ожесточенно пытавшийся заставить корабельные системы работать быстрее, рассеянно отмахнулся.
    — Не рискнут. У нас все разговоры сохраняются, так что если дойдет до проверки, им же хуже будет… Так что успокойся, высылать за нами погоню и арестовывать никто не будет. Все, не отвлекай меня… Да будешь ты думать, или нет?! — последняя реплика адресовалась компьютеру контроля гипердрайва, не желавшему сотрудничать с системой навигации и упорно требовавшего проверить правильность настроек. Установленные Алексом системы были в большинстве своем разного производства и иногда висли при взаимодействии…
    Эля еще пару минут помаялась ерундой, не зная чем заняться. Капитан, который в обычное время являлся крайне интересным собеседником и мог немало рассказать, был занят, а лишний раз отвлекать его во время расчетов не хотелось. Передач в видеотеке никаких новых не было, а все что было она уже пересмотрела. Груз она и так уже весь проверила… Наконец девушка остановилась на самом простом и приятном варианте.
    — Ладно, я пока пойду отдохну… к Селесте подойдем — разбуди по громкой связи…
    Капитан кивнул, не оборачиваясь. Сейчас его меньше всего волновало, что Эля собирается дрыхнуть в неустановленное время. Неосознанно он был даже рад, ибо по крайней мере следующие несколько часов полета обещали пройти без глупых вопросов, поломанных кондиционеров и сгоревших кухонных конвертеров.
    Алекс наконец закончил настраивать прыжок, и Протей, на секунду пустив вокруг корпуса радужную рябь, вышел в гиперпространство. Из кабины это выглядело так, словно кто-то покрыл иллюминаторы мутной полупрозрачной пленкой. Мир потерял ощущение реальности и звезды начали медленно сдвигаться относительно корабля, ежесекундно преодолевающего сейчас колоссальные расстояния…
    До места назначения оставалось больше пяти часов лету, поэтому поразмыслив немного, Алекс последовал примеру своей старшей и единственной помощницы. Он до предела опустил спинку пилотского кресла, и под тихий шум различных узлов корабля провалился в сон…
* * *
    — Мэл, послушай, я конечно в таких делах не советчик, но тебе не кажется что… м-м… несколько опрометчиво действовать под впечатлением простого сна?
    — Рик, ну сколько раз тебе повторять? Это был не сон, я чувствовала это, понимаешь ты, или нет? Причем чувствовала так же четко, как сей час чувствую что мозгов у вас еще меньше чему меня!!!
    Лишенцы тихо засмеялись. Мэл спрятала лицо в ладонях и тихо застонала. Ну как еще она могла им объяснить? Это можно было только почувствовать…
    Текущий разговор происходил на крыше приютского складского здания. Лишенцы с незапамятных времен собирались здесь для решения любых возникающих проблем. Старая крыша была свидетельницей такого количества скандалов, признаний, решений, что будь на ее месте какой-нибудь психолог, он бы уже давно свихнулся. Вот и сейчас она уже битый час с присущим ей спокойствием выслушивала сбивчивые попытки молодой девушки что-то объяснить нескольким ее друзьям. Судя по всему, объяснение шло не ахти…
    Мэл с тоской подумала, что даже лучшие друзья, с которыми она провела фактически всю свою осмысленную жизнь, ей просто напросто не верят… ну ладно Рик, девятнадцатилетний некрид, попавший в приют почти одновременно с ней. Он единственный все еще помнил Мэл в состоянии, когда она даже говорила с трудом, не зная простейших вещей. И пусть через год она уже почти не отставала в развитии от прочих людей ее возраста, скорее всего первые впечатления о ней всегда будут преобладать. Но остальные? Им-то с чего в ней сомневаться?
    — Мэл, ты не пойми нас неправильно, мы тебя уже давно знаем… — заговорила Лиина — сирота, попавшая сюда три года назад, — но ты сама должна понимать, что это звучит просто… фантастично. Мэл, даже менталы не способны предчувствовать опасность от экипажа корабля, который еще даже не подлетел к планете, а они наверное еще даже не вошли в систему!
    — Ли-ина права. — это подал голос Дэниэл. Он попал сюда самым последним, и сразу стал объектом шуток по поводу своего заикания. — Э-это аб-бсолютно нев-возможно! Ед-динст-твенное об-бъяснение, которое я могу прид-думать, это то чт-то ты вч-чера чего-нибудь нак-курилась или нанюхалась!
    — Дэн, скажешь еще что-нибудь в таком роде, получишь люлей. — Голос Мэл был абсолютно серьезным. Она всегда следила за своим здоровьем, и сама мысль о подобных… непотребствах казалась ей омерзительной. Девушка продолжала наступать на стушевавшегося заику. — Ты еще скажи, что я чем-нибудь обкололась!
    — Так, так, а ну-ка тихо все! Только драки нам тут не хватало… — Рик первым понял, что Мэл не в том состоянии, чтобы над ней шутить, иначе могли пролиться реки крови. — Ладно, Мэл, я спрошу последний раз… и пожалуйста, не закатывай глаза! Итак, спрашиваю последний раз — ты абсолютно точно уверена, что чувствовала угрозу? Что ты и в самом деле не была под кайфом, или еще что-нибудь в этом роде? Не выдумала это от скуки? И еще, очень извини, если это тебя обидит… но у меня возникали мысли, что ты могла быть не в здравом уме. Прошу, подумай. Хорошо подумай.
    Серьезный тон Рика подействовал на нее сильнее, чем его слова. Мэл вздохнула, в который раз перебирая в памяти события сегодняшнего утра, и внутренне осознавая, что окажись хоть одно из предположений Рика правдой, объяснить все было бы гораздо проще…
    Но она слишком хорошо помнила полнуя ясность мысли, когда пришло чувство угрозы. Она слишком хорошо помнила, насколько это чувство было сильным и направленным. Она слишком сильно хотела, чтобы это оказалось правдой…
    — Уверена. Если только я могу об этом судить, я абсолютно адекватна. Рик, ты, можно сказать, знаешь меня всю мою жизнь. Ты можешь сказать, что у меня проблемы с психикой?
    Некрид задумчиво посмотрел на девушку, медленно покачал головой. С того времени, когда Меллина стала более менее самостоятельной, она всегда была едва ли не самой спокойной и адекватной из всех жителей приюта. Теперь уже он вздохнул…
    — Ладно, давайте подумаем, что нам известно. Предположим, ты действительно каким-то чудом смогла предвидеть "угрозу" со стороны аринов. Если Лью не ошиблась, они уже интересовались тобой. Это как минимум необычно. Тот факт, что ты — бывшая психозондированная психопатка, не объяснение — тут бывало немало ненормальных, и судя по тому что арины, а тем более менталы, ни разу еще здесь не появлялись, на них всех им было глубоко наплевать. Вывод — ты их чем-то интересуешь. — Рик задумчиво покрутил между пальцами какой-то винтик. — Еще. Ты утверждаешь, что каким-то образом сумела это предвидеть… или почувствовать, называй как хочешь. Примем за аксиому то, что ты права, иначе все это теряет смысл. Так вот, если у тебя есть некоторые… скажем, интуитивные или сенсорные способности, встают два вопроса — были ли они у тебя до психозондирования, и было ли об этом кому-нибудь известно. Если да, то опасность для тебя встает вполне определенная — арины сами преуспели в менталистике, и всегда отличались повышенным интересом к любым неординарным ее проявлениям. Лично мне эта версия кажется наиболее логически обоснованной. У кого есть другие идеи?
    Идей не было. Все молчали, подавленные таким мозговым штурмом…
    — Н-ну ты зажег! — уважительно протянул Дэн. — А я и н-не знал, что т-ты в лад-дах с логикой!
    — Да уж, — поддержала его Лиина, — что-то раньше ты не проявлял склонности к рассуждениям…
    Рик выругался.
    — А по делу вы ничего сказать не могли? Мне почему-то кажется, что мы тут собрались чтобы помочь нашему юному дарованию. — Он кивнул в сторону Мэл. — Я спрашиваю, по имеющейся проблеме идеи какие есть?
    После пары минут молчания заговорила Лиина.
    — Ну, я думаю что с тем что ты тут говорил, мы не сомневаемся. — она обвела присутствующих взглядом. — Теперь встает другой вопрос. Что делать? Мэл, решение все равно будет за тобой. Хочешь побеседовать с аринами?
    На Мэл накатила волна страха. Чувство угрозы по прежнему сидело у нее в глубине души, непроизвольно поднимаясь при любом упоминании о предстоящем визите представителей самой ментально-развитой расы.
    — Нет. Не знаю, что им нужно, и не хочу узнавать. — сглотнув подступивший к горлу комок, она проговорила то, чего не хотела говорить до последнего. — Рик, если все что ты сказал — правда, то если я останусь в Телоре, то моя встреча с ними — лишь вопрос времени. Не знаю как… но боюсь мне придется покинуть планету.
    Произнесенный слова подействовали как взрыв парализующей гранаты. Несколько секунд лишенцы неподвижно сидели, уставившись на автора столь смелого предложения.
    — Планету? — медленно повторил Рик. — Как именно, позволь спросить? Ты в курсе, сколько возьмет за транспортировку в другую систему даже самый захудалый торговец?
    — А ты что, знаешь?
    — Я знаю, что это в любом случае будет стоить больше, чем мы сможем добыть. Можешь не сомневаться, Мэл, если решишь уходить, можешь рассчитывать на всю нашу копилку… только ты сама знаешь, сколько в ней есть. Этих денег вряд ли хватит…
    — Ну, первичная квалификация ремонтника у меня есть… может я смогу отработать нехватающую сумму? — неуверенно предположила девушка после непродолжительных раздумий.
    — Да о чем вы вообще говорите?! Мэл, ты хоть понимаешь, что хочешь? Скажи, что все это несерьезно! — Лиина ошалело переводила взгляд с Мэл на Рика. — Телор конечно не рай… но здесь тебе обеспечено хоть какое-то будущее! Ты всерьез рассчитываешь, что сможешь устроиться где-нибудь еще?
    — А у н-нее есть в-выбор? Если Р-рик прав, ар-рины в люб-бом случае не оставят ее на п-планете… Мн-не кажется, чт-то ей б-будет лучше с-самой уехать, ч-чем быть к-куда-то отп-прав-вленной под к-конвоем… Так, М-мэл?
    Голова девушки обреченно поникла. Через пару долгих минут девушка ответила.
    — Не знаю, Дэн. Не знаю… Повторяю — к аринам я не пойду. — Она вздрогнула. — уж лучше неизвестность вереди, Лиина. У меня нет ни малейшего желания связываться с моим прошлым…
    Мэл подавленно замолчала. После пары секунд молчания она уже открыла рот, чтобы сказать что-то еще, но Рик ее прервал.
    — Полагаю, вопрос можно считать решенным. Если хочешь уходить, то нужно сделать это сегодня ночью. Самое позднее — за два часа перед рассветом. Завтра за тобой скорее всего будут следить, чтобы когда арины припрутся, ты была здесь… — он грустно посмотрел на Меллину. — Идеальный вариант — ночью, часов в пять. И отдохнуть успеешь, и дежурный скорее всего заснет. Сможешь выйти с территории незамеченной?
    — Смогу. Не в первой… — Мэл натянуто улыбнулась. — Куда бы меня не занесло, но наши походы к инженерному цеху я буду помнить всю жизнь. Рик, что ты там говорил про копилку?
    — Ну… я думаю никто не против того, чтобы впервые пустить наши средства на что-то большее чем покупка жратвы. Все согласны? — Ответом ему послужило одобрительное молчание. — В таком случае в твоем распоряжении будут тринадцать полных империалов. Пятнадцать, если потрясти малышню, может и они что дадут… хотя у них скорее всего нет ни чего. Что-нибудь еще с собой возьмешь?
    — Да было бы что брать… ремонтный набор прихвачу, тот что с инженерки тогда сперли… Дэн, ты сегодня дежурный по кухне, достанешь пару пакетов сухого пайка?
    Заика кивнул. Мэл запрокинула голову, поискав взглядом кроваво-красный шарик солнца, на который, в отличие от большинства светил других планет, можно было смотреть даже не щурясь. Скоро вечер…
    Лиина со странным полу-всхлипом втянула в легкие воздух и встала.
    — Ладно, пора, пожалуй. Думаю, встретимся здесь как всегда, перед отбоем. Идемте, нужно подготовиться…
    Крыша без особого интереса проследила, как четверо лишенцев прошли к вентиляционной трубе, традиционно используемой ими в качестве лестницы. При всем ее опыте, она никогда бы не смогла понять того смятения, что творилось в голове стройной девушки со стянутыми в хвост волосами.
    Боюсь, мне придется покинуть планету…

