Скачать fb2
Гримуар и гитара

Гримуар и гитара


   Эри

       - Сэнсэй, - соединив перед собой ладони, с полупоклоном, почтительно склонил я голову.
       - Господин, - уважительно склонил мне в ответ голову наставник эрт Бастиан.
       Я же кланялся ему по-восточному. Когда я обнаружил на территории университета здание, красные многоярусные крыши которого загибались вверх своими углами, я был весьма удивлен.
       Шао-Шао-Линь, стоит во тьме ночной? - пришли на ум слова земной песни, пока я озадаченно разглядывал знакомые по земным фотографиям и фильмам силуэты в окружении зеленых крон деревьев, изящно вырисовывающиеся на фоне голубого неба. С Шаолинем я почти угадал. Здание оказалось комплексом тренировочных залов для обучения и повышения навыков владения холодным оружием. Мысль насчет того, на кой магам нужно мастерское владение клинком я особо не уловил, но возмущаться по этому поводу не стал, а наоборот, сказал спасибо.
       Спасибо, тебе, о неизвестный, за то, что у Бассо теперь есть место, где он может поднять шестом ветер! - мысленно поблагодарил я давшего денег на эти "спортзалы".
       И за то, что есть с кем.... - секундой позже добавил я.
       Противник у меня был на данный момент весьма и весьма неплох - старший наставник эрт Бастиан. Похоже, один из тех, которые умеют обращаться с любым оружием, что попало им в руки. Даже с шестом. Причем очень и очень неплохо обращаться...
       Подведя результаты наших первых спариннгов, я констатировал, что откровенно за ним не успеваю и шест наставника гораздо быстрее добирается до моих ребер, чем мой до его. Тот тоже оценил мой потенциал.
       - У вас неплохие навыки, Эриадор, - сказал мне по окончании нашего третьего боя Бастиан, - но нужно их развивать.
       - Да, сэнсэй, - согласился я, складывая ладони перед собой и уважительно кланяясь на восточный манер. Мой жест и спокойное признание правоты сказанных им слов импонировали мастеру, положив начало его дружелюбному отношению ко мне. Настолько дружелюбному, что оно даже позволило ему, как-то пожаловался мне на высокомерие учеников-магов, которые считают его занятия с оружием ерундой, на которую ходить не обязательно, а если пришел, то можно валять дурака и делать все спустя рукава.
       - Легкомысленная дурь, - сказал тогда Бастиан, подводя итог рассказу о своих ученичках.
       - Несомненно, - поддакнул я, покивав ему с умным видом.
       Я же в свою очередь, понарасказал ему баек про то, откуда я умею обращаться с шестом, широко используя для их создания земные истории про мастеров кун-фу и всякие восточные единоборства и традиции. Но естественно это все было за Великой Пустыней, там, где мой дом родной. Бастиан, который по своему признанию, научился владеть шестом у эльфов, моим рассказам был весьма и весьма удивлен. Однако недоверия своего вслух не высказывал (хотя в менале я ощущал весьма сильное сомнение). Но с тех пор, поддерживая легенду, я кланялся ему теперь по-своему, "по-восточному". Бастиан же, консервативно отвечал мне так, как привык. Вот и сегодня, как обычно, мы завершали тренировку поклонами.
       - Сэнсэй....
       - Господин...
       - Смотри, смотри! Кланяется, кланяется! Как аист! Хи-хи-хи.... - долетел до меня громкий шепот.
       Неторопливо закончив поклон, поворачиваю голову на его источник.
       Аа...а! Опять эти поглядушки пришли... - с неудовольствием подумал я, увидев четырех девушек в зеленых мантиях факультета целителей, - ...вчера их было на одну меньше...
       Надо сказать, что занимались мы с Бастианом на свежем воздухе - уличной площадке под ярко-красной крышей в виде шатра, стоящей на высоких квадратных столбах из темного дерева. Между столбами, где-то примерно на уровне пояса, были сделаны заборчики, набранные крест-накрест из узких деревянных реек. Все они были полностью покрыты зеленым ковром из вьющихся растений, которые, похоже, цвели здесь круглое лето, поскольку заборчики были буквально все, целиком, в распустившихся синих и белых цветках. Смотрелось очень живенько и нарядно. Плюс сладкий цветочный аромат, прилетающий вместе с легкими дуновениями ветерка. Вокруг тренировочной площадки, охватывая её полукольцом, проходила мощенная крупной серой плиткой дорожка, с которой все желающие могли наблюдать за происходящим на площадке действом.
       Ну и глазели бы оттуда, - недовольно нахмурился я, - нет же, к самому заборчику приперлись! Цирк что ли? Делать им нечего...
       Хотя..., делать им сейчас действительно нечего..., до конца лета еще неделя, занятий нет, вот и ходят, глазеют... а как хорошо еще неделю назад было! Тихо...
       Народа в университете сейчас вроде бы не должно было быть, поскольку каникулы еще не закончились, и до начала учебы было еще время. Но начавшие потихоньку подтягиваться к началу занятий учащиеся, болтались по территории во все ежедневно увеличивающихся количествах. Меня они собственно до этого не напрягали, но сегодня я был в неважном настроении. Во-первых, ко мне два дня назад, совершенно внезапно для меня, подселили соседа. Разумеется, я видел вторую кровать у себя в комнате, но как-то не ожидал, что буду делить жилье еще с кем-то. В Эсферато никто "гуртом" не живет! И я тоже - не собираюсь! Как назло, сосед попался дюже общительный - рта не закрывает! И говорит и говорит и говорит и говорит! Я уже опухать начал. Понимаю, что у него эйфория, его приняли, у него будущее все в золотом и лазурном - вот восторг из него и прёт. Но я-то ведь не железный! Я так долго не выдержу! Сделаю чё-нить... И потом. Он мне "магичить" мешает! Пока я жил один, я потихоньку занимался иллюзиями, грубо нарушая запрет - " ... разрешено заниматься магией только строго в отведенных местах, под контролем преподавателя!". Теперь, в его присутствии, этим не позанимаешься! Заложить банально может. Пусть даже не специально, а так, просто брякнет где-нибудь из желания пообщаться. Зачем мне это нужно? Поэтому я вчера попробовал узнать - нельзя ли его куда-нибудь деть? Оказалось - нельзя.
       " В целях создания дружеских отношений между учащимися.... боевой дружбы... жертвенность... поле боя... поддержка и помощь... совместные исследования... дружба на всю жизнь... " - и такого еще на пол страницы.
       Мда.., похоже с эгоизмом индивидов тут тоже имеют место быть проблемы... - резюмировал я, закончив читать распоряжение ректора, к которому меня отослали после того, как я выразил желание пожить один, - почти как у нас... Только наш Повелитель ограничился совместным обучением. Жить толпой он нас не заставляет... Вот так проболтаешься по чужбинам, насмотришься и начнешь ценить то, что считалось само собой разумеющимся...
       Это был у меня сегодня первый раздражающий фактор, вторым было то, что Бастиан снова настучал мне по ребрам. Это конечно ерунда, ведь это не я, БАссо, продул, а медленное тело Эри, но когда ты проигрываешь, пусть даже понимая, что по-другому сейчас не будет, смешки всяких глупых куриц, которые ничего в этом не смыслят - раздражают. Особенно в купе с общим неважным настроением.
       - Что желают сиятельные леди? - холодно поинтересовался я, повернувшись и сделав шаг в их направлении.
       - Э...э, мм...- похоже, совсем не ожидав от меня вопроса, отозвалась самая красивая и статная, видно лидер.
       - Еще раз, леди, я не расслышал, - с легкой насмешкой в голосе произнес я, наклоняя голову к плечу.
       - Мы просто хотели посмотреть, - ответила она, оправившись от первого мгновения неловкости.
       - Ну и как вам... зрелище? - приподнял я правую бровь.
       - Я думаю, что драться палками - это дикость и варварство!
       Наглая... - подумал я, разглядывая красивое лицо и темные вьющиеся волосы собеседницы, - думает, видите-ли она!
       - А что же, по-вашему, нынче современно и цивилизованно? - иронично поинтересовался я.
       - Мечи, - совершенно не раздумывая, мгновенно ответила та, - у всех благородных людей должен быть меч! Или магия, если вы маг! Вы ведь маг? Или нет? Я вас раньше не видела. Вы что, только принятый? Первокурсник? Все равно, у вас должен быть значок! Где он?
       Определенно наглая девица... - вынес я ей свой окончательный вердикт, выслушав протарахтевший горох вопросов, - допрос она мне устраивает! Может, думает, что если она за красавицу считается, то ей все дозволено? Хмм... Впрочем, это ее проблемы. Но вот со значком ... со значком - это да. Все ученики тут их носят, показывая свою принадлежность к какой-либо кафедре. Как сказали, на учебу - в хламиде соответствующего цвета и со значком, вне учебы - можно без хламиды, хотя не приветствуется, но значок обязателен. Даже только что принятые получают гостевые значки. Им потом Император на приеме присяги выдаст другие, постоянные. Однако у меня его нет, поскольку меня приняли гораздо раньше - месяц с лишним назад. Тогда даже еще и набора в университет не было. И Императора мне не досталось. Мол, слишком жирно для одного меня целого Императора гонять туда-сюда. Меня просто и без затей присягнули на его доверенное лицо. Тогда же заодно и решили, что поскольку я весь такой из себя и не знаю, кем хочу быть, то пусть я определяюсь до конца лета, а там снова принесу присягу, но уже вместе со всеми. Поэтому я болтался по университету без значка, но со справкой, в которой было написано, что я без пяти минут студент. Её я пару раз предъявлял на воротах, когда ходил в город, пока меня не запомнили. И еще в библиотеке, в читальном зале. Библиотекарь, к слову, оказался на редкость упертым типом. Как говорится, - круче только горы. Или тверже... Или тупее... Каждый раз он с пристрастием изучал предъявляемый мною документ, словно надеялся обнаружить, что он фальшивый.
       Огненные письмена надеется, что ли узреть? - подумал я, увидев в первый раз, как он рассматривает пергамент на свет, али знаки водяные?
       Даже эмпатия моя не помогала. Как я не улыбался, как не излучал в ментале дружелюбие - как об стенку горох. Я уже плюнул и просто каждый раз, переступая порог библиотеки, настраивался на то, что минуты три я буду вместе с библиотекарем разглядывать справку...
       Короче, значка у меня не было.
       И вполне очень даже может быть, что эта наглая девица будет не единственной, поинтересовавшейся, почему его нет,.... народу прибывает с каждым днем... могут ведь и задолбать за оставшееся время, спрашивая. Рассказывать всем о своих талантах? Вот еще, не было печали! Меньше будут знать, крепче будут спать. И потом, что это вообще такое - Радужный?! Не нравится мне это слово... Совершенно! Сразу вспоминается толпа крепко потерявшихся в жизни земных низших под семиполосными флагами. Фи... Некрасивые они, эти радужные. Неэстетичные... Хм! А не подобрать ли мне какое-нибудь словечко с Земли? Что-нибудь солидненькое и звучненькое, такое, что бы по голове било и напрочь перерубало любопытным мыслительные процессы? Мммм..? О! Точно! Знаю! Хе-хе...
       - Позвольте представиться, - ухмыляясь и делая при поклоне плавное движение правой рукою в сторону, - княжич Эриадор Аальст, МАГ ВНЕ КАТЕГОРИЙ! К вашим услугам, сиятельная леди!
       - Вне ... чего? - удивленно распахнула темные глаза моя собеседница.
       - Категорий, - улыбнулся я вовсю ширь своей улыбки.
       - Каких категорий?
       - Любых! - сделал я отметающее - резкое движение кистью руки.
       - Никогда не слышала про таких магов!
       - Всегда что-то случается в первый раз....
       - Но где же тогда ваш значок? - недоверчиво прищурилась девушка, еще раз быстро обежав меня взглядом.
       - Значок? Вы знаете..., со значком такое дело.... Архимаги мне его еще просто не успели сделать. Тороплю, тороплю, а они все никак... Я им так и сказал последний раз, что если не успеют до начала занятий, то обижусь и поругаюсь с ними. Они поклялись успеть до первого числа. Вот... Жду! - жизнерадостно оскалился я.
       - Вы смеетесь?
       - Неужели по мне это видно?
       - Вы дурно воспитаны, господин Эриадор!