Глава 3

    Селокс стоял перед главным панорамным иллюминатором обзорной площадки, выступающей небольшим козырьком прямо над огромными люками посадочных доков. Молодой сильт уныло смотрел вслед удаляющемуся кораблю. Он уже больше двух недель торчал на этой проклятой станции, изо всех сил надеясь, что в ближайшие дни появится судно, экипаж которого согласится подкинуть его до… да хоть докуда-нибудь! Теми темпами, какими у него тратились деньги, через неделю у него уже может не хватить средств для оплаты даже одного перелета…
    Он устало пригладил белые волосы, разглядев в стекле их слабое отражение. Кожа, в силу специфичности цвета, на отражении не виднелась…
    Сильты были, пожалуй, самой необычной расой из всей гуманоидной шестерки. Их внешность безошибочно позволяла выделить их из толпы — в основном благодаря бросавшемуся в глаза контрасту между молочно-белыми волосами и кожей странного цвета смеси голубого и фиолетового. Ярко-фиолетовые глаза тоже вносили свою лепту в общую картину… Тем не менее, внешность сильтов никоим образом нельзя было назвать неприятной. Почти все представители этой разносторонней расы с точки зрения других народов выглядели очень даже привлекательно. Красивые, волевые черты лица, стройная фигура, гордая осанка… Рядом с рядовым представителем сильтов любой другой гуманоид смотрелся как грязный работяга рядом с потомственным аристократом.
    В плане развития эти голубокожие тоже преподнесли общественности немало сюрпризов. На момент обнаружения людьми и некридами, сильты едва освоили простейшие космические полеты. Однако уже через два с половиной столетия они самостоятельно освоили технологию межзвездных путешествий, и начали актвную деятельность по колонизации новых миров. К их счастью, пустых систем на тот момент еще хватало, однако они заняли всего полтора десятка, воспользовавшись принципом "пусть меньше, но качественнее". На данный момент в состав Анелона, сильтской империи, входило лишь семнадцать систем с кислородно-водными планетами. Зато с какими планетами… Сильты всегда отличались повышенной чувствительностью к эстетике, поэтому свои миры создали воистину… прекрасными. С редким сочетанием развитой архитектуры, огромными площадями с нетронутой природой и идеальной экологией… Всю свою промышленность они разместили на орбитальных станциях либо на астероидах, чтобы сохранить свои миры вечно чистыми.
    К слову, их промышленность, несмотря на скромные объемы выпуска, уже давно была объектом зависти прочих рас. Пользуясь технологиями, в само существование которых верилось с трудом, они довели все, что создавали, до совершенства. Вот только делиться этими достижениями они как-то не стремились. А вопрос о том, чтобы добыть их силой, если и рассматривался правительствами прочих государств, то скорее всего не всерьез. Как никак, люди и некриды были цивилизованными расами, и открыто нападать на дружественную державу только для того чтобы добыть новые технологии без жизненной необходимости не стали бы…
    К тому же достижения сильтов распространялись и на боевые технологии тоже. И хотя сами они никогда еще ни на кого не нападали, и считались самой миролюбивой и приветливой расой в Секторе, от нескольких эскадр периферийных бандитов, которые когда-то имели несчастье на них напасть, не осталось даже воспоминаний. Небольшой флот сильтов в тот раз продемонстрировал такую мощь, что сломить его могли бы разве что силы Дерены или Лиги, будучи в полном составе. Сильтское вооружение на порядок превосходило все прочие разработки…
    Перебирая в памяти достижения своего народа, Селокс невольно испытал чувство гордости за него. И почти сразу — презрения к себе. Из академии его исключили, с родины изгнали… а теперь еще и уволили с последнего места работы — торгового корабля, причем бросили даже не на планете, а на станции размером с небольшой город… Попытки улететь отсюда пока успеха не имели. Промышленный транспортники вообще не были рассчитаны на перевозку пассажиров, а грузовики вольных торговцев, пару раз заходившие на станцию, были загружены под завязку. Да и капитаны не горели желанием подвезти горемычного голубокожего парня…
    Он вздохнул, уперевшись лбом в стеклопласт. Еще неделя, и ему придется официально искать здесь работу, иначе он останется без денег вообще…
    Однако судьбе было угодно дать ему еще один шанс. Скрывая то одну, то другую звезду из глубин космоса явился длинный приплюснутый звездолет. Селокс внимательно разглядел корабль, и воспрянул духом — судя по виду, это было вольное торговое судно. Моля эфир об удаче, он помчался по главной лестнице на уровень причальных доков…
* * *
    — Бумаги при вас? Отлично… распишитесь вот здесь… да, и вот здесь. Да, конечно, вот ваш гонорар… Семьсот шестьдесят империалов, можете пересчитать.
    Алекс убрал полученную плату, кисло подумав, что на деренских или лиганских планетах с ним никто так церемониться не стал бы. Вот что значит юрисдикция АТМ. Тут никто в здравом уме не рискнет мошенничать… по крайней мере официальные власти.
    АТМ, или Альянс торговых миров, был третьим по величине государством в Секторе, и территориально не уступал ни печально известной Дерене — древнему некридскому государству, ни Лиге Человеческих систем, больше известной как просто Лига.
    Строго говоря, Альянс был скорее не государством, а конфедерацией, состоящей из множества независимых систем, и не имеющей жесткого руководства. Обязательными для всех входящих миров были свод законов межзвездной торговли и соглашение о военном ненападении и взаимопомощи. В случае внешней угрозы, флот Альянса в кратчайшие сроки собирался из вооруженных сил всех входящих систем, и теоретически мог противостоять агрессии любого из прочих государств…
    Хотя и свои недостатки у Альянса были. Например мелкое пиратство, цветущее пышным цветом едва ли не в каждой второй системе. Альянс мог эффективно сопротивляться внешним угрозам, но в данном случае довольно мягкие законы оказывались палкой о двух концах…
    Кстати, некоторые из них, касающиеся торговли, в той или иной мере были приняты и другими государствами. Вот только там они соблюдались отнюдь не так ретиво. Эрксфортский инцидент служил отличным примером…
    Капитан проследил, как станционные грузчики приняли у Эли контейнеры и увезли их на разгрузку. Девушка загнала транспортировщик на борт, закрыла люк, и махнув капитану, пошла искать местное отделение грузоперевозок.
    Сам он еще немного поскучал около трапа, после чего вызвал Альфу и начал поднимать его назад в десантный отсек.
    Как только дроид снова сложился, став напоминать некое составное яйцо, Алекс подцепил его захватом троса за специальный крепежный разъем и включил лебедку. Плавно покачиваясь, Альфа начал медленно подниматься к открытому десантному люку. На входе в отсек дроид пару раз стукнулся о край створки и немного застрял, но капитан телекинезом заставил его отцепиться. Когда стальной солдат занял нужное положение, сработали магнитные затворы, намертво закрепив его, лебедочный трос отцепился, и отсек начал медленно закрываться. Забавно, а открывается он практически мгновенно…
    Алекс уже было углубился в размышления на тему проблем работы различных видов десантных люков, встречавшихся ему на жизненном пути, но его мысли нагло прервали. За спиной капитана раздалось тихое покашливание, сменившееся неуверенным голосом.
    — Простите, это вы капитан корабля?
    Алекс повернулся, удивленно уставившись на задавшего вопрос человека. Хотя нет, не человека…
    Сильт, стоящий перед Алексом и теребящий край рабочей куртки, был еще сравнительно молод, но только на вид. Они старели заметно медленнее прочих рас, поэтому данному субъекту скорее всего было не двадцать лет, а все тридцать пять… хотя нет. Судя по несвойственному их расе смущенному и нервному виду, он все же был помоложе.
    — Да, капитан. — Алекс усмехнулся. — А у вас, очевидно, есть ко мне дело, молодой человек?
    — Я не моложе вас, капитан! — Вскинулся тот. В принципе, его реакция не удивительна — Алекс выглядел ненамного старше паренька, а если учесть, что сильты выглядят младше своих лет… Если бы возраст капитана соответствовал внешности, он вполне мог оказаться моложе стоящего перед ним сильта. Однако капитан был в первую очередь менталом, а любой ментал, даже самый плохонький подмастерье, способен влиять на свое биополе, замедляя негативные процессы вроде старения и ускоряя такие, как регенерация. Уровень мастера в трех специальностях теоретически позволял Алексу сдерживать старение очень долго. Достаточно сказать, что в свои пятьдесят четыре он выглядел не старше двадцати пяти, а его внешность была почти полностью статична последние двадцать лет…
    — Попридержи язык. — голосом, холодным как лед в ядре кометы, произнес Иллани. Он прекрасно понимал, что парень имеет причины обижаться, и в другое время скорее всего не стал бы обращать внимание на дерзость, но в данный момент ему нужно было поддерживать капитанскую репутацию, и как следствие репутацию всего корабля. — Я старше тебя как минимум вдвое. — Для наглядности он движением мысли заставил бластер вылететь из кобуры, сделать пару кругов вокруг себя, и вернуться на место. — Если есть чего сказать, говори сейчас, у меня много дел…
    А вот здесь он бесстыдно соврал. До возвращения Эли делать ему было абсолютно нечего…
    Сильт испуганно сглотнул. Алекс подумал, что наверное все таки не стоило его так пугать… Молодой еще, чего с него взять? Не допусти эфир, сейчас броситься бежать с криками "спасите"… потом доказывай местным властям, что ничего не сделал… Однако парень не убежал. Сильты — довольно рассудительный народ, и в панику впадают очень редко.
    — Прошу прощения, я не знал что вы ментал… просто по человеческим меркам вы так молодо выглядите, я не слишком верил, что вы и в самом деле капитан…
    — Ладно, ладно. Чего сказать-то хотел?
    — Ну-у, если коротко… скажите, вы в ближайшее время случайно не будете заходить на какую-нибудь крупную оживленную торговую планету?
    Алекс начал догадываться о цели этого разговора.
    — Через одну точку садимся на Вильеру, это самая крупная из ближайших планет АТМа.
    Парень явно обрадовался.
    — В таком случае скажите, если не трудно, не могли бы вы меня туда довезти? За вашу цену, разумеется…
    Алекс был не слишком удивлен подобной просьбой, да и против ничего не имел. В конце концов, это он специализируется на перевозке грузов, а очень многие другие торговцы предпочитают работать в качестве "межзвездных такси". Свободного места на Протее просто завались, так отчего бы и не подзаработать? Тем более что все равно по пути…
    — Почему бы и нет? Тариф сорок империалов за прыжок, так что если наскребешь восемьдесят, отвезем, не вопрос…
    Сильт скривился. Судя по его виду, у него была нужная сумма, но жадность не позволяла платить столько за простой перелет.
    — Может договоримся за шестьдесят? Прошу, поймите, я не могу столько тратить! И ждать тоже… на промышленные транспортники меня не берут, а прочие корабли так редко сюда залетают… и кстати, нехватающую сумму я могу отработать! — Судя по удивленному тону, последняя мысль пришла ему в голову только что.
    — Гм… ну, можем сойтись и на шестидесяти… а что умеешь? — Алекс не подал виду, но предложение его сильно заинтересовало. Сильты, помимо всего прочего, славились высоким уровнем получаемого образования. Любой из них к двадцати годам уже получал минимально необходимую квалификацию для выбранной специальности, а в двадцать пять уже становился специалистом высокого уровня.
    Парень выпятил грудь.
    — Я обучался в Политехнической Академии Сильтены, факультет нано-электронной механики! — он замолчал, явно считая, что одного только названия университета будет достаточно для подтверждения его умений и талантов. Увы, так считал только он.
    — Молодец, что обучался… а умеешь-то что?
    Поняв что громкие названия не возымели эффекта, сильт решил что многочисленных высоких научных понятий здесь все равно не поймут, и перешел на более простые понятия.
    — Я специалист по ремонту и настройке компьютеров и подобной техники. Есть первичная квалификация универсального ремонтника, знаком с работой связиста…
    Алекс впервые серьезно заинтересовался.
    — По настройке компьютеров, говоришь? Хм… На Протее нужно протестировать и отладить всю бортовую систему. Она здесь не заводская, я все системы отдельно ставил и соединял, иногда с совместимостью проблемы… справишься?
    Парень хмыкнул с таким видом, словно для специалиста его уровня все перечисленное было детской забавой.
    — За пару часов. Но придется все отключить, для настройки мне нужны полностью дезактивированные системы. Так что это только на стоянке… думаю вы сами знаете, что значит отключение систем во время полета, а тем более в гипере.
    — Отлично. На следующей точке задержимся, корабль будет в твоем распоряжении. Сможешь все сделать, скину цену до полусотни… Тебя как зовут, кстати?
    — Селокс О'Нимо… — судя по радостному голосу, снижение цен за перелет прибавило ему оптимизма. — Если мы договорились, может я пройду на борт?
    Алекс рассеянно кивнул. Он намеревался забыть имя случайного пассажира сразу после того как тот покинет корабль — эта информация не относилась к числу приоритетных по его личной классификации… Он мельком глянул на вход в док, надеясь увидеть там Элю, однако в поле зрения никого не обнаружилось.
    — Да, пожалуй можешь подниматься на борт. Насчет каюты… Вторая дверь по коридору правого борта — поедешь в собственных апартаментах. Осторожно, не перепутай — там еще вторая каюта пустует, только она у нас хламом всяким завалена… В общем, располагайся.
    Селокс не стал медлить, и сбегав за небольшим каркасным рюкзаком-сумкой исчез в недрах Протея. Алекс еще пару минут помаялся, проверил амортизаторы на опорах, и для порядка обошел вокруг корабля, осматривая корпус в поисках явных повреждений. Таковых не обнаружив, он опять вернулся к трапу и от скуки начал телекинезом гонять по площадке три пустых баллончика из под смазки, валявшиеся неподалеку.
    Из корабля послышался приглушенный грохот. Алекс недоуменно обернулся, пытаясь придумать, что Селокс мог уронить в пустой каюте… а потом внезапно вспомнил, что у него обе каюты по правому борту завалены всяким хламом. Впрочем, бежать предупреждать сильта все равно уже было поздно…
    Ладно, по крайней мере одну койку он освободить сумеет.
    — Эй, Алекс, можем взлетать! Ничего у них на отправку нет, даже почты… — Пока капитан размышлял о проблемах размещения пассажиров, успела заявиться крайне недовольная первая помощница. Как же, еще целый перелет — и без дополнительных заказов!
    — Зато я тут кое-кого прихватил. Попутчик до Вильеры… мастер по компьютерам, на следующей точке отладит нам системы. Ладно, предупреди пожалуйста персонал, пусть готовятся закрыть док… Я пойду запущу движки.
    Тремя прыжкам преодолев трап, капитан миновал шлюзовую камеру и уже через пару секунд сидел в пилотском кресле. Сквозь панель лобового иллюминатора ему было хорошо видно, как Эля появляется в доке и бежит к трапу. Через пару секунд на сигнальной панели потух огонек, обозначавший открытый главный шлюз. Еще через пару секунд зажглись сигналы герметичности корабля. Панель контроля работы двигателей и гипердрайва тоже показывала отсутствие проблем.
    — Диспетчерская Селесты, звездолет Протей, борт номер K-1391 готов к вылету, герметичность подтверждаю. Сообщите, чтобы открывали док по готовности…
    На всякий случай просмотрев прочие контрольные панели и убедившись, что основные показатели в норме, Алекс включил громкую связь.
    — Уважаемые пассажиры и члены экипажа, вылет состоится в ближайшие несколько минут. Так что воздержитесь от хождения по кораблю во время взлета. А лучше — до выхода в гиперпространство…
    Алекс еще долго мог бы изображать из себя образцового капитана, но в кабину влезла Эля и, благодаря громкой связи, заявила на весь корабль все что она думает про подобное позерство. Вышло долго и не очень прилично.
    Капитан, полный праведного гнева, вырубил громкую связь и в свою очередь высказал все, что думает о подчиненных, позорящих капитана корабля. Вышло покороче, но еще неприличнее…
    Ожесточенный спор продолжался еще довольно долго, пока его не прервал оживший передатчик.
    — Борт К-1391, вы же сообщили о готовности к взлету, док уже пять минут как открыт! У вас там все в порядке?!
    Эля с ехидным лицом включила передатчик, явно намереваясь поделиться с диспетчерами своими и капитанскими проблемами, но не успела — Алекс от греха подальше вырубил всю систему связи, после чего настроил автопилот на выход из дока и удаление от станции…
    Следующие двадцать минут капитан работал на два фронта — одновременно считал прыжок и ругался с первой помощницей, выясняя, кто здесь главный. В конце концов прыжок был рассчитан, а Эля задавлена авторитетом и выгнана из кабины. Разделавшись с самыми важными проблемами, Алекс спокойно ввел нужные координаты в прыжковый компьютер, и как только корабль покинул реальное пространство, пошел в кают-компанию.
    Сравнительно просторное помещение, по традиции именующееся кают-компанией или салоном, было полно людей. Впервые за последние полгода там находились аж трое! Небывалое скопление народу…
    Эля сидела перед небольшим сервисным дисплеем, просматривая список скачанных на Селесте передач. Пока Алекс сбывал груз, она успела подключиться к станционной базе данных и буквально высосала оттуда все развлекательное, что только смогла найти, так что теперь она искала, чем бы таким занять главный экран на время полета…
    Рядом, за круглым столом со встроенным в столешницу голографом, сидел СелоксПараллельно она что-то увлеченно выспрашивала у сидящего рядом Селокса. Он заинтересованно ковырял какой-то прибор, иногда потирая ноги, и еще при этом отвечал на многочисленные Элины вопросы. Увидев капитана, он отложил прибор в сторону.
    — А, капитан… не знаю, в курсе ли вы, но у вас там обе каюты представляют собой склад подержанных запчастей… позвольте поинтересоваться, а зачем вы все это барахло с собой таскаете?
    Алекс угрюмо засопел. Когда он модернизировал приборы корабля, все старое оборудование он не выбросил, как ему советовали, а складировал в пустующих каютах. Учитывая то, с каким постоянством на Протее ломались приборы, он предпочитал иметь под рукой избыточный запас запчастей… И хотя большая их часть безнадежно устарела или вообще не работала, Алекс не соглашался их выкидывать до тех пор, пока каюты пустовали.
    Даже Эле показалось немного странным таскать с собой такую кучу хлама… Хотя она требовала не выкинуть, а продать ненужное оборудование. Вот только капитан сильно сомневался, что это хоть кто-нибудь купит.
    — У нас часто поломки случаются, запчасти всегда нужны… Место освободить удалось?
    Парень кивнул. — Да, я разгреб одну койку… там кое-что упало, по моему сломалось…
    Алекс махнул рукой, показывая насколько его это волнует. — Не парься, там и так почти все не в рабочем состоянии…
    Сильт немного помолчал, а потом вспомнил о том, почему собственно находится на корабле.
    — Да, так мы договорились? На следующей стоянке дайте мне корабль на пару часов, я здесь все неполадки пропесочу… Кстати, системы у вас довольно качественные, просто коммутация потоков данных низкоуровневая. Вы наверное просто их соединили, без настройки, так они автоматически на самом низкой совместимой скорости работают… неполадки вылезают при многозадачных межсистемных процессах, я прав?
    Алекс удовлетворенно кивнул, даже не пытаясь вникать в услышанное. Да, этот парень явно знает свое дело…
    Следующие полчаса прошли в основном в расспросах Эли о том, как их пассажир докатился до такой жизни. Парень отвечал неохотно, однако кое-что все таки рассказал. По его словам, незадолго до окончания Академии он был отчислен за участие в каких-то беспорядках, организованных студентами. На вопросы о том, в чем состояли причины беспорядков, и как они проявлялись, он смутился и забормотал что-то неразборчивое, а потом и вовсе отказался отвечать. Видимо, эта тема была ему неприятна…
    Простым отчислением администрация Академии не ограничилась, лишив неудавшегося бунтаря права на восстановление и поступления в любое другое учебное заведение на территории Анелона. А так как найти достойную работу на сильтских планетах, не обладая соответствующем дипломом практически невозможно, он решил попытать счастья на чужбине.
    Потыркавшись туда-сюда, он смог подрядиться бортмехаником на потрепанный человеческий корабль, невесть как залетевший в сильтский космопорт. Капитан, как и Алекс, промышлял торговлей, однако не гнушался и менее честным бизнесом, в том числе контрабандой и мелким пиратством. Отношения с экипажем у парня сразу не сложились — он имел неосторожность после первой же недели работы высказать капитану свое мнение о подобного рода деятельности. Капитан послал его подальше, экипаж, состоявший из весьма сомнительных личностей, его поддержал. За следующий месяц выяснение отношений имели место еще несколько раз, и в конце концов капитан не выдержал — когда корабль в очередной раз сел на Селесте, Селоксу дали расчет, и в придачу лишили почти всего заработка. Ну а что было дальше, и так ясно…
    Эля наконец обнаружила какую-то мелодраму неопознанного происхождения, и включила ее на основном экране. Судя по некачественному изображению, ее снимали на какой-нибудь второсортной студии где-то на задворках АТМа. Капитан с пассажиром с одинаковыми страдальческими физиономиями пару минут смотрели эту бурду, после чего практически синхронно отвернулись и занялись своими делами. Сильт продолжил изучать неопознанный прибор, Алекс достал собственный органайзер и стал в нем копаться. Только Эля по прежнему сидела вперившись в экран и открыв рот. Она всю жизнь отличалась нездоровым интересом к подобным псевдо-романтическим картинам…
    Алекс пытался высчитать чистую прибыль, полученную за последний месяц. Общая заработанная сумма впечатляла… но именно, что общая. За вычетом расходов на обслуживание корабля, продукты питания, и все остальное, а также зарплаты экипажу и внесения денег в общий фонд, выходило маловато — чуть больше пяти тысяч деренских империалов, или одиннадцать тысяч кредиток АТМа, или семнадцати тысяч денежных единиц Лиги… В валюте Анелона капитан даже не стал считать — она все равно нигде за его пределами не принималась. Алекс сделал себе заметку — на ближайшей планете перевести деньги в Единый банк Альянса. Он считался самым стабильным и к тому же для того, чтобы хранить там деньги, не нужно было доказывать их чистоту. И хотя нелегальными делами экипаж Протея не занимался, все равно без многочисленных проверок было легче…
    — Эля, оторвись от этой бурды! У тебя, кажется, была какая-то информация о следующей точке? А то у меня только координаты… Чья планета, хоть?
    Эля повернулась к капитану, наморщив лоб и пытаясь понять, чего от нее хотят. Через пару секунд до нее таки дошла суть вопроса.
    — Да ничего особенного… планета обитаемого класса, население — сто или двести тысяч… юрисдикция дерены, но в отличие от Эрксфорта это не глухие задворки, туда сравнительно часто садятся, так что открыто нападать не рискнут. Кстати, большая часть населения не ферды или некриды, а люди. Редкость в этом регионе…
    — Ага… а город один, или несколько? У тебя ведь есть координаты посадки?
    — Есть координаты примерной зоны. Не беспокойся, нам в единственный крупный город, лок-сенсор сразу поймает. Да и маяк там небось такой, что с орбиты видно будет… Подойдешь к планете, на всякий случай сразу свяжись с портом, попроси уточненные цифры. Позывные города — Телор…
* * *
    Мэл открыла глаза. Стоящие на небольшом столике показывали 4:87. Пора…
    Она приподнялась на локте, вперив взгляд в темный проем двери, и прислушалась. Не выявив никаких звуков, кроме тихого шума вентилятора, она поднялась с кровати и начала спешно натягивать комбинезон. Тот, очевидно из-за того что его схватили в такую рань, не оказал обычного сопротивления и покладисто налез на девушку.
    Из-под кровати был извлечена невесть где добытая сумка, собранная еще вечером. Правда, содержимое оставляло желать лучшего — вопреки обещаниям, Дэн сумел достать всего один пакет пайка, да и то какой-то неполный. С остальным содержимым тоже было не густо — чемоданчик со стандартным набором электромеханика, пара полезных для жизни мелочей вроде фонарика и невесть где добытый Риком выкидной вибронож (кстати, строжайше запрещенный для ношения всеми несовершеннолетними как квази-холодное оружие) много места не занимали. Немного подумав, она вынула вибронож и засунула в поясной карман. Если ей (не допусти эфир!) придется его применять, то вытаскивать его из сумки будет некогда…
    Мэл засунула полученные шестнадцать(!) империалов во внутренний карман, и грустно оглядела комнату, в которой она в некотором роде выросла. Удостоверившись, что ничего не забыла, она тихо вышла из комнаты и прокралась к концу коридора. Миниатюрное зеркальце, высунутое из-за угла, показало отсутствие проблем и в следующем коридоре. Мэл тихо дошла до лестницы, и резко замерла. Со стороны нижнего пролета явственно донеслись голоса.
    Первоначальный план состоял в том, чтобы добраться до кладовки на первом этаже, в которой была небольшая форточка, вылезти через нее на никем не охраняющийся задний двор, ну а перелезть забор труда не составляло. Самым проблемным пунктом была кладовка, располагавшаяся недалеко от комнаты дежурного вахтера, но вахтеры к этому времени обычно засыпали. Если не шуметь, можно было вообще пройти мимо, через главный вход — в силу климата двери обычно старались не закрывать, так как слабенькая система кондиционирования с местной жарой не справлялась. Однако непредвиденные обстоятельства вынудили беглянку импровизировать…
    Голоса снизу затихли, сменившись гораздо более неприятным звуком — звуком приближающихся шагов.
    Путь через нижний этаж отпадал — шаги принадлежали одному человеку, а разговаривали как минимум двое. Значит, второй остался внизу. Мэл пожалела, что не разобрала голосов — некоторые дежурные ограничивались беглым осмотром коридоров, а некоторые особо нелюбимые заглядывали в каждую комнату, встречающуюся на пути. Если это был кто-то из второго типа, значит времени у нее очень мало…
    Стараясь двигаться как можно быстрее, и при этом бесшумно, Мэл ретировалась к другой лестнице, и прыгая через три ступеньки поднялась на последний, четвертый этаж. Отсюда тоже можно было незаметно уйти с территории комплекса, и почти каждый лишенец хотя бы раз им пользовался… однако в силу ряда причин этим путем старались не злоупотреблять.
    Девушка вихрем влетела в единственную кабинку женского туалета, и открыла небольшую форточку, торчавшую под самым потолком. Встав на крышку унитаза, она схватилась за край окна, и резко подтянувшись, наполовину в него высунулась. С высоты семи метров она увидела под собой крышу отдельно пристроенной подсобки, и ей стало дурно. Тряхнув головой и подождав пока дурнота уйдет, она извернулась, и рискованно высунувшись чуть подальше, схватилась за нижнюю часть ограждения крыши, находящегося в метре от верхнего края окна, из которого она сейчас торчала. На ее счастье, находящаяся снизу подсобка скрывала эту часть стены, лишая всех лезущих этим путем возможности быть увиденными со двора. Перевернувшись на спину, и усевшись на краю форточки, Мэл перевела дух. Второй рукой она с трудом протащила сумку между собственными ногами и краем окна, порадовавшись, что та была полупустая, и пролезла в узкую щель. Опустив руку для улучшения размаха, она резким рывком кинула сумку на крышу… однако той не суждено было долететь. Сумка ударилась в ограждение, отскочила и полетела вниз. Мэл резко дернулась, пытаясь ее поймать, но тщетно. Пальцы скользнули по гладкой ткани и схватили пустоту… и одновременно рука, которой она держалась за ограждение, соскользнула.
    Едва сдержав дикий вопль, девушка выгнулась вниз, неестественно растопырив ноги, не дающие телу выскользнуть из проема окна. Пару секунд она просто висела, пытаясь успокоиться. Сердце молотило по ребрам со скоростью бластерной очереди, ноги едва не сводила судорога. С трудом восстановив способность мыслить, она медленно, держась за собственную одежду, начала подтягиваться наверх. Вот она уже схватилась за край форточки, вот рывками стала подниматься выше… и наконец руки схватили заветную железку. С облегчением расслабив ноги, она начала подтягиваться выше, одновременно протаскивая оставшиеся части тела в окно, и скоро уже твердо стояла на раме. Пару секунд она позволила себе просто постоять, восстанавливая спокойствие. Опустив голову, она в отчаянии смотрела на свою сумку, валяющуюся внизу — но достать ее не было никакой возможности. Приходилось идти дальше без нее, и времени оставалось все меньше. Девушка резво вскарабкалась на крышу, и стараясь не топать побежала на другую сторону, где вдоль стены проходили несколько технических труб. Обхватив одну из них руками и ногами, Мэл соскользнула на крышу одноэтажной столовой. Пригибаясь пониже, дабы не быть замеченной со двора, она пробежала к дальнему концу. Осторожно высунувшись, она удостоверилась что двор пуст, схватилась за край покрытия, осторожно спустилась вниз, сначала повиснув на руках, а затем спрыгнула вниз. Воровато озираясь, Мэл взяла низкий старт, пробежала двор на спринтерской дистанции, и скрылась за складом. Там она отдышалась, и посмотрела на часы — едва-едва перевалило за пять. Если ее пропажу случайно не обнаружили, значит все обошлось…
    Трех метровый забор, сделанный из тонких формованных стальных пластин, вполне можно было перелезть, если знать как… Но лишняя фора не помешает. Вибронож тихо запел в руке — Мэл неуверенно ткнула едва заметно светившимся лезвием в железо, и совершенно по детски обрадовалась, когда оно прорезало тонкую сталь подобно листу бумаги. Плавно ведя лезвием сквозь метал, она с легкостью вырезала в ограде, у земли, небольшую арку — как раз чтобы можно было пролезть на четвереньках. Выглянув наружу, и удостоверившись что на улице никого и ничего, она пролезла в дыру и аккуратно приставила вырезанный кусок на место. По крайней мере издалека видно не будет, а проверять забор ни у кого мозгов не хватит…
    Мэл свободно ориентировалась в этом районе, поэтому без труда наметила себе ближайший путь к нужной ей части города, и торопливо зашагала по безлюдным улицам. По крайней мере теперь можно было не бояться, что ее найдут в ближайшие пару часов. Она посмотрела на начинающее алеть небо, и с грустью вспомнила, что скоро небосвод должен перечертить инверсионный след двигателей аринского звездолета. Чувство опасности с новой силой заныло в груди, словно предупреждая. Ведь за неимением других вариантов, девушка направлялась к тому месту, где они будут совсем близко — к посадочным площадкам космопорта…