       - Я вполне доволен своим воспитанием, сиятельная леди...
       - Фи... - сморщила носик красавица, и, обращаясь к своим подружкам, сказала, - пойдемте отсюда. Он грубиян! Посмотрим, как он заговорит, когда ему потребуется лечение. Ха!
       Значит, болеть мне здесь нельзя.... - подумал я, наблюдая за задравши носы, гордо удаляющимися целительницами, - зарЭэжут! Хотя... я собственно как-то и не собирался болеть. Переживем!
       - Спасибо, мастер, - обернувшись к Бастиану, еще раз поблагодарил я его, - завтра в то же время?
       - Да, как обычно, - кивнул в ответ он, и, мотнув головой в сторону уходящих, прокомментировал, слегка ухмыльнувшись, - строгие девушки!
       - Мда...., весьма, - кисло улыбнулся я, - всего доброго, Бастиан.
       - Удачи, Эриадор!
       - И вам, Мастер!
       Пойду, пройдусь, - решил я выйдя на крыльцо беседки и неторопливо осмотревшись по сторонам, - погоды нынче стоят отменные... Куда бы мне деть свое тело до обеда? Библиотекаря сегодня не будет... Косит под то, что занятий пока нет, и занимается своими делами... Халтурщик... Мда... А мне-то куда деваться? В оранжереи, что ли сходить? Огурчика свежего свиснуть?
       Территория университета, расположившегося на краю столицы, была огромной. Километра два на два с лишним за высокой каменной стеной. За стену влезли и парадные залы, и учебные корпуса и жилье для студентов и лаборатории с полигоном и даже оранжереи с парком. В оранжереях, выращивали, правда, не цветы и овощи, а всякие редкие травки для целительских зелий, но пару грядок с огурцами я там обнаружил.
       Хрустящий молодой огурчик, еще даже толком не отрастивший шкуру, чтобы колоться... Мняка! Точно! Пойду, навещу грядочку, - принял я решение по поводу своего ближайшего времяпровождения, - после тренировки всегда желание пожевать появляется!
       Я неторопливо пошел по дорожкам парка в направлении своей цели. Через пару минут неспешной прогулки мои мысли свернули в колею, по которой они бодро ездили последние несколько дней. Дело было в том, что мне давно уже было пора определиться с местом учебы. С факультетом, так сказать.... И как-то все принятие решения у меня откладывалось и откладывалось, откладывалось и откладывалось. Дело было в том, что нужно было выбрать себе занятие исходя из моей главной задачи. А в данный момент моей сверхзадачей был поиск пути отсюда, а никак не карьерный рост по местной магической лестнице. Причем изначально у меня был некий расчет на то, что учеба облегчит мне поиск этого пути. Однако, как это обычно бывает, действительность всегда отличается от наших представлений о ней. В университете оказалось всего шесть кафедр: четыре стихийные - воздух, земля, огонь, вода, и еще две - целителей и артефакторов. Никаких других, нужных мне, типа "перемещательной" или "порталистов" тут не было. С одной стороны их отсутствие подтверждало имеющуюся у меня информацию о том, что знания о порталах тут считаются утерянными, а с другой стороны - что же в этом хорошего?
       Придется крутиться самому..., - сделал я безрадостный для себя вывод, так и не найдя мне нужного, - плющить зад в читальном зале, слюнявя пальцы, перелистывать заслюнявленные уже до меня карточки каталогов, разглядывать пахнущие плесенью и пылью свитки, пытаясь понять, что за буквы означают эти каракули... Просто нет слов, до чего чудесное времяпровождение мне предстоит! Как представишь - тоска без конца и края.... Причем если тосковать по полной, то на всю эту тоску, даже по самым скромным прикидкам, мне нужно будет потратить массу времени. Просто массу, огроменнейшую и неогляднейшую массу. Только тогда от поисков возможно и будет толк. А если еще приплюсовать к этой массе время на разговоры с умными людьми, которые в "теме", и возможные поездки Cихот знает куда, за Cихот знает какими артефактами или раритетами, - то это уже выглядит просто как глобальная временная катастрофа. Времени на изображении учебы не остается вообще! При этом еще нужно будет умудрится как-то не сдохнуть от скуки... Тут ведь даже телевизора нет! Придется развлечения придумывать себе самому... А это тоже время. И где его на все это взять?
       Другими словами, мне нужно учиться так, чтобы не учиться..., - сделал я вывод по окончании прикидок временных затрат, которые мне понадобятся на поиск информации о путях выхода отсюда, - да ведь и потом нужно будет ещё научиться пользоваться добытым знанием.... Это тоже плюс ко времени. Мрак просто какой-то! Если ко мне ещё и с учебой приставать будут, тогда я вообще на эти поиски пару сотен лет потрачу! Как там Хель сказала? Ближайшие несколько сотен лет ничего не предвидится? Просто здорово! Как раз к пророчеству и нарою.... Эх... Ладно, ну а что делать? Других вариантов вроде не просматривается. Придется пока так, а там может и повезет. Вдруг я найду книжку тут, за углом, в библиотеке... А там - раз! и все написано. Я - бац! и в дамках! Совершенно не вижу препятствий к тому, что бы мне повезло! Потом у меня есть еще запасной вариант с книгой Эри... Но это тоже, похоже еще то приключеньице будет. Где теперь это княжество Аальста искать? И как до него добираться? Пешком, через пустыню? Можно... конечно, был бы только толк от этого. Но перед турпоходом нужно хотя бы узнать направление, в котором чесать... мда.... Хоть название пустыни, для затравки ...
       Так что мне нужен факультет, который по минимуму будет отвлекать меня на учебу... Это понятно. Но вот который? - в который раз взялся я оценивать возможные варианты.
       Пользуясь своей " уникальностью" и имеющимся в запасе временем, я облазил весь университет, сунув свой нос во все дыры, которые мне только попались. Прикрывал я свое любопытство - "желанием наилучшего употребления на благо Империи своего многогранного дара". Услышав такое витиевато-патриотичное объяснение моей активности, собеседники обычно "притухали" и вопросов по моей легитимности и права находиться в данном месте обычно больше не возникало. Ну, если все же вдруг, то на крайняк у меня была с собой справка....
       Короче, я обошел всех, пытаясь понять, в какой магический кружок мне будет записаться лучше всего. С одной стороны - желательно, чтобы не доставали, не мешая заниматься мне своими делами, с другой стороны - хотелось хоть как-то осмысленно проводить время, коль уж я буду изображать из себя студента. Симулировать изучение того, что уже знаешь - было просто в облом. От скуки ведь и умереть можно. Потом, опять же, если рассматривать худший вариант, при котором я тут малость подзадержусь, то неплохо было бы, чтобы от сидения за партой была бы хоть какая-нибудь отдача. Желательно - деньгами. Факультеты всяких там боевых искусств в виде метания сосулек и плевков огнем я сразу отмел в сторону. Во - первых, все что мне там удалось увидеть - я уже знал, да и причем поболее того, чего там умели, а во-вторых, на этих искусствах ведь ничего не заработаешь, окромя жалования. Стихийники тут за боевых магов считаются. Вполне могут потом услать куда-нибудь,... воевать где-нибудь.... От присяги ведь не отвертишься. Оно надо? Мне, по крайней мере, нет. Свои дела есть. Из шести четыре вычеркнул - остались две кафедры. Артефакторы и целители. Золотые и зеленые... Ну, первые имели неплохие заработки, делая защищенные документы. И работа у них, скажем так, не обременительная. Сиди себе, клиентов жди. Все время между ними - твоё. Однако, хоть документы нужны всегда, но в этом "всегда" ведь могут быть и "дырки". Ну, нет, допустим у людей денег! Жрать, например нечего. Или война вдруг, или мор там. Тут не до бумажек. Хотя, пожалуй, я тут несколько горячусь. Бумаги - они нужны всегда. Даже, когда мор. Однако у артефактора есть минус. В таком деле нужно сидеть на одном месте - это раз, а во-вторых, я там ничего нового, пожалуй, не узнаю. По крайней мере, мне так показалось. Придется в этом случае симулировать учебу. Короче, - не воодушевляет.
       Остаются зеленые.... Болеют всегда не взирая ни на что. Скорее, чем хуже - тем больше болеют. Потом, болеют везде. То есть работу можно найти где угодно. Куда надо - туда и поехал. И никто не спросит - зачем? Лечить поехал! Айболит я разъездной! Понятно? Угу... Это весьма хороший плюс. В целительстве я слаб. Будучи изменчивым, я знаю, как изменить тело, но, так сказать, в демонском приложении. Как лечить низших - представляю весьма и весьма смутно. Значит, придется учиться.... Не то, чтобы это было здорово...., но хоть не буду впустую зад отсиживать. Пусть будет плюс с минусом. Потом - занятие целительством приносит неплохой доход. Если голытьбу не лечить, творя добро направо и налево, то деньги будут. Это - несомненный плюс. И еще... Направляясь в столицу, я рассчитывал, что найду специалистов, которые помогут мне решить мою досадную проблему с магией. Однако посмотрел я тут на местных магов, посмотрел и решил - обойдусь! Ну их! Еще чего углядят... им совершенно ненужного. Мне уже и так понятно, что моё первое предположение, сделанное еще в замке Аальста - верно. Все дело в теле. Не приспособлено тело низшего под высшую магию. Не проходит она через него. Почему? Не знаю... Может магия, к примеру, скажем, квадратная, а какие-нибудь каналы в теле низшего, для ее прохождения - треугольные. Вот и не лезет одно в другое! Так, давится что-то по каплям. Сразу приходит в голову мысль, сделать с телом что-нибудь такое, что бы все совпадало. Логичное и разумное на первый взгляд решение проблемы. И целительство тут очень кстати. Можно попробовать перестроить свое тело, согласно нуждам. Но! Тут есть одно но. Для этого нужно знать, что есть магия изначально, и как она взаимодействует с телом. А я этого не знаю. Это же чисто теоретическая заумь. В Эсферато над этим думают отдельные большие головы, а остальные просто используют то, что им дадено, не вдаваясь в подробности. Как с электричеством на Земле. Все пользуются, не задумываясь. А как оно там, на самом деле... один бог их ведает. Поэтому, сколько потребуется времени на получение необходимых мне знаний и возможно ли в принципе достижение того результата, которого я хочу, совершенно не ясно. Не подойдешь же к целителям, и не спросишь - "А в демона я превратится смогу, и ли нет? Если да, то когда?" Тем более что они наверняка сами ничего не знают. Отсталые они тут, дерЁвня...
       Короче говоря, в целительстве почти все плюсы, окромя одного минуса - придется учиться. Точнее - придется тратить время... Что важнее - не сдохнуть от скуки изображая студента, или потратить немного больше времени? А?
      
      
      
      
      

   Стефания

      
       Веселая музыка била в уши, отдаваясь в висках болезненной вибрацией, а сотни ярко горящих магических свеч в огромных люстрах и канделябрах расплывались в глазах в яркие кружки света, намекая на слезы. Обида комом стояла в горле.
       Не плакать, только не плакать! - твердила я себе, изо всех сил стараясь сдержать слезы и до боли сжимая пальцы в кулаки - маги не плачут! Если я сейчас разревусь, то стану посмешищем университета до конца всех своих дней!
       Я прикрыла глаза от слепящего света свечей. А ведь как все хорошо начиналось! Сколько было планов и надеж! После дня моего шестнадцатилетия, где-то через два или три месяца из столицы пришло письмо. В нем предписывалось моему отцу, барону Терскому, во исполнение высочайшего указа Императора, доставить свою дочь Стефанию, то есть меня, в Магический Университет, для прохождения испытания. Империи были нужны маги. Поэтому каждый дворянин, достигнув моего возраста, должен был явиться в столицу и пройти проверку на наличие у него магических способностей. Мои старшие сестры уже в свое время получили свои письма и съездили в столицу, но ни у одной из них магических способностей не оказалось, что было весьма огорчительно для моего отца. Понятно, у него голова болела о том, где нам всем взять приданное, а тут такой шанс - одним меньше. Студент университета получал императорскую стипендию, а по завершении учебы поступал на имперскую службу. Как для меня, так и для многих юношей и девушек, это был шанс изменить свою судьбу и вырваться из провинциального захолустья в столицу, где течет жизнь и что-то происходит. А не как в нашем замке, где каждый день похож на предыдущий и сегодня уже известно, что будет даже не завтра, а послезавтра. Да ничего не будет! Будет то же, что и сегодня - ничего! Конечно, стать магом - это очень редкий шанс. Во дворе университета, в толпе, я слышала, как спорили, каким он был в прошлом году - один из четырехсот или один из четырехсот тридцати, только я как-то не ощущала, много это или нет? Цифра есть, но вот, сколько это людей, я не могла себе представить. Правда, меня это не очень беспокоило. Я почему-то была твердо уверена, что меня примут, хотя никаких признаков наличия у меня дара, родители и сестры припомнить не могли.
       - Да не переживай ты так! - сказала мне перед самым отъездом моя самая старшая сестра, с которой мы были особенно близки, - съездишь в столицу, посмотришь на город, на наряды, на кавалеров. Развеешься. Не всем же магами быть!
       А я хочу! - сказала я себе, заранее получив порцию утешений, - хочу - и буду! Пусть другие ими не становятся. А я - стану!
       Всю дорогу до столицы у меня прошли в грезах. Я представляла, как я приезжаю в университет, как все сразу замечают, какая я умная и красивая девушка, у меня мгновенно появляется масса подруг и друзей, а среди друзей даже будут уже не совсем друзья - а поклонники. И они будут мне дарить цветы, читать стихи и ухаживать... так красиво... А на испытании у меня откроется дар целительницы и сама Великая Аканта возьмет меня в ученицы. И стану я известной на всю Империю врачевательницей, к которой будут ехать со всех ее уголков и даже из других стран.... А потом меня пригласят во дворец самого Императора, и я встречу там Принца ... И он влюбится в меня без памяти и попросит мою руку и сердце.... И все будет так сказочно- сказочно, здорово- здорово! Ну, просто сердце разрывалось от восторга и перехватывало дыхание, когда я себе это представляла. Так было здорово мечтать под стук колес кареты, уносившей тебя в прекрасную столицу, к счастью и славе!
       Однако, задержавшись в дороге, мы с родителями приехали почти к самому назначенному дню. Поэтому Тайлор я рассмотреть не успела. Все что я увидела из окна кареты - мощенные камнем бесконечные незнакомые улицы, закрывающие небо высокие, серые дома и толпы людей, среди которых нет ни одного знакомого лица. Не понравилась мне столица. Грязная, шумная и пугающе огромная. А вот университет мне понравился. Он был таким, каким я его себе представляла - замком, с высокими светлыми стенами, с огромными воротами и многочисленными башенками, над которыми развевались разноцветные флаги. За воротами - большой двор, битком набитый толпой разодетых моих сверстников и их родителей. Небольшой оркестр на балконе играл громкую, веселую музыку, создавая праздничное настроение. Посреди двора был большой фонтан, в котором, иногда попадая в такт музыки, весело играли струи воды - то взлетая верх, то опадая вниз, они оставляли после себя облако мелких капель, радугой горящей на солнце.
       - Ой, как красиво! - я, как вкопанная, остановилась, увидев это чудо. Это был первый фонтан в моей жизни. Завороженная, я наблюдала за движением струй, а потом, воспользовавшись тем, что родители занялись выяснением с каким-то служителем вопроса о нашей очередности, направилась к нему, лавируя в толпе народа. Добравшись до цели, я задрала голову и принялась смотреть на прозрачные струи, переливающиеся на фоне голубого неба. Они весело играли в вышине, танцуя свой искрящийся танец и обдавая мое лицо мелкими брызгами при легких порывах ветра. Полюбовавшись на них, и на радугу, я нагнулась и попробовала поймать рукой тоненькую струйку воды, бившую из самого края фонтана. Неожиданно, прижатая струя извернулась под моими пальцами и брызнула куда - то в бок.
       - Ай! Ты что делаешь, дура?!
       Испуганно оглянувшись на крик, я увидела рядом высокую стройную девушку в платье, с первого взгляда на которое было ясно, что стоить оно должно просто сумасшедших денег. У девушки были светлые длинные волосы и возмущенное выражение на высокомерном лице.
       - Ты это специально? Специально? Да?
       Девушка вынула из рукава белоснежный кружевной платочек и принялась аккуратно промокать им лицо.
       - Ой, извините..., - растеряно пролепетала я, - я нечаянно... Просто фонтан такой красивый... а я их никогда не видела...
       - Ха! Провинциалка! - громко и пренебрежительно произнесла девушка, окинув полным презрения взглядом мое платье. Она демонстративно повернулась ко мне спиной и пошла прочь, гордо задрав подбородок.
       Я в смущении втянула голову в плечи от десятков глаз людей, разом уставившихся на меня.
       - Ну, ничего такого не случилось.... Несколько капель и все, - произнесла я ей в спину, в попытке оправдаться, но прозвучало это совсем тихо, и никто моих слов, кажется, даже не услышал. Девушка, по крайней мере, точно.
       Да и ладно, - подумала я, пробираясь назад, к родителям, - подумаешь, цаца какая! Пара капелек на нее попало и все. Сама дура!
       - Стефания! Ну где ты ходишь? - накинулись на меня нервничающие отец с матерью, - нужно становиться в очередь, а ты где-то гуляешь!
       Я не стала ничего объяснять, а просто спросила: где очередь?
       Очередь начиналась у подножья широкой лестницы, в конце двора, за фонтаном. Мы подошли и встали в ее хвост. На первой площадке лестницы нас встретили трое молодых магов в парадных, шитых серебром мантиях. Они записали мое имя в книгу и выдали листок бумаги, на котором в красивой золотой рамке с завитушками, были записаны мое имя, титул и порядковый номер записи в книге. Пока они быстро делали записи, я смотрела на них во все глаза.
       Хорошо им, - подумалось мне, - все волнения у них уже позади... Интересно, а кто они? Может целители? А где их знаки...?
       Однако долго разглядывать магов у меня не получилось. Очередь двинулась вперед и я с родителями двинулась вслед за ней, вверх ....
       Вот мы стоим вместе с родителями на широкой беломраморной лестнице, ведущей в зал испытаний. Выше и ниже нас стоят по двое и по трое люди - это тоже приглашенные. Как сказал шепотом, наклонившись к моему уху отец, - цвет дворянства! На самом верху, уже на самой верхней площадке, я заметила девушку, в которую случайно брызнула водой. Рядом с ней важно стояли ее отец и мать в очень богатых, просто сверкающих золотом и камнями одеждах. Девушка тоже заметила меня. Посмотрев на меня с высоты разделяющих нас ступенек, она презрительно сморщилась и отвернулась. Больше она на меня не смотрела.
       Но меня это совершенно не задело. Всеми мыслями я была уже там, в зале. Какая судьба уготована мне, - думала я, - кем я стану? Магом огня? Или воздуха? А может мне все-таки повезет и шар засветится зеленым? И я, как хотела, стану целительницей?
       Очередь продолжает двигаться и вот, наконец, я, робея, вхожу под высокие готические своды зала испытаний. Зал огромен, прекрасен и величествен. Гладкий, словно светящийся изнутри, пол из мрамора потрясающей белизны. По всей его поверхности - небольшие вкрапления золотых прожилок, поблескивающие масляно - желтым. Такие же, белые с золотом стены, высокими колоннадами уходящими вверх. Где-то высоко, под потолком, узкие окна, сквозь которые льется яркий дневной свет. Вход в зал с боку, через широкие, массивные двери из белой, редкой породы дерева. От входа начинается дорожка, обозначенная двумя широкими золотыми лентами в полу. Она огибает весь зал по периметру, и, не доходя до входа, с середины стены, сворачивает в центр, к Камню Судьбы. Перед ним линии дорожки разбегаются в стороны, образуя золотые полукружья, которыми охватывают стоящий на подставке артефакт, и снова сходятся за ним, уводя на сделанную в полу и ведущую вниз, на выход, мраморную лестницу. Напротив Камня Судьбы, на противоположной от входа стене - большая лоджия, в которой сидит сиятельная комиссия университета и высшие сановники империи. Из лоджии так и пышет сиянием. Сиянием роскоши одежд, драгоценностей и власти. На золотой дорожке, равномерно, друг за другом, стоят девушки и юноши, за спинами которых - их родители. Все взгляды из очереди и из лоджии направлены на действо, которое разворачивается у артефакта, рядом с которым находится ректор Университета, великий маг Мотэдиус, со своими помощниками.
       - Баронет Атроний Терристольский! Испытание! - внезапно раздается громкий сильный голос в тишине зала. От неожиданности я вздрагиваю. Заглядевшись на сверкающие наряды, я отвлеклась от главного. А ведь главное не в лоджии, а в низу, перед ней, у камня. В месте, где дорожка разветвляется на два полукружья, стоит человек в белой, шитой золотом мантии - господин Распорядитель. Это он только что произнес слова, от которых я вздрогнула. Симпатичный, широкоплечий юноша, первый в очереди перед артефактом, услышав их, подобрался, кажется, выдохнул, и пошел вперед. Его родители остались стоять на месте. Подойдя к камню, юноша развел руки в стороны, а затем медленно и осторожно положил ладони на каменный шар. Кольцо - подставка, на котором лежал камень, засветилось мягким желтым светом, но сам камень остался таким же скучно - серым, как и был до этого. Несколько секунд ничего не происходило, потом свет подставки погас.
       - Баронет Атроний Терристольский! Испытание не пройдено! - громогласно объявил человек в мантии и уже тише сказал родителям испытуемого - Прошу, - указывая рукой на выход.
       Юноша отнял руки от камня и несколько секунд держал открытые ладони у его поверхности, не прикасаясь к ней, словно надеясь на чудо. Но вот он справился с собой, опустил руки и повернулся к лестнице. На его лице было совершеннейшее разочарование.
       - Баронет Дион Оттервальд! Испытание! - объявил распорядитель, делая знак, приблизится следующему испытуемому. Очередь продвинулась на несколько шагов вперед.
       .........
       - Баронет Дион Оттервальд! Испытание не пройдено!
       Худощавый парень с копной волос льняного цвета огорченно махнул правой рукой и чуть ли не побежал к лестнице, ведущей вниз.
       - Баронесса Сильвия Абенторф! Испытание!
       ........
       ... не пройдено!
       Очередь двигалась. В зале с периодичностью кукушки раздавалось - не пройдено, не пройдено, не пройдено! После каждого такого - не пройдено, мы продвигались на несколько шагов вперед. Глядя на то, как артефакт отказывал одному за другим, меня неожиданно охватил страх. Я вдруг поняла, что такое один из четырехсот.
       - Графиня Алистера Эберардо! Испытание!
       Девчонка, обругавшая меня у фонтана, тряхнула своими волосищами, и гордо закинув голову, пошла к камню. Несколько мгновений тишины.
       - Графиня Алистера Эберардо! Маг огня! - внезапно громогласно объявил распорядитель.
       Камень под ладонями девчонки переливался неярким красным цветом. По залу пронесся шепоток. Маги в лоджии запереглядывались, кивая головами.
       - Прошу Вас! - взмахнул рукой распорядитель.
       Алистера убрала руки с погасшего камня, оглядела очередь взглядом, в котором сплетались высокомерие, презрение и гордость, еще раз гордо тряхнула гривой своих волос, и пошла на выход. Сзади за ней, с выражением беспредельного счастья на лицах, и чуть не лопаясь от гордости, поспешали родители.
       Два шага - остановка. Три шага - остановка. Очередь двигается, и я внезапно оказываюсь напротив артефакта. Передомной никого нет!
       - Баронесса Стефания Терская! Испытание! - услышала я, и в животе внезапно стало холодно. На переставших почему-то гнуться ногах я подошла к артефакту и, не дыша, положила на него ладони. Внизу, освещая мне ноги, засветился желтый свет. Камень на ощупь был гладок и неожиданно тёпл, словно он лежал на солнце. Больше ничего я не чувствовала. Прошло какое-то время. Ничего не происходило. Камень так же оставался серым, но желтый свет, разрешающий убрать руки не гас. По залу пронесся шепоток и стих, стало очень тихо. Я растеряно оглянулась на стоящего рядом господина Мотэдиуса. Ректор университета смотрел на камень, наклонив голову к левому плечу и приподняв правую бровь. Его лицо отражало крайнюю степень заинтересованности. Я снова посмотрела на камень.