Глава 4

    Небольшая гористо-пустынная планета, как и ее крупнейший город называемая Телором, с орбиты выглядела довольно неприглядно. Хотя и лучше, чем многие другие — на поверхности иногда мелькали небольшие пресные озера, а в одном месте даже присутствовало море (хотя от озера оно отличалось лишь соленой водой). Уровень кислорода чуть ниже общепринятого, однако вполне пригодный для дыхания, вредные примеси в воздухе, земле и водоемах отсутствовали… в общем, если не считать слишком жаркого и сухого климата, планету с некоторой натяжкой можно было считать пригодной для жизни.
    Звезда класса "красный гигант", находящаяся на пике яркости, своим сиянием скрывала половину видимой небесной сферы, однако вид от этого не сильно страдал. С этой точки Сектора не открывалось никаких особо прекрасных пейзажей — так, обычное звездное небо, и в подметки не годящееся великолепному зрелищу туманностей и созвездий, открывающемуся, например, с орбиты Сайгара, столичной планеты Лиги, или кометным дождям в системе Сильтены.
    Если бы здесь случайно оказался какой-нибудь случайный наблюдатель, ему на долю секунды могло бы показаться что звезды начали двигаться, словно решив переехать в другую точку карты… Однако причина сего феномена была гораздо более прозаичной. Пустив вокруг корпуса слабую рябь, в ледяную пустоту вакуума из гиперпространства выпрыгнул корабль. Блеснув на солнце, хищно выглядящее приплюснутое судно резко развернулось и взяв ускорение, приведшее бы в ужас пилотов грузовых судов, отвесно рухнуло к поверхности планеты.
    В отличие от грузовиков, даже таких скоростных и военизированных как Протей, этот корабль не был приспособлен для перевозки чего-либо кроме десятка человек экипажа и малогабаритного багажа. Прото-материальные излучатели, обладающие не только огромной разрушительной мощью, но и внушительными скорострельностью и боезапасом, чересчур мощные для столь легкого корабля маршевые и маневровые двигатели, невидимые под корпусом генераторы щитов, способных играючи отражать выстрелы тяжелых штурмовых орудий… Не было никаких сомнений — это был малый боевой шаттл производства Дерены. Даже больше — на стандартные шаттлы такого обилия средств нападения и защиты не ставили. Нет, этот корабль принадлежал кому-то из флотской элиты…
    И не нужно было долго думать, чтобы понять кому именно. Достаточно было взглянуть на знак, начертанный на боку острой кабины корабля — белый круг с ярко голубым пульсаром в центре. Знак, шанс реально увидеть который выпадал единицам. Знак, независимые звездолеты с которым впервые открыто появились в Секторе пятнадцать лет назад. Знак, внушавший ужас агрессорским деренским войскам до самого разгрома их флота и падения их лидеров.
    Знак независимого государства Аринеон.
    Именно от названия этого государства его граждан начали называть аринами. Из всех рас Гуманоидного Сектора они, безусловно, были одновременно самой малочисленной, загадочной и ментально развитой. Бледно-серая кожа и такого же цвета волосы и глаза делали их внешность очень… однообразной, да и лица их были весьма далеки от обще-принятых эталонов красоты. К слову, их собственные эталоны сильно от них отличались, и взаимопонимания с прочими расами это не прибавляло.
    Однако недостатки аринской внешности разом забывались при рассмотрении их ментального развития. На каждую сотню единиц населения у них приходилось один обученный ментал. Один на сотню!!! В то время как в прочих государствах один ментал приходился в лучшем случае на десять — двадцать… тысяч. Не говоря уже про уровень обучения… К тому же все без исключения аринские менталы имеют высокое положение в их специфичной государственной иерархии, занимая почти все мало-мальски важные должности. И не нужно быть сенсором, чтобы понять что все члены экипажа этого устрашающего звездолета обладали незримой властью над эфирным слоем реальности. Двое молодых подмастерьев (пилот и механик), два мастера и один магистр… В прочих государствах шанс за один раз встретить такую группу менталов был просто мизерный. Для аринов же подобный экипаж считался общепринятой нормой…
    На корабле шли последние приготовления к посадке. Никто из группы не имел ни малейшего желания находиться здесь дольше необходимого, поэтому все дела должны были быть закончены как можно быстрее. Да и операция сама по себе не должна была доставить ни малейших затруднений…
    Один из мастеров стоял в кабине, уткнувшись лбом в передний иллюминатор, и сосредоточенно разглядывал приближающуюся планету, пока его не отвлек негромкий, но звучный голос.
    — Ну как, Рен, что-нибудь чувствуешь?
    Мастер покачал головой.
    — Расстояние слишком велико, магистр… И позвольте напомнить, ее я в принципе не могу засечь…
    Молен Вэнс, высокий седой арин лет пятидесяти на вид, хмуро кивнул. Будучи узким специалистом в энергетике, сам он псионной сенсорикой не обладал, и сейчас сильно на себя досадовал. Несмотря на все доводы разума, указывающие что ничего плохого в принципе не должно произойти, на душе у него скребли кошки.
    — Прошло столько лет… кто знает, что с ней стало.
    Рен со вздохом отстранился от стекла.
    — Пять дней назад, если их доклад не врет, она была в порядке и никаких инцидентов не было… Не о чем беспокоиться, магистр. Что такого радикального могло произойти за пять дней?
    Молен уже открыл рот, но ответит не успел. Его прервал выкрик молодого пилота:
    — Магистр, неопознанное судно вошло в поле деятельности радаров! Три минуты назад прошел слабый импульс, как от гиперпрыжка, но я не обратил внимания…
    — Где оно? Скорость, курс, принадлежность? — голос пожилого магистра резал воздух подобно ножу. Он же специально выбрал время, когда ни одно из деренских судов не должно было прибывать в это время, он специально изучил портовые графики… И вот именно в такой момент в системе появляется корабль! Подозрительное совпадение…
    — Двести километров, вектор 2-29-17, курс… параллелен нашему, похоже они тоже идут на посадку.
    — Поворачивай, идем на перехват. Боевая тревога!!! — по громкой связи приказы дошли до всех на корабле. Через несколько секунд все были на мостике. Магистр обвел экипаж взглядом. — Попытаюсь связаться с ними. Здесь мы пока что официальная власть, вправе требовать их самоопределения. Будут молчать — стрельните парочкой предупредительных, если и тогда не откликнутся — уничтожить.
    Команда кинулась выполнять приказы. Корабль резко вильнул, идя на сближение с неопознанным судном. Тускло вспыхнули щиты, турели встали в боевые позиции… штурмовой шаттл шел на перехват.
* * *
    Ну почему? Ну почему именно сейчас?! О, Эфир… Почему именно сейчас здесь даже обычных наших грузовозов нет, а вольными и не пахнет? Хотя о чем я… можно подумать меня бы и в самом деле взяли…
    Мэл уселась на землю, прислонившись к длинному куску стального профиля неопознанного происхождения. Минуту назад она готова была рвать на себе волосы от досады, но теперь просто сидела, подтянув ноги к груди и уставившись в землю невидящим взглядом.
    Девушка пряталась на небольшом пустыре, бывшем когда-то территорией складского ангара. Его забросили еще несколько десятилетий назад, и сейчас он находился в столь шатком состоянии, что даже местная молодежь не рисковала подходить к нему близко — насквозь проржавевшие конструкции грозились рухнуть в любую минуту. Собственно Мелли не боялась здесь сидеть лишь потому, что ближайшие конструкции уже рухнули, и падать на нее было уже нечему. Именно среди покореженных стальных ферм она сейчас и пряталась. С этой точки можно было незамеченной наблюдать почти весь порт… Однако сейчас беглянка предпочла бы его не видеть.
    Все пять посадочных площадок были пусты. Пылевые вихри, носящиеся по бетону, словно подчеркивали отсутствие каких-либо шансов на побег, вызывая чувство обреченности. Мэл тоскливо думала, что даже при самом удачном раскладе укрыться на планете ей не удастся — Телор слишком мал… а попытку спрятаться за его пределами можно было смело приравнивать к самоубийству. Пустыня убивает очень быстро… Остается выбирать — сдача аринам и неизвестность впереди, или… или… или…
    Она не смогла придумать альтернативы. Безысходность в душе гасила мысли, навевая усталость. Приложив показавшиеся титаническими усилия, девушка приподняла голову и в очередной раз окинула пустоту порта тоскливым взглядом. Вздохнув, она уронила голову и закрыла глаза, стараясь не думать ни о чем. Получалось очень неплохо — сказывались бессонная ночь, все предыдущие терзания и сопутствующие им стрессы…
    Солнце, словно сочувствуя беглянке, чуть притушило лучи, а теплый ветер ласкал кожу, поигрывал волосами и приятно согревал. Планета словно пыталась подбодрить несчастную, сказать что не все так плохо… что еще есть на что надеяться и за что бороться… Что на высокой орбите вот-вот решится ее судьба.
    Успокоенная ласковым прикосновением погоды, Мелли тихо провалилась в сон…
* * *
    Алекс вытаращился на экран радара, не веря своим глазам. Из памяти автоматически всплыли заученные еще в Академии "потенциально-агрессивные действия по отношению к судну", и способы их распознавания на бортовом радаре. Неизвестный пилот профессионально выбрал траекторию наибыстрейшего приближения к Протею. Сомневаться не приходилось — подобный маневр идеально подходил под описание "прямой атакой догоняющего типа"…
    Размышления продолжались ровно две секунды, сменившись действием. Руки замелькали по пультам с бешеной скоростью, активируя все системы подряд.
    — Боевая тревога, повторяю, БОЕВАЯ ТРЕВОГА!!! — Орал капитан по громкой связи, надеясь что его приказы исполнят достаточно быстро. Одновременно он включал и проверял работу щитов корабля. — Эля, к стрелковой, БЫСТРО!!! Готовь все что есть, это не дешевый пиратский налет!!! Селокс, быстро в каюту и не вылезай!!! Эля, доложить!!!
    — На месте, кэп!!! — В голосе Эли отчетливо слышались нотки беспокойства — на стрелковой панели был свой экран радара, и она явно нервничала, глядя на стремительное приближение неизвестного корабля. — Он быстро летит… не факт что смогу попасть… Кто это?!
    — А хрен его знает… — Алекс глянул на экран определения цели, но тот молчал.
    — Приготовься стрелять "шагами", я начну вертеться! И очень тебя прошу, попадай почаще! Если он хорошо летает, мне будет не до того, чтобы нацеливать тебя!!!
    С этими словами он резко пустил Протей в крутой вираж по направлению к агрессору, вспоминая все возможные маневры уклонения. Приборы однозначно показывали, что их потенциальный противник летает быстрее, убегать не имело смысла. Лучше было сразу развернуться, чем ждать выстрела в спину.
    — Эля, только первой не стрелять!!! Мало ли он не…
    Он поперхнулся словами. Дисплей компьютера распознавания выдал полученную информацию. Боевой шаттл!!! Вот мы попали…
    Прикидываемые капитаном шансы на успех резко падали. Теперь в случае схватки все зависело от того, чье мастерство в пилотировании возьмет верх — Алекс прошел очень жесткую пилотскую школу… но и противник скорее всего тоже. Зеленого новичка не посадили бы управлять этим…
    К огромному облегчению Алекса, ожил передатчик. Если хотят переговоров, сразу стрелять не будут…
    — Капитан неизвестного судна, именем высшего совета Аринеона я, магистр Молен Вэнс, требую вашего самоопределения. Вернитесь на прежний курс и деактивируйте боевые системы, немедленно.
    Алекс выпал в осадок. В сказанном он не сомневался — Вместе с типом корабля сенсор распознал и его принадлежность. Шаттл "Искра" и в самом деле имел аринскую регистрацию…
    — Магистр, Я Александр Иллани, капитан грузового судна Протей, регистрация АТМ, бортовой номер K-1391. Ваша траектория является открыто-атакующей, я требую назвать причины агрессии по отношению к своему кораблю. До тех пор пока я не получу гарантий вашего ненападения, я не буду предпринимать действий, которые могут повлечь опасность для моего судна и экипажа.
    Арины некоторое время молчали. Видимо, проверяли регистрацию Протея. Каждый корабль снабжен небольшим спец-передатчиком, постоянно транслирующим сигналы о названии и принадлежности своего судна. Конечно, его можно отключить или демонтировать, и многие так и делали, только вот все корабли без такого определителя автоматически причислялись в пиратским.
    — Капитан Иллани, мы представляем официальную власть патроната империи Дерена, и вправе проверять любые суда на этой территории. Что вам понадобилось на территории Телора?
    Алекс тихо выругался. С каких это пор арины вот так летают по империи и проверяют всех встречных и поперечных? Пятнадцать лет про них ни слуху ни духу, и вот теперь вдруг решили начать?
    — Я доставляю официальный административный заказ Телора, плюс почту. Свяжитесь с землей, они подтвердят. Или у вас есть какие-то конкретные претензии?
    Оба корабля тем временем мерно кружили вокруг друг-друга, не сводя друг с друга прицельных лучей. Алекс не отрываясь следил за несколькими дисплеями разом, готовясь в любой момент уйти с линии потенциального огня, и начать маневр под гордым названием "побег". В крайнем случае пилоты иногда пользовались экстренным выходом в гипер, что моментально выводило их из под угрозы… Но очень немногие реально к нему прибегали. "Прыжок вслепую" мог вывести корабль куда угодно. И еще вопрос, что опаснее — вступить в бой, или оказаться потерянным в бесконечной пустоте космоса…
    Однако в этот раз обошлось без стрельбы. Ожил судовой передатчик:
    — Протей, башня подтвердила ваше право доставки заказа. Мы снимаем с вас подозрения. Можете продолжать полет.
    Алекс отключил связь, едва удержавшись от того, чтобы на последок послать магистра куда подольше. Напыщенные уроды… извиниться не хотим, нет? Он вырубил орудийные башни, развернул корабль на прежний курс, но защиту пока отключать не стал. Если арины сейчас начнут стрелять… однако радар развеял опасения — Шаттл резко прибавил скорость и лег на посадочную траекторию. Вырубив щиты и включив автопилот, Алекс начал вещать по громкой связи:
    — Тревога отменена, это была рядовая проверка. Эля, подготовь груз, скоро сядем…
    Он облегченно вздохнул и откинулся на спинку кресла. Если бы шаттл дал бой, дело могло кончится очень плохо. Одолеть этого монстра было очень сложно, да и сбежать тоже могло не удастся… Капитан посмотрел в сторону приближающуюся планету — на ее тусклом фоне еще можно было различить слабо светящуюся точку — свет двигателей аринского корабля. Не допусти эфир, эти уроды лично припрутся корабль проверять. Алекс мрачно подумал, что в случае, если они и в самом деле явятся, ему придется уступить. Он бы не побоялся выйти против мастера… а при некоторой удаче, мог бы выстоять и против магистра — в открытом противостоянии среднестатистических менталов энергетики проигрывали кинетикам… но со всем экипажем (а в том, что на Искре нет ни одного не-ментала он не сомневался) ему в любом случае не тягаться.
    Очень скоро в кабине появились и остальные присутствующие на борту. Эля уже успела забыть об инциденте, Селокс же до сих пор трясся.
    — Капитан, у вас что, опознаватель не работает?! Вы ведь вроде не пират… С чего бы это им проводить вооруженные проверки?
    — Их спроси! — огрызнулся Алекс. — Это же арины, кто знает, что им в их фанатичные головы взбрело… может они ищут кого-то конкретного… а может так, развеяться решили, народ попугать!
    Селокс молча открывал и закрывал рот, не в силах выговорить ни слова.
    — Ар… арины? — наконец просипел он. — Настоящие?! Вот это да… я и не мечтал с ними встретиться!
    Капитан выдал ему кривую гримасу.
    — Лучше и дальше не мечтай. Или ты до сих пор не понял, что могло произойти? У них был легкий шаттл, если бы они напали, нам бы оставалось только драпать… и то не факт, что вообще удалось бы уйти. Им бы хватило пары хороших залпов, чтобы нас в пыль превратить… Так, будем в порту, к их кораблю на километр не приближаться! Если они сами придут, пока меня не будет — никаких обвинений и препирательств, запритесь в корабле и вызывайте меня, я с ними сам разбираться буду. Эля, на всякий случай держи Альфу в готовности… Хотя что я говорю, они же все энергетики, он их даже не заденет. Ладно, может хоть меня прикроет.
    Эля с Селоксом кивнули, еще немного поторчали в кабине, и пошли готовиться. Алекс проводил их взглядом, и уныло напялил нейрошлем. Предстояло связываться с портом. Он со злостью подумал, что теперь заказчики вполне могут безбоязненно его обсчитывать… если поймут, что пока рядом стоит аринский корабль, он даже бластер достать не рискнет. Побыстрее бы Селокс все настроил…
* * *
    Мэл медленно открыла глаза. Она плавно закинула голову назад, хорошенько потянулась и устремила взор в небо. На ее лице медленно появилась и расползлась улыбка. Получилось!!!
    По сравнению с предыдущими видениями, это могло показаться слабым и незаметным. Если бы не опыт прошлого раза, она вообще вряд ли смогла бы заострить на нем внимание… Но она смогла. Отчасти потому, что среди появившихся ощущений отсутствовал тот компонент, который лучше остальных умеет поглощать внимание, который подчиняет себе мысли, который столь трудно забывается…
    Отсутствовал страх.
    Его место заняла целая палитра разнообразных чувств, неожиданно легко сложившаяся в общую картину. И что главное, в крайне позитивную картину. Ветер выдал несколько озорных порывов, как будто говоря "а я предупреждал!".
    Мэл рассеянно тряхнула волосами, пытаясь вытрясти из них песок, и только сейчас заметила разительное изменение в пейзаже. Одновременно она поняла, что за шум слышала последние несколько минут…
    Над одной из площадок завис, опираясь на еле-заметные столбы энергии, снежно-белый корабль с аринским флагом на кабине. Несколькими маневровыми импульсами откорректировав свое положение, шаттл выпустил опоры и аккуратно приземлился. Сквозь стихающий шум движков Мэл различила громкое шипение от выравнивания давления в шлюзовой кабине…
    Еще вчера один вид этого судна привел бы девушку в состояние панического ужаса. Час назад у нее поползли бы мурашки… Теперь она даже не вздрогнула. Она спокойно, с любопытством рассматривала неприятельский корабль, ненадолго позволив себе забыть о его потенциальной опасности. В конце концов, за тот короткий период жизни, который она помнила, у нее впервые появился шанс нормально рассмотреть подобный объект…
    Однако любопытство ее было недолгим. Ну корабль… ну белый… вот если бы его можно было изнутри посмо…
    Мэл не дала себе додумать опасную мысль. Да, страх отступил, но это не значило что арины стали ей симпатичны. Чувство опасности никуда не исчезло, оно по прежнему крепко сидело в глубине разума, просто стало не столь заметным.
    Разумом Мэл понимала, что у нее еще есть шанс передумать… Что произошедшему можно дать разумное объяснение… Что арины могут оказаться совсем не угрозой…
    Понимала… и все же не передумала.
    Корабль, кажется, начал проявлять какую-то активность… но девушка на него уже не смотрела. Повинуясь неясному порыву, она подняла голову. Ее взгляд скользнул по желтоватому небу, пару секунд поблуждал там и зацепился за крошечное темное пятнышко. Мэл еще раз улыбнулась…
    Ведь именно предчувствие появления этого пятнышка заставила ее забыть страх, испытываемый к аринам. Именно эта точка было основным объектом являвшихся во сне ощущений. Эта точка была основным объектом чувства, выразить которое можно одним словом.
    Надежда…
    Пятнышко медленно перемещалась по небу, постепенно увеличиваясь в размерах и принимая вытянутую форму. Послушался гул движков…
* * *
    Дверь шлюза аккуратно раздвоилась, половинки исчезли во внутренних полостях корпуса. Медленно, очень медленно из днища выдвинулся сложенный трап и с тихим лязгом опустился на присыпанный песком бетон. Гиросталь трапа гулко загремела под усиленными бронированными сапогами…
    Магистр Вэнс неторопливо сошел на землю и осмотрелся с таким видом, словно вокруг него был не космопорт, а помойка. Он равнодушно провел взглядом по пустоши, с которой граничила территория порта, поморщился при осмотре портовых сооружений, и окончательно скривился, заметив заброшенные полуразрушенные развалины. На Аринеоне того кто довел бы здания до такого состояния ждало наказание, сопоставимое разве что с массовым убийством. Арины очень болезненно относятся к халатности…
    От созерцания пейзажей его отвлек громкий вой движков. Источник этого шума заложил крутой вираж, сделав круг над территорией порта и резко затормозил над соседней площадкой. Вэнс сразу понял, что перед ними за корабль — именно его они проверяли на орбите. Магистр сделал логичный вывод, что если бы экипаж был все таки в чем-нибудь виновен, то нипочем не стал бы садиться.
    Вот только имя капитана его беспокоило… создавалось ощущение, что магистр его уже слышал. Когда-то очень давно, среди многих… а может оно просто было похоже… Магистр тряхнул головой, мысленно приказывая себе не впадать в паранойю. Сейчас нужно было думать о более важных вещах… и тем не менее отголосок беспокойства по прежнему скользил в его мыслях. Иллани…
    — Магистр, вам не кажется что стоит осмотреть это судно? Его капитан посмел выказать неподчинение и агрессию…
    Вэнс вздохнул, в который раз мысленно кляня судьбу за то, что не все его подчиненные столь сведущи в общественных укладах прочих государств. Основная проблема была связана с тем что в Аринеоне менталы были высшей кастой, их едва ли не боготворили… а экипаж Искры набирали в основном из молодых, и за исключением Молена ни один из них пределов родины не покидал…
    Марон, тот самый мастер, что только что предложил столь активные действия по поддержанию аринского престижа, искренне не понимал, как кто-то может сомневаться в высшем предназначении менталов. Всякий посмевший неуважительно посмотреть в их сторону в его понимании был страшным преступником, заслуживающим как минимум долгого и болезненного разъяснения того, как следует себя вести… И он еще раз это подтвердил.
    — Позвольте я лично научу этого варвара хорошим манерам!!! — мастер-энергетик непроизвольно схватился за рукоять меча. Арины всегда были неравнодушны к этому виду оружия… впрочем не только они.
    — Мар, сколько раз я еще должен просить тебя, чтобы ты держал себя в руках? Его менталитет не включает в себя автоматическое уважение к таким как мы, и не в твоей власти их к этому принуждать… И прошу тебя, не спорь!!! — Вэнс вовремя заметил желание Мара возразить и прервал его. Он единственный имел более-менее полное представление о жизни людей и некридов, и за время полета пытался хотя бы в минимальном объеме передать собственный опыт… Хотя Мар в этом смысле обучению не поддавался. Вэнс посмотрел на упертого мастера, и обреченно покачал головой. Пытаться переучить этого парня — все равно что пытаться пробить корабельный щит из ручного бластера…
    Он оглянулся в сторону портового здания — к ним уже спешила приветственная делегация.
    — Мар, Рик, вы с нами не поедете. Когда мы отбудем, оставайтесь у корабля и следите за обстановкой. Рик, держи в поле "зрения" весь порт… и за Тем кораблем тоже следи, на всякий случай. — Он махнул рукой в сторону Протея. — А пока идемте, нужно поприветствовать местную администрацию…
    Мар явно порывался сказать что-то еще, но поймал ледяной взгляд магистра и прикусил язык. Рик, подмастерье-сенсор, недовольно покосился на него — ему отнюдь не хотелось оставаться в подчинении у этого придурка, но промолчал. В конце концов, капитану виднее…
    Через минуту местная делегация и группа аринов достигли точки столкновения.
    — Магистр Молен, от имени всей администрации Телора хочу сказать, что мы просто счастливы, что вы почтили нас своим визитом! Позвольте представить вам… А теперь, если вы не против, мы подготовили небольшой банкет… Ах, вы спешите? Что вы, что вы, в таком случае не смею вас задерживать… транспорт? Ну конечно, мой лимузин в вашем полном распоряжении, сейчас же пригонят… Не нужно? Но… что вы, я не хотел… молодой человек, прошу не хватайтесь за меч, я всего лишь хотел сказать… Чего-нибудь поскромнее? Ну, полагаю… Да, машина сейчас же будет подана, не извольте волноваться… Позволено ли мне будет узнать цель вашего визита?… хорошо, хорошо, извините, я не буду лезть… магистр, прошу, повлияйте на вашего подчиненного, он меня зарежет… спасибо, и еще раз простите, я всего лишь… О, а вот и машина! Вам, наверное нужен проводник? Нет? Ну как скажете… Счастливого пути, магистр, да поможет вам эфир…
    Начальник порта, боясь пошевельнуться, проследил как гравимобиль с троицей аринов скрылся из глаз, и вытер пот со лба. Он до сих пор дрожал, поминутно бросая взгляды на узкий клинок молодого серокожего человека, удалившегося к своему кораблю. Если бы магистр его не осадил… Слава эфиру, пронесло…
    Когда он впервые узнал о приезде столь важных гостей, едва не схватил инфаркт — подумал, что будут проверять на вшивость всю управленческую систему и его в первую очередь. Пришлось срочно подчищать следы нелегальных делишек. Однако им понадобилась лишь какая-то беспризорница… Разумеется, он был в курсе запроса аринов о конкретной лишенке, но все же рискнул спросить об этом самих аринов. Как показал опыт, это была ошибка, едва не стоившая ему если не жизни, то как минимум носа.
    — Добрый день… Не уделите мне минутку? — начальник только сейчас понял что уже минут пять стоит и смотрит в пустоту, ибо арины уже пять минут как скрылись из глаз. Он обернулся, и с удивлением осмотрел говорившего.
    По сравнению с аринами тот смотрелся довольно жалко. Худой парень средней комплекции, одетый в потертый универсальный комбинезон, с бластером на поясе, и бумагами в руке… после секундного замешательства начальник все же понял, что перед ним капитан второго корабля, чье приземление на фоне прилета аринов прошло как-то незаметно. Он молча взял бумаги и принялся оформлять прием заказа…
* * *
    Алекс ошибался, когда думал что присутствие аринов придаст администрации наглости. Вышло наоборот — создавалось ощущение, что те сами жутко боялись своего начальств. Администратор был преувеличенно вежлив, и выплатил капитану все вплоть до империала. Алексу даже показалось, что у начальника дрожали коленки…
    Эля выгрузила груз (капитан не стал даже интересоваться, что в нем было), после чего контейнеры уволокли портовые грузчики. Капитан высоко подпрыгнул, успев заглянуть в закрывающийся люк, и остался удовлетворен — трюм был почти пуст, теперь курс до Вильеры… Или лучше слетать на другой перевалочный пункт? Он давно не бы на Бенати… В поседений раз, правда, он вообще не нашел там нужной работы, но кто знает, может ситуация изменилась?
    Алекс еще пару минут постоял рядом с кораблем, размышляя о перспективах, а потом ему внезапно пришла в голову любопытная идея. Немного подумав, он решил что с ее реализацией стоит немного подождать… по крайней мере до взлета. А пока… зачем сидеть в корабле, если можно пройтись на свежем воздухе?
    Он быстренько сбегал в каюту, привел себя в порядок и на всякий случай взял несколько деренских купюр мелкого достоинства. Вдруг рядом бар какой-нибудь окажется? Алекс дал Селоксу добро на тестирование систем, после чего зашел в каюту к помощнице… Только вот не пробыл там и секунды — та оказалась… не совсем одетой. Алекс едва успел выскочить и загородиться дверью от разъяренной алеридки, дико визжащей и швыряющейся в капитана всем, что попало под руку. Судя по глухому звуку, дверь спасла его чего-то тяжелого… У Алекса появились подозрения, что с прошлого корабля ее уволили после того, как кто-нибудь из экипажа пострадал, попытавшись с ней… ну вы поняли.
    — Прости, я забыл постучаться — извинился капитан после того как вопли стихли. — Я иду в город… От корабля не отходи… особенно не вздумай к аринам приближаться! Не приведи эфир, начнешь их злить… я может и отмщу, но воскресить тебя не смогу при всем желании. Ясно? Систему связи не выключай, чтобы я на связи был. М-м… Что-то я каламбурить начал… Ладно, чуть что заметите — меня зовите… Все ясно?
    Дверь распахнулась, являя наконец одевшуюся и жутко недовольную девушку.
    — Да ясно, чего ж тут не ясного… — пробурчала она. — А ты куда идешь? Я бы тоже прогулялась, здесь скучно…
    — Гулять будешь на Вильере, хоть все время стоянки! Здесь тебе не торговый порт… К тому же, после меня на корабле ТЫ старшая, так что следить! Я на тебя надеюсь… — Алекс шутливо погрозил неусидчивой помощнице пальцем, на что девушка показала ему язык и убежала открывать шлюз.
    Капитан привычно прыгнул мимо трапа, махнул не глядя махнул рукой и не торопясь пошел в сторону города. Никакой конкретной цели похода у него не было — так, захотелось пройтись…
    Проходя мимо Искры, он неожиданно почувствовал слабое незримое прикосновение. Сам по себе Алекс был слаб в сенсорике, однако отчетливо ощущал чужие ментальные сканирования, и умел вычислять их источник. Он прикрыл глаза, быстро концентрируя плотный ментальный заслон, и бегло оглядел шаттл. У ближайшей опоры стоял мрачно настроенный арин, сверлящий Алекса взглядом, достойным только кровного врага… но сканировал не он. Источник выискался в проеме шлюза — молодой человек так сильно старался проникнут в чужой разум, что не замечал ничего вокруг. Алекс усмехнулся, решив было произвести один забавный эксперимент… Но вовремя вспомнил, с кем имеет дело. Опасности этот фокус не представлял, но арины могли не так понять… вдруг обидятся? К тому же сканер, отчаявшийся прочитать капитанские мысли, наконец открыл глаза. Поймав на себе взгляд объекта неудавшегося сканирования, он резко смутился, отвел взгляд, а потом и вовсе спрятался в корабле.
    Алекс запоздало подумал, что теперь арины знают что он ментал, ведь никто кроме них не мог скрывать мысли… Но, особо досадовать не стал. Все равно теперь уже поздно…
    Он вышел из портовой зоны, кинул взгляд на Протей, убеждаясь что все в порядке, и пошел бесцельно слоняться по улицам. Найти что-то интересное он и не надеялся, и обнаружение хоть какого-нибудь питейного заведения воспринял бы как несказанную удачу.
    Лишь всезнающий пыльный ветер, окончательно растрепавший и без того неровные капитанские волосы, словно советовал ему не расслабляться. Ведь в отличие от ветра, Алекс не видел пару глаз, все это время следивших за ним… не слышал далеких, торопливых шагов изящных ножек, идущих по его следу… не знал, какая надежды на него возложена.
    И ветер пытался сказать ему, что скоро он об этом узнает… очень скоро…