       Ой! Внезапно камень стал прозрачным и где-то в его центре появились черные точки. Несколько мгновений повисев неподвижно, они вдруг начали одновременное синхронное движение, оставляя за собой след в виде темной, тонкой нити. Прошло совсем немного времени, и я внезапно поняла, что рождает их движение. Цветок! Ажурный черный цветок! Я оказалась права. Спустя несколько мгновений нити прекратили свои извивы, и у меня, под ладонями, медленно завращался тугой бутон черного цветка на длинном стебле. В зале стояла гробовая тишина, словно все забыли, что нужно дышать. Сделав несколько оборотов, цветок остановился и неспешно наклонился в мою сторону. Несколько ударов сердца и лепестки его, дрогнув, стали медленно раскрываться. Медленно, медленно, неспешно.... Неожиданно из наклонившегося бутона потек тяжелый темный дым, который извивающимися струями стал опускаться вниз, на дно, собираясь на нем непроницаемым черным облаком. Его становилось все больше и больше. Вот уже четверть камня заполнена, вот половина, вот уже за ним почти не видно цветка, вот цветок исчез... Секунда - и камень стал совершенно черным.
       - Ах-ах-ахх! - выдохнул зал.
       Свет подставки погас. Я стояла и с удивлением смотрела на абсолютно черный камень под своими ладонями.
       - Темная!.. Темная.. Темная! - понеслось со всех сторон зала.
       Не понимая, что случилось, я взглянула на ректора. Тот стоял, нахмурив брови, и о чем-то напряжённо думал, уйдя в себя и уставившись глазами в пол. Видя, что ему не до меня, я обернулась к распорядителю. У распородителя - вытаращенные глаза, открытый рот, а на лице страх пополам с изумлением. Я обернулась на лоджию. Лица в ней отражали те же эмоции.
       Я снова обернулась к распорядителю. Тот уже несколько пришел в себя, глаза стали меньше, но смесь страха и изумления все еще читалось на его лице.
       - Стефания Терская... - неуверенно начал он, но остановился и повернулся к ректору, ища его взгляд.
       Архимаг Мотэдиус, почувствовав обращенный к нему беззвучный вопрос, поднял голову, медленно и пристально оглядел меня, и видимо, приняв решение - кивнул.
       - Кхм, кхм...- откашлялся распорядитель и начал сначала.
       - Баронесса Стефания Терская... Темный маг! - громко, но все же несколько неуверенно объявил он.
       - Ах-ах-ахх! - снова прошелестело по залу.
       - Прошу! - сделал мне указующий жест рукой уже приходящий в себя распорядитель.
       Ничего не понимая, я послушно кивнула головой и развернулась к выходу. И тут до меня дошло. Темный маг? Я - темный маг? Это ошибка! Я же хотела быть целительницей! Камень ошибся! Это ошибка! Не хочу я быть темным магом!
       Помню, я тогда так разозлилась. Никакой я не темный маг! Однако пока мы с родителями, спустившись по лестнице, дошли до выхода, моя злость сменилась на другое чувство. Мне стало как-то.... зябко, что ли? Не страшно, нет... Больше всего подходит к этому чувству слово зябко. Да, именно так!
       На выходе нас встретила толпа. Непонятно каким образом, но, похоже, все уже все знали.
       - Темная!.. Смотри, смотри! Вон она! Хель одарила ее цветком! Проклятая... - несся шепот со всех сторон и в меня даже показывали пальцами. Некоторые, в задних рядах, вставали на носки и вытягивали шеи, чтобы лучше увидеть наследницу темных магов. Вокруг меня образовался пустой круг, из-за которого на меня глядели со страхом и изумлением, словно на какую - то редкую мерзкую жабу.
       И родители тоже... Когда я обернулась к ним в поиске поддержки, они стояли у края этого круга, не входя внутрь. И глаза у них были... Словно первый раз меня увидели и теперь смотрят - что же это у них там родилось такое? Так обидно. Но я не заплакала тогда, как не заплачу и сейчас!
       - Стефания, может вы желаете отказаться от обучения? - спросил меня ректор, самолично пришедший говорить со мною.
       Отказаться? - подумала я тогда, - а что потом? Вернуться домой после всех мечтаний о том, как я поступлю в университет и стану целительницей? Вернуться туда, откуда я уже для себя уехала? И что я буду там делать? Ждать, пока, кто-нибудь посватается? У меня четыре старшие сестры, я пятая, мать нас рожала, пока не родила отцу сына - наследника. Отцу никогда не собрать нам, пятерым, приданного. Бесприданница, да еще и темная! Шила в мешке не утаишь... Сплетни из столицы быстро дойдут, хоть она и далеко от нас. И кто тогда на мне женится? Да и не хочу я замуж! За кого? За соседских сыночков? Двух слов связать не могут, могут только за задницы хватать, да со своими слюнями лезть. Дураки! Нет, назад я не поеду. Тут я хоть кем-то стану, а дома....
       - Стефания, откажись! - попросила меня со слезами в глазах, уже пришедшая в себя и переставшая от меня шарахаться мать.
       Я медленно отрицательно покачала головой.
       - Я не откажусь, - твердо сказала я, поднимая свой взгляд и встречаясь им с глазами ректора.
       - Вам будет одиноко.... - неожиданно, как-то грустно, сказал он.
       - Ну и пусть! - гордо сказала я, горя обидой и не совсем понимая, что он имеет в виду.
       - Что ж, это ваш выбор... Баронесса Стефания Терская! Правом, данным мне Императором и Верховным советом магов, я объявляю вас зачисленной в Магический Университет! Добро пожаловать! - официальным голосом произнес ректор, и наклонил голову.
       - Благодарю вас, - сделала я реверанс.
       - Надеюсь, что вы прославите стены нашего университета! Жду вас на занятиях! - закончил стандартное приглашение ректор и откланялся.
       Что он имел в виду про одиночество, я поняла позже. Сначала никто не захотел жить со мной в комнате. Хоть согласно правилам, студентов селили по двое, но мне соседки не нашлось. Но это было, еще оказывается не самое худшее. Худшее началось, когда всем вновь поступившим выдали мантии. Моя, черная, мгновенно образовывала вокруг себя круг пустого пространства. Никто не хотел со мной общаться. На меня предпочитали смотреть издали, как на диковинное существо, и все. Родители после моего зачисления поспешили уехать, и я осталась одна. За эти почти две недели, за которые происходило завершение приема и устройство студентов, я произнесла всего несколько фраз, да и то, они были с работниками университета. Еще выяснилось, что мне некому преподавать, поскольку темных магов не поступало уже более двухсот с лишним лет, и нужных мне учителей давно нет. Правда ректор пообещал, что найдет мне наставника и что он уже известил его письмом, но на первом общем построении университета, я стояла одна, на самом правом краю, без преподавателей, без сокурсников... одна.
       Тогда, на построении был объявлен праздник и бал. Ректор, объявляя об этом, сказал, что явка вновь принятых на него обязательна, поскольку сам Император приедет принимать у нас присягу. Конечно же, я пришла. Долго ждала своей очереди, пока не прозвучало мое имя. Как во сне вышла на центру зала. Последняя, после всех. Все было словно в тумане. Произносимые мною слова присяги в мертвой тишине и острый, из-под бровей взгляд императора. Удивительно, как я ничего не напутала... Поздравительную речь императора я тоже слушала откуда-то издалека, не разбирая слов...
       - А теперь, дорогие друзья, объявляется бал! - громогласным голосом объявил ректор, по окончании его речи, - и по нашей старой традиции, первый танец танцуют самые молодые! Те, которые только что получили свои знаки гильдии! Отныне они маги, и сейчас для них состоится их первый танец в новом статусе! Старшие курсы приглашайте вновь поступивших! Девушки могут приглашать кавалеров! Первый танец! Оркестр, музыку!
       Оркестр грянул, и вокруг меня, делясь и разбиваясь на группы, забурлила толпа. Голоса, смех, приглашения, и вот мимо проскакивают пары, стремясь на центр зала. А вокруг меня.... Пустота. Меня словно нет... Меня никто не приглашает!
       Вот уже все выстроились по центру, вот начался танец... а я стою, прижавшись спинной к колонне, с горьким комом в горле и стараюсь не разреветься ... Совсем не так я представляла свой первый бал в университете!
       - Леди, вы танцуете? Лээ-ди!
       Неожиданно я услышала рядом с собой чей-то голос. Я усиленно принялась моргать, пытаясь разогнать, мешающие мне видеть, слезы в глазах. С третей попытки это удалось, и я увидела парня, примерно моего возраста, который стоял рядом и терпеливо смотрел на меня своими большими, темными глазами. Короткая стрижка темных волос и слегка ироничное выражение глаз. А надето на нем, надето на нем....
       Я в изумлении уставилась на его камзол. Расшитый серебром, из ткани всех оттенков фиолетового цвета, он выглядел просто невероятно. Такими же переливчато -фиолетовыми были и свободного покроя штаны, заправленные в невысокие, ниже колен, черные сапожки. Еще был широкий черный пояс сверкающий россыпью мелких прозрачных камней с большой пряжкой, короткий клинок в черных ножнах на боку и белый шейный платок с ярко-желтой заколкой и большим черным камнем.
       - Прошу простить, леди, что отрываю Вас от ваших глубоких мыслей, но нынче бал, и я не прощу себе, если не приглашу такую красавицу как вы, станцевать! Леди, я прошу вашего согласия на танец! - незнакомец сделал церемониальный приглашающий поклон.
       Что? Это он мне? - я подавила в себе желание оглянуться, ведь сзади была только колонна, - он что, разве не видит какого цвета моя мантия? Или... может, просто решил посмеяться надо мной? Да вроде нет, никого больше рядом нет, все отвернулись....никто не смотрит... - нервно огляделась я по сторонам.
       Парень между тем спокойно стоял и спокойно наблюдал за моими метаниями, словно он был в курсе моего душевного состояния.
       - Станцуем? - неожиданно просто предложил он, протягивая ко мне левую открытую ладонь, - меня зовут Эриадор!
       - Баронесса Стефания Терская, - мгновение поколебавшись, сказала я и осторожно вложила свою правую кисть в его протянутую руку.
      

   Эриадор

      
       Ничего так зальчик.... Большой. По бокам в два яруса набитые зрителями лоджии с белыми перильцами, колоннами и красными портьерами. С высоченного расписного потолка на длинных цепях спускаются пять огромных люстр нестерпимо брызжущих светом сквозь переливающийся граненый хрусталь висюлек.
       Народу в зале - не протолкнись! Первокурсники, их родители, преподаватели, старшекурсники, приглашенные особо важные персоны... Короче полный аншлаг. Парча, шелк, золото, блеск драгоценных женских украшений, блеск камней на эфесах парадных клинков, золотое шитье.... Все блестит, переливается, сверкает...
       Сверкать-то конечно сверкает... - стоя на ступенях роскошной беломраморной лестницы ведущей на правый боковой ярус я разглядывал толпу под собой, - золото и камни это, несомненно, круто, но надо, как говорится, и меру знать... Вот то ли дело, я - скромненько и со вкусом! Пожалуй, нет тут никого, кто не заметил моего костюмчика! Один цвет чего стоит!
       Ткань я углядел совершенно случайно в лавке портного, куда зашел на предмет прикупить чего-нибудь для объявленного бала в день присяги, а то у меня ничего, подходящего для явления на публике, не было. Хотелось чего-нибудь эдакого... выпадающего из местной действительности. Чего, правда, я на тот момент еще сам не знал.
       Портной, увидев потенциального покупателя, с ходу принялся меня убалтывать, предлагая наряды столичной моды нынешнего сезона, в которых ходили все местные модники.
       Я же, наклонив к плечу голову и скептически оттянув угол рта, без всякого восторга разглядывал одежду на манекенах, слушая, как хозяин расхваливает себя и свой товар. Внезапно на глаза мне попался край рулона ткани, окрашенного в яркие переливы фиолетового цвета. Рулон выглядывал из-за занавески с нижней полки стеллажа у стены.
       - А что это у вас там торчит? - поинтересовался я у портного.
       - Где? - спросил тот, опуская голову и оглядывая свою одежду.
       - Вон, - показал я рукой.
       - А...это! Не обращайте внимания. Испорченное. Заказал привезти мне ткани, так по дороге перевернули фургон. И вот, видите, что они мне привезли? Чернила, засахаренная черника, яблочный сидр - все на ней! Просто уму непостижимо! Как можно запихивать ткань в один фургон с чернилами и ягодами? Ткань! - портной поднял вверх указательный палец, - и они еще утверждают, что они - лучшие перевозчики!
       - Деньги мне они, конечно, вернули, - продолжил дальше он свой рассказ, - но, сами видите - ткань пропала. И какая! Шелк с хлопком, отличнейшее качество! Теперь в нее можно только что-нибудь заворачивать.... Вам не нужно? Может, хотите что-то завернуть?
       - Вполне возможно... - задумчиво ответил я, издали разглядывая край фиолетового рулона, - пожалуй, это будет зависеть от цены....
       - О, не беспокойтесь! Деньги я вернул, а ткань мне оставили в качестве возмещения ущерба. Не выкидывать же ее? Так что цена будет самая маленькая, - портной назвал пустяшную сумму.
       - А где тут у вас зеркало? - поинтересовался я.
       - Вот, - указал он, за занавеску примерочной.
       - Ну что ж..., давайте попробуем завернуть.....
       Я подошел к рулону, нагнулся, вытащил его с полки и под удивленным взглядом портного потопал в примерочную.
       - Мммм...? - глядя в зеркало, поинтересовался я у него, наискосок приложив к себе отмотанный от рулона край.
       - Вы... думаете? - ошарашено спросил стоящий за моей спиной портной.
       - Я думаю, что... пожалуй - да! - ответил я, рассматривая себя и поочередно перекладывая голову с плеча на плечо, - неплохо прокрасилось.... Если завернуть меня в эту ткань, то должно получиться.... Весьма...
       - Немодный цвет...., - пребывая в состоянии легкого ступора, как-то механически сказал портной, таращась на меня в зеркале.
       - Та... боги... с ней... с этой модой, - делая паузы между словами, произнес я, внимательно разглядывая свое отражение, - надеюсь, вы серебром вышивать умеете?
       - Ээ.. да, да, - закивал портной, по-прежнему не отрывая взгляда от зеркала, - конечно! Какой необычный оттенок!
       Да, цвет был необычен. Как говорится - на грани фола. Нужно его облагородить, чтобы не вышел клоунский наряд. Серебряная вышивка тут будет кстати.... И еще пояс нужен будет... Черный...
       Короче, пошитый по моим рисункам костюм получился офигительнейшей вещью. Народ просто шибало его цветом и эксклюзивностью фасона. Портной был в полном восторге от результата и, похоже, строчил на манекен образец,... из фиолетовой ткани.
       Ректор, правда, говорил, чтобы первокурсники обязательно пришли в выданных им мантиях. Да ладно! - махнул я про себя рукою, вспомнив его требование, - вот буду я еще в мешке позорится. Бал как-никак. И я, - не местный организм! Пусть аборигены в мешках скачут. А если начнут приставать, то я знаю на кого перевести стрелки. Пути отступления я себе организовал... Все схвачено.... Тут я переключил свое внимание с мыслей на начавшееся в зале движение. Народ взялись сгонять с его центра, образуя свободное пространство, по которому четверо слуг принялись шустро раскатывать неширокую красную дорожку.
       - Внимание! Внимание! - громко, заорал какой-то мужик в серебристой мантии, привлекая к себе внимание еще и поднятыми вверх руками, - прошу наших уважаемых гостей перейти на левую половину зала, учеников и преподавателей на правую! Учащиеся строятся по факультетам! Вновь принятые - становятся впереди! Прошу не задерживаться! Церемония присяги сейчас начнется!
       Ну что Бассо, похоже настал момент, дальше которого тянуть не получится, - подумал я, наблюдая за вскипевшим внизу движением, - пора выбирать себе факультет...
       И куда? Куда... Хм... Даже не знаю... А не все ли мне равно? Может вообще, проще все сделать? Куда крикнут, туда и пойду. Хоть к стихийникам. Я же все равно тут не собираюсь задерживаться. Даже лучше будет. Что у стихиников делать - знаю, учится не надо... Буду самым умным. Буду сидеть, вытаращив для солидности глаза и надув щеки, и потихоньку заниматься своими делами...
       Пока я принимал судьбоносное для себя решение по выбору не нужного мне занятия, сортировка закончилась. Гости - по одну сторону, ученики и преподаватели - по другую. Внезапно наступила тишина. В зал торжественно вошли два герольда одетых в белое и поднеся ко рту сияющие золотые горны с висящими снизу на них штандартами императора и громко и звонко протрубили.
       Блин! Слишком долго соображал! Уже все построились, а я вообще не в той половине оказался! Там где гости. И что мне теперь делать? Нужно перебраться на другую сторону! И как? Перебежка по центру будет выглядеть весьма глупо... И возможно болезненно...
       Из дверей, тождественно держа двумя руками древки с какими-то стягами, колонной по два, в зал входила императорская свита. Пройдя до конца зала, знаменосцы замерли, затем, повинуясь едва слышимой команде повернулись друг к другу спиной и отмаршировали каждый к своей половине зала, где, снова развернулись и став к толпе спиной, образовали что-то вроде жидкого заборчика. Герольды снова протрубили. В зал торжественно вошла охрана, одетая в начищенные серебряные кирасиры с высокими алебардами в руках. Охранники встали рядом со знаменосцами, увеличив плотность "заборчика". Потом в зал пошла магическая охрана, состоящая из магов одетых в парадные мантии всех цветов стихий. Закончив ходить, они "пристыковались" к охране и знаменосцам, еще больше "уплотнив" заборчик.
       СкоКо же вас там? - невольно задался вопросом я, наблюдая эти бесконечные шествия, - кто следующий?
       Перед следующим возникла пауза. Но вот, герольды вновь поднесли к губам трубы и торжественно протрубили три раза.
       - Его Величество, Император Элитании - Альвеар Хайме!
       Оркестр заиграл что-то легкое, струнное.
       И кто там у нас император? - подумал я, глядя на вышедшего из дверей на красную дорожку мужчину.
       Первое, что бросилось мне в глаза - это плотная фигура владыки империи. Причем не рыхлая плотность, нет. Совсем нет! Плотность, которая сразу наводила мысли о доспехах, оставленных где-то ради бала, и о здоровом двуручном мече, прислоненным к ним.
       И взгляд соответствовал. Внимательный, цепкий взгляд из-под бровей. Высокий лоб, седые виски и седые волосы зачесанные поперек. Большой нос и треугольник темных усов под ними. Солидный мужик.... - подвел итог я, наблюдая императора неторопливо прошедшего мимо двух стен из кланяющейся знати, - вид вполне соответствует облику императора.... Только вот почему он седой и с мешками под глазами? Куда смотрят императорские целители? Или он с охоты только что вернулся? Трофеи обмывали....
       Император Хайме между тем прошел до конца дорожки и остановился возле установленного на возвышении золотого кресла с высокой красной спинкой. Ну... издали оно выглядело как золотое... Там его встретил ректор и как я понял, высший педагогический состав университета. Ответив кивком на их глубокий поклон, император неторопливо поднялся по трем ступенькам и сел в кресло. Герольды снова протрубили три раза. Зал распрямился и выдохнул.
       С прибытием, - ехидно прокомментировал я про себя реакцию окружающих, сохраняя при этом на лице самое доброжелательное выражение.
       Император с высоты кресла неспешно огляделся по сторнам и, повернувшись к дверям, кивнул.
       - Императорская свита! - громогласно объявил от дверей мажордом и в зал, под легкую музыку потекла свита...
       Да скоКа вас там, - снова подумал я, наблюдая за толпой, которая пройдя по следам императора, принялась окружать кресло сзади, обтекая его слева и справа. Куча разряженных в пух и прах мужчин и женщин, переливающихся с ног до головы блеском камней и золота, напиханных где только можно. Из нее, правда, несколько выпадали две личности в монашеских тогах белого цвета. Но и у них, в подпоясывающие шнурки была продета золотая нить. И отвороты воротников, поблескивали золотым шитьем....
       Император, похоже, тут самый скромный будет... - отметил я его простой темно-коричневый костюм с минимумом золота, - да впрочем, оно ему надо? Знак императорской власти, на толстой золотой цепи у него на груди, бьет разом все золото в этом зале как туз вальта...
       Наконец и свита прошла и все расположились, согласна местных табелей о рангах.
       Хайме глянул влево, вправо и, убедившись, что все в порядке милостиво кивнул ректору - начинайте!
       Тот неспешно поклонился, вышел к подножью возвышения, на котором стояло кресло, повернулся к залу лицом и начал речь: Уважаемые дамы и господа! Сегодня мы собрались здесь, что бы стать свидетелями знаменательного события для нашей Империи - ее гильдия магов пополнится новыми членами...
       Мотэдиус был торжественен, но мыслями не растекался. Речь была не длинная, ни короткая - короче такая, какая нужна. Уместная в данной ситуации. Чувствовался опыт оратора.
       Небось не первый год он их произносит... Может даже не первое десятилетние...
       Закончив, ректор сделал легкий поклон публике и вернулся на свое место. Туда, где только что он стоял, поставили золотой столик на треноге, рядом с которым встал маг в серебристой мантии со здоровенным, скатанным в рулон, свитком в руках.
       Секундная пауза.
       - Его Величество, Император Элитании - Альвеар Хайме!
       Герольды дудят три раза.
       Император величественно поднимается с кресла и, спустившись по ступеням, встает рядом со столиком. Наклонив голову, он неспешно снимает с себя знак императорской власти и кладет его на стол.
       Легкий шепот в зале, но все быстро стихает. Император кивает.
       - Баронет Нолиус Торинто! - громогласно объявляет маг в серебристой мантии, размотав на полный размах рук свиток и прочитав с него первую фамилию. Из толпы воздушных магов, на красную дорожку, вышел парень в голубой мантии, и как-то неуклюже переставляя ноги, пошел по ней к императору.
       - Баронет Нолиус Торинто! Присяга! - вещает маг в серебристой мантии.
       Нолиус, отвесив глубокий поклон императору, кладет руку на знак императорской власти и, запинаясь, начинает: Я, Баронет Нолиус Торинто, вступая в гильдию магов, клянусь: всегда и везде способствовать славе, величию и процветанию Гильдии и Империи....
       Скукота... - подумал я, наблюдая за приносящим присягу, - хорошо, что новичков всего восемнадцать человек, я девятнадцатый. Пока все отбормочут... Если по три минуты на каждого, это же почти час! Но наверняка в три минуты все не уложатся. Это уже час с лишним. Стоять опухнешь. Интересно, я который там по списку?
       Нолиус, между тем добрался до конца присяги.
       - Ваша присяга принята, Нолиус Торинто! Отныне - вы маг империи! Встаньте в строй и служите на благо Империи и Гильдии! Вот ваш значок мага!- произнес император, пожимая ему руку и вручая знак цеховой принадлежности.
       Публика разразилась аплодесментами. Красный и взволнованный новоиспеченный маг проследовал на свое место.
       - Баронет Вильямс Доленторф! - объявил следующего распорядитель.
       Что ж... будем ждать, все когда-то кончается...
       Прошел примерно уже час. Публика устала. Стала меньше и реже хлопать и в зале появился легкий гул от разговоров.
       - Баронесса Стефания Терская! - громко в очередной раз объявил распорядитель занырнув головой куда-то уже в самый низ списка.
       В ответ на произнесенное имя, из-за толпы торопливо расступившихся целителей вышла девушка в черной мантии, и гордо держа высоко поднятую голову, направилась к императору. В зале, гудевшего до этого разговорами, мгновенно наступила тишина. Стоящие рядом с императором сановники как-то враз насторожились, впрочем, как и охранники.
       Ничего себе! - подумал я, наблюдая за дефиле девушки в черном по красной дорожке, - а это еще кто? Если учесть то, что ее вызвали для принятия присяги, а так же одетый на неё мешок фасона - "студенческая мантия ", то получается, что она тоже только что принятая студентка. Но "черных" я тут раньше не видел... Странно... Я что-то пропустил? Хм...
       А красное с черным неплохо сочетается... - секундой спустя подумал я, имея в виду цвета мантии незнакомки и цвет дрожки, по которой она шла, - а что это все так притихли?