Глава 5

    О-ох… ну почему я не догадалась придумать что-нибудь заранее? Почему?!
    Мэл в очередной раз выглянула из-за угла, следя за человеком, теоретически являющимся ее единственным шансом на спасение. Как только тот неспешно скрылся за следующим поворотом, она быстро переместилась на новый обзорный пост. Девушка следила за ним уже минут двадцать, тщетно пытаясь понять, куда он идет…
    Торговец планомерно обходил безлюдные припортовые кварталы, со скучающим выражением лица осматривая город. Создавалось ощущение, что он просто бесцельно слоняется, пытаясь убить время. К тому же ходил он почему-то по складской территории, где в это время дня никого не бывает…
    В мыслях девушки постепенно начинался внеплановый прилив отчаяния. Все складывалось так удачно, и вот теперь в плане обнаружилась недоработка.
    Да, она сумела избежать аринского внимания… Да, в порту обнаружился торговый корабль… Да, его капитан вышел в город, где с ним можно было беспрепятственно поговорить…
    Все что оставалось — это подойти и убедить взять ее на борт… Только вот как?!
    Стоило ли рассказывать торговцу об истинных причинах своего бегства? Каков шанс, что он поверит в ее мистические предчувствия? Что он не примет ее за сумасшедшую? И наконец, что он согласится взять ее на борт за те мизерные деньги, что она могла заплатить… Шестнадцать империалов были не такой уж маленькой суммой… в бытовых масштабах. По отношению же к межзвездным перелетам… этого не хватило бы и на треть билета. Мэл со злостью вспомнила про упавшую сумку с инструментами… теперь даже оплатить перелет работой будет проблематично. Ремонтник без своих инструментов это не ремонтник…
    Всесторонне оценив ситуацию, она пришла к неутешительному выводу что при данных обстоятельствах торговец в лучшем случае не станет ее слушать. А в худшем — скрутит и притащит в местное отделение жандармерии. А уж оттуда ее быстро отправят туда, откуда она сбежала только сегодня…
    Похоже, мне таки не судьба отсюда убраться… Не станет он рисковать своей шкурой, протаскивая меня на борт под носом у этих серокожих… — она грустно вздохнула. — Но попытаться все таки надо. Вот сейчас еще немного подожду, и окликну…
    Однако окликнуть не получилось. Торговец резко ускорил шаг, и опять куда-то свернул.
    Странно, он же уже был на той улице… чего он там забыл? Или он совсем здесь не ориентируется?
    Мэл быстро добежала до здания, за которым скрылся объект, слегка высунулась… И едва не схватилась за голову.
    Торгаша не было видно. Она сломя голову кинулась к следующему повороту, решив дальше не откладывать разговор… однако и там его не оказалось. Стала необычайно актуальна простая истина — лучше хотя бы один призрачный шанс, чем его отсутствие… и сейчас этот шанс исчез в неизвестном направлении.
    Мэл тихо застонала — не было ни малейших следов, способных хотя бы примерно указать, куда исчез объект ее слежки. И если он решил вернуться на корабль…
    Мэл быстро прикинула, что если он пошел в сторону порта, она вряд ли сможет его догнать даже если побьет все спринтерские рекорды… однако шанса попробовать ей не дали. Прямо над ухом раздался ехидный голос:
    — Та-ак… не меня случайно ищем?
* * *
    Алекс резко отпрянул от девушки. Эффект, произведенный его "розыгрышем", оказался абсолютно неожиданным, и на несколько секунд привел его в легкий шок…
    Дело было не в том что следопытка-неудачница отпрыгнула на добрые полметра и воззрилась на него так, словно призрак увидела. Нет, главная неожиданность проистекала из принципиально иной сферы…
    В большинстве ментальных техник Алекс был полным профаном. Он не мог настраиваться на разум людей и изменять его, не мог генерировать потоки энергии, не мог воздействовать на биополя… чужие ментальные способности в неактивном виде тоже не ощущал. Однако даже не обладая этими способностями, он прекрасно распознавал их применение к нему, отлично умея от них защищаться.
    Сейчас он отчетливо различил изошедший от девушки эмоциональный импульс…
    Впрочем, шок от почувствованного прошел довольно быстро. Алекс в полном объеме был знаком с эффектами всех ментальных техник, и вполне умел различать виды подобного воздействия. Данный порыв не был опасен… строго говоря, он даже не был направлен конкретно на него.
    Скорее всего, он вообще ни на кого не был направлен. Подобные ментальные "волны" были характерны для начинающих телепатов, уже овладевших базовыми техниками, но пока не способными нормально контролировать свои способности. При резких всплесках эмоций, например при испуге, ученики вполне могли неосознанно напустить размытый эмоциональный импульс на всех находящихся рядом…
    Пару секунд Алекс молчал, рассматривая следившую за ним, и напряженно думал, кем она могла оказаться.
    Перед ним стояла довольно красивая девушка лет двадцати, одетая в поношенный комбез, и затравленно смотрела на него, беззвучно открывая и закрывая рот. Заговаривать первой она определенно не собиралась…
    — Ну так что? Вы следили за мной как минимум последние десять минут… что вы можете на это сказать?
* * *
    Мэл мысленно крыла себя последними словами. Кто за кем следил, спрашивается? Попалась на простейший трюк, а теперь еще и торгаш может подумать неизвестно что… Вдобавок все заранее придуманные объяснения вылетели из головы.
    — Я… вы извините, мне очень нужно было с вами поговорить. Вы ведь с того корабля, что недавно сел?
    — Да. Я его капитан. — Алекс задумчиво покрутил между пальцев какую-то железку. — Так о чем вы так хотели, и так долго не решались поговорить?
    Мэл закусила губу. Она все еще не решила, говорить ли торговцу о своих истинных мотивах, и сейчас лихорадочно соображала, что сказать.
    — В общем… — она с ужасом поняла, что придумать ничего уже не успевает. А, будь что будет! Скажу правду… — мне очень нужна ваша помощь… жизненно необходимо улететь с планеты. Поймите… возможно, меня ищут. Вы видели аринский корабль?
    Брови Алекса поползли вверх, выказывая легкое недоумение.
    — Разумеется видел, они меня еще на орбите чуть не сбили, но какое они имеют отно… — он вдруг осекся, догадавшись куда она клонит. — Стоп, стоп-стоп… ты же не хочешь сказать, что они за тобой прилетели?
    Мэл приготовилась к худшему. Ну вот и все, сейчас меня осмеют… И все же она решила попытаться. Она не без труда заставила свой голос звучать чуть увереннее:
    — Да. У меня есть основания считать, что я их интересую… И есть основания бояться их. Прошу, просто поверьте… для меня это очень важно!
    Алекс уже собирался высказать свое, мягко говоря, сомнение в услышанном… но сдержался. Он вспомнил, что смогла сделать эта девушка минуту назад. Капитан задумался…
    То, что она только что сделала, не было рядовым эмоциональным всплеском. Подобные волны всегда были хаотичны, обычно они даже не поддавались расшифровке. А эта… У Алекса появилось подозрение, что его чувства дали сбой. Потому что такая слабая волна не могла быть столь… четкой. Хотя сам импульс Алекс успел блокировать, он все же ощутил что уровень концентрации был достаточно высоким. Во всяком случае, слишком высоким для того, чтобы достичь его неосознанно… и одновременно слишком низким для того, чтобы быть сгенерированным осознанно.
    Этот факт был особенно удивителен, если учесть что телепаты, даже самые хреновые, без труда ощущали чужое присутствие. Его же приближение определенно осталось незамеченным… Эмоциональный всплеск тому подтверждение.
    А насчет аринов… Они всегда славились повышенным интересом ко всем необычным ментальным проявлениям… причем славой нехорошей — за последние пятнадцать лет, которые Аринеон патронирует Дерену, по территории империи (да и за ее пределами тоже) начали ходить неприятные слухи. Слухи о том, как арины выходили на людей и некридов, за которыми были замечены необычные способности… как они негласно предлагали им сотрудничество на весьма туманных условиях… и как согласившиеся уже не возвращались. Да, слухи ходили… и хотя Алекс относился к подобным байкам скептически, он признавал, что любые слухи в основе своей имеют хотя бы отдаленные, но факты.
    В капитане заиграл интерес. Он уже давно имел собственные причины не доверять серокожим мистикам. Некоторые подозрения, оставшиеся еще с войны…
    — Знаешь, ты необычная… Я мог бы тебе помочь, но только при условии, что ты мне все расскажешь. Иначе извини… Я не стану вступать в конфликт с аринами без веской причины. Согласна?
    Мэл терзали сомнения. Рассказать ему все… а что если он рассмеется, и скажет что все мои догадки — бред? И что значит "необычная"? Можно подумать, он в чем-то таком разбирается… сколько ему лет — двадцать? Тридцать?… — она скептически посмотрела на внешность собеседника — ладно, рискну. Да и все равно у меня нет выбора…
    — Хорошо… я согласна. Дело в…
    — Знаешь, а давай-ка лучше пройдем в более подходящее место. — прервал ее Алекс. — Ты знаешь где-нибудь поблизости какое-нибудь заведение где можно спокойно посидеть и выпить?
    Мэл наморщила лоб, припоминая, есть ли поблизости что-либо подходящее… В конце концов, она редко здесь бывала и плохо знала этот район.
    — Есть что-то такое… кажется, столовая складских рабочих… я бы не советовала туда ходить, там не любят чужаков, а с грузчиками лучше не связываться… во всяком случае бластер их не сильно напугает. — Мэл кивнула на взглядом указала на оружие Алекса. Тот лишь усмехнулся.
    — Бластер здесь так, для красоты… я предпочитаю более тонкий подход. — Он хитро посмотрел на Меллину, одновременно чуть приподняв кисть руки…
    Девушка явно собиралась уточнить, что за подход поможет ему против десятка качков, но слова застряли у нее в горле. Что-то невидимое мягко охватило ее тело, и слегка приподняло над землей. Алекс посмотрел на ее офигевшее лицо, и довольно улыбнулся — трюк старый, но по прежнему самый эффективный…
    — Кстати, забыл представиться — Александр… а вас как зовут? — он плавно опустил девушку назад на землю.
    — Мэл… Э-э, Меллина Ор'Нилтэ…
    Капитан напряг память, припоминая деренские фамилии.
    — Сирота?
    — Да… а как вы узнали?
    — Нилтэ — на оригинальном деренском значит "ничто"… или "никто", точно не знаю. Такие фамилии обычно дают найденышам, у которых своей нет… ты случайно не из таких?
    Мэл посмотрела на Алекса с легким удивлением. Торговец сам оказался очень даже непрост…
    — Да… я лучше потом все сразу расскажу, когда дойдем… — она сделала пару шагов к ближайшему повороту, жестом предложив капитану следовать за ней, однако он не спешил трогаться с места.
    — Слушай… а кроме этой "столовой" здесь ничего нет? Сделать-то нам ничего не сделают, но как-то, знаешь, не улыбается мне пить местный самогон в окружении кучи работяг… Нет здесь, ну, там бара какого-нибудь?
    Девушка виновато пожала плечами.
    — Я здесь редко бывала. Ну, чуть подальше есть городской клуб, но он очень дорогой, и туда абы кого не пускают… — она замолкла, заметив снисходительную улыбку капитана.
    — Рискну предположить, что я не "абы кто"… да и деньги у меня водятся. Так уж и быть, я угощаю… Веди давай.
    — Ну, как скажете…
    На улицу, гудя антигравами, влетел небольшой грузовик. Вихляющим зигзагом проехав метров двести, он подъехал к одному из складов, едва успев затормозить перед самой дверью. Из него лениво вылезли пятеро мужиков, и начали вяло загружать свой транспорт, изредка ругаясь на все подряд. Судя по полусонному виду, желания работать в них не было ни грамма…
    Мэл поспешила свернуть на ближайшем повороте. Хотя вряд ли кто-нибудь из них мог ее узнать, но осторожность лишней не бывает… Алекс с интересом посмотрел на смену маршрута, взяв на заметку тот факт, что его спутница явно не желает быть узнанной. Надеюсь, ее не разыскивают за массовые убийства…
    — Александр… мне показалось, или вы упомянули что арины вас сбить хотели?
    Алекс поморщился.
    — Ну не то чтобы сбить… они проверяли меня на предмет пиратства, причем без каких либо конкретных оснований. Но так как здесь они официальная власть, то имеют право, с этим ничего не поделаешь… В конце концов, патронат еще никто не отменял.
    Последующие минуты прошли в молчании. Алекс не любил разговаривать на ходу, а Мэл… Мэл не знала, с которого из многочисленных вопросов начать. Ей столько всего хотелось спросить, и про себя, и про Алекса…
    Но первый прозвучавший вопрос был не про это.
    — Скажите… а почему вообще арины стали контролировать Дерену? В чем этот патронат вообще проявляется? Раньше их тут никогда не было, да и на прочих ближайших планетах, как я слышала, они тоже не появлялись… Что такое?
    Алекс остановился и очень странно на нее смотрел. Так, как будто она сказала ему что его корабль взорвался, и он пытается понять, шутит она или нет.
    — Меллина, тебе сколько лет?
    — Почти двадцать два… — Мэл осеклась, вспомнив что в ее случае биологический возраст ничего не означает. — Стойте, это не то что…
    — То есть, — продолжил Алекс, не дослушав, — пятнадцать лет назад тебе было сколько? Семь? И ты хочешь сказать, что результаты войны, о которых говорили все и вся еще как минимум три года после ее окончания, в твоей памяти не отложились?! Конкретно здесь боевых действий не велось, насколько я помню, но это все равно ничего не значит. Не помнить такого…
    — Вы не понимаете!!! Мне только официально двадцать два… я не помню большей части жизни, я фактически нормально живу только последние несколько лет… Я… Я была… — Мэл запнулась, не в силах сказать правду о самом важном факте своей биографии. К психозондированным всегда относились в лучшем случае с подозрением, а в худшем… в худшем вообще за людей не считали.
    — Я вас внимательно слушаю… — Мэл услышала в голосе торговца явные нотки подозрения, и едва не взвыла от досады. Этот факт репутации мог испортить абсолютно все… Но выбирать было не из чего. Помоги мне эфир!!!
    — Шесть лет назад… меня психозондировали. Под ноль.
    Мэл испытывала сильное желание зажмуриться. Сейчас он назовет меня психопаткой и отправит к аринам на промывку мозгов. Это конец…
* * *
    — Вы же получили четкие указания — не выпускать ее с территории до нашего прибытия! Так почему, я вас спрашиваю, ее здесь сейчас нет?
    Молен был в ярости. В кои-то веки он был солидарен с Маром. Что люди, что некриды — безмозглые, безответственные идиоты… Им что ни поручи — все провалят!!!
    Работники приюта испуганно сгрудились в плотную группу, словно ища друг у друга поддержки, и теперь медленно отступали перед наседающим на них разъяренным магистром. Ответить ни у кого смелости не хватило…
    Вэнс вздохнул. Какой смысл на них орать, они все равно ничего не знают.
    — Ладно, кончайте трястись. Вы еще можете реабилитироваться… если немедленно найдете ее! Приведите всех лишенцев, особенно тех, с кем она общалась… чтобы через полчаса все кто что-то может знать были здесь. Время пошло!
    Персонал словно ветром сдуло — все без исключения разбежались опрашивать беспризорников…
    — Ну как, результаты есть? — Магистр без особого энтузиазма обратился к Рену, все это время стоявшему в сторонке с закрытыми глазами. Лучший сенсор группы пытался вычислить беглянку метальным сканированием… Мастер устало приоткрыл глаза.
    — Как сказать… я чувствую лишь, что она в пределах города, детальнее не получается. Но выяснилось кое-что другое — он глянул в сторону разбежавшихся служащих. — Когда вы их допрашивали, я провел поверхностное сканирование сознания персонала. Одна из дежурных вчера проговорилась, что мы ей интересовались. Больше никто ничего не знает… Как думаете, могла она что-то вспомнить?
    Вэнс прислонился к стене и закрыл глаза, всем своим видом выражая предельную усталость.
    — Не знаю… Это ведь не я над ней работал. — Несколько минут прошли в молчании. — Рен, просканируешь тех кого они приведут. Докладывай обо всех реальных возможностях поиска… В общем сам разберешься, ты ведь у нас эксперт по мыслям. — Рен кивнул, радуясь возможности передохнуть после долгого напряжения.
    Магистр связался с Искрой.
    — Мар, слышишь меня?
    — Слушаю вас, магистр! — доносящийся из передатчика голос был подчеркнуто торжественным. Мар всегда благоговел к старшим менталам…
    — Объект исчез, мы ведем поиск. Внимательно следите за обстановкой в порту, если появится — знаешь что делать. И еще… тот корабль уже улетел?
    — Никак нет, вон он стоит! Этот нагловатый капитан в город ушел…
    — Отлично! Задержите их вылет до нашего возвращения… хочу чтобы Рен прощупал их судно. Так, на всякий случай… Если появятся и другие суда, задерживайте их тоже. Все ясно?
    — Так точно! Кстати, когда этот тип уходил, Рик пытался его просканировать… и выяснился забавный факт. Он — ментал… Рик говорит, что не смог понять, насколько сильный, но вряд ли старше мастера…
    — Ментал? — Магистр нахмурился. Имя этого капитана по прежнему казалось ему знакомым… однако вспомнить подробнее не удавалось. — Ладно, если будет задираться, я верю что вы справитесь. Только без убийств, понял? Повторяю, никаких трупов!
    — Вас понял, магистр. — голос энергетика был полон предвкушения. Наконец-то этот человеческий выскочка получит по заслугам!
    — Помни, я на тебя надеюсь… все отбой. — магистр отключил передатчик, от всей души надеясь, что у капитана Протея хватит благоразумия… И все же было в его имени что-то знакомое, что-то… угрожающее. Молен тряхнул головой, отгоняя параноидальные мысли. Скорее всего он просто ассоциируется у меня с кем-то другим. Александр — распространенное имя…
    Но в дальнем уголке разума все же звучал тревожный колокольчик.
    Иллани…
* * *
    Вот значит как все получается…
    Алекс молча стоял, переваривая услышанное объяснение. Психозондирование…
    Он, разумеется, знал теорию работы психозонда. Хотя в основном его познания ограничивались общими свойствами и принципами действия — настраивается на частоту работы мозга, может стирать память… Но Алекс помимо этого обладал еще довольно специфичными знаниями, касающимися воздействия психозонда… на менталов.
    Ментальные способности как таковые невозможно было менять или удалять с помощью техники. Вот навыки их использования можно было стереть из памяти, в том числе при "психозондальном аннулировании"… однако их всегда можно было вернуть. К тому же основные, "базовые" ментальные навыки, как и "телесная память", могли вообще не исчезнуть, изредка проявляясь в виде стихийный импульсов…
    Если психозондирование действительно было произведено, то до него она, без сомнений, была менталом. Только так можно объяснить ее "всплеск"… Вот только… за что же с ней так поступили?
    — За что же с тобой так поступили?
    — Не знаю. По документам, я была неизлечимой психопаткой и глубинное психозондирование было признано единственным средством мне помочь… — Мэл издала странный полувздох-полувсхлип. После всех прошедших событий и волнений, ее выдержка постепенно стала отказывать. Накатывала дурнота… — Прошу вас, не судите обо мне только исходя из моего пошлого! Я никогда не делала ничего плохого… во всяком случае с тех пор, как я себя помню. У меня не нашли никаких новых отклонений… Прошу, мне действительно нужна помощь… — она была на грани, и судя по слабеющему голосу, готова была потерять сознание прямо здесь.
    Алекс аккуратно схватил девушку за плечи и прислонил к стене, но она, казалось, этого даже не заметила. Мэл едва стояла на ногах, ее уже конкретно колотило… Э-э… да она же совсем плохая! Не хватает мне еще остаться с бессознательным телом на руках…
    Алекс порылся в нагрудном кармане, извлек оттуда небольшой одноразовый инъектор и приставил к шее Меллины. С тихим пшиком нейронный стимулятор разлился по ее венам, активизируя мозговые процессы и возвращая ясность мысли. Дурнота исчезла за считанные секунды…
    Мэл потрясла головой, пытаясь понять что произошло.
    — Что… что случилось? Я что, сознание потеряла?
    — Не потеряла… но была близка к этому. Ты давай успокойся, хорошо? Никто тебя сумасшедшей не считает… психозонд вещь жестокая, но эффективная, дурь из головы убирает раз и навсегда, так что на этот счет можешь не волноваться.
    На лице девушки появились признаки слабой улыбки.
    — Так вы мне верите? Вы сможете мне помочь?
    Алекс пару секунд молчал. В принципе, у него уже появились мысли насчет того, что делать с этой особой… однако в первую очередь для этого требовалось вернуться на корабль. А ведь в порту торчали два арина… Он отвернулся от девушки и мягким касанием включил торчащий за ухом передатчик.
    — Капитан вызывает Протей… Эля, слышишь меня?
    Пару секунд спустя донесся беззаботный голос первой помощницы.
    — Слышу вас, кэп.
    — Сколько еще нужно Селоксу для настройки систем?
    Пару секунд передатчик молчал. Видимо, алеридка переадресовывала вопрос непосредственно компьютерщику.
    — Он почти закончил, говорит все было очень просто… он там какую-то новую конфигурацию составил, сохранять будет… сказал, еще полчаса.
    Алекс прикинул свое местоположение — до порта было по меньшей мере двадцать минут ходу.
    — Эля, пройди в рубку, посмотри — арины еще торчат на поле?
    — А я и так в рубке… Да, один торчит, второго пока не видно.
    — Те, что уехали, еще не вернулись? Там рядом гравимобиль или какой другой транспорт не стоит?
    — Транспорта никакого нету… и вроде за все время никто не заезжал и не заходил.
    — Хорошо. Слушай внимательно — я скоро вернусь… и не один. Как только Протей будет в строю, запускай движки… в общем готовь к немедленному взлету. Сама сиди в кабине, и не вылезай оттуда… Да, и будь готова быстро спустить трап, ясно?
    — Ясно… — в голосе Эли появилось беспокойство. — А что, у нас проблемы?
    — Надеюсь что нет… все, отбой.
    Выключив связь, Алекс повернулся к Меллине. Он говорил на всеобщем межрасовом эсперанто, являвшимся самым распространенным языком в Секторе, и было глупо думать что она не слышала или не поняла его реплик.
    — Капитан, вы… вы улетаете? — В ее голосе явственно звучала надежда пополам со страхом. Надежда на то, что он возьмет ее с собой, страх — того что не возьмет… Решалась ее судьба.
    — Да… А ты, кажется, хотела покинуть планету?
    Надежда вспыхнула с новой силой, явственно отразившись в ее лице.
    — Да. Вы… вы возьмете меня?
    — Постараюсь. Если ты говоришь правду, арины вряд ли беспрепятственно позволят тебе улететь… но попробовать стоит. Так что идем кратчайшей дорогой к порту… и быстро.
    Мелли буквально лучилась счастьем. Ее тревоги и сомнения канули в лету, сменившись счастливым спокойствием. Впервые за последние дни девушка позволила себе полностью расслабиться — она сделала все от нее зависящее…
    Лишенка быстрым шагом следовала за Алексом, иногда указывая ему нужное направление.
    — А пока расскажи в общих чертах, откуда узнала о прилете аринов… короче, обо всем необычном.
    Мэл вздохнула — предстоял нелегкий труд по сжатию событий последних дней в пятнадцать минут рассказа…

Глава 6

    Довольно потягиваясь, Селокс расположился в штурманском кресле. Он наконец закончил составлять новую драйверную конфигурацию для взаимодействия системных модулей корабля, и теперь его личный универком[] трудился самостоятельно, через центральную сеть сохраняя эту конфигурацию непосредственно на корабельных носителях.
    Фактически Селокс ничего кардинально не изменил — всего лишь настроил разные системы на нужную скорость и производительность взаимодействий. По его прикидкам, работоспособность таких ёмких систем, как навигационная, должна будет вырасти раза в два, или даже еще сильнее…
    — Ну что там капитан? Возвращается?
    — Да… и вроде как "не один". Не представляю, кого он умудрился здесь подобрать…
    Эля еще раз пробежала глазами по территории порта, удостоверившись, что ничего нового в поле зрения не появилось, и остановилась на аринском шаттле. Оба молодых человека с пепельно-серой кожей стояли у трапа, тоже осматриваясь и что-то обсуждая…