       Девушка между тем дошла до императора и, сделав глубокий реверанс, начала произносить слова присяги. У меня возникло ощущение, что весь зал с каким-то нездоровым напряженным вниманием вслушивается в ее слова, произносимые звонким и громким голосом.
       - Ваша присяга принята, Стефания Терская! Отныне - вы маг империи! Встаньте в строй и служите на благо Империи! Ваш значок! - произнес император, когда все положенные слова были произнесены.
       Тут возникла некоторая заминка. Значка у императора не оказалось. С недоумением тот оглянулся на ректора. Ректор в свою очередь наклонился к нему и что-то произнес. Что именно, я не расслышал.
       Император снова обернулся к девушке и что-то тоже тихо сказал.
       - Благодарю Вас, ваше императорское величество! - присела в ответ Стефания и, выпрямившись, повернулась и пошла назад. Весь зал снова уставился на нее.
       А значка он ей так и не дал... - отметил я,- интересно, почему? Кончились?
       И почему они так на нее реагируют? - подумал я, разглядывая девушку, благо теперь она шла лицом ко мне, - густые и блестящие, до плеч черные волосы, тонкие изогнутые брови, правильно очерченные губы... Стройная. Даже в этом мешке стройная. И глаза... Красивые темные глаза... Чувствую, что её все опасаются. А на вид ничего страшного... Девушка как девушка, таких тут полно. Да, сильно расстроена или обижена... Однако голову держит гордо. Но пардон, кто тут кроме меня, чувствует ее настроение? Эмпатов в университете я как-то не замечал... Так что ее настроение - это не повод от нее шарахаться. А чего тогда? Если внешность и настроение тут не причем, то значит дело в одежде... Точнее в цвете...
       Хм... - неожиданно пришла мне в голову интересная мысль, - а где она учится-то, будет? Кафедры темных я тут не видел, впрочем, как и такого же цвета магов. Но если ее зачислили, то значит куда-то же пристроят... Не просто так же взяли! Однако коль я тут впервые вижу студентку в черном, то вполне можно предположить, что у нее могут быть проблемы с преподавателями. Точнее, с их недостатком или отсутствием. А это значит... это значит, что с учебой никто приставать в этом случае никто не будет... Будут учить от случая к случаю или поручать в массовом порядке самостоятельные занятия, где-нибудь в библиотеке. Типа - идите, теорию учите! А там ведь рядом архив... хм... очень интересный вариант...
       - Дорогие друзья! Я несказанно рад видеть вас сегодня всех здесь... - внезапно начавший речь император перебил мои мысли.
       Стоп! - сказал я сам себе, - а как же я? Не понял? Меня ведь не пригласили! Как так? Почему? Ведь должны же были! Когда я присягал доверенному лицу, сказали - императору потом, со всеми.... И вот, все присягнули, а я что - же получается - нет? Странно... Может что-то со списками? Наверняка... Хе-хе, еще и учиться не начали, а мага уже потеряли... Вот деятели! Интересно, хорошо это для меня или плохо? Ммм... Пожалуй... хорошо! Получается, что императору я лично-таки не присягнул. Доверенному лицу - да, но не императору. А это значит... А это значит что теперь вполне возможны варианты... которые позволят более вольно трактовать положения присяги.... Кульненько!
       Пока я считал варианты, император закончил торжественную часть, ректор подождал пока из зала выйдет вся эта гвардия, которая пришла с императором, и уберут расстеленную дорожку. С императором осталась охрана, которая видно действительно охрана и двор. Флагоносцев и алебардщиков выставили за дверь.
       Тут ректор объявил первый танец, заиграла музыка и в другой половине зала, среди студентов, началась кутерьма. Новопринятых приглашали, выводили на центр зала и строили в две шеренги. Юноши держали вытянутыми вперед левую руку, его партнерша клала на неё свою правую руку и они замирали, в ожидании начала. Шла усиленная подготовка к первому танцу.
       Хм.. А Стефанию никто не приглашает, - автоматом отметил я, заметив в разрыве строя студентов фигурку в темном, прижавшуюся спиной к колонне.
       Не... не приглашают, - подвел я итог несколько мгновений спустя, увидев, что, похоже, уже последние танцоры становятся в строй, - не хотят.... Или боятся?
       А не пригласить ли мне ее потанцевать? Местных эпатну и с ней пообщаюсь... Может, чего интересного узнаю?
       По-быстрому проскочив на другую сторону зала, я подошел к девушке и, делая поклон-приглашение, произнес: Леди, позвольте пригласить вас на танец!
       А в ответ - тишина!
       Похоже, что она настолько глубоко погрузилась в свои печали, что просто уже не замечает окружающего, - сделал я вывод из этого молчания, - ладно, попробуем достучаться!
       - Прошу простить, леди, что отрываю Вас от ваших глубоких раздумий, но нынче бал, и я не прощу себе, если не приглашу такую красавицу как вы, станцевать! Леди, я прошу вашего согласия на танец! Лээ-ди!
       - А? Что? - наконец встрепенулась она, и принялась растеряно озираться по сторонам, усиленно хлопая своими длинными и густыми ресницами.
       - Станцуем? - просто и по-компанейски предложил я, протягивая ей руку, - меня зовут Эриадор!
       - Баронесса Стефания Терская, - делая ударение на первом слоге фамилии, ответила она и, после некоторого колебания, осторожно вложила свои тонкие пальцы в мою ладонь.
       - Прошу! - сделал я приглашающий жест свободной рукой и повел за собой.
       Пока я ее приглашал, первый бал магов уже начался, и между нами и залом образовалась некоторая прослойка глазеющих на вальсирующие пары. Наше появление в их тылу произвело фурор. Правда поначалу на нас никто не среагировал, но как только мы вошли в некое соприкосновение с толпой, последняя, заметив нас, принялась срочно расступаться и убираться с нашего пути. Такая быстрая и однозначная реакция публики мне понравилась. Пару мгновений - и мы попали на танцпол. Убедившись, что Стефания готова начать, я дождался начала такта и, кивнув головой, потянул ее за собой в первую фигуру танца. Несколько минут мы двигались в плотном окружении танцующих пар, потом вокруг как-то посветлело, потом еще посветлело и уже ближе к середине танца, мы гордо вытанцовывали посреди большой людской проплешины, в самом центре зала. Ну, по крайней мере, я, гордо. Партнерша моя как-то углубилась в себя, то ли стараясь не наступить мне на ногу, то ли переживая свои внутренние ощущения, и по сторонам не глазела. Все это время, я, самым дружелюбным образом улыбался ей, усиленно транслируя в ментал чувства доверия и радости.
       - Вы прекрасно танцуете, Стефания, - приступил я к разговору, видя, что танец близится к концу, а я за все его время не произнес ни слова.
       - Благодарю вас, - стрельнув в меня глазами, ответила она, скромно опуская ресницы.
       - Могу ли я ангажировать вас на следующий танец?
       - Ну... не знаю, - растеряно ответила Стефания и задала вопрос, пытливо заглядывая мне в лицо - а вы действительно этого хотите?
       - Конечно, - без тени сомнения в голосе мгновенно откликнулся я, - вы гибкая и красивая девушка. У вас прекрасное чувство ритма и танцевать с вами - сущее удовольствие.
       - Правда? - смутилась она.
       - Вне всякого сомнения!
       - А вот другие так не считают...
       - Они просто глупцы! Скажу вам, что я вижу для себя в этом только хороший плюс. Он в том, что я могу снова пригласить вас танцевать, не становясь в очередь. Мне это нравится. А им просто не повезло.... Они не знают, мимо чего прошли: прошли и не заметили! А я, заметил, и не собираюсь теперь это упускать, - во все тридцать два зуба улыбнулся я, - так я могу рассчитывать на то, что следующий танец мой?
       - Да, - кивнула она, смущаясь от моего комплимента, и неожиданно призналась, - вы знаете, я так люблю танцевать!
       - Это заметно. И у вас получается. Видите? - мотнул головой я в сторону окружающей нас публики, - на вас смотрят.
       Стефания, похоже, только теперь заметила окружающую нас пустоту.
       - Простите меня, пожалуйста, Эриадор, но знаете, я, наверное, не буду больше сегодня танцевать, - оглядевшись по сторонам, тихо сказала она и чуть прикусила нижнюю губу.
       - Почему? - удивился я.
       - Я...я как-то неловко себя чувствую, от такого внимания...
       - Мда? Ну ладно, как хотите. Может, тогда пойдем и попробуем чего-нибудь перекусить? Давайте пойдем, посмотрим, чем сегодня угощают? Я сегодня еще там не был. Ммм? Как вам, Стефания?
       - Пойдемте, - согласилась она, - я хочу пить.
       - Прошу! - снова скомандовал я, задавая направление движения.
       Девушка согласно кивнула головой. Держа ее правую руку на своей вытянутой левой руке, я торжественно повел ее из центра зала, где мы танцевали, к фуршетным столам. Народ снова расступался перед нами, как перед сиятельными особами. Стефания шла, опустив глаза и смотря исключительно в пол. Но голову держала прямо. Добравшись до столов, я налил Стефании яблочного сока, который она попросила, ну и себе плеснул, за компанию.
       - Почему вы грустите, - спросил я ее, наблюдая за тем, как она меланхолично пьет, - сегодня праздник, а вы так печальны...
       - Да нет... все хорошо. Просто... просто как-то неудачно все получилось...
       - Что именно?
       - Я думала, что в этот день я буду в другой мантии...
       - А чем вам ваша не нравится? Цветом? Ну, это вы зря... Черный очень практичный, немаркий и стройнит. Вы знаете, что черный стройнит?
       - А еще он всех распугивает! Вы вообще первый человек, кто подошел ко мне за последние две недели!
       - Да вы что? - действительно удивился я.
       - Да, - грустно сказала Стефания, - если бы не вы, то я бы так и простояла свой первый танец у колонны... Спасибо вам большое, что пригласили меня, я ведь так мечтала танцевать на этом балу! В мантии целительницы... А вышло все....
       А вышло все... скажем, вышло все не так как хотелось, - опережая ее рассказ, догадался я о его концовке,- наверное, что-то вроде того что у меня....
       - А что случилось? Расскажите!
       - Ну... не знаю.... Будет ли вам это интересно.... И потом, вы ведь не маг... Поймете ли вы меня?
       Вот задавашка! Только поступила, еще, небось, ни одного заклинания не знает, но уже - вы же не маг! А почему она решила, что я не маг? Ах да! Я же не в хламиде! Она думает, что я из гостей. Забавно...
       - Тем более интересно! Редко простым смертным удается прикоснуться к жизни избранных. Расскажите!
       Я улыбнулся как можно доброжелательнее.
       Стэфи похлопала глазами и смутилась. Видать до нее дошло.
       - Простите, я совсем не хотела вас обидеть! Я подумала, что это вроде как - бы уже относится к делам магической гильдии и могу ли я рассказывать об этом тому, кто в ней не состоит? Пожалуйста, не обижайтесь! Вы тут единственный человек, который отнеся ко мне с дружеским расположением! Пожалуйста!
       - Если по-дружески, то рассказывайте! Ведь у друзей друг от друга секретов не бывает? Не правда ли?
       Я ближе придвинулся к девушке и многозначительно посмотрел ей в глаза.
       - Давайте, рассказывайте!
       - Мне право неловко... - смущенно опустила голову Стефания.
       - Я весь внимание, - перебил я ее.
       - Ну, хорошо, - сдалась она, только пообещайте мне, Эриадор, что не станете смеяться!
       - Обещаю. Рассказывайте, что же такое с вами приключилось?
       Стефания вздохнула и, решившись, начала рассказывать. Я внимательно слушал с понимающим лицом, кивал и сочувствовал в ментале. Если поначалу рассказ выходил несколько скомканным, то потом девушка увлекалась, и на внимательного слушателя был вывален весь ворох обид и печалей, которые мучили ее в последнее время.