    — Скоро системы заработают? Судя по тому что сказал капитан, он вот-вот придет, и тогда нам очень может быть придется срочно взлетать…
    Селокс посмотрел на девушку круглыми глазами.
    — Почему?! Вы же говорили, что не занимаетесь нелегалом! — парень был явно напуган. Он только-только оправился от ложной тревоги при посадке, и вот опять…
    — Да не занимаемся, не занимаемся мы нелегалом! По крайней мере раньше не занимались… Откуда мне знать, что там капитан в городе нашел? — Она в очередной раз глянула на поле, и повернулась к Селоксу, нервно кусающему губы. Девушка ободряюще улыбнулась: — Да ты не дрейфь, мы и не из таких передряг выбирались. Если корабль будет в строю, удерем без проблем… а с аринами капитан разберется. — она усмехнулась. — поверь, он и не таких делал…
    Селокс сходил проверил ход перенастройки.
    — Там осталось минут пять… ну и потом активация, конечно, немого займет. Кстати, она теперь тоже будет происходить быстрее… а капитан действительно хороший боец?
    — Сам увидишь, если повезет… или не повезет, это смотря с какой стороны посмотреть. А вообще, лучше спроси его самого, когда взлетим… может расскажет.
    Резко замолчав, она вскочила и прильнула к иллюминатору. В полукилометре от Протея, на входе в посадочную зону, появились две крохотные фигурки…
* * *
    — Так, пожди, по моему я не верно понял твою последнюю фразу. Ты говоришь, что "предвидела" мое появление? Во сне?
    Мэл затрясла головой, не будучи способной выразить словами все, что чувствовала. К тому же большую часть тех ощущений она уже забыла…
    — Не совсем предвидела… скорее я почувствовала, что вы… в какой-то момент я поняла что… "знаю" что увижу вас в небе если подниму голову. Я… я не знаю, как это объяснить, я не помню точно… все было настолько спонтанно… — она беспомощно развела руками, оставляя попытки объяснить произошедшее. — Ну а потом все просто, я шла за вами по городу, пока вы не… кстати, а где вы прятались?
    — На крыше… я кинетик, мастер, прыжки на пять метров для меня норма… — он пожевал губами, оглядываясь по сторонам — они были уже совсем рядом с портом, через минуту будет виден корабль… — Должен признать, история просто фантастична. Хотя… скажи, ты, или кто-то другой, когда-нибудь замечали за тобой ментальные способности? Помимо этих "видений"?
    — Вроде нет… — медленно проговорила Мелли, усиленно пытаясь что-нибудь вспомнить. — По крайней мере я никогда ничего такого за собой не замечала. Ну, случались иногда всякие странности… но я уверена, они со всеми иногда случались. А вы считаете, у меня есть ментальный потенциал?
    — Ммммм… скажи, а в тот момент, когда я к тебе подкрался и напугал… не почувствовала ничего странного?
    Девушка удивленно посмотрела на Алекса.
    — Ну, знаете, я тогда была в таком состоянии, что не заметила бы даже исчезновения собственной одежды… А что вы имеете в виду под "странным"?
    Капитан сделал неопределенный жест кистью руки.
    — Да как тебе сказать… В общем, когда я тебя напугал, от тебя прошел размытый импульс… Такое иногда бывает у начинающих. Скажи, в твоих сопроводительных бумагах не было упомянуто, хотя бы мельком, что ты обучалась менталистике?
    — Да если бы я знала… думаете, мне их в руки давали? Хотя все равно вряд ли… врач говорил что я числилась психически неполноценной с одиннадцати лет. Разве менталов начинают обучать так рано?
    — Да нет, даже самые ранние школы берут учеников не младше тринадцати, это предел… Но это все равно ничего не значит. Не факт, что информация в бумагах была точной… и не факт что в них вообще твоя реальная история. После глубинного психозондирования абсолютно невозможно ничего отследить, так что… с большой долей вероятности сведения твоей биографии — ложные.
    Мелли недоверчиво посмотрела на собеседника. Если его предположения верны, и вся ее история от начала и до конца могла оказаться фикцией… Она побоялась развивать эту мысль.
    К тому же как раз в этот момент они наконец дошли до посадочного поля. Алекс жестом попросил девушку сбавить шаг.
    — Так, ты кажется что-то про совершеннолетие говорила… ты официально являешься подданной Дерены?
    Мелли помотала головой.
    — Нет еще, я должна была получить гражданство через три месяца, по достижении двадцати двух… А что?
    — Да вот думаю, под каким предлогом тебя на борт брать, если арины или администрация приклепаются… Вот что, о том что официально ты несовершеннолетняя мы пока забудем. Если что — ты полноправная гражданка, попросившая на мое судне политического убежища. Объяснение хлипкое, но сойдет… — Алекс включил передатчик.
    — Эля, через сколько Протей сможет взлететь?
    — Чуть меньше пяти минут на настройку, и еще две-три на оживление корабля.
    — Слушай внимательно. Со мной девушка, когда она подойдет, спустишь трап и впустишь ее. Если у меня будут проблемы а корабль еще не будет в строю, закрой шлюз но трап не убирай, и жди пока не сможешь взлететь. Еще раз, трап не убирай! Потом подними корабль метров на пять в воздух и зависни, сможешь?
    — Смогу. Я поняла — прыгать будете?
    — Да, как только запрыгну, вруби щиты и впусти меня, потом я сам. Все, выполняй. — Алекс выключил связь и обратился к Меллине:
    — Так, если что, держись у меня за спиной и не вздумай оттуда вылезать. Как только сможешь, беги к кораблю, ты его уже видела… на всякий случай показываю, вон он. Трап разложен, шлюз тебе откроют. Там отойди подальше от входа и не высовывайся. Меня не ждать…
    Он замедлил шаг.
    — Та-ак… а вот нас уже и встречают. Мелли, назад…
* * *
    Мар вглядывался в появившихся вдалеке людей, пытаясь рассмотреть их, но расстояние пока что было слишком большим. Он оглянулся к напарнику, сидящему в тени корабля.
    — Рик, двое на входе… посмотри, это не наши клиенты?
    Рик закрыл глаза, сканируя указанное место в ментальном диапазоне… и почти сразу открыл их, с непонимающим видом уставившись туда же.
    Результаты сканирования были… странными. Один объект, судя по знакомой ментальной блокировке, был капитаном соседнего судна, прошедшим здесь совсем недавно. А вот второй… второй был орешком покрепче.
    Даже на максимальном напряжении Рик смог ощутить только общее присутствие. Разум вообще не прощупывался, как и биополе. Не чувствовались даже простейшие отличительные черты, такие как половая принадлежность… По отношению к этому объекту можно было сказать только, что он просто есть.
    — Мар, тут ерунда какая-то… я пойду гляну на корабельные сканеры.
    Энергетик удивленно поднял брови. Рик был всего лишь подмастерьем, но сенсором был очень неплохим. Достаточно сказать, что он без особых проблем читал людей в радиусе километра… Было как минимум удивительно, что у него возникли проблемы.
    Подмастерье на минуту скрылся в кабине. Двое появившихся пока медленно шли по полю, постепенно приближаясь к посадочным площадкам. Мару начало казаться, что он различает форму капитана Протея…
    — Мар!!! — Рик вылетел из кабины быстрее бластерного заряда. — Вызывай магистра, там… там ОНА!!! И этот капитан с ней!
    Мар ткнул в сенсор передатчика с такой силой, что тот едва не слетел с уха.
    — Магистр, говорит Марон! Объект здесь, с капитаном Протея! Повторяю, объект здесь!!! Прикажете их брать?
    Из передатчика отчетливо донеслось непечатное ругательство.
    — Мар, задержите их! Умрите, но задержите!!! Мы сейчас же едем, через двадцать минут будем! Выполнять!!!
    — Да, магистр! — Мар выключил передатчик. — Идем Рик! Держись сзади, если что — прокроешь меня. Считай, мы с тобой завершаем миссию…
* * *
    — Именем Высшего Совета Аринеона! Я объявляя вас, Меллина Ор'Нилтэ, арестованной, а вас, Александр Иллани, задержанным! Сопротивление власти Аринеона будет жестоко караться. Лечь на землю, оба!
    На лице Алекса не отразилось ничего кроме вежливого интереса. Мелли за его спиной старалась скрыть дрожь в коленках, нервно облизывая губы…
    Перед ними, поглаживая рукоять вибрационной сабли, стоял довольно молодой арин с горящими глазами, и явными признаками торжества на лице. На левой стороне груди у него сверкал значок в виде шестиугольника — отличительный знак мастера-ментала. Судя по изображенной молнии он специализировался в энергетике…
    Второй арин стоял слева и чуть позади. Он явно не разделял уверенности своего напарника… Его значок был поменьше и в виде квадрата с изображением открытого глаза — знак подмастерья-сенсора. Алекс периодически блокировал попытки сканирования, но они были настолько слабыми, что сенсор по видимому и сам не верил в успех…
    Лениво рассмотрев "группу захвата", Алекс наконец соизволил открыть рот.
    — Во первых, добрый день. Во вторых, извольте представиться. В третьих, я требую огласить причины моего задержания. В четвертых, я официально предоставил этой девушке политическое убежище на своем корабле. Итак? — Разумеется, Алекс не собирался выслушивать никаких объяснений. Сейчас у него была одна цель — заставить их обнажить оружие. В этом случае он будет иметь полное право рассматривать свои будущие действия как самооборону…
    Арины купились. во всяком случае тот, что стоял впереди…
    — Я Марон Очанти, ментал в ранге мастера-энергетика, и я вправе не сообщать всякому отребью никакие причины! Власть Аринеона абсолютна, и не подлежит оспариванию! Я повторяю, лечь на землю, лицом вниз!
    — Ц-ц-ц, зачем так горячиться, юноша? Давайте вы не будете хвататься за оружие… и тогда никто не пострадает. Оно вам надо?
    Нужный эффект был достигнут. Сабля Мара взлетела в воздух, тихо гудя от ультра-вибраций и покрываясь многочисленным змейками электрических разрядов — ментал вкладывал в свое оружие шоковый заряд.
    — Ну, ты сам напросился. Я еще на орбите думал, что тебя нужно проучить… Даю последний шанс — или ложишься сам, или я тебя "уложу". Ну что теперь скажешь?
    Сверкающее и гудящее острие смотрело Алексу между глаз. Он с интересом посмотрел на кончик направленного в него орудия убийства, и картинно развел руками.
    — Ну что, считайте вы меня убедили. Ложитесь.
    В этот раз он обошелся даже без жестов, быстро концентрируя кинетический заряд и двумя параллельными импульсами высвобождая его…
    Рик улетел. Он еще не умел достаточно эффективно сопротивляться ментальным атакам. Получив в живот кинетический удар, сопоставимый с ударом несущегося автомобиля, подмастерье сложился книжкой и отлетел метров на десять, еще пять прокатившись о земле. Алекс равнодушно подумал, что встать арин не сможет по меньшей мере минут пять…
    На Мара импульс подействовал слабее. Он все таки был мастером, а это что-нибудь да значит… к тому же будучи энергетиком, он гораздо лучше умел блокировать ментальные атаки. Но подавить его до конца не смог и он — его оттолкнуло назад по меньшей мере метра на два. Марон беспорядочно взмахнул руками, едва устояв на ногах…
    Арин был поражен. Он был искренне уверен, что менталы иностранных государств все без исключения — плохо обученные слабосилки. Ему и в голову не приходила возможность встретиться с мастером его уровня, не говоря уже про более сильных… То, что среди мастеров он был начинающим, его не волновало. А Алекс…
    Алекс был мастером уже больше двадцати лет. Причем мастером в трех специальностях, что требовало уровень концентрации энергии, сопоставимый с уровнем магистра. Лишь потому что его природный ментальный потенциал был не слишком высок, он до сих пор оставался мастером. Впрочем, самого капитана это не волновало — главным для него было умение, а не звание…
    И теперь ему предстояло в очередной раз продемонстрировать свое мастерство.
    Мар быстро глянул на Рика, и со злостью перевел взгляд назад на Алекса. Да, его противник оказался сильнее, чем предполагалось… разве это меняет дело? С громким криком он выбросил вперед левую руку. С его пальцев стекли тоненькие молнии, и соединившись в толстый жгут энергии устремились к Алексу…
    Но цели не достигли. Капитан молниеносно вскинул руку, встречая разряд на полпути, и сверкающий поток отскочил от его кисти как от зеркала, уходя в сторону и рассеиваясь.
    Мар не поверил свои глазам. Это была высшая менталистика — нужно было обладать очень высокой концентрацией, а заодно и реакцией вкупе с рефлексами чтобы управлять чужими ментальными потоками…
    Алекс бросил быстрый взгляд назад, и только сейчас заметил что Мелли все еще стоит у него за спиной, заворожено глядя на происходящее.
    — Мэл, на корабль, быстро!!!
    Он сделал резкий жест правой рукой… из рукава вылетел и лег в ладонь небольшой предмет, до ужаса напоминающий какую-то рукоятку. Палец уверенно лег на сенсор…
    Мар преисполнился возмущения — ему на секунду показалось, что это энергетический меч. Подобное оружие считалось ритуальным для высших менталов Аринеона, и было строжайше запрещено к использованию всеми кроме них. Святотатство!!! Откуда у него…
    Он не успел додумать. Глаза снова расширились, но теперь не от возмущения, а от удивления.
    Из пятнадцатисантиметровой рукоятки с шелестом выскользнуло почти метровое(!) тонкое обоюдоострое лезвие из почти черного металла, переливающееся тонким покрытием энергетического поля. Послышался гул вибрационного модуля…
    Мар моргнул, подозревая что глаза ему врут, и пытаясь понять как такое в принципе может быть… А в следующее мгновение ему уже было не до этого. Он едва не вывихнул руку, в последний момент блокируя собственной саблей удар, нацеленный в плечо.
    Ярко-белый и матово-черный клинки столкнулись…
* * *
    Антигравы ревели, едва удерживая машину в равновесии. На такой скорости из-за воздушной подушки, образующейся между землей и днищем, гравимобиль терял устойчивость и грозился опрокинуться…
    И тем не менее магистр гнал его на максимальной скорости, и еще жалел о том, что машина не может двигаться быстрее. Мы не успеваем!!!
    Сейчас он мучительно жалел о том, что не оставил у корабля больше людей. Мар еще слишком неопытен, а Рик… в бою даже от бойцовской собаки будет больше проку. Они не продержатся долго…
    Магистр на чем свет стоит костерил собственную память. Когда пришло сообщение от Мара о том, что они идут на перехват, он наконец-то вспомнил, где слышал имя капитана Протея.
    Александр Иллани… пятнадцать лет назад был назначен штурмовиком в операцию "Стрела"… Рядовым штурмовиком… но туда даже в рядовые брали только элитных бойцов. Проклятье, их же было всего полторы сотни, я их всех поименно знал… Они его даже не поцарапают.
    — Магистр! — голос Рена звучал обеспокоено. — Я поймал ментальный сигнал от Рика. У них крупные проблемы… похоже, он выведен из строя. Мар вроде держится…
    — Сколько еще ехать? — Магистр слишком сосредоточенно следил за дорогой, и не мог адекватно судить о времени езды…
    Ответ был неутешительным.
    — Не меньше пятнадцати минут. Магистр, — Рен внимательно посмотрел на Вэнса, — если они не справятся, что будем делать? Объект требовали взять живым… Однако если они успеют взлететь, это будет проблематично….
    — Если — медленно процедил Молен, — они взлетят, то мое официальное решение — сбить их. Вся ответственность на мне… Вы поняли?
* * *
    — Установка закончена! Корабль готов, включай!!! — Селокс отсоединил универком от панелей корабля и защелкнул крышку доступа к разъемам.
    Эля, сидевшая в пилотском кресле, суеверно положила ладонь на поверхность дисплея, как бы прося корабль о сотрудничестве…
    — Ну, Протей, не покачай, — проворчала она, щелкая тумблерами питания центральных систем, и вводя код активации корабля…
    Десять долгих секунд дисплей отображал лишь значок ожидания. Десять секунд, которые для всех в корабле показались десятью минутами… Десять секунд, во время которых ничего не происходило…
    Десять секунд, по истечении которых корабль ожил.
    — Селокс, ты гений!!! — Эля восторженно наблюдала, как один за другим загораются дисплеи приборов, мигают и гаснут лампочки аварийной индикации, а на пилотском экране высвечивается информация координации положения…
    Эля включила активацию двигателей, и пока реакторы запускались, вывела на дисплей данные с камер наблюдения. Пару секунд поискав капитана на множестве экранчиков, она в конце концов выбрала изображение с камеры общего вида.
    — Селокс! Ты хотел капитана в действии видеть? Вот, посмотри… — она потеснилась, давай сильту пролезть к главной панели.
    Увиденное завораживало… Алекс с противником сошлись в ближнем бою, маша клинками с такой скоростью, что камера не успевала передать все движения. Сабля арина рассыпала во все стороны узкие змейки разрядов, по непонятным причинам не долетавшие до капитана.
    Эля перевела камеру чуть в сторону, и хлопнула себя по лбу. На верхней площадке трапа стала видна молодая девушка, отчаянно стучащая в закрытую дверь и что-то кричащая. Досадуя на свою забывчивость, алеридка щелкнула по боковой панели, вызывая окно управления шлюзом…
    Донесшийся гул расходящихся створок лучше всяких приборов показал, что корабль открыт. Эля посмотрела на экран, удостоверившись что новая пассажирка зашла на судно, и быстро настроила автопилот на нужные действия.
    — Селокс, сходи посмотри чтобы она не вылезла… Взлетаем.
* * *
    Мар отступал. Впервые он вступил в бой с человеком, владеющим принципиально иной ментальной техникой. После того, как несколько его молний были бесславно отбиты, а разреженный шоковый импульс едва не отразился в него самого, он уже не пытался атаковать ментально. Все его силы сейчас уходили на то, чтобы поддерживать статические разряды на клинке, слегка задерживающие противника… и бешено вертеться, едва успевая блокировать обрушившийся на него град ударов.
    Темный меч, казалось, размножился, неразличимыми росчерками мелькая со всех сторон. И несмотря на кажущуюся легкость клинка, каждый блок давался арину с огромным трудом…
    Алекс в очередной раз атаковал, множественной зигзагообразной траекторией пытаясь обмануть арина, но арин скользящим движением успел отклонить первый удар и резко отшатнулся, уходя от следующих. Его блоки с каждым разом становились все слабее, дыхание стало прерывистым…
    Ему явно приходилось нелегко — Алекс наполнял все свои удары и движения кинетической мощью, в нужный момент заставляя легкий клинок бить сильнее стального лома. Не говоря уже о достигнутой скорости — человеческий глаз едва успевал за его дергаными, размытыми движениями… И ведь это был далеко не весь его арсенал.
    Единственная причина, почему арин все еще был в строю, было нежелание капитана калечить арина. Достаточно было нескольких толчковых импульсов и максимально усиленного удара, чтобы покончить с серокожим мальчишкой… но нужды в этом не было. Пока что Алекс лишь оттеснял его подальше от корабля…
    Сзади послышался нарастающий гул. Не прекращая наседать на арина, капитан дернул головой, краем глаза успев заметить дрожащие столбы энергии под опорными двигателями. Протей медленно приподнялся в воздух…
    Ну все, пора заканчивать этот цирк. Алекс рванулся вперед, поддев мечом аринскую саблю и отбросив ее максимально в сторону… а затем подпрыгнул.
    В глазах арина мелькнуло изумление — прыжок ломал все законы физики. Не сделав ни намека толчковое движение, Алекс, сгруппировавшись, подлетел на два метра… и под углом в сорок пять градусов к земле нанес арину сильнейший удар ногами в грудь.
    Несчастный арин буквально впечатался в бетон, капитально приложившись всем телом, и выпал из реальности, оставшись сломанной куклой валяться на плитах… Но Алексу это уже было неинтересно. Развернувшись еще в воздухе, он приземлился в позе низкого старта и со скоростью, превышающей все человеческие нормы, помчался к Протею. Для задуманного был необходим хороший разгон…
    Он на бегу пригнулся как можно ниже… и в пятнадцати метрах от корабля взвился в воздух.
    Со стороны полет выглядел верхом изящества. Вытянувшись в наиболее обтекаемой позе и едва удерживая концентрационное напряжение, он по идеальной дуге взлетел метров на десять, приземлившись точно на середине трапа. Едва сдержав инерцию, он восстановил равновесие и оглянулся, желая удостовериться в отсутствии потенциальных преследователей.
    Энергетик все еще лежал на земле, а сенсор, согнувшись, ковылял к трапу шаттла. Надеюсь, он не полетит за нам в одиночку…
    Лезвие меча бесшумно снова зашелестело, скрываясь в рукояти. Алекс быстро преодолел ведущие к шлюзу ступеньки, и исчез в нутре Протея. С тихим шипением шлюзовые створки сомкнулись…
* * *
    — Капитан, я все сде…
    — Селокс, потом!!! Отведи Мэл в салон, и пристегнитесь… будет трясти.
    Алекс вихрем пронесся по проходу, едва не затоптав незадачливого компьютерщика. Селокс недоуменно посмотрел ему вслед, гадая о причине такой спешки, но предпочел воздержаться от вопросов, логично рассудив что ничего хорошего он не услышит…
    — Ну что… Мэл, верно? Думаю, пристегнуться и в самом деле стоит… и поскорее! — корабль резко качнулся, Селокс едва устоял на ногах. Это какие же перегрузки нужны, чтобы компенсаторы не справлялись?! Он что, с ума сошел — на таких скоростях в атмосфере летать?! Подхватив девушку за локоть, Селокс потащил ее в кают-компанию…
    Алекс и в самом деле едва не превысил допустимые в атмосфере нормы ускорения. Корпус корабля, не привыкший к такому напору воздуха при перегрузках, заметно дрожал, а датчики работы гравитационных компенсаторов протестующее мигали. Корабль был на пределе…
    — Эля, гипердрайв работает? Вообще, все системы работают? — Алекс не отрываясь смотрел на датчики движения, удерживая ускорение корабля в разумных пределах, и не имел возможности проверить все лично.
    — Работают… хотя особых улучшений вроде не видно. Прыжок настраивать? Куда? — Алеридка запустила программу навигации, выведя на штурманский голограф объемную карту.
    — Нет… в смысле не "куда". Настрой линейный прыжок для выхода из системы, единиц так на двадцать, потом уже рассчитаем…
    Эля беспокойно посмотрела на капитана.
    — Думаете, нас преследовать будут? Кстати, а эта девушка вообще кто? Это из-за нее вы с аринами сцепились?
    Алекс поморщился. Отчасти от того, что ему не хотелось отвечать в столь неподходящий момент, а отчасти потому, что замигали еще какие-то датчики…
    — Потом. Вот прыгнем, тогда и разберемся…
    Алекс расслабился — Протей вышел из атмосферы, дрожь прекратилась, перегрузки выровнялись… Он потянулся к панели автопилота, но рука замерла на полпути. Взгляд остановился на радаре — дисплей отобразил новую точку…
    — Проклятье!!! — пальцы забегали по панели щитов, настраиваю их на максимальную мощность. — Эля, готовь прыжок, немедленно!!! Искра на хвосте…
* * *
    — Магистр, они в радарной зоне, идут на максимальной скорости. Подтверждаете атаку? — Рик обернулся к капитану. Протокол требовал требовать подтверждения подобных действий непосредственно перед их выполнением…
    — Да что вам, по три раза все подтверждать нужно?! Да, подтверждаю! Открывайте огонь как только они войдут в зону поражения… — Молен едва удерживался от того, чтобы выгнать подчиненного с кресла и усесться атаковать самому. Останавливало то, что его опыт пилотирования оставлял желать лучшего…
    Магистр наклонился к панели штурманского кресла и ткнул в пиктограмму громкой связи.
    — Рен, как та Мар? Жить будет?
    Сенсор являлся еще и корабельным врачом, поэтому сейчас именно он колдовал над медицинскими приборами, среди которых растянулся на койке пациент, так и не пришедший в сознание.
    — Опасности нет. Сотрясение мозга, да многочисленный ушибы. Похоже, этот вандал его крепко приложил… — в голосе мастера присутствовала едва уловимая нотка укоризны. Если бы магистр вовремя вспомнил, кто такой это Иллани, всего этого можно было избежать. А теперь всех их ждет серьезнейшая головомойка. Тот факт, что магистр собирался взять вину на себя, вряд ли послужит достойным оправданием на беседе с Высшим советом…
    — Магистр, они практически в зоне действия орудий. — Рик скорректировал вектор сближения таким образом, чтобы Протею было труднее уйти из под обстрела. — Эрни, они в седьмом квадранте, открывай огонь по готовности, они будут в зоне обстрела через полминуты…
    — Тебя понял, Третий квадрант… — Эрнест, самый слабый из всех присутствующих менталов, был взят на борт в качестве второго пилота, но так как Рен был занят, в данный момент он исполнял обязанности бортового стрелка. — Цель поймана, орудия гото… — Ему не дали договорить.
    — Цель уходит, повторяю, цель уходит!!! — Вопль Рика оглушил всех на корабле, долетев даже до медблока. — Седьмой квадрант… скользящий маневр… Эрни, видишь их?
    Стрелок ответил не сразу — он сосредоточенно ловил ускользающий грузовоз в прицельный луч.
    — Вижу — просипел он. — Рик, они идут спиральным курсом, а ты чего по прямой летишь?! Кто пилот, я или ты?! Перехватывай их…
    — Да я и так уже на перехват!!! Не отвлекайся… — Рик бросил Искру в крутой вираж, пытаясь нагнать Протей, крутящийся в невообразимой спирали. — Они идут неравным серпантином, стреляй на опережение!!!
    — В неравный серпантин?! Легче в пылинку попасть… Ладно, постараюсь!
    Заговорили корабельные пушки. Слепяще-яркие протонные залпы унеслись в пространство, даже близко не пройдя от цели. Протей летел по рваной траектории, заставляя Эрнеста наугад стрелять вдоль его потенциального курса, надеясь что рано или поздно один из выстрелов случайно достигнет цели… Вот только сама цель явно не собиралась ждать, пока ее не подстрелят. Протей, резко развернулся, сближаясь с шаттлом…
    — Рик, он идет "поворотной петлей", разворачивается! Крутись за ним…
    — Вижу, не слепой… — пилот кинул Искру в вираж, тщетно пытаясь вывести шаттл на удобную для стрельбы позицию — корабли теперь были слишком близко, и теперь мощность орудий Искры обернулась неожиданной проблемой — тяжелые турели не могли разворачиваться с достаточной скоростью…
    Рик дернул штурвалом, резко уходя в сторону чтобы разорвать дистанцию… И громко выругался. Пилот Протея только этого и ждал — он моментально повернул в противоположном направлении, и выжал максиму из своих движков, резко набирая скорость. Однако с таким ускорением он заметно утратил маневренности…
    Рик усмехнулся, в свою очередь закручивая Искру в петлю и вдавливая кнопку ускорения до упора. По ускорению Искра превосходила Протей как минимум в полтора раза, они войдут в зону атаки меньше чем через минуту…
    — Эрни, фиксируй прицел… прицельная дальность через двадцать секунд…
    — Эрнест, стреляй! Сейчас же!! Из всего!!! Стреляй, я сказал!!!! — Крик магистра мог бы поспорить громкостью с корабельной сиреной. Подмастерья едва не выпрыгнули из кресел…
    — Так точно… — Эрнест перешел на ручную стрельбу, и качнул ручкой управления орудиями, нацеливая весь имеющийся арсенал на подсвеченный красным кружком контур на экране. Палец надавил на сенсор, орудийные залпы белыми росчерками прочертили вакуум…
    И уткнулись в пустоту. Пустоту, еще сохраняющую след ряби от выхода в гипер…
    Злобный крик едва не разнес корабль на части, дисплеи замерцали — разъяренный магистр на миг утратил контроль, непроизвольно выпустив статический разряд…
    Приступ прошел так же быстро, как и начался. Магистр уперся руками в приборную панель, обреченно опустив голову. Эфир… я же знал, что что-то случится… Ну почему мне дали всего четверых?! К тому же начинающих…
    — Магистр, — голос Рика слегка дрожал, — приборы зарегистрировали импульс от гиперпрыжка…
    — Вы засекли их вектор? — голос магистра звучал приглушенно, словно из шахты. Даже если компьютер успел засечь вектор их прыжка, длина его все равно неизвестна. Зная его, можно только определить, на какие системы прыжок был нацелен… а Протей скорее всего прыгал вообще без настройки.
    — Н-нет, магистр, расстояние было слишком далеко… — Рик вжался в спинку кресла, словно надеясь спрятаться от капитана.
    — Ладно, неважно. — Молен откинулся на спинку, закрыв глаза, и глубоко вздохнул. — Рик, рассчитывай курс до базы. Мы возвращаемся…
    — Магистр, до которой? — Рик включил карту. В отличие от Протея, здесь навигационную систему можно было вызвать прямо с панели пилотов…
    — До Левионской, естественно… — Магистр с трудом удержался от того, чтобы наорать на пилота. Вечно надоедают своими тупыми вопросами…
    Из коридора неспешно вышел Рен, просматривающий что-то в электронной планшетке. Судя по контурам — снимки черепной коробки…
    — Мар в порядке? — Молен спрашивал скорее из вежливости. Здоровье этого слабака его абсолютно не интересовало…
    — Да что ему сделается… вон, череп в порядке, а остальное заживет. — Он махнул планшеткой, подтверждая свои слова. — Возвращаемся?
    — Да… не представляю, что теперь будет. — магистр покачал головой. — Объект потерян… как я помню, этот Иллани — лиганец. Конечно это может быть случайным совпадением, она умеет влиять на людей… Но я лично в этом сомневаюсь. Ну а если это как-то подстроено… Провернуть такое мог только кто-то из высших эшелонов Лиги. И если это так… не представляю, во что это может вылиться.
    — И что вы намерены предложить Совету?
    Магистр замолчал. Молчал он долго, не меньше минуты, уставившись собственные руки.
    — Ну, во первых нужно узнать все об этом Иллани. Если он в самом деле работает на Лигу… или на какой-нибудь субъект АТМа, то даже близко не подойдет к обитаемым системам пока не доставит ее по назначению. В этом случае ситуация безнадежна… Но, если нам очень повезет, и он окажется простым торговцем… нужно вычислить все порты, где он останавливался, и установить там наблюдение. Хотя это будет проблематично. После сегодняшней схватки (если только он не полный идиот), он будет обходить стороной Деренские планеты… А к Аринеону и близко не подойдет. Остается Лига и АТМ… ну и Анелон конечно, хотя к сильтам мало кто летает. Жизненно важно выявить его местоположение, и отправить туда штурмогруппу… — Молен пожевал губами, — ну, а там как получится…
    — Магистр, вектор рассчитан, курс на Левион. Подтверждаете прыжок?
    Глаза магистра готовы были метать молнии… причем отнюдь не в переносном смысле.
    — Подтверждаю…
    Шаттл в последний раз сверкнул на красном Телорском солнце, и исчез из пространства, оставив за собой только холодный вакуум и радужную рябь…