       Ну не повезло... - резюмировал я, слушая Стефанию и кивая ей, - что ж... бывает! А вот то что у нее преподавателей нет - это интересно... Это же то что мне нужно! С учебой не напряжно, и местные лезть не будут. Люди в черном тут, похоже, в пугалах ходят. Стэфи, правда, огорчена этим фактом, но мне - то в общем даже в плюс. Потом она сказала, что никто с ней в комнате жить не хочет, тогда может и мой сосед сбежит? За покой и тишину можно многое отдать! Хм.. А не встать ли мне на темную сторону силы? Похоже, мне на ней будет комфортно... Тихо.. Доставать не будут... Хм... Чем там темные маги занимаются? Духи, проклятия и некромантия? По крайней мере на Земле так. Грязноватенько конечно, но идеальных вариантов в жизни не бывает. Да и потом. можно ведь и не углубляться в некромантию. Одними проклятиями обойтись. Что они там еще делают, эти темные? Хм... Я даже как-то и не знаю... Да и Сихот с ними! Может разбираться и не придется. Учить банально некому будет.... Все! Решено! Записываюсь в кружок людей в черном! Пожалуй, для меня это лучший вариант.
       - И значка мне не дали... - грустно сказала Стефания, заканчивая жаловаться мне на жизнь. У всех есть, а у меня нет! Ничего у меня тут нет! Ни учителей, ни друзей, ни значка...
       - Да ладно, - сделал я пренебрежительный жест кистью руки, словно отметая все ее жалобы, - дался он вам! Вы вот, например, видели, что вообще изображено на знаке у магов воздуха?
       - Воздушный вихрь.
       - Не знаю, какой там вихрь, и насколько он воздушен, но если специально не приглядываться, то издали это выглядит как замерзшая под носом голубая сопля!
       - Что вы говорите, - пытаясь нахмурить брови, сказала Стефания, хотя ее губы начали разъезжаться в улыбке, - так нельзя! Это оскорбление магов воздуха!
       - Но ведь, похоже, правда, же?
       - Правда, - не выдержав, широко улыбнулась Стэфи и звонко рассмеялась.
       - Нет, вы только посмотрите на нее! Она еще смеется!
       Оборачиваюсь. Высокая красавица в красной мании с темно-рубиновыми вставками на руковах. Длинные светлые волосы, красивое лицо. Рядом ещё несколько девушек и юношей в разных мантиях. Целители, воздушники, водники, огневики. Полный набор.
       Алистера Эберардо, - вспоминаю я имя и фамилию красавицы, - маг огня.
       - А в чем собственно дело, графиня? - небрежно интересуюсь я, разглядывая её и её спутников.
       - В чем? Как вы можете так спокойно разговаривать с ней? С этой мерзкой и бездушной тварью? Темным нет места на земле! Их нужно возвращать обратно во тьму, откуда они вылазят!
       - А что так жестоко?
       - Жестоко? Темные - это мерзкие, лживые, подлые твари, которые не знают чувства сострадания и жалости! Они убили тысячи людей, десятки тысяч! Если бы не Белый Орден, вставший на пути этих исчадий тьмы, мир бы уже погиб!
       Белый Орден? Она адептка что ли? Оттуда веер дует? Да ради бога! Но так про темных - это она зря... Я же только что решил записаться в их ряды! Значит, тогда это и на меня "наезд"? Похоже, нужно немножечко остудить ей пыл. А то еще она вдруг решит, что ей многое позволено... Да и взбодрить кой - кого не помешает... Мы же теперь вроде сокурсники...- я бросил взгляд на втянувшую голову в плечи Стефанию, - с таким подходом они бы её тут пожалуй, запинали бы... Но в команде темных магов - пополнение! И какое! И они еще не в курсе... Хе-хе... Слушай, это я хорошо зашел! Пожалуй, скука моя отменяется! Будет с кем побадаться между поисками в архивах. Класс!
       - Что ж, описание вами характера темного мага весьма полно и всеобъемлюще...- произнес я, - но, все-таки вы пропустили одну очень, очень, очень важную черту их характера!
       - Какую?
       - Злопамятность, - радостно оскалился я, - они страшно злопамятны! Вы знаете об этом?
       - Злопамятность? - немного растерялась девушка.
       - Она самая. Темные не забывают обид. Вы что, не знаете?
       - Ну и что? - небрежно повела плечиком Алистера, - пусть истекают злобой, сколько хотят! Ничего им не сделать тому, кто находится под защитой Белого Ордена!
       - И после смерти тоже?
       - Что после смерти?
       - Защита ордена и на умерших распространяется? - с иронией в голосе поинтересовался я.
       - Ээээ... - озадачилась девушка вопросом.
       Я неспешно обвел взглядом ее спутников, разом насторожившихся, едва только разговор зашел о смерти и продолжил:
       - Вот представьте - вы умерли и уже думаете что у вас все хорошо, как вдруг - бац! вас приглашает к себе темный маг, поговорить за старое... Ну как-нибудь вот так....
       Я поднял правую кисть руки к плечу и небрежно щелкнул большим и средним пальцами.
       - Муррр...мауууу...!!
       С утробным звуком за моей спиной материализовался полупрозрачный призрак и, зависнув над полом, принялся извиваться всем телом, словно пиявка. Призрака я слепил занимаясь натихоря иллюзиями у себя в комнате. Сделал я его чисто в утилитарных целях - как "отвлекалку", которую можно использовать в случае неблагоприятного развития событий. Ну, там, если несколько противников, вдруг, сразу. В такой ситуации запустил его - и несколько секунд у тебя есть, пока оторопевшие враги разглядывают - что это такое вдруг вылезло? В качестве лица призрака я использовал маску из фильма "Крик", с глубокими черными провалами глаз и длинного вытянутого рта. К этой морде я приделал темное тело, сужающееся к низу, и заканчивающееся тонким хвостиком, словно у пиявки. Кульненько так получилось... Единственно портило впечатление от проделанной работы некоторая полупрозрачность, особенно заметная при ярком свете, но как говорится, что имеем, тому и рады! Ну не хватает у меня сил на плотную структуру!
       - Ой! Ах! Ух! У! - с различными воплями компания красавицы и она сама шарахнулись назад.
       Реакция мне понравилась - то, на что я и рассчитывал, поэтому, насмешливо улыбнувшись и наклонив голову, я продолжил воспитательную беседу.
       - Знаете, господа, я, честно говоря, смотрю на вас, смотрю... и грубо говоря - дурею! С какого перепугу вдруг вы вдруг решили, что можете вот так запросто придти и оскорблять будущую Повелительницу Тьмы? А? Вы что, никогда не думаете о последствиях своих действий? Совсем с головою не дружите? Может вам для прояснения мозгов не хватает парочки проклятий? Вам какие, родовые....- я плавным движением развернул правую ладонь вверх и в ней мгновение спустя возник вращающийся клубок, свитый из мохнатых черных нитей, - ... или индивидуально-пожизненные?
       В моей левой ладони появилось черное качающееся веретено, из которого выскакивали темно-красные искры.
       - Ну, так какое?
       Ответа однако не последовало. Наглецы шарахнулись от меня еще дальше, впрочем, как и прочая публика, заметившая моего призрака и мои иллюзии в ладонях. Да - да иллюзии! Нету у меня сил на проклятия и прочие высокоэнергетические заклинания. Ну нету! Только на обманки, и то, не на все какие хочется. Поэтому в данный момент я просто пугал народ пустышками, рассчитывая на эффект неожиданности, и на то, что они еще ничего не умеют и не смогут увидеть что их дурят. Можно конечно получить какую-нибудь перепуганную сосульку в ответ или такой же испуганный фаербольчик, но пока они его сделают, сто раз уже смыться успеешь!
       Манеру местных магов, при которой они помогали себе в создании заклинаний, волнообразно двигая телом и конечностями, я уже изучил. Она выдавала их с головой. Сразу было ясно, чем они там занимаются. Однако, из публики, пока никто задницей не шевелил. Сопротивления моей агрессии не было. Враг был деморализован.
       - Немедленно прекратите! Господин Эриадор! Что вы себе позволяете? - внезапно я услышал возмущенный голос, очень сильно смахивающий на голос ректора, - разве не знаете, что магия в университете вне специальных помещений под строжайшем запретом? Тем более на балу! И почему вы в светской одежде? Где ваша мантия? Почему вы нарушаете мое распоряжение? И почему я не видел вас на присяге? Объяснитесь! Немедленно!
       Упссс! Попал...
       Я торопливо убрал иллюзии и повернулся на голос. Да, действительно, ректор! Я не ошибся... И император рядом... И половина императорского двора с половиной преподавателей университета у них за спинами...
       - Прошу прощения господин ректор, но о правилах поведения на балу мне никто ничего не сообщал!
       Я сделал глубокий поклон первым лицам, а так же всей куче народа, которая с ними и продолжил: Присягу я принес уже месяц назад. Сейчас меня не приглашали, вот я и не выходил. Уж не знаю почему меня не вызвали, - пожал плечами я и продолжил, - а насчет одежды... Знаете, ваш управляющий отказался выдать мне восемнадцать мантий, поэтому мне пришлось идти на бал в своем.
       - Почему не сообщил? Какие восемнадцать мантий? Почему так много? - не понимая, нахмурил брови господин Мотэдиус.
       - Две простые, одна парадная, шесть факультетов. Итого - восемнадцать.
       - Причем тут шесть факультетов? - свел брови ректор, но тут до него дошло.
       - Вы, что же, решили учиться сразу на всех шести?
       - Да, - глядя на него честными глазами ответил я и понес заготовленную заранее отмазку, на тот случай если ко мне прицепятся - почему я не в балахоне?
       - Знаете, господин ректор, - продолжая глядеть на него правдивыми глазами и подкрепляя свои слова соответствующим чувством в ментале, продолжил я, - в вашем университете столько интересного! На любой кафедре открываются такие перспективы.... Просто дух захватывает! Я выбирал, выбирал, но так и не смог остановится на чем-то одном....
       Я сокрушенно помотал головой.
       - И вот я решил учиться везде. Для этого я и попросил у управляющего разные мантии.
       - Зачем? - пребывая в некотором ступоре, поинтересовался Мотэдиус, с удивлением смотря на меня.
       - Чтобы не выделяться. Если ты ходишь на огненный факультет, где все в красном, то и ты тоже должен быть в красном. Иначе все будут подспудно считать тебя чужим, не своим ... ну и относится, будут соответственно. Зачем мне это нужно? Вы понимаете?
       - Угу, - согласно кивнул ректор.
       - Поэтому я и попросил у управляющего восемнадцать мантий....
       - И что он вам ответил? - поинтересовался ректор, и я увидел, как у него в зарождающейся ухмылке поехал уголок рта.
       - Да вы знаете, в общем-то - ничего! Честно говоря, мне показалось, что он онемел. Вид у него был такой, словно я попросил выдать мне Камень Судьбы, и при этом сказал, что расписаться за него я зайду позже. На днях.....
       Ректор с трудом подавил свою ухмылку. Анекдотов про экономию местного завхоза я уже тут штуки три слыхал, поэтому в своей шутке был уверен на все сто. Впрочем, я действительно ходил к эконому, просил восемнадцать разноцветных мешков в расчете на то, что он не даст. Он и не дал! Так что тылы у меня были прикрыты.
       Бросив взгляд на императора, я заметил, что тот тоже улыбается. Видать экономы есть не только в университете...
       - Грм, гм..- откашлялся Мотэдиус, - как я понимаю, решить учиться везде вы решить-то решили, но сообщить об этом, похоже, никому не удосужились. Так?
       Я кивнул. Я действительно никому ничего не говорил, но только несколько по другой причине - все никак не мог выбрать.
       - А поскольку списки на присягу подавали руководители кафедр, то поэтому вас и не вызвали. Хм... - ректор недовольно покачал головой, - ситуация весьма необычная, но вполне объяснимая, если взять во внимание ваши потенциальные возможности...
       Если постараться, то можно всему придумать объяснение, - насмешливо подумал я, с серьезным видом внимая речи ректора. Тот между тем продолжал:
       - Не смотря на проявленную вами некоторую легкомысленность, все же хочу вам сказать, господин Эриадор, что ваша тяга к знаниям весьма похвальна... Да, весьма, и это радует. Но все же, вынужден вас огорчить - вы взвалили на себя совершенно непосильную ношу. Шесть факультетов... совсем не шутки! Вам все-таки придется выбрать из них один.
       - Даааа...? - грустно протянул я, изображая разочарование, - очень жаль...
       - Сожалею, но вы не сможете одновременно на всех сразу, уж прошу мне поверить. Хотя бы подумайте о банальном наложении времени занятий друг на друга!
       - Да, я об этом как-то не подумал.... - делая ошеломленное лицо, словно от только что осознанной мысли сказал я, - тогда... тогда... тогда я пожалуй выберу темный факультет!