Глава 7

    — Дамы и господа, могу вас поздравить. Как это ни странно, мы все еще живы…
    Алекс с облегчением отстегнул удерживающие ремни. На коже под комбинезоном остались красные ноющие следы — он давно не использовал крепления, и они оказались сильно перетянуты. Нужно будет подрегулировать…
    Протей пробыл в гипере всего полминуты, но этого времени с лихвой хватило, чтобы красный гигант превратился в одну из тысяч неразличимых звездочек небесной сферы. Чтобы преодолеть подобное расстояние в реальном пространстве, пришлось бы неделю лететь на максимальном ускорении…
    — Эля, еще раз такое повторится, и считай ты у меня не работаешь. Твои вихляния здесь были совсем не к месту…
    Алеридка с тихим стоном сползла с сиденья, держась за разбитую голову и пытаясь размять шею. Последние пять минут ей приходилось ох как несладко…
    — Я что, виновата что вы так резко вертаться стали?! По вашему, мне приятно было?! Я же едва жива осталась…
    Когда Искра вошла в зону прицельной дальности и Алекс начал проводить маневры, Эля не успела до конца пристегнуться… А компенсаторы перегрузок на таких скоростях не работают.
    В результате при первом же повороте ее как следует приложило головой о панель, а потом почти минуту мотало во все стороны относительно кресла. Лишь когда Алекс после обманного маневра резко прибавил скорость и летел по прямой, она смогла прийти в более-менее вертикальное состояние и завершить настройку прыжка…
    В этом крылась пакость — если гипердрайв начать настраивать на штурманском компьютере, то с пилотской панели он будет недоступен до тех пор, пока расчет не отменят или не закончат (и наоборот). А на момент начала маневров Эля как раз заканчивала его настройку… и как только навигатор выбыла из строя, капитан оказался в весьма неприятном положении.
    Выражения, которыми Алекс крыл свою помощницу пока Протей летал по невообразимым дугам и спиралям, простыми словами не передать. Хотя девушка все равно ничего не поняла — пока ее мотало, как тряпичную куклу, она была не в состоянии что-либо воспринимать. Когда тряска остановилась и прямо перед лицом оказалась панель с настройками гипердрайва, она скорее рефлекторно, чем осмысленно ткнула в нужные сенсоры, отменив точные настройки и задействовав аварийную активацию…
    Капитан с трудом повернул голову, пытаясь оценить состояние первой помощницы.
    Результаты удручали. На лбу алеридки красовались по меньшей мере два глубоких пореза, обильно заливавших лицо кровью. Эля попыталась ощупать зону поражения, и болезненно вскрикнула…
    Говорят, менталы — биотики ощущают чужую боль так же ясно, как и свою. Именно поэтому их базовая специализация — лечение. Трудно чувствовать боль человека и не помочь…
    Нет, есть конечно и психи, для которых боль — это как приятный наркотик… но таких немного.
    Сам Алекс биотиком не был, но знакомых в этой области имел… Хороших знакомых. Каждый раз, видя чужие ранения, он непроизвольно представлял себе, что бы они сделали в подобной ситуации… Опыт совместной работы с хилерами быстро научил его такому чувству, как сострадание.
    Капитан резво выпрыгнул из кресла, аккуратно подхватил девушку под мышки и поставил на ноги. Э-э… да она совсем плохая! Сильно ее приложило…
    — Эля, спокойно, не трогай голову. Все в порядке, сейчас залечим и промоем… Идти можешь?
    Девушка утвердительно всхлипнула, нетвердо стоя на ногах и вцепившись в кресло.
    — Не похоже… так, держись за меня, и пошли в медблок…
    Алекс отвел (хотя скорее не отвел, а оттащил) пострадавшую в небольшой отсек, являющийся корабельным санузлом. Оставив девушку отмывать голову от крови, он добыл в хранилище медикаментов несколько иньекторов с различным содержимым, моток флактопластовой ленты и несколько регениумных пластырей, после чего начал усиленно вспоминать курсы оказания первой помощи…
    В конце концов содержимое иньекторов разлилось у девушки в крови, восстанавливая поврежденные при ударах нервные ткани и кровеносные сосуды, а регениумные пластыри были уложены на рассеченные участки кожи и закреплены лентой на манер поддерживающей повязки.
    — Все, жить будешь. — Алекс критически осмотрел получившуюся конструкцию. — Пластыри не снимай часа три, пока там все не зарастет…
    — Три? — Эля. недоуменно подняла брови. Впрыснутые интенсификаторы восстановления нервных тканей практически сразу свели на нет последствия ударов головой, убрав головную боль и вернув ясность мысли. — Так ведь регениум быстрее действует… такие ранки за час зарастут!
    Алекс махнул рукой.
    — Ну, можешь и через час снять… но если что-то будет не так, я не виноват! Ладно, приберись тут… И отнеси оставшуюся ленту назад в медблок — пригодится еще…
    Капитан успел покинуть санузел до того, как его ушей достигли первые вялые протесты, и сделал вид что ничего не слышал. В конце концов, он ее, можно сказать, прооперировал… так что теперь пусть хоть уберется.
    Алекс зашел в рубку удостовериться, что в зоне сканирования никого и ничего нет. Дисплеи радаров отображали унылую пустоту, прочие сенсоры тоже не сообщали о чьем-либо присутствии. Капитан включил общекорабельный сигнал оповещения на случай, если сенсоры засекут движущийся объект, и начал настраивать защитные подпрограммы.
    Осторожность, она лишней не бывает…
* * *
    — О-ох… И ради чего это капитан такие виражи выделывал? Не знаешь?
    Мэл отстраненно пожала плечами. У нее перед глазами до сих пор плавали разноцветные круги, оставшиеся после перегрузок…
    К счастью, попав в салон они с Селоксом сразу пристегнулись по полной, поэтому печальной участи, постигшей Элю, им удалось избежать. Хотя пришлось им тоже не сладко — кресла в кают-компании были отнюдь не такими удобными как в каюте, и при перегрузках сидеть в них было, мягко говоря, неприятно.
    За весь полет они с сильтом едва успели выяснить как друг друга зовут, и перекинуться несколькими фразами, в основном сводившимися к вопросу "а что здесь вообще происходит?!" В конце концов сошлись на том, что нужно дождаться капитана, и вот тогда пусть он все и объясняет. Но кэп с помощницей упорно не желали появляться в пределах видимости… Не иначе, они затеяли какой-то заговор!
    Мэл наконец проморгалась, и не без труда сфокусировала взгляд на соседе. Ей первый раз в жизни представился случай рассмотреть представителя этой специфической расы вблизи… Да, и правда, симпатичный… интересно, они все такие?
    Сильт сидел, расслабленно откинувшись в кресле и закрыв глаза, всем своим видом выражая желание как можно скорее забыть все произошедшее, как страшный сон. До этого дня ему еще не приходилось бывать участником боевых полетов…
    Еще некоторое время Мэл усиленно молчала, с трудом сдерживая любопытство… но в конце концов не утерпела.
    — Селокс, а ты вообще что здесь делаешь? Извини, но что-то не похоже, чтобы ты был в экипаже…
    Сильт посмотрел на девушку, смущенно улыбнувшись.
    — Да нет, я и в самом деле не в корабельной команде… здесь, так сказать, проездом до ближайшего порта… — он в свою очередь тоже решил полюбопытствовать. — Ты лучше о себе расскажи… Это случайно не в твою честь вся эта кутерьма?
    Мэл смутилась.
    — Знаешь… давай пусть лучше капитан объяснит… просто я сама толком не знаю, что я здесь делаю, и куда мне теперь… — Брови Селокса поползли вверх, но от расспросов он все таки удержался.
    В конце концов, у всех свои секреты…
    Несколько минут прошли в напряженном молчании. Селокс достал универком и начал просматривать результаты усовершенствования систем, а Мэл погрузилась в раздумья…
    Она со стыдом призналась себе, что никаких конкретных идей по поводу того, что теперь делать, у нее не было. Все это время беглянка концентрировалась на вопросе о том, как покинуть планету, а не что делать в случае успеха… И теперь, когда у нее в голове все еще царила легкая эйфория от удачного побега, девушке даже думать не хотелось.
    В конце концов она остановилась на мысли о том, что капитан взялся ей помочь. Может быть у него есть какие-нибудь предложения? В конце концов, не зря же протаскивал меня на борт…
    — У-уф, все, я снова в строю… Вы, кстати, как? в порядке? Пострадавших нет?
    Мелли с Селоксом удивленно воззрились на вошедшую. Эля щеголяла в широкой ленточной повязке на манер обруча… Алеридка, слегка пошатываясь, пересекла салон и бухнулась в самое удобное кресло (хотя обычно в нем сидел капитан). Несмотря на перевязки, выглядела она весьма довольной жизнью…
    — Да нет, вроде все в норме… — приглядевшись, Селокс различил под лентой регениумные нашлепки. — А ты где пораниться умудрилась?
    — А? Пораниться? — алеридка поправила повязку. — Да так, пристегнуться не успела…
    — Понятно… — сильт представил себя непристегнутым при таких перегрузках, и вздрогнул. — А зачем вообще понадобились все эти зигзаги? По нам что, стреляли?
    Эля рассеянно кивнула.
    — Ага, стреляли… Эти долбанные арины совсем обнаглели! Даже требований не выдвинули, сразу палить начали… Хорошо еще, что капитан пилот не из последних…
    Селокс недоверчиво посмотрел на алеридку, но спорить не стал. В конце концов, даже если его жизнь и подвергалась опасности, то сейчас по видимому никакой угрозы нет… а на нет и суда нет.
    Эля наконец отвлеклась от своей перевязи и, сосредоточила взор на новоприбывшей. Не без зависти глянула на ее спортивную фигуру — сама Эля была очень далека от такого понятия, как спорт, всю жизнь будучи довольно хилой… в том, что алеридка была довольно стройной, ее заслуг не было — фигура явно досталась ей в наследство.
    — А с вами, девушка, мы кажется еще не знакомы. Я Эллия, груз-эксперт и первый помощник… А ты кем будешь?
    Мелли с трудом оторвала взгляд от цветастого лица алеридки. Размытые пятна голубоватого оттенка на коричневой коже вызывали непроизвольное желание протереть глаза…
    Я? — она с трудом сконцентрировалась на вопросе. — Меллина Ор'Нилтэ, рада познакомиться… — девушка замялась, понимая что от нее ждут более подробных объяснений.
    — Я тоже рада… — Эля продолжала выжидающе смотреть на пассажирку, но та не спешила объяснять свое происхождение. — Ты, наверное, тоже проездом? Дай угадаю, до Вильеры?
    — Не совсем… в смысле, не совсем до туда… в общем, я сама точно не знаю. У меня довольно… сложная ситуация, капитан обещал помочь, но пока не уточнял, как…
    На ней скрестились два недоверчивых взгляда.
    — То есть ты хочешь сказать… — в голосе Эля отчетливо слышалось недоверие…
    Мэл не дала ей закончить.
    — Я пока ничего не хочу… не могу сказать! Понимаю, все это не логично… но прошу, давайте подождем объяснений капитана… просто есть такие факты в моей биографии, к которым многие относятся очень негативно, и я бы не хотела чтобы у вас было ко мне предвзятое отношение… — девушка в отчаянии замолкла, понимая что ее сбивчивые объяснения лишь усугубляют ее положение. Взгляды алеридки и сильта становились все подозрительнее…
* * *
    Ко всеобщему облегчению, в салоне наконец-то появился тот, кто должен был ответить на все вопросы. В трех головах синхронно всплыли одинаковые мысли…
    Ну наконец-то хоть кто-то мне все объяснит…
    Алекс неторопливо вошел в кают-компанию, всем своим видом выражая нежелание общаться, и расслабленно опустился в пустующее кресло. Вообще-то, у него было личное кресло со встроенными в подлокотники многоцелевыми панелями но там уже угнездилась Эля, и сгонять ее сейчас не хотелось…
    На капитане сразу скрестились три взгляда — в одном ясно читалась мольба, в другом — интерес, а в третьем — упрек. Алекс мрачно оглядел присутствующих, ожидая расспросов. Присутствующие, в свою очередь, ждали пока капитан сам им все не объяснит.
    Я им что, универсальный справочник?
    Капитан молчал. Остальные нетерпеливоерзали, но тоже молчали. Выругавшись про себя, Алекс смирился таки с тем, что держать первое слово полагается ему.
    Капитан в ответе за весь корабль… И этим все пользуются. Дармоеды…
    — Ну что, товарищи, наверное вам очень интересно узнать о нашем теперешнем положении. Я прав?
    Ответом послужили три нестройных кивка. Жаждущие информации подались вперед, готовые внимать источнику вселенской мудрости…
    — Так, первое. Если чьи-то планы включают посещение нами Деренских планет, можете смело о них забыть. После сегодняшней стычки я не подойду близко ни к одной имперской системе… — Источник вселенской мудрости задумчиво почесал подбородок.
    — Второе. Эля, нам ведь кажется ничего срочного на Вильере не нужно? А ты, Селокс, вроде говорил что тебе все равно в каком конкретно порту высаживаться… Я прав?
    Пару секунд царила тишина, нарушаемая лишь тихим гулом вентиляции. Первой высказалась Эля:
    — Ну, вроде все заказы мы уже выполнили, обязательств у нас никаких нет, подтверждений доставки никто не требовал… Так что в принципе нас там ничто не держит. Разве что ты деньги в банк положить хотел.
    Селокс думал чуть дольше. Он явно нервничал…
    — Капитан, вопрос не в том куда мне нужно… мы ведь как бы договаривались на два перелета, что вы высадите в порту АТМа… В каком конкретно, значения не имеет. Я не в том положении, чтобы диктовать условия… А что, ваши планы поменялись?
    Алекс тряхнул головой.
    — Я пока сам не уверен… в любом случае, до ближайшего порта можешь оставаться на корабле, без доплаты. Кстати, у меня к тебе еще будет разговор… но это потом. А пока у нас другая проблема. — он сделал широкий жест в сторону девушки, сидящей напротив. — С Меллиной, надеюсь, уже все познакомились?
    Ответом вновь послужили два слабых кивка.
    — Чтобы ни у кого не оставалось никаких иллюзий, говорю заранее — я официально предоставил ей политическое убежище и всестороннюю помощь. Решение окончательное, и обжалованию не подлежит… — Алекс по очереди осмотрел собравшихся. — Очень надеюсь, что и вы проявите участие… Впрочем, это вам решать.
    Капитан глубоко вздохнул, поудобнее усаживаясь в кресле.
    — А сейчас, я думаю будет лучше, если она сама расскажет о себе. Прошу, Мелли…
* * *
    — Вот оно значит как все получается… — Эля тихо присвистнула. — Лихо же тебя закрутило, лихо…
    — Нда. Психозондирование… редкостная мерзость. — Процедил Селокс. После упоминания соответствующего факта, он буквально кипел от гнева. — В Анелоне такие процедуры строжайше запрещены. Память священна!!! Ее изменение не дозволено даже для самых страшных преступников… Это кем же надо быть, чтобы такое санкционировать!!!
    Юный сильт едва удерживался от того, чтобы вскочить и начать метаться по салону. По законам Анелона естественные права личности признавались нерушимыми, в особенности свобода мысли и совести. Само упоминание о вещах, подобных глубинному психозондированию, для сильтов было абсолютно неприемлемым…
    — Ну, если отбросить мораль, то нужно признать, это действенный… — под испепеляющим взглядом Селокса Эля спешно замолчала и уставилась на свои ногти. Ему бы в правозащитники идти, а не в ремонтники… Интересно, все сильты на праве помешаны?
    — Так, вопросы права и морали отложим на потом. Селокс, хватит прожигать Элю взглядом, она и так не в лучшей форме… — капитан заложил руки за голову, устраиваясь поудобнее. Только скандалов мне тут не хватает.
    — Итак, теперь мы все в равной степени в курсе проблемы… так что давайте решать, что делать дальше. Есть какие-нибудь идеи?
    Все молча воззрились на Алекса.
    — И не смотрите на меня так! Нет, меня конечно есть примерный план действий… но сначала давайте-ка и вы мозги напрягите!
    Эля с Селоксом всерьез задумались. Надолго…
    Мелли смущенно замолчала, с надеждой глядя на случайны попутчиков. Сейчас ее судьба зависела исключительно от них…
    Весь предшествующий час девушку не покидали смутные опасения. Пусть капитан и предоставил ей убежище, но все равно ей очень и очень не хотелось чувствовать себя изгоем…Впрочем, сомнения были напрасны.
    Ее история была воспринята вполне адекватно. Все присутствующие были достаточно образованными для того, чтобы не судить человека по его далекому и забытому прошлому. Тем более ей сыграл на руку тот факт, что ее искали арины, а к ним почти все относились с опаской и скрытой неприязнью… а, как гласит поговорка, враг моего врага — мой друг. В реальности до таких абсолютов конечно не доходило… но общий смысл тот же.
    Не прошло и минуты, а Эля уже что-то надумала.
    — Мэл, а из какого мира тебя направили на Телор?
    Лишенка наморщила лоб, с трудом припоминая факты своей урезанной биографии.
    — Я помню что система называлась Керанфа… На счет планеты не уверена, по моему она там одна. — Мэл опустила голову. — В приюте особо не распространялись на тему наших корней, советовали забыть о прошлом. А в моем случае — и вовсе его не вспоминать…
    — Ничего, насчет планет сейчас узнаем… — Эля вывела на экран навигационный справочник. — Керанфа… так, в системе единственная планета, одноименная. Целиком и полностью контролируется Дереной… население четыре с половиной миллиарда… две трети некриды, остальные люди… Так себе мирок, ничем не примечателен…
    — Эля, ты не там ищешь. — Алекс подался вперед, вглядываясь в экран. — Зайди в справку по Аринеону, посмотри список имперских планет на которых у них есть своя территория…
    Эля быстро переключилась на нужных раздел, но судя по кислой физиономии искомой информации там не оказалось.
    — Нет, Керанфы в этих списках нет… и нет никаких указаний, что систему переименовывали. — Эля сверилась с картой, несколько раз перелистала справочник и наконец ткнула в дисплей пальцем. — Вот! База есть в системе… Левион. Одна из ближайших к Керанфе…
    Она торжествующе обернулась к капитану, но реакция на ее соискания оказалась слабоватой.
    — Молодец, конечно… только вот боюсь, что ничего особо важного нам эта информация не даст. Если бы не сегодняшняя стычка, можно было бы конечно туда прилететь и попытаться что-нибудь раскопать в архивах больницы… Но увы, этот вариант отпадает. На имперские планеты нам путь заказан… К тому же информация о пациентах всегда очень закрытая, так что добыть ее через общедоступные источники можно и не пытаться. Разве что надыбать доступ к медицинским сетям… — Алекс бросил короткий взгляд на Селокса, но тот сидел, погрузившись в свои мысли и этого не заметил. — Ну, какие еще мысли будут?
    Ко всеобщему удивлению, заговорила виновница всего случившегося.
    — Капитан… Эля, Селокс… Я тут перебирала в уме события… Мне мысль пришла… — Она прерывисто вздохнула. — А что, если это все лишь совпадение? Может, я и вправду всего лишь психозондированная психичка, — у нее вырвался нервный смешок, — и у арины только из-за этого мной заинтересовались? Просто мне кажется лучше подумать над этим сейчас, пока мы здесь не зашли слишком далеко… И к тому же я не хочу вешать на вас очередные проблемы…
    — Стоп-стоп-стоп. — Алекс выставил ладонь, призывая девушку к молчанию. — Мелли, я понимаю твои сомнения, но поверь, они беспочвенны.
    Капитан откинулся в кресле, сцепив пальцы.
    — Поверь, я и сам к аринам особой любви не питаю, и если судить по критерию "адекватность", то все они даже тебе заметно уступают… Но я все таки достаточно прожил в этом мире чтобы судить непредвзято. Кстати учти, — он невесело усмехнулся, — я гораздо старше чем кажусь. Поверь, со всем их странностями, даже самые фанатичные из них не стали бы без предупреждения открывать по нам шквальный огонь только за то, что я их слегка повалял по земле. Это во первых… Теперь во вторых. Вспомни — когда мы шли к кораблю, они первые нас остановили. То есть они уже знали, как ты выглядишь и как тебя зовут… Я не считаюсь, сам им на орбите представился.
    Алекс задумчиво пожевал губами.
    — И наконец, в третьих. В факте наличия у тебя ментальных способностей можешь не сомневаться. Я хоть и не ментальный сенсор, но все же базовые навыки в этой области имею… Так что в данном случае есть два варианта, и один стопроцентно верный. Либо до психозондирования ты была неплохим менталом… Либо, ты просто самородок, и при должном обучении в менталистике сможешь добиться значимых успехов. Вот такие вот дела…
    Мелли недоверчиво покачала головой. Еще недавно жизнь была такой простой… тяжелой, нудной, бесперспективной, но все же простой… И вот теперь вдруг один за другим из прошлого всплывают такие факты биографии, что еще трижды задумаешься перед тем как копать глубже. Но ведь мосты уже сожжены…
    — Знаете, вы не подумайте что я вам не благодарна. Просто сразу столько всего навалилось… — Она ненадолго замолчала. — Но все равно, у меня ничего нет кроме кучи вопросов без ответов. Я ведь с вами вовек не расплачусь…
    — Нет, вы посмотрите на современную молодежь! — капитан театрально заломил руки. — Никакой веры в чистосердечную и безвозмездную помощь… шучу.
    Алекс со вздохом оперся руками в стол.
    — Ладно Мэл. Я тебе обещал помощь, и требовать денег за нее не собираюсь. Вопрос в том, какую помощь ты попросишь. Твое прошлое — это только твое прошлое… и без твоего желания копаться в нем мы не будем. В этом случае я высаживаю тебя на ближайшей планете АТМа, и ты забываешь все произошедшее как страшный сон. Квалификация у тебя есть, гражданство Альянса получить легко… Можешь даже в ментальную школу ткнуться. В общем, не пропадешь…
    Алекс сделал паузу, рассеянным взглядом пробежав по кабине.
    — Но есть и другой вариант. Вариант, что ты хочешь разобраться в своей биографии. Я не буду скрывать, в этом так сказать, расследовании у меня есть собственный интерес… не бойся, не финансовый. Так, старые дела… Так вот, о чем я — В этом случае я готов абсолютно безвозмездно помочь тебе узнать правду о собственном прошлом… а заодно познакомить тебя с людьми, которых твои способности могут заинтересовать…
    На лице Мелли ясно отразился страх пополам с непониманием. Алекс запоздало вспомнил, что аринов ее способности тоже заинтересовали…
    — Не в том смысле, в котором ты подумала. Я имел в виду, что могу попробовать порекомендовать тебя в ментальную школу… Хотя тут не все гладко, и ничего гарантировать не буду. Ну и помимо всего прочего, все это скорее всего займет довольно долгое время… Думается мне, тебе бы не помешало пожить на корабле… посмотреть разные места… пообщаться… наконец, поразмыслить надо всем этим. В общем, решай сама. Повторяю, это твой выбор…
* * *
    Это мой выбор… Впервые в жизни настал момент, когда все решает мой выбор…
    Мэл едва удерживалась от того, чтобы застонать. Впервые, когда именно ей предстояло решать свою судьбу, она абсолютно не знала что делать. Ее буквально разрывали на части самый противоречивые чувства…
    Страх перед своим…
    Нестерпимое желание побольше узнать об этом самом прошлом…
    Страх перед потенциальными трудностями…
    Возникшая из ниоткуда тяга ко всему новому…
    — Скажите… — она начала плавно определяться с решением. — вы тут говорили про ментальную школу… Каковы шансы что я туда попаду? И еще, вы точно уверены что я смогу стать менталом?
    — Сможешь… но это будет непросто. Понимаешь, тот возраст когда эти способности легче всего формируются ты уже давно проскочила, поэтому даже обладая потенциалом тебе будет довольно непросто его развить… Так что менталом ты станешь… если хватит упорства. Кстати, — он спохватился, — Это только если ты раньше менталом не была. А если повезет, и окажется что ты уже этому обучалась, просто не помнишь, будет гораздо легче… Но опять таки, с уверенностью об этом судить пока нельзя. А насчет школы… — Алекс неопределенно покрутил кистью. — С этим будет труднее. И опять таки зависит от… да от всего зависит! Вообще, мы пока ничего точно не знаем, так что какие могут быть предположения…
    Алекс откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. Что я могу ей обещать, не обладая достоверной информации…
    Из раздумий его вывел недоумевающий голос Эли.
    — Капитан, а та школа где вы обучались? У вас ведь наверняка там есть знакомые… наверняка Мэл туда возьмут если вы попросите!
    Алекс мрачно посмотрел на помощницу.
    — Этот вариант я буду рассматривать в последнюю очередь… И не спрашивай меня, почему! Это мои личные проблемы. Поверь, если бы я мог, я бы первым делом туда ее туда отправил, но… — он развел руками.
    Три прикованных к нему взгляда буквально лучились подозрением, но расспрашивать капитана никто не рискнул. Хотя Эле очень хотелось — Алекс иногда рассказывал о годах своего обучения, но ни разу даже не заикался о том, что стало с его однокурсниками после окончания войны… Вместо этого она обратилась к Меллине.
    — Ну что, согласна? Полетаешь с нами… Я тебе на любой планете Альянса экскурсию устрою…
    Мелли слабо улыбнулась… Капитан задумчиво постукал пальцами, и еще раз оглядел присутствующих.
    — Селокс, а ты что скажешь?
    Сильт отвлекся от своих собственных раздумий, повернув голову в сторону раздумывающей девушки.
    — Ну, не знаю, уместны ли здесь будут советы… Но если бы у меня был стерт из памяти кусок, да еще такой значительный, я бы все сделал, чтобы узнать, кто я. Хотя бы для того, чтобы знать что меня может ждать… К тому же смотри, Мелли, пока у тебя есть шанс, пользуйся… второго может и не выпасть.
    Мелли тряхнула головой.
    — Да, это точно… — она глубоко вздохнула, собираясь с духом. — Ну что, капитан, наверное вы правы… так что, если вас не затруднит, я бы хотела выяснить свое происхождение. Вы поможете?
    На лице Алекса расцвела довольная улыбка.
    — Разумеется помогу… раз уж сам это и предложил. Так что, — капитан потер руки, — можешь считать себя временно зачисленной в экипаж в качестве штатного ремонтника… Заодно и подзаработаешь немного.
    Что-то я сегодня чересчур добрый… К чему бы это?
    Очень вовремя капитан вспомнил про еще одно дело.
    — Кстати, Селокс… у меня тут к тебе пара вопросов была. Скажи, ты к защищенным информационным сетям подключаться умеешь?
    Сильт невольно расправил плечи.
    — Умею? Да это моя вторая специальность! Я в Академии как раз… стоп, это не важно. В общем, умею… было бы оборудование помощнее, — он махнул в сторону универкома, — я бы даже военные коды перехватить перехватывал… А что?
    Алекс плутовато прищурился.
    — Значит, защиту альянсовских торговых осилишь?
    После недолгих раздумий Селокс кивнул.
    — Ну, может про военные сети я и приврал… но торговые точно смогу. Так вы что имеете в виду?
    Капитан вздохнул.
    — То я имею в виду. Как капитан торгового корабля я предлагаю тебе официальную работу на моем судне в качестве связиста… и по совместительству компьютерного эксперта. Что скажешь?
    Пару секунд сильт оторопело пялился на Алекса.
    — Ну, знаете… вы бы еще позже сказали… а на каких условиях?
    — Стандарт, плата — долевой заработок от общей выручки… Я к чему это все спрашивал — если сможешь добыть закрытую информацию центров распределении заказов… заметь, я не прошу что-то менять, достаточно просто узнать… так вот, если сможешь, то считай все самые срочные заказы — наши. Корабль у нас скоростной, а за срочность вполне можно сорвать приличные суммы, так что в накладе не останешься. Про плату за этот проезд, естественно, можешь забыть…
    Селокс замолчал, погрузившись в раздумья. Зато заговорил кое-кто другой…
    — Капитан, ну вы даете… вот так ни с того ни с сего взяли и увеличили экипаж вдвое! Ладно вы, вам и так пятая часть прибыли достается… А моя доля, между прочим, сильно упала! Я не знаю, вы бы хоть заранее предупреждали… то все твердили "и вдвоем справимся…", а то… нет, так дела не делаются!
    Возмущению Эли не было предела. Впрочем, Алекс по опыту знал, что она быстро свыкается…
    — Кстати, а в паре с Селоксом, между прочим, как раз ты будешь работать. — порадовал он ее. — Он будет тебе доступ предоставлять, а там ты уже сама выбирай что повыгоднее, и принимай заказы… И между прочим, если грамотно работать, то твоя доля еще и возрасти может… так что кончай нытье.
    Нытье не прекратилось, но стало заметно тише. Скоро сама будет такой расклад хвалить… а пока пусть ноет сколько влезет.
    — Так, товарищи, мы кажется остановились на вопросе, что нам дальше делать. Эля, если не ошибаюсь, предлагала слетать на Керанфу, но это невозможно. Еще какие идеи будут?
    Селокс вынырнул из раздумий.
    — У меня была пара мыслишек… Думается мне, Мэл не помешает пройти психозондальное обследование… конечно не стирание памяти, а простое обследование. Если я не ошибаюсь, оно может показать уровень предыдущей обработки… Не уверен, может ли это быть полезно, но мало ли что может выясниться?
    Алекс с хрустом потянулся…
    — Идея хорошая, но на повестке она и так стояла — я изначально рассчитывал это сделать. Какие другие мысли?
    Селокс задумчиво водил пальцем по тонкому сварочному шву на голографе.
    — Тогда вторая тем более новой не будет… можно сходить к телепату. Мэл упоминала о видениях во сне… скорее всего эти видения — результат глубинной памяти, пережившей психозондирование. А грамотный телепат может считать даже ту память, которую она сама достичь не в состоянии. Я почти уверен, что ментал такого уровня найдется на любой крупной планете, ну а там останется только договориться…
    — Это тоже стоит на повестке. — Алекс встал и потягиваясь прошел к главному экрану. — Ладно, вряд ли располагая столь малыми данными мы можем еще что-нибудь придумать, так что остается определить нужный пункт назначения… Я со своей стороны, предлагаю отправиться на Бенати. Кто за?
    Несколько секунд все молча переваривали услышанное предложение. Мелли была новичком в межзвездных путешествиях, и не могла ничего предложить, Селокс тоже не особо разбирался в планетах Альянса. Только Эля нашла чего сказать.
    — Бенати… думаешь в орбитальном порту садиться?
    Алекс едва не поперхнулся.
    — Еще чего! На орбите же ничего кроме грузов не обслуживают… На саму планету садиться будем, конечно… там и нервных центров немало, и менталы наверняка найдутся…
    — На планету… так ведь туда одна только посадка немалых денег стоит! Это только на орбите бесплатная стыковка, а на поверхности…
    Алекс заскрежетал зубами.
    — Эля, вот скажи, чего ты так голосишь, словно я за посадку твоими кровными расплачиваться буду?! И вообще, не спорь с капитаном. Я сказал сядем на поверхность, значит сядем на поверхность… Так что иди настраивай прыжок.
    Эля скривилась и начала открывать рот…
    — И хватит пререкаться!!! Или мне напомнить, из-за кого мы три минуты работали бесплатной мишенью, и соответственно урезать твою долю от следующей сделки?
    Эля со страдальческим выражением лица поплелась к рубке. Вид у нее был такой, словно заболели все зубы одновременно… Алекс проследил за ней взглядом, и обреченно закатил глаза. Неисправима…
    — Селокс, так что насчет предложения поработать? Согласен али как?
    Сильт пару секунд собирался с мыслями.
    — Ну, можете считать что я согласен. Но мне нужно новое оборудование! — он ткнул пальцем в сторону своих приборов. Алекс кивнул.
    — На Бенати выделю средства, купишь что нужно… Так, ну раз уж план действий определился… Кому-то чего-то еще нужно?
    Мэл неуверенно подняла руку.
    — Знаете, я с раннего утра ногах, а тут еще все это… Вы не против если я отдохну немного? Или у вас на корабле четкий распорядок?
    Алекс махнул рукой.
    — Нет. Распорядок свободный — пока работы нету, делай что хочешь. Селокс, покажи девушке ее каюту… каюту… каюту? — он напряг мозги, вспоминая какие помещения свободны и не завалены барахлом. — Короче, по левому борту вторая или третья. Если там что-то есть, разгребите… Ну, в общем, сами разберетесь. На будущее — раз уж вы теперь в команде, весь корабль вам открыт… Селокс, все остальное тоже потом Мелли покажешь…
    Сильт кивнул, жестом предлагая девушке следовать за ним, и с видом экскурсовода отправился показывать ей Протей. Надеюсь, они там не заблудятся…
    Алекс покраснел. Вспомнился тот случай, когда в каком-то порту он вернулся на борт пьяным и полчаса плутал по кораблю в поисках командной рубки. Искал командную рубку, а нашел отсек контроля движков и заснул в обнимку с панелью гипердрайва. Позор, какой позор… Хорошо еще, что Эля тогда еще на меня не работала…
    Капитан еще раз оглядел салон, выключил экран и неторопливо пошел в кабину, контролировать Элины манипуляции.
    До Бенати путь неблизкий…

Глава 8

    Я что, задремал? Странно… и когда только успел…
    Алекс широко потянулся, с трудом подавив зевок, и протер глаза. Мутный взгляд не без труда сфокусировался на приборной панели…
    Жуть, я проспал семь часов! И опять в пилотском кресле… Скоро здесь дневать и ночевать буду, а каюту сдам внаем в качестве жилплощади… Блин, я уже начинаю мыслить как Эля!!! Правильно говорят, с кем поведешься…
    Судя по информации на дисплее до Бенати оставалось около полутора часов гипера, поэтому находиться в кабине не было ни малейшего смысла… Алекс не без сожаления слез с насиженного места и пошел смотреть, чего там делает остальная команда.
    Две трети остальной команды в составе груз-эксперта и связиста обнаружились в салоне. Подчиненные сосредоточенно жевали нечто, по всей видимости являющееся пищей неопознанного приготовления. Они приветственно кивнули капитану, тот ответил тем же.
    — Эля, твоя стряпня? — капитан уселся за стол, настороженно глядя на содержимое контейнеров для готовки…
    — У-мгм… — Эля жизнерадостно кивнула, накладывая в тарелку Алексу результат своих кулинарных опытов. Хотя визуальному распознаванию эта неоднородная масса не поддавалась, пахло приятно…
    — Ладно, рискну…
    На вкус тоже оказалось весьма недурно… Хотя из чего это все сделано, Алекс спрашивать не стал.
    — А чего вы Мелли не позвали?
    Эля не без труда проглотила недожеваный кусок.
    — Я ее разбудить не смогла. Спит как убитая… А вас я специально будить не стала. Мне прошлого раза хватило… — в голосе алеридки явственно звучал упрек. Она намекала на привычку Алекса агрессивно отмахиваться от попыток его разбудить. В прошлый раз он случайно заехал ей в ухо… Алекс закатил глаза.
    — Ну я же уже раза три извинялся… Это еще с Академии, там у некоторых нехороших личностей была привычка припираться посреди ночи с какой-нибудь глупостью. До сих пор рефлексы сохраняются…
    Через пару минут тарелки опустели. Эля отнесла контейнер в стазисный шкаф — оставшегося как раз должно было хватить еще Меллине на одну порцию, а посуду кинула в автомойку… Благо, Протей был по полной оборудован бытовой автоматикой, и даже Эля пока не успела ее испортить.
    Девушка взялась налить алтэ (широко употребляемый травяной напиток, по неподтвержденным данным произошел с Сайгара) и побежала к бойлеру. Алекс вспомнил, что обычно бывает когда Эля имеет дело с жидкими субстанциями, и собирался было отозвать ее… но увы, опоздал. Из кухни донесся отчаянный вскрик, потом звук падения и одновременно — плеск разливаемой воды…
    В общем, выпить алтэ удалось только через двадцать минут.
* * *
    Мелли сладко зевнула, с трудом принимая вертикальное положение. В голове было на удивление пусто и приятно… Хорошо хоть сегодня видений не было. Никаких предостережений, никаких посланий… ничего.
    Красиво прогнувшись, она спрыгнула с койки. Взгляд уперся в новенький летный комбез — Эля выудила его из корабельных запасников, заявив что не потерпит чтобы на одном с ней корабле ходили в том тряпье, что было на лишенке в момент побега… Мэл не без удовольствия натянула новую форму — размер был ей как раз в пору. Она расправила складки, осмотрела себя в зеркале и в кои-то веки заострила внимание на своей фигуре. Глаза пробежали по отражению: длинные ноги, гармоничная талия, атлетическое телосложение…
    Впервые ношу что-то своего размера. А что, сидит неплохо…
    Взгляд оторвался от зеркала, и пробежал кругом по каюте. Селокс вчера помог ей освободить единственную оставшуюся одноместную каюту, складировав ненужный хлам в соседней, общей. Так что обустроилась она со всем возможным комфортом…
    Помещение было небольшое, но зато обустроенное с максимальной рациональностью. Помимо койки там разместился удобный стол со встроенным экраном, компенсационое кресло, нечто напоминающее тумбочку, а в стене скрывался небольшой шкаф… И при всем этом еще оставалось достаточно свободного места.
    Мэл вышла из каюты, ненадолго зашла в санузел, дабы привести себя в порядок и справить естественные нужды, и пошла проведать остальных членов экипажа…
    Остальные члены экипажа обнаружились в салоне. С траурным молчанием они поглощали нечто отдаленно напоминающее алтэ, и бросали мрачные взгляды на чистящий автомат, сиротливо стоящий в углу. Судя по влажной виброщетке, его только что заставили работать сверхурочно…
    — Всем доброе утро… или какое там сейчас время.
    — О, Мэл, привет… — Эля громко отхлебнула из своей кружки. Судя по особо несчастному виду девушки, источником всеобще-плохого настроения была именно она. — По времени Бенати утро еще не наступило. Тебе поесть принести? Там как раз осталось…
    У Мэл потекли слюнки. В брюхе у нее давно уже бурчало…
    — Если не сложно… заодно покажи пожалуйста, где вы там что храните…
    Алеридка встала и своим обычным порывистым шагом пошла было на кухню, но не успела сделать и нескольких шагов. С удивленным криком она взлетела над полом, так, словно ее подняли за шкирку.
    — Эля, — голос капитана был холоднее льда на горной вершине. — не дай бог ты опять что-то уронишь или прольешь. Я не знаю, что с тобой тогда сделаю… Так что в твоих интересах быть поосторожнее.
    Эля что-то сдавленно пискнула, чувствуя как ментальный захват ослабевает и она плавно опускается назад пол.
    — Мэл, и-идем! — она едва дождалась девушку и спринтерским шагом исчезла в коридоре…
    Селокс, с явным интересом наблюдавший за развитием событий, повернулся к Алексу.
    — Капитан, а с Элей что, часто что-то случается?
    Алекс невесело усмехнулся.
    — Лучше спроси, как часто с ней что-то не случается… Она за полгода работы переломала, уронила и разлила здесь все, что только могла… так что Мэл, как ремонтник, без работы не останется. — он с сожалением вытряс из кружки последние капли напитка.
    — Кстати, капитан! — Селокс заговорил с каким-то странным подозрением в голосе. — Не могли бы вы показать мне свой меч?
    Алекс угрюмо посмотрел на сильта. Заметил таки…
    — Ну, если хочешь… — рукоятка выпрыгнула из рукава и опустилась на стол перед компьютерщиком. Капитан с тоской подумал, что теперь от объяснений не отвертеться…
    Селокс бережно взял оружие в руки, внимательно осматривая отделку. Покрутил перед глазами, аккуратно выпустил и убрал лезвие, и протянул его назад владельцу. Вид у него был такой, словно он только что застукал вора на месте преступления…
    — Молекулярная компрессия. Эта технология открыта в Анелоне, и используется только там… А конкретно такие мечи — личное оружие старшего офицерского состава… Не хотите рассказать, откуда вы его взяли?
    Алекс вернул оружие на место и мрачно посмотрел на подчиненного.
    — Три слова: Международные военные учения.
    Селокс нахмурился. Подобные учения регулярно проводились среди войск Дерены, Лиги и АТМа, но Анелон обычно отказывался от их участия… во всяком случае, со времен войны войска сильтов ни разу не отправлялись на подобные мероприятия.
    — Поясню, — Алекс угадал сомнения компьютерщика, — эти учения были почти двадцать лет назад, так что ты вряд ли о них знаешь.
    — Ну ладно, учения… но меч-то вам откуда достался?
    Алекс повертел рукой.
    — Ну, ты же понимаешь. Совместные операции… потом — совместные празднования… спиртное… азартные игры… Ну, в общем, само собой получилось.
    Взгляд Селокса был тяжелее ядра средней планеты, но Алекс сделал вид что очень занят ментальными тренировками и с предельно серьезным лицом начал левитировать свою кружку. Ему не хотелось рассказывать о своих маленьких махинациях… Тем более, что он и сам толком не помнил событий тех дней.
    Прошло столько лет… даже вспоминать не хочется. А будет настаивать — уволю…
* * *
    — А чего это капитан на тебя так взъелся? Что-то случилось?
    Эля устало махнула рукой.
    — Случилось… да как сказать. — алеридка усмехнулась. — Просто я и аккуратность — понятия не до конца совместимые… доказано жизнью.
    Мэл понимающе кивнула, глядя как Эля пытается управлять тремя приборами одновременно. Она невольно завидовала своей несуразной коллеге, столь схожей по возрасту, и одновременно столь разной…
    Забавно… выглядит лишь чуть старше меня, и при этом несравнимо больше знает об этом мире…
    — Ясно… Скажи, а ты здесь давно работаешь?
    — Чуть больше полугода… — Эля призадумалась. — Кстати, именно на Бенати Алекс меня и нанял… Помнится, я тогда как раз искала работу после увольнения. Он вроде тогда упоминал, что уже почти год как был владельцем Протея… А этим кораблем не легко управлять даже вдвоем. Не представляю, как он один справлялся?
    — Да уж… то есть на Бенати ты уже бывала?
    Эля покачала головой.
    — Не совсем. На самой планете я не была… только в орбитальном порту. Местные власти строго следят за экологией, поэтому все торговые и доставочные операции осуществляются вне планеты. Этот их "верхний порт" размером с небольшой континент, там одних только посадочных доков около тысячи… Да и вместительность портовых складов тоже огромная. Для торговцев и наемников — идеальное место, почти все дела именно там проворачиваются… — она с третьей попытки засунула контейнер с едой в ультраволновку, и включила подогрев. — А на самой планете — только элитные учреждения… Заповедников, опять же, немерено. Если время будет — сходим на экскурсию какую-нибудь. Мне и самой интересно посмотреть…
    Спохватившись, она метнулась к другой стене и включила бойлер.
    — Кстати, вот Алекс там наверняка уже был… Может он что посоветует.
    — Надеюсь… — Мелли вздохнула. — А ты сама родом с какой планеты?
    — С Сериома. Это Альянсовская система, возле границы с Лигой… Хотя родной для меня ее можно назвать с ба-альшой натяжкой, я там с детства не была…
    Девушки еще немного пообсуждали все подряд, ожидая пока еда подогреется. Эля приготовила еще алтэ на четверых, но отнести чайник на всякий случай попросила Меллину. Сама она понесла ее паек, выложив его в глубокую тарелку и для верности защелкнув на ней крышку. Ей отнюдь не хотелось повторения работ по чистке палубы…
    На момент их появления в салоне снова царила тишина. Селокс сопел, обидевшись за ограбление своей державы, а Алекс гонял по столу пустые кружки, заставляя их крутиться в некоей пародии на танец.
    — Капитан, оставьте кружки в покое… или вы пить не будете? — Эля аккуратно поставила тарелку на стол, и с опаской взяла у Мелли чайник.
    Одна кружка с готовностью остановилась перед ней, остальные продолжили кружиться.
    — Я буду, — на губах капитана заиграла ехидная улыбка, — А вот вы — вряд ли. Полюбуйтесь, ваши кружки меня не слушаются… Стойте, бунтующие элементы сервиза! Стойте, кому сказал!
    Мелли с Селоксом с трудом сдерживали смех, глядя как Алекс наигранно пытается поймать прыгающие кружки…
    — Капитан, а я знаю, как их усмирить! Вот, смотрите! — Эля хитро посмотрела на капитана, а потом резко наклонила чайник над серединой стола…
    Реакция ментала оказалась на высоте. "Элемент сервиза" моментально остановился под чайником, ловя горячую струю.
    — Смотрите капитан, я её укротила… — Эля наполнила кружку и вернула чайник в вертикальное положение. — Остальные сами сдадутся, или война?
    Кружки с покорным видом встали перед алеридкой. Мелли и Селокс уже вовсю хохотали в голос…
    — Ладно, сдаюсь. — капитан и сам с трудом сдерживал смех. — Наливай… и скажи спасибо, что у меня хорошая реакция. А не то пришлось бы официально переводить тебя на должность корабельной уборщицы…
    Смех, перерываемый возмущенными воплями, не смолкал еще долго.
* * *
    Через полчаса весь экипаж уже находился в кабине. Эля с Селоксом сидели на причитающихся им по должностям местах, проводя последние проверки. Мелли усадили в кресло второго пилота, и теперь она с нетерпением ерзала на сиденье, засыпая капитана вопросами…
    Алекс вкратце рассказывал ей основные принципы управления кораблем и автопилотом — он считал этот инструктаж обязательным для всех, имеющих отношение к космическим кораблям. Элю, например, он в первые же две недели научил худо-бедно пилотированию и управлению навигационной системой…
    — Ладно, Мэл, остальное потом. Минута до выхода из гипера… Экипаж, доложить.
    — Навигация готова. — Эля убедилась в готовности сенсоров.
    — Связь готова. — Селокс лихорадочно проверял показания дисплеев на панели связи. Он впервые занимал пост, требующий немалой ответственности, и заметно нервничал…
    К слову, никакие запросы и переговоры в его обязанности не входили — связисты обычно лишь настраивали связь… а ответственность за общение целиком и полностью лежала на капитане.
    Цифры обратного отсчета неуклонно уменьшались.
    Пятнадцать… Четырнадцать…
    Крохотная светящаяся точка, одна из многих тысяч звезд, различимых на черном фоне небесной сферы, начала плавно увеличиваться.
    Девять… Восемь…
    Точно по курсу корабля огненный шарик достиг уже вполне приличных размеров.
    Три… Два…
    Огненный диск почти принял свой полноразмерный вид. С пугающей скоростью из пустоты вынырнул белесый шар, выглядящий нереальным призраком сквозь мутную рябь границы гиперпространства. Казалось, еще чуть-чуть — и корабль минует планету и уйдет дальше, в холодную даль вакуума…
    Ноль.
    Рябь гиперпространства на мгновение осветилась всеми цветами радуги, и исчезла. Небесные тела замерли на своих местах…
    Расчет оказался почти идеальным. Протей вынырнул на вполне приемлемом расстоянии от пункта назначения — до поверхности планеты оставалось около часа лету на крейсерской скорости…
    — Селокс, есть связь с диспетчером?
    Сильт бросил взгляд на список определившихся линий.
    — Есть. Вывожу на ваш канал…
    Алекс кивнул, отключив двигатели и пустив корабль в дрейф. Возле планеты с таким оживленным трафиком даже просто летать, не согласовав время и курс, было мягко говоря самонадеянно. А уж садиться в оживленном порту…
    — ЦУП Бенати, говорит капитан грузового судна Протей, бортовой номер K-1391, регистрация Альянса. Прошу переадресовать меня в диспетчерский центр космопорта имени Эменберга для согласования условий посадки… прием?
    Ответ пришел незамедлительно. Еще бы — здесь каждый час по нескольку посадок…
    — К-1391, переадресую…
    После недолгой тишины динамик выдал безликий женский голос.
    — Космопорт имени Эменберга на связи. Будьте добры, перешлите ваши координаты и вектор, мы сообщим вам нужный курс.
    Алекс обернулся к связисту.
    — Селокс, твой компьютер данные не всегда считывает, будь готов ввести, я продикту… Э?
    Дисплей системы связи уже вовсю отображал значок приема-передачи данных. Алекс удивленно захлопал глазами.
    — А? Э… Это ты как сделал? Он же у меня ни разу еще нормально навигацию не считывал…
    Селокс довольно постучал по дисплею.
    — Раньше не считывал. Вы забыли? Я же все перенастроил… Системы навигации и гипердрайва тоже теперь взаимодействуют нормально.
    — Поверю на слово… кстати, полученные параметры тоже автоматически установятся? — Алекс вернулся к настройкам автопилота, ожидая информации от диспетчера.
    — Разумеется… так что теперь вручную ничего вводить не нужно. Во всяком случае, в таких портах… На мелких планетах автонавигацию редко ставят. Это здесь вокруг куча спутников, все полеты отслеживаются и контролируются, а обычно… К примеру, вы ведь на Телор вручную садились?
    Капитан кивнул, не отрываясь от дисплея настроек. На всякий случай он приготовился просить диспетчера продиктовать параметры словами, как делал это во все предыдущие разы. Доверяй, но проверяй…
    Опасения оказались беспочвенными. Замигал индикатор получения данных, вскоре сменившись списком полученных настроек и просьбой подтвердить курс. Офигев от таких услуг, Алекс вяло ткнул по нужной иконке…
    — К-1391, ваша посадочная площадка — номер двенадцать в шестом секторе. Швартовка ручная… Подтверждаете получение курса?
    — Так точно, Эменберг, подтверждаю… Кстати, цены за стоянку не подскажете?
    Эля закатила глаза. Опять начнет диспетчеров доводить…
    — Полторы тысячи за сам факт посадки, и еще по тысяче за каждый дополнительный день стоянки. Вас устраивает?
    Голос диспетчера был как обычно изменен электроникой, но в нем все же пробились вредные нотки. Алекс издевательски оскалился.
    — Конечно, устраивает… учитывая то, что как ветеран, я имею право на бесплатную стоянку в любом порту Альянса. Конец связи, Эменберг…
* * *
    — Дэн!..Дэ-эн!!! В рот тебе ноги, где твоих ребят носит?! У вас двадцать минут, чтоб сейчас же все убрали!!
    Заведующий техническим персоналом доков нервно поглядел на часы. Исходя из сообщения диспетчерской, скоро будет следующий корабль. В таком оживленном порту доки редко пустуют подолгу…
    А ведь за краткий промежуток смены кораблей нужно успеть убрать остатки обслуживающего оборудования, отдраить посадочную площадку… в общем, навести шик и блеск.
    И все это ради очередного урода с личной яхтой, возжелавшего, видите ли, полюбоваться местными пейзажами… Чтоб у него реактор при посадке отказал!
    — Командир, вам не лень в такую рань глотку надрывать? Вон, боксы ребята уже откатили… гляньте, а площадка и так уже едва ли не блестит. Ну на хрен ее чистить нужно, вы мне скажите?
    — Ты мне поговори еще! На хрен чистить… — Завтех угрюмо посмотрел на доковую палубу. Блин, и в самом деле блестит… будь проклят этот протокол!!!
    — Ладно, покатайте здесь скребок пару минут, для порядка… а то если комиссия найдет пробел в логах работы, нам всем влетит. Так что вперед…
    Дэн вяло кивнул и пошел включать чистящий автомат, для краткости называемый скребком. Гудящий и вибрирующий агрегат сделал небольшой круг по палубе, оставляя важный след, и вернулся в небольшой ангар. Хватит с него… а не то опять застрянет где-нибудь в центре, как тогда… Во второй раз выговором не отделаемся.
    Зав опасался не напрасно. В таком престижном учреждении любая оплошность могла стать последней — а желающих занять любую освободившуюся вакансию было немало…
    Космопорт имени Эменберга был не самым маленьким сооружением. Почти восемь километров в длину! Посадочные площадки находились в длинной наклонной части вытянутого здания, располагаясь пятью ярусами. С обратной же стороны располагались административные, гостиничные и развлекательные учреждения — вот только цены в них были весьма и весьма высокими… если не сказать запредельными. Заведующий персоналом был прав, рассуждая о категории людей, чаще всего причаливающих здесь — в большинстве своем это был представители торговой элиты на собственных яхтах. Эменберг по всем параметрам считался элитным портом, и рядовые торговцы садились здесь очень и очень редко… К тому же высокие цены за посадку на планету компенсировали расходы на обслуживание бесплатного орбитального порта.
    — Командир… команди-ир, регистры идут…
    Завтех поспешно повернулся к подошедшим работникам регистрационной службы. Судя по их кислым рожам, садиться собирался либо кто-то особо неприятный, либо официальный неплательщик. Он вяло козырнул
    — Докладываю, док полностью очищен. Все готово к швартовке…
    Начальник отдела регистрации шестого посадочного сектора слегка кивнул, даже не посмотрев на палубу. Расценив это как команду "вольно", Завтех направился в технический блок. Лучше с нашими парнями посидеть, чем опять смотреть на эти брезгливые хари…
    Уже на выходе из дока он обернулся, услышав нарастающий гул. На посадочную площадку наползла продолговатая тень…
* * *
    Слабая дрожь от соприкосновения опор с поверхностью палубы пробежала по корпусу, коснулась переборок и даже пробилась сквозь амортизационные валики кресла, вступив в резонанс с биением сердца. Удостоверившись, что все опоры твердо стоят на площадке, Алекс плавно убрал мощность с маневровых движков. Ириниевые крепления амортизаторов слабо заскрипели, принимая на себя полный вес корабля…
    Замигали датчики системы шлюзования, им аккомпанировало шипение устройства выравнивания давлений. Реакторы маршевых двигателей перешли на холостой ход…
    Алекс перевел систему управления кораблем в "стояночный" режим, и отстегнул ремни безопасности.
    — Отлично, сели. Так, слушаем меня внимательно. — капитан пожевал губами, расставляя приоритеты для самых неотложных задач. — Эля, тебе задание. Попробуй связаться со своими… кажется, здешний клан — Вего. Попроси чтобы они прислали на твое имя поручительство для получения гражданства Меллиной… Мне самому не хотелось бы лишний раз светиться. Сможешь уговорить их?
    Эля криво усмехнулась.
    — Ну, попробовать-то попробую… не думаю, что они откажут. Но это только на один раз… Между кланами действуют свои правила взаимопомощи, так что добиться от них потом еще и других уступок будет проблематично. Просто на всякий случай подумайте, может вы что поважнее через них провести хотели?
    Алекс быстро вспомнил список запланированных дел.
    — Нет, больше ничего от них не нужно, так что действуй… Селокс, у тебя документы в порядке?
    Связист кивнул. Он подключился к информационной сети, и теперь рассеянно просматривал последние новости. Эля в свою очередь ушла в салон — большой экран лучше подходил для видеосвязи.
    — Хорошо… Так, Мелли, ты пока сиди в корабле. Если алериды пришлют поручительство, то сделать тебе документы — дело нескольких часов, это можно сделать не покидая порта, но пока — из корабля ни ногой.
    Алекс слез с кресла и направился к выходу из кабины.
    — Ладно, я пойду улажу дела с администрацией… Пока ждите здесь.
    Он быстро добежал до своей каюты и начал стягивать летный комбинезон. Здесь лучше появиться при полном параде…
    Полный парад состоял из его старой униформы ментального корпуса. Черные брюки и рубашка-мундир с встроенным слоем брони из кевлара, усиленного ириниевыми нитями. Против пуль и некоторых мечей — идеальный вариант защиты… Никаких наград или медалей на мундире не было — только три небольших серебристых значка. На одном — изображение сферы (ментальная защита), на другом — кулак (ментальная кинетика), и на третьем — ладонь (кинетическая сенсорика). Алекс предпочитал носить только эти знаки отличия, как единственно-важные…
    К поясу капитан по привычке прицепил кобуру, и на всякий случай — выдохшийся энергетически щит. Он, правда, уже месяц как не работал, а используемые в нем элементы питания подзарядке не поддаются… Нужно будет в оружейную зайти, здесь наверняка где-то есть… А то мало ли, понадобится.
    Попытка привести в порядок волосы успехом не увенчалась… как и во все предыдущие разы. А еще нужно в парикмахерскую зайти… Нда, что-то многовато дел накопилось. Надеюсь, больше ничего срочного не всплывет…
    Капитан открыл шлюз — в лицо дунул свежий, прохладный ветер. Не то что на этих планетах — духовках… Здесь даже дышать приятно. Так, а вот и делегация…
    Два человека и некрид, составляющие "делегацию", нетерпеливо переминались с ноги на ногу. Судя по их кислым минам, им уже сообщили что Алекс — стопроцентно "бесплатный". Начальник шестого сектора поприветствовал капитана, скользнув взглядом по униформе ментала, и с вымученной улыбкой принял у него документы…
* * *
    — Ну что, Мэл, поздравляю. Скоро будешь официальной гражданкой Альянса…
    Эля наклонилась к главному иллюминатору, с трудом удерживая равновесие. Открывшийся вид был до тошноты знакомым — серые палуба и стены из гиростали… картину оживляло лишь ясное небо наверху — доки здесь располагались не прямо один над другим, а как бы уступами и крыши не имели, открывая корабль всем капризам погоды…
    Мелли с Селоксом синхронно вздрогнули — они все это время сидели, уставившись в свои экраны, и не заметили появления беспокойной девушки. А у Эли иногда получалось ходить очень тихо…
    — Эля, тебе бы в разведку идти… — пробормотал Селокс, возвращаясь к инфосети, — крадешься словно призрак…
    Алеридка оттолкнулась от стекла и, не останавливаясь в вертикальном положении, приземлилась в капитанское кресло.
    — Что, поручительство пришло? — Мэл взволнованно смотрела на навигаторшу.
    — Ага… никаких проблем. Кстати, они пробили базу розыска, — девушка выдержала эффектную паузу, — и твоего имени там не оказалось. Так что можешь заранее выбирать себе новую фамилию…
    — Новую фамилию… — брови лишенки взлетели вверх. — А стоит?
    Эля покрутила кистью.
    — Нет, можешь конечно и эту оставить, но… Ну, посуди сама — тебя вполне могут продолжать искать, и если "Меллина" — довольно распространенное имя, то фамилия твоя — большая редкость, учитывая ее смысл. Так что подумай…
    Мелли подумала. Потом еще раз подумала… и еще подумала… В конце концов, фамилия — не из тех вещей, которые можно менять каждую неделю. В конце концов она решили отложить столь важное решение на неопределенный срок. Будет еще время подумать… надеюсь.
    Она вытянула шею, пытаясь разглядеть происходящее на посадочной палубе… Впрочем, ничего интересного там не происходило. Двое чиновников с кислыми минами о чем-то расспрашивали Алекса, а он с не менее кислой миной им отвечал. Третий чинуша увлеченно записывал ответы капитана в электронной планшетке. Причем в отличие от своих коллег, он был не человеком. Некрид… интересно, а какое здесь расовое соотношение?
    Раса некридов, как и людей, была одной из самых распространенных… и как следствие — самых обыденных в Секторе. Собственно, от людей они отличались лишь черным цветом кожи, чуть меньшим ростом (средний рост рядового некрида ~ 160 см.), и чуть удлиненными пальцами на руках. Вот, в общем-то и все отличия… В социальном и техническом планах они тоже были почти идентичны людям, и даже экспансию космоса начали практически одновременно. Между прочим, почти все знают, что современное летоисчисление — 3114 год, ведется от некоего "контакта", но лишь немногие помнят, что "контакт" — это первая встреча разведывательных флотов некридов и людей… прочие летоисчисления остались в далеком прошлом.
    От раздумий на исторические темы Мэл отвлекло движение внизу. Персонал порта наконец закончил регистрацию корабля и удалился. Алекс несколько секунд стоял, просматривая полученные документы на стоянку, и полез назад на корабль. До кабины донесся гулкий звук шагов по трапу, и через несколько секунд кэп вернулся в кабину.
    — Ну что, товарищи, все нормально, можем стоять здесь хоть вечно. Эля, как там с…
    — Есть поручительство, уже прислали! — Эля помахала органайзером. Разумеется, документ прислали в электронном виде — подписи и печати заменял уникальный цифровой код, подделать который было… ну не то чтобы совсем невозможно, но все таки посложнее чем обычную подпись.
    — Отлично… Итак, первая проблема решена. Эля, слушай, у тебя запасные костюмы есть? Что-нибудь поофициальнее летной формы?
    Алеридка внимательно посмотрела сначала на себя, потом на Меллину.
    — Есть-то есть… Вы имеете в виду для Мэл? — капитан кивнул. — Ну, мне-то не жалко, только вот у меня плечи поуже… и ростом я чуть ниже… — она повернулась в девушке, — так что если влезешь, можешь носить какой захочешь… кроме красного!
    Мэл благодарно кивнула. Капитан тоже.
    — Отлично. Эля, потом, когда оформимся, прикупишь ей чего-нибудь по размеру. Вообще здесь много чего купить нужно будет… — он замолчал, подсчитывая в уме предполагаемые расходы. Выходило немало…
    Через минуту Алекса отвлекли от подсчетов бюджета.
    — Кстати, капитан, вот вы скажите — стоит мне фамилию менять, или не стоит?
    — Фамилию… фамилию… тьфу, что-то до меня сегодня все туго доходит. Мне думается, стоит… Та, что у тебя сейчас — слишком выделяющаяся, так что поверь, лучше выбрать что-то более обыкновенное. Ну, хотя бы временную — есть шанс, что мы твою настоящую узнаем… Хорошо?
    — Ну, мне в принципе все равно… только не знаю, какую выбрать.
    Капитан с улыбкой пожал плечами.
    — Здесь я тебе не советчик… Только выбирай побыстрее, регистрационный отдел открывается через полчаса, и туда лучше прийти пораньше. Да, кстати, еще одно дельце. — Он перегнулся через кресло и вывел на экран систему доступа и безопасности. — Раз уж у корабля новые члены экипажа, пора бы занести вас в систему. Селокс, руку приложи…
    Связист слез с кресла и положил руку на небольшую панель сканера. Матовая поверхность на секунду осветилась бледно-синим, считывая отпечаток ладони. Капитан сохранил результат, после чего проделал туже операцию с рукой Меллины.
    — Считайте, вы получили ключ от корабля. В углублении обшивки рядом со шлюзом есть такой же сканер и стандартная панель управления… в общем разберетесь. А что касается трапа… Эля выдаст вам персональные передатчики, как этот, — капитан показал на свой, закрепленный на ухе с помощью небольшой дуги, — с него можно напрямую передавать вербальные команды на систему управления, голос ваш компьютер уже запомнил… хотя лучше, чтобы на корабле всегда был хотя бы кто-то один, и управлял этими делами изнутри. Всем все ясно?
    Новички нестройно кивнули.
    — Ну, тогда отлично. Эля, тогда покажи Меллине что у тебя там из одежды поприличнее имеется. Нам скоро выходить…

Глава 9

    Утюг!!! Теперь еще и этот проклятый сапфирский* утюг!!! Я знаю, это он сделал… Что же происходит такое?! Неужели на моем корабле из принципа должна выйти из строя вся бытовая техника? Эфир, ну за что мне это… Стыд-то какой…
    Лишь преодолев добрый десяток переходов, лифтов, эскалаторов и отдалившись от корабля как минимум на километр, Алекс случайно увидел свое отражение в зеркальной стене…
    На задней стороне правой штанины красовались мутные белесые разводы. Что забавно, до того как он прошелся по брюкам компактным очищающим приборчиком (в простонародье называемым утюгом) меньше часа назад, никаких пятен и в помине не было…
    Сейчас капитан сидел в коридоре на административном этаже и усиленно жаловался на судьбу. Ладно уж, назад к кораблю придется идти по стеночке, это еще ничего… хуже то, что эти балбески сейчас без меня могут дров наломать… не идти же мне туда в таком виде?!
    В данный момент в кабинете напротив Меллине регистрировали гражданство (во всяком случае, Алекс на это очень надеялся). Эля сопровождала ее как официальный поручитель… Вообще-то сначала Алекс тоже собирался там присутствовать, но вовремя брошенный взгляд на свое отражение изменил его планы. В самом деле, не идти же на собеседование в грязных штанах…
    Теоретически, гражданство Альянса как таковое получить было не сложно. Главное — заручиться поручительством соответствующего уполномоченного лица (в частности, капитана корабля с регистрацией Альянса), или официальной организации (в данном случае Торговое Объединение Алеридов). Почти без всего остального потенциально вообще можно было обойтись (разве что проверка по базе уголовного розыска АТМа была абсолютно необходима)…
    И тем не менее Алекса терзали сомнения. Он при всем желании не мог себе представить Элю в роли официального представителя ТОА… Если бы он работал в регистрационной службе, то первым пробил бы именно ее по всем известным базам. Из нее поручитель как из меня адмирал. Ох, не допусти эфир она начнет скандалить — неприятностей огребем по полной программе…
    От нечего делать Алекс в очередной раз начал скрести штанину — но пятна не поддавались. Судя по всему, у утюга протек баллончик с увлажняющей смесью, и засохнув таким слоем она странно помутнела… Или что-то в этом роде. Ничем другим это быть не могло — Алекс мог бы поклясться, что абсолютно ни к чему не прислонялся по пути сюда, да и ничто другое таких следов не оставляет…
    — Счастье, что есть запасная пара. Не представляю, чем я эти буду отмывать… — невнятное бурчание было едва слышно в тишине пустого коридора. Опасения Алекса не оправдались — то ли потому что они пришли в самую рань, то ли потому что были единственными с регистровыми проблемами… но кроме них здесь не было ни одной живой души. И нельзя сказать, чтобы капитана это огорчало.
    Дверные створки абсолютно бесшумно разъехались, уйдя в стенные полости. Капитан к этому времени уже оставил попытки почиститься, и с закрытыми глазами полулежал в кресле. Впрочем, факт открытия дверей от него не ускользнул — помогла пассивная способность ощущать перемещения предметов, выработавшаяся за тридцать с лишним лет тренировок…
    — Кэп, все в ажуре, оформились первому разряду! — Эля вылетела в коридор, сияя так словно это у нее в жизни только что решилась уйма проблем. Мэл вышла следом, тоже сияя (хотя не так ярко).
    — Эля, я и не знаю как тебя благодарить — у тебя просто талант убеждения. Особенно когда он квалификацию документировал — я так просто заслушалась…
    Алекс с удивленной миной поднялся с кресла.
    — Квалификацию присвоили? На каком основании? Никаких подтверждений же нету… Нет, я не спорю, это конечно хорошо… просто интересно, как?
    Эля скорчила хитрую гримаску.
    — Профессиональный секрет! — он помахала органайзером. — Ну что, паспорт мы получили, регистрацию оформили на Протей… А квалификация так, для порядка — кажется, "первичный технический ремонт" или как там это официально называется… Мэл, давай, покажи этому неверующему!
    Мелли с некоторым смущением продемонстрировала Алексу универсальный паспорт — небольшую карточку с трехмерной фотографией и мономолекулярным экранчиком для просмотра личных данных. Капитан критически просмотрел занесенную информацию, и уже отдавая документ пробежал глазам по личным данным. Он как раз вспомнил, что Мэл собиралась взять новую фамилию… Брови слегка приподнялись:
    — Меллина Деверо… Ну, в принципе ничего, звучит. Сама выбрала?
    Девушка смущенно кивнула, пряча документ поглубже.
    — Да, она мне всегда нравилась… — она ненадолго замолчала, видимо вспоминая свои давние мысли. — Ну, что у нас дальше по плану?
    Капитан скривился.
    — Дальше по плану у нас возвращение на корабль… — он в очередной раз глянул на испорченные брюки. — и желательно, самым безлюдным маршрутом…
* * *
    Обратный путь до конца жизни будет сниться Алексу в кошмарах. Повинуясь внезапному приступу паранойи относительно своего внешнего вида, перед тем как преодолеть очередной поворот капитан отправлял девушек в разведку, и шел сам только после доклада о том, что путь свободен. К счастью, раннее местное время способствовало тому, что в порту почти никто не разгуливал. Кроме разве что припозднившихся уборщиков и прочего персонала… Дежурные таможенники смотрели на Алекса как на психа, когда он бочком обходил их, и, не поворачиваясь спиной, на ощупь пробирался на корабль. Эля в это время усиленно их отвлекала, под конец несвязно извинившись за поведение капитана, дескать он "слегка перебрал"…
    Пользуясь ступором служащих, она убежала на корабль до того, как они успели потребовать более подробных объяснений… Парни еще долго морщили лбы, не в силах понять где и как капитан успел надраться в такую рань и за столь короткий срок.
    Достигнув вожделенной судовой территории Алекс стремглав устремился в каюту, оставив девушек разбираться с делами самостоятельно.
    Поняв, что в ближайшее время "организатор всего и вся" будет недоступен, женская половина экипажа пошла в кабину поинтересоваться, как там дела у Селокса… и изумленно вытаращилась на сидящего там связиста. Вернее не совсем сидящего — сильт буквально лежал в кресле, истерически всхлипывая и пытаясь отдышаться.
    — Селокс… ты чего? — Эля опасливо потыкала его пальцем, стараясь не приближаться. Парень выглядел не слишком вменяемым… Впрочем, обнаружив что на корабле он уже не один, связист быстро попытался принять более приличную позу и глубоко задышал, пытаясь расправить легкие.
    — А, вы уже… а я тут нашел… — он ткнул пальцем перед собой, и внезапно согнулся в новом приступе хохота. Девушки посмотрели на указанный дисплей, но там уже ничего не было…
    Спустя минуту сильт снова обрел способность говорить.
    — Все… все, не могу больше смеяться. Уф, я чуть не задохнулся…
    — Ты что там такое раскопал?
    Селокс замахал руками.
    — Да ничего особенного, не обращайте внимания… Вы лучше расскажите, как у вас все прошло? Все сделали?
    Мэл кивнула.
    — Да, все нормально… — она протянула сильту свежевыданный документ. — По моему, он только и думал, как бы от нас отвязаться… А, Эля?… Эля?
    Она оглянулась, но алеридки в кабине уже не было…
* * *
    Дверной динамик выдал несколько стуков, сменившихся тихим голосом.
    — Капитан, можно войти?
    Алекс, молча щелкнул по дверной панельке, открывая каюту. Он едва-едва закончил переодеваться и разглядывал неисправный утюг, пытаясь понять как этот мирный агрегат смог так испортить ему настроение…
    — А, Эля… утюг похоже все-таки сломался… Что такое? — капитан разглядел на лице первой помощницы изрядную толику беспокойства. Интересно… еще недавно от радости чуть ли не прыгала… что могло случиться?
    — Капитан… вы извините что я только сейчас говорю, но при Мэл не хотелось. У меня просто сомнения некоторые… насчет того, как нам документ выдавали.
    Алекс медленно поднял голову.
    — Что конкретно?
    — Помните, вы спросили меня как ей квалификацию засчитали, и прочее? Тут мне самой неясно. Просто странно, этот бюрократ сначала Мэл так активно расспрашивал… там, "какие у вас политические взгляды?"… "были ли у вас судимости?". А потом как-то… — Эля молчала, не зная как лучше объяснить…
    У Алекса появилось отчетливое, и очень неприятное "плохое предчувствие".
    — Продолжай… Что дальше?
    — Ну, в общем потом дело до меня дошло (он стал поручительство проверять)… так вот, я не знаю, может это мне только кажется… просто пока он с Мелли разбирался то был, что называется бодр и весел, а как он от нее отстал, то… прямо на глазах скис! К тому моменту, когда речь о квалификации зашла, он уже едва ли не спал с открытыми глазами. Как лунатик какой-то… Все сделал, и по моему даже не заметил, как мы ушли. — Эля с беспокойным видом прислонилась к стене. — Так вот, я подумала, а она никак не могла каким-нибудь образом… повлиять на него? Учитывая то что она могла быть менталом… А?
    Алекс откинулся в кресле. Вот это фокус… Нда, а ведь если вспомнить тот случай на Телоре…
    — Скажи, а пока он "скисал", Мэл что делала?
    Эля озадаченно нахмурилась, пытаясь вспомнить что-нибудь необычное.
    — Ну, как сказать, делать-то она ничего не делала… только как-то очень уж рассеянно она выглядела. Даже не рассеяно, а… отсутствующе, что ли? Как говорится, "ушла в себя"…
    — Отсутствующе… — капитан задумчиво потеребил рукав. — Вообще непохоже, при ментальных действиях обычно требуется приличная мысленная концентрация, а это обычно заметно, как… — Эля не дала капитану договорить.
    — Я видела, на вашем примере. У вас при этом лицо на маску становится похоже, вы словно застываете. Но у нее такого не было, она даже напряженной не выглядела… Так, сидела и размышляла о чем-то своем.
    Пару секунд Алекс выуживал из памяти все сведения, касающиеся стороннего выявления ментальной активности, а заодно пытался детально вспомнить импульс, почувствованный им на Телоре.
    — Даже если предположить что она была телепаткой то все равно… Стоп. А ну-ка вспомни, а ты — он выделил последнее слово, — ничего не чувствовала? Скажем, неожиданного прилива эмоций, ощущения чужого присутствия, головной боли… еще иногда шум в ушах появляется… или в глазах мутнеет… в общем, было хоть что-нибудь необычное?
    Эля нахмурилась еще сильнее, но значимых результатов это не принесло.
    — Да вроде нет. Хотя зарекаться не буду… Момент был не совсем тот, чтобы следить за ощущениями и шумом в ушах! Собственно, тогда я ни о чем подобном даже не думала, это уже по пути назад до меня дошло… — Эля подкрепляла свои доводы беспорядочной жестикуляцией, то и дело ударяя руки о различные предметы интерьера. Капитан поморщился, жестами показывая алеридке успокоиться.
    — Ну, спасибо что сказала. Нужно будет иметь в виду, что от Мелли стоит ждать сюрпризов… — Алекс вернулся к размышлениям о менталистике.
    Эля немного помялась, судя по всему решаясь сказать что-то неприятное. Через полминуты она таки заговорила:
    — Скажите… не хочется об этом спрашивать, и все же… она может представлять для нас опасность? Пусть даже неосознанно? Если она действительно может воздействовать на разум…
    Капитан ответил не сразу. Он медленно заговорил, словно пережевывая каждое слово.
    — Разумеется, она может представлять опасность… как и каждый из нас. Не думай, что я об этом уже не думал… Забавный каламбур — губы капитана скривила усмешка, но она улетучилась так же быстро, как и появилась. — И не забывай, я ведь тоже ментал, на меня не всякий магистр повлиять сможет. Поэтому пока она находится под моим патронажем, опасность она представляет только для самой себя. Есть еще вопросы по этой теме?
    Эля пожала плечами.
    — Ну, если вы так уверены… Собственно, Мэл у меня ни с какой угрозой ассоциироваться не желает… спросила я так, чтобы успокоиться. Кстати, что вы намерены дальше делать?
    Алекс развел руками.
    — А что? Все как и планировали… сначала психозонд, потом ментал… ну, или наоборот, смотря как получится. Селоксу нужно будет… а хотя что я тут рассуждаю? Сейчас все вместе обсудим и решим, кто, куда, когда и зачем.
    Алекс рывком поднялся с кресла, не без удовольствия взглянув на чистые брюки. Какое счастье — быть прилично одетым…
    — И Эля… Мелли про свои догадки пока лучше не говори — не стоит давать ей лишний повод для беспокойства. И к тому же, — капитан пропустил помощницу вперед с жестом, обозначающим что-то вроде "сначала дамы", — мне бы очень хотелось посмотреть на ее действия лично…
* * *
    — Капитан, я тут ради интереса прошелся по списку услуг всех клинических центров, предоставляющих услуги психозондирования… в общем, на это дело нужно записываться заранее, а потом еще стоять очередь от полугода и больше. А если без очереди, то это таких денег будет стоить…
    Алекс выругался. Он практически никогда не мел дела с гражданским клиниками, и слабо представлял себе их сроки работы…
    — Ты сказал, от полугода? Нет, это слишком… а без очереди сколько стоит?
    Селокс назвал сумму. У Алекса отвисла челюсть…
    — Еще два раза по столько, и получится цена за Протей в оригинальной комплектации. — капитан постучал костяшками по столу. — а ты все варианты посмотрел?
    Селокс кивнул.
    — Да, я через центральную сеть здравоохранения заходил, у них там все возможные клиники перечислены… А ваши льготы случайно ничего такого в себя не включают?
    — Нет… только неотложная помощь, и только для меня самого. По моей протекции здесь никого обследовать не будут… — он откинулся в кресле, — по крайней мере легально.
    На капитана уставились три пары глаз.
    — Легально? — переспросила Эля. — А вы что, знаете как это можно проделать, так сказать, "в обход"?
    Алекс покачал головой.
    — Я не сказал, что знаю. Просто есть пара наводок на нужных людей… только вот наводок очень старых. Это будет чудо, если кто-то из них еще здесь… В общем, на это можно особо не рассчитывать, так что не берите в голову…
    Реакция на последние слова оказалась прямо противоположной.
    — А что за люди? Старые знакомые?
    — Случайно, не ваши сослуживцы?
    — Ну расскажи-ите!!!
    Капитан закатил глаза.
    — Ну что же вам все неймется! Ну я же сказал, что… — он наткнулся на три взгляда, буквально горящих нездоровым интересом. Вот прилипалы…
    — Ну ладно, ладно… это не то чтобы сослуживцы… скорее, сослуживцы сослуживцев. И то, с двумя из них я ни разу не встречался, а одного видел только раз — еще во время войны. Он уже тогда был очень стар… и если даже еще жив, то вряд ли работает. Хотя как раз он мог бы… — капитан замолчал, очень надеясь что расспросы закончатся. Увы, эти отрывочные сведения лишь подлили масла в огонь.
    — А кто такой…?
    — А как вы…?
    — А с кем из ваших сослуживцев…?
    — А…?
    Таких "А…?" было еще очень много. Алекс схватился за голову.
    — Ну скажите, ну оно вам надо?! Мало ли с кем я встречался и через кого на кого вышел… Ну чего вы на меня смотрите, как хуарры на орехи?
    Эля неожиданно сделала постную мину, и уставилась в потолок.
    — И правда, зачем оно нам надо? Подумаешь, капитан настолько не доверяет своей команде, что не хочет рассказывать о людях, к которым будет обращаться за помощью? Нам ведь какое дело… Он о нас знает все, а мы о нем — только то, что и так на виду… "Идите туда-то и делайте то-то, и не спрашивайте почему…" вот так и живем… правда, капитан?
    Алекс с видом мученика уставился на алеридку.
    — Эля, вот смотри, настанет день когда ты меня доведешь… зубами загрызу, помяни мое слово… — на него снова уставились три взгляда, теперь откровенно умоляющих. — Ну ладно, ладно! Сдаюсь…
    Он поудобнее устроился в кресле, положив руки за голову, и некоторое время собирался с мыслями.
    — Так, значит хотите знать об этих "наводках"… ну, о первых двух я могу сказать очень и очень мало. На них меня вывел Гриф… мой однокурсник, — разъяснил Алекс, не дожидаясь дополнительных вопросов. — Мы с ним служили в разных частях, и встречались довольно редко. Не помню по какой оказии, он дал мне реквизиты врачей, курировавших их часть. Врачей высокого класса, профессионалов… больше я про них ничего не знаю. Помню только, что он указал мне их координаты именно на Бенати.
    Алекс сделал паузу, выуживая из памяти факты дальнейшего повествования.
    — А вот с третьим я встречался. Некто Алан Блэкхайд… кажется, он был профессором неврологии. Но как я уже сказал, он был очень стар даже на тот момент…
    — А как именно вы познакомились? — Мэл нетерпеливо ерзала, подавшись вперед. В конце концов, помощь этих людей была в первую очередь нужна бала именно ей… и о них волей-неволей хотелось узнать побольше.
    Алекс вздохнул. Забавно… я так пытался все это забыть… и все еще помню, словно происходило неделю назад. Правильно говорили умные люди, от прошлого не убежишь…
    — С ним нас свела Кейтлин. Да, еще одна моя однокурсница… биотик высокого класса. Она была прикреплена к медицинскому персоналу… Так вот, после введения военного положения этот Блэкхайд был назначен начмедом транспортника, на котором мы несколько раз перебрасывались… Как я понял, Кейт с ним уже не раз пересекалась, ее нередко на стажировку в самые разные места отправляли. Ну, она нас с ним и познакомила. Помнится, он нам тогда свои координаты и оставил, на всякий случай. — Алекс замолчал, погрузившись в воспоминания. Впрочем, его оттуда очень быстро выдернули.
    — А…
    — А сейчас, — Алекс оборвал очередной вопрос, поднялся с кресла и неспешно направился к проходу в кабину, — я пойду звонить этим самым людям. Или кто-то против?
    Если кто-то и был против, то услышав голос капитана, пропитанный неуловимым ароматом угрозы, быстренько передумал.
    — А вы пока займитесь чем-нибудь… желательно чем-нибудь полезным. Короче, чем хотите, тем и займитесь. Только меня не отвлекайте…
* * *
    — Капи… а ладно, не горит — Селокс было окликнул капитана, но передумал.
    — Селокс, чего сказать хотел? — Эля быстро переместилась в капитанское кресло, дорвавшись до экранного пульта.
    — Да нет, ничего особенного… просто в новостях кое-чего видел… — он неопределенно покрутил кистью.
    Эля явно собиралась продолжить расспросы, но Мэл ее опередила.
    — Эля, скажи, ты ведь говорила что уже полгода работаешь на Протее… так?
    Алеридка закрыла рот, едва удержав на языке собственный вопрос, и тут же снова открыла для ответа.
    — Да… пять с половиной месяцев, если точно. А что?
    Мелли постучала пальцами по подлокотнику.
    — А капитан тебе что-нибудь еще о себе рассказывал? Просто судя по вашему разговору, ты знаешь не больше нас, и при этом настолько дольше с ним знакома…
    На лбу алеридки пролегла складка, традиционно сопровождающая ее умственную деятельность. Она покачала головой.
    — Рассказывал он весьма много… только не о себе. Своего прошлого он старается не касаться… во всяком случае про военное время и про все что было после него он практически не распространялся. Только иногда вспоминал свою раннюю молодость. Знакомых он кстати тоже практически не упоминал… вот разве что этот "Гриф" в его рассказах несколько раз фигурировал, похоже они старые друзья…
    Мэл с Селоксом переглянулись.
    — То есть больше он не упоминал никого? Совсем?! Эту Кейтлин, к примеру… или еще кого-нибудь? И кстати, при тебе он связывался хоть с кем-нибудь из знакомых?
    Голова Эли вновь пришла в качающиеся движения.
    — Нет. Ни с кем и ни разу… И что удивительнее, на Протей тоже ни разу не пришел посторонний неделовой вызов. Ощущение такое, словно о нем никто не знает…
    Несколько минут прошли в натянутом молчании. Все пытались представить себе причины своеобразного "отшельничества" Алекса…
    — Эля, а что ты вообще о нем можешь сказать? — Мелли явно намеревалась довести расспросы до конца. — И как о капитане, и как о человеке?
    Алеридка ненадолго задумалась, пытаясь привести разбредшиеся воспоминания в боевой порядок.
    — Алекс довольно… изменчивый. Легко переходит от одной крайности в другую. Выходит из себя по пустякам, но когда надо спокоен как скала. Бывает циничным… И еще — он очень расчетлив… иногда. Может смотреть на три шага вперед, а может вообще не думать о последствиях… — Эля ненадолго замолчала. — У него довольно своеобразный кодекс чести и поддержки… Только вот применяется он исключительно к знакомым. До посторонних ему чаще всего дела нет, и сочувствия от него добиться непросто. О смерти рассуждает на уровне "все там будем, просто кто-то чуть раньше"…
    Эля глубоко вздохнула, вспоминая что еще она не упомянула.
    — Ну а насчет его способностей… как я поняла, хотя официально он только мастер, но немногим уступает рядовому магистру. Превосходный пилот — он прошел какое-то там Лиганское военное летное училище, у них это обязательно для военного ментала… Мечом владеет профессионально… да вы сами видели.
    — Видели… — Селокс скорчил гримасу, вспомнив про меч. — Мне только интересно, что он может противопоставить стрелкам? Махаться на железках одно, а выстрел… Сможет он отбить выстрел мечом?
    Селокс усмехнулся было, но лицо Эли выражало абсолютную серьезность.
    — Сама не видела… но он утверждал что теоретически может, хотя это не его профиль. Зато отклонить оружие в сторону или вырвать из рук — для него детская забава, в его исполнении я это не один раз видела.
    Сильт недоверчиво покачал головой, но от комментариев воздержался.
    — Эля, а откуда он родом?
    — С Сайгара.
    Селокс с Меллиной разочарованно вздохнули. Сайгар…
    Сайгар считался самой густонаселенной планетой в мире. Не менее половины ее поверхности покрывал один колоссальный многоуровневый город, в котором жили и работали по меньшей мере тридцать миллиардов человек. Сайгар был планетой крайностей — человек оттуда с равной долей вероятности мог происходить из любой известной социальной группы…
    — На всякий случай — он 59 года рождения, ему почти 55… - Эля наконец выдохлась, иссушив свои информационные источники.
    — Вот это сохранился… — в голосе Мелли в равных долях присутствовали сомнение и восхищение. — А выглядит вдвое моложе… что, так все менталы могут?
    Эля слабо кивнула.
    — Да, простейший контроль своего биополя — это едва ли не первое, чему их учат… Вот и живут они вдвое — втрое дольше обычного.
    Очередной период молчания был прямо-таки пропитан черной завистью…
    — Кстати, Селокс, — глаза Эли внезапно зажглись интересом, — А все таки, что такого смешного ты там в сети раскопал? Давай, признавайся!
    Лицо сильта перекосила страдальческая улыбка.
    — Да так, на каком-то сервере зашел в раздел юмора, нашел там видео одно… "Дэвид Блэйн" называется…
* * *
    — …выяснить, где он сейчас может быть? Или куда он перевелся в тот раз?… Ну, не знаю, переадресуйте куда надо! Это ведь вы здесь справочное, вам лучше знать…
    Миловидное лицо девушки из справочной службы, отображающееся на пилотском экране, страдальчески скривилось. Неудивительно — Алекс уже минут двадцать мучил ее нудными вопросами вроде "а у вас там-то некогда работал такой-то…"… "как это, уже не работает? Вы уверены"… "А где он может быть?"… "Почему не знаете?"… "А кто, в таком случае, это может знать?"…
    — Молодой человек, я вам уже третий раз говорю, мы располагаем поисковой информацией исключительно в рамках нашей системы… Отслеживанием всех перемещений занимается лишь госбезопасность, обращайтесь туда если вам так нужно!
    Алекс едва удержался от того, чтобы высказать стервозной дамочке все что о думает о ней лично, обо всей их справочной службе, а заодно и о врачах, меняющих место работы каждый год. Судя по клиническим архивам те двое ученых, что с большой долей вероятности должны были еще работать, перевелись куда-то больше десяти лет назад. Причем перевелись по собственной инициативе, поэтому архивы не располагали информацией о том, куда они уехали…
    — Нужно будет — обращусь… А пока будьте любезны, выясните для меня еще кое-что. Пятнадцать лет назад в клинике… — Алекс сверился с записями, — номер 117, работал Алан Блэкхайд… профессор неврологии, кажется. Мне нужно знать, работает ли он еще, и если да, то где.
    — Минутку… — девушка с едва заметными следами недовольства на лице вывела вместо изображения заставку. Алекс откинулся в кресле, угрюмо уставившись в небо сквозь верхний обзорный иллюминатор. Этот старик хорошо если вообще жив…
    В этот раз справочная сработала гораздо быстрее. Всего через полминуты заставка исчезла с экрана, сменившись видеоканалом.
    — Вы меня слушаете?
    — Да, да. — Алекс повернулся назад к экрану.
    — Алан Дэвис Блэкхайд, 3002 года рождения, по профессии невролог, почетный член одной из Академий наук Альянса… прочие титулы перечислять?
    — Не стоит, это тот кто мне нужен… Так он еще работает?
    — Да, в той самой клинике что вы указали. В архивах на него даже отдельная биография… После войны он периодически выезжал за рубеж, но последние шесть лет непрерывно работает в Центре имени Мейденсфорда, номер — 117. Переслать вам его контактную информацию?
    — Да, конечно… — на дисплее Алекса отобразился значок принятого пакета данных. — Спасибо большое, вы мне очень помогли.
    — Мы рады что смогли помочь, обращайтесь в любое…
    Алекс отключил видеосвязь, не став выслушивать саморекламы справочной службы. Он просмотрел содержимое контактного пакета, заодно перекачав его содержимое к себе в органайзер, и приготовился к новому звонку…
    Если бы не точное описание нужного человека, капитан скорее всего не поверил бы полученной справке. Работать в сто двенадцать лет… и ведь он человек, а не сильт или арин… крепкий мужик.
    — Алекс вгляделся в свое отражение на экране, убедился что выглядит более-менее прилично и включил связь на соединение. Предстоял разговор с кем-то поважнее оператора справочной службы, и капитану не хотелось портить первое впечатление собеседника своим внешним видом. Замигал значок запроса связи…
    Значок мигал довольно долго.
    Минуту…
    Две…
    Пять…
    Алекс терпеливо ждал. В конце концов, профессор вряд ли все рабочее время сидит перед видеофоном, и у него не та профессия чтобы его можно было отрывать от дел ради посторонних звонков… Капитан вновь уставился в небо, и задумался о дальнейших планах. Настолько глубоко задумался, что не заметил как спустя десять минут значок ожидания сменился изображением абонента… Сервисные звуковые сигналы Алекс обычно отключал, и теперь ему это аукнулось.
    — Здравствуйте, молодой человек…
    Алекс едва не подпрыгнул, услышав надтреснутый стариковский голос, и уставился на экран. Эфир, я идиот!!!
    — Доброе утро. Извините, я немного отвлекся… профессор Блэкхайд, верно? — Алекс внимательно рассмотрел внешность собеседника. Лицо, сплошь покрытое морщинами, седые волосы… Назвать профессора "древней развалиной" не давала лишь одна деталь — его глаза… Цепкий взгляд старика выдавал живой ум и недюжинную смекалку.
    — Да, это я… — профессор сощурил глаза. — Скажите, юноша, а мы раньше не встречались? Мог бы поклясться, что уже видел вас, но не помню где…
    Алекс сухо улыбнулся.
    — Вы правы. Я Александр Иллани, бывший однокурсник Кейтлин Паркер, мы встречались на борту "Молниеносного"…
    На лице профессора мелькнуло узнавание.
    — А, как же, вспомнил. Кинетик, верно? Вы почти не изменились… не то что я, — он провел рукой по седой шевелюре. — Так чем, собственно, я могу вам помочь?
    Алекс сделал неопределенный жест рукой.
    — Если коротко, то у меня на борту один человек… очень, я бы сказал, "нестандартный" случай. Здесь не помешала бы ваша… консультация. Скажите, мы можем встретиться? Я бы предпочел не обсуждать это по видеосвязи…
    Профессор явно был удивлен, но возражать не стал. Он пару секунд рассматривал что-то за границами обзора камеры, и в конце концов кивнул.
    — Можете подъехать сегодня, во второй половине дня… А где вы находитесь?
    — Порт имени Эменберга.
    Блэкхайд что-то подсчитал в уме.
    — Вы от нас почти в двух часах езды… так что советую поторопиться, — он усмехнулся. — Приезжайте, посмотрим на ваш "нестандартный случай"...
Top.Mail.Ru