       - Чтоо..о? - круглыми глазами уставился на меня похоже никак не ожидавший такого выбора ректор, - темный факультет? Вы сами хотите? Но... почему?
       - Нуу... я думаю там будет интересно.... Потом у меня есть.... еще некоторые... соображения...
       Я обернулся и глянул на Стефанию. У той на лице было искреннейшее, ничем не замутненное изумление, приоткрытый рот и тоже круглые глаза, почти как у ректора.
       - Интересно? Соображения? - ошеломленно повторил Мотэдиус и, проследив своим взглядом за моим, воткнулся им в Стефанию.
       Ректор уставился на Стефанию. Император уставился на Стефанию. Свита уставилась на Стефанию. Гости уставились на Стефанию. Короче все уставились на Стефанию. Ну и я на нее тоже еще раз посмотрел. За компанию. Внезапно оказавшись сразу под взглядами стольких глаз, девушка страшно смутилась и стала стремительно краснеть.
       - Так вы действительно думаете, что это вполне достаточное основание для того, что бы стать темным магом? - после нескольких секунд тишины, неожиданно повернулся ко мне молчавший до этого император, обежав перед этим цепким взглядом лицо и фигуру девушки.
       - Я думаю, что вполне достаточное, ваше Величество, - ответил я, с вежливым поклоном, - оно ничем не хуже других...
       - Хм.., коль вы так думаете... Тогда...Тогда... Господин Эриадор, я, Император Элитании, Альвеар Хайме, данным мне правом власти, объявляю вас зачисленным на темный факультет имперского магического университета! Надеюсь, что вы прославите стены нашего университета! Ждем вас на занятиях!
       - Благодарю вас, ваше Величество!
       Я опустился на одно колено и благодарственно склонил голову.
       - Хм.. встаньте, юноша, встаньте! Отблагодарите меня потом! Своей верной службой!
       - Я правильно все сказал? - обращаясь уже к ректору, поинтересовался император, - я тут за вас немножко поработал.... Надеюсь, вы не против?
       - Да, ваше Величество, - несколько кисло ответил тот, делая легкий поклон, - все правильно... И я совершенно не против. Правда мне все же хотелось, что бы Эриадор учился на кафедре целителей... У него к этому очень сильный дар ... Разбрасываться такими дарованиями...
       - Хм... Целителей? Это ведь тот самый РАДУЖНЫЙ? Да? - спросил император, пристально глядя на меня.
       - Да, ваше Величество, - ответил ректор.
       - Ффф! - хмыкнул в нос император, - хорошие целители империи нужны... Впрочем как и....
       Император оборвал себя на полуслове и несколько секунд молча глядел на меня, что-то решая. Я ждал. Все ждали. Тишина ...
       - Давайте тогда сделаем так, господин ректор, - приняв решение, заговорил император, - идя на встречу столь сильной тяги к знаниям, которую он нам недавно продемонстрировал, пытаясь получить восемнадцать мантий, зачислите юношу еще на факультет целителей! Действительно, не стоит нам разбрасываться столь редкими дарованиями.
       - Ну, что скажете, Эриадор? - обратился ко мне император.
       - Благодарю вас, ваше Величество! Я в восторге! - поклонился я с радостным выражением на лице, по себя же на чем свет костеря благодетеля. Вместо одного - целых два факультета! Все мои планы насмарку! Как ему только это в голову пришло? Сихотовы вилы ему в ....!
       - Ну, а вы, довольны господин ректор? Я решил вашу проблему? - спросил император.
       - О да, ваше Величество!
       - Все бы так легко решалось, - сказал император, картинно вздохнул и продолжил, - ну, коль проблемы мы все решили, пойдемте тогда подсмотрим, что у вас тут изменилось с прошлого раза. Вы ведь мне хотели что-то показать?
       - Да, ваше Величество...
       - Хотя нет, постойте! Одну минуту! Господин Эриадор, я готов принять у вас присягу! Прямо здесь и сейчас!
       - Да, ваше Императорское Величество! - склонил голову я.
       Нефиг было с ними связываться, - подумал я, направляясь к императору и имея в виду студентов, с которыми я проводил беседу, - теперь вот к двойной учебной нагрузке не будет и лазеек в клятве! Сихот... Ну кто меня за язык тянул? Ладно, будем считать, что один ноль в их пользу...
      

   На следующий день. Стефания

      
       В пустой аудитории было как-то холодно и неуютно. И тихо. Только иногда залетало из коридора эхо звонких голосов. Это студенты других кафедр весело набивались в аудитории, обмениваясь радостными возгласами от встреч после разлуки каникул и делясь впечатлениями.
       А я опять одна... - я вздохнула.
       Сегодня с утра я встала пораньше, взяла сложенную ещё с вечера выданную мне сумку, в которой правда кроме тетради и перьев для письма ничего не было, и отправилась на свое первое занятие. У стенда с расписанием пришлось долго искать аудиторию, куда мне идти. В конце-концов я обнаружила нужное мне в самом низу списка. На фоне выполненного каллиграфическим почерком расписания, запись, торопливо сделанная похоже прямо на весу, выглядела коряво и небрежно.
       - А ты слышала, что темная на балу приворожила себе поклонника? - неожиданно раздался рядом чей-то громкий голос.
       - Слышала... Наверное, ей, бедняжке, не на что больше рассчитывать, кроме приворота, - ответил ему второй.
       - И подумай только, какая пронырливая! Княжич, да еще и РАДУЖНЫЙ! Вот наглая-то, а?
       - И не говори! У этой терской - ни стыда, ни совести! Нам в триста пятую...
       Поворачиваюсь на голоса, чувствуя, как к щекам приливает кровь. Две девушки в зеленых мантиях оборачиваются от расписания и только сейчас замечают меня.
       Секундная пауза.
       Смотрю на них как последняя дура, не зная, что сказать. Девушки переглядываются и одна другой корчит рожу. Они одновременно прыскают и, подхватив друг друга под локти, торопливо устремляются по коридору мимо меня.
       - Ха-ха-ха! - несколько секунд спустя слышу я их веселый громкий смех из-за поворота.
       Сплетницы! Мерзкие сплетницы! - наконец соображаю я что сказать, но уже поздно. Они убежали.
       Дуры набитые! Да как у них язык повернулся такое сказать! Никого я не привораживала! Он сам пригласил меня на танец! Я вообще не знала, что он тоже маг! Не из-за меня же он пошел на темный факультет! Этого не может быть! Или может...? Да ну! Ерунда! Я бы тогда это почувствовала. В книгах пишут, что сразу все чувствуется. Вот я - чувствую или нет? Чувствую? Вроде не чувствую... Или чувствую? Непонятно.... Но что он тогда имел в виду под "соображениями"? Все на меня так смотрели, как будто я, то самое "соображение" и есть. Что он хотел сказать? Он вообще-то странный... Один костюм чего стоит! Откуда он его такой взял? Хотя ему идет... Однако хоть он и странный - но смелый. Как он эту Алистеру! Вот ведь противная какая! Это она ко мне из-за того что я ее обрызгала у фонтана цепляется... А Эри оказывается уже умеет делать заклинания. Нужно мне тоже быстрее научиться... Полезут в следующий раз - я им покажу! И сплетницам этим! Какое-нибудь проклятие на язык! Чтобы не двигался. Захотят про меня гадость сказать - а он не двигается! Вот смеху - то будет! Хотя это нехорошо.... людей проклинать. Это только темные душой делают... У меня же душа не темная? И что теперь, они будут про меня гнусности говорить, а я буду молчать? Может, если по чуть-чуть проклинать, душа не потемнеет? Я вспомнила злорадные лица своих обидчиц и вздохнула.
       Нет... По чуть-чуть наверное не получится... Наверняка на них чуть-чуть не подействует... по лицам видно, что им нужно будет самое сильное ....
       Ругаясь на сплетниц и размышляя сразу о многом, я добралась до нужной мне аудитории, которая встретила меня пустотой и гулким эхом. При виде этой пустоты у меня сжалось сердце, и вся злость куда-то делась. Не пришел... Наверное передумал... Он ведь может стать кем хочет... Он РАДУЖНЫЙ! Таких со времен древних не было. Зачем ему быть темным? Это незавидная участь. Наверняка он передумал и выбрал другой факультет. Как бы я хотела тоже иметь возможность выбора!
       Я снова вздохнула. Прозвенел колокол, извещающий о начале занятий. Шум, залетающий из коридора, стал стихать и меньше чем через минуту, стало тихо-тихо.
       Не пришел...
       - Хай! Ты чего тут одна делаешь? Спишь что ли?
       От внезапно раздавшегося громкого голоса я буквально подпрыгнула на месте. Оборачиваюсь. Из приоткрытой двери выглядывает голова с насмешливым прищуром темных глаз.
       Эри! Он пришел! Он все-таки пришел!
       Не скрывая радости, улыбаясь, я, смотрю на него.
       - А где наш препод? - поинтересовался Эриадор, входя в аудиторию. Под мышкой правой руки он держал какую-то материю зеленого цвета.
       - Вот, никого нет, - развела я руками, - сижу, жду.
       - Ясно, - кивнул он в ответ, и произнес с довольным видом непонятное слово, - кульненько!
       - А почему вы не в мантии? - глядя на него, спросила я, решив не уточнять, что значит это слово.
       На Эриадоре был черной ткани камзол и такого же цвета штаны, заправленные в короткие черные сапожки.
       - Ну не могу же я ЭТО взять и одеть! Вот так сразу - взять и одеть. Даже не примерив!
       С этими словами он небрежно плюхнул на стол рядом со мною то, что держал под мышкой. Я с удивлением увидела, что это мантии. Три целительских мантии....
       - Вот, получил, - с непонятной интонацией в голосе произнес Эри, - а черных он мне не дал. Сказал - нету!
       -Ты свою, где брала? - мгновением спустя спросил он.
       - Мне на заказ шили, - ответила я, - у управляющего черных мантий не было...
       - И мне он сказал, что нужно шить на заказ, - слегка наморщил нос Эриадор.
       - Они быстро шьют. Мне за два дня пошили. И вам, наверное, так же будет...
       - Давай на ты! - обращаясь ко мне, сказал Эри.
       - Что? - не поняла я.
       - Предлагаю обращаться на ты, - сказал Эриадор, - нам с тобой похоже еще долго вместе учится, поэтому давай на ты! Можешь звать меня Эри. Согласна?
       - Да. Согласна! - с удовольствием кивнула я.
       - А насчет мантии ты переживала совершенно зря, - сказал Эри, указывая рукой на брошенные на стол мантии, - вон, сама посмотри!
       - На что? - вытянула я шею.
       - Цвет. Тебе такой не пойдет.
       - Почему? - спросила я, внимательно разглядывая ближайшую ко мне.
       - Какого-то он гавн... грязноватого какого-то оттенка. Не твой цвет. К твоим глазам лучше черный. Или белый.
       - Даааа...?
       Видно уловив моем голосе недоверие, Эри уставился на меня, глядя чуть из-под бровей.
       - Не веришь? - в его голосе прозвучала легкая насмешка, - а ты примерь! Сама увидишь.
       - Как же я ее примерю? - растерялась я, тут негде... потом, это твоё... и, в конце концов - это просто неприлично!
       - Да? Тогда просто приложи ее к себе!
       - Аааа...
       - Давай, давай! Не стесняйся! Ты же хотела такую манию! Вот и попробуй!
       Хотела.... Но не так... Как он вольно обращается с тем, о чем другие только мечтают...- пришла мне в голову неприятная мысль.
       - Ты действительно на это согласен?
       - Согласен? - не понял Эри, - да, согласен. Я тебе об этом и говорю.
       - Но ведь это мантия! Это символ...
       Эри секунду внимательно смотрел на меня.
       - Извини, - произнес он, - для тебя это много значит. Я не подумал. Прости.
       - Да нет... ничего... Просто... понимаешь...я...
       - Я понял. И извинился.
       - Все хорошо. Я не обижаюсь. Правда.
       Возникла неловкая пауза.
       - Ты действительно не обидишься, если я ее немножко подержу? - не выдержала я затянувшейся тишины. Мне вообще-то действительно очень хотелось взять в руки мантию, о которой так мечтала. Да и потом, это способ сгладить возникшую неловкость. Эри, похоже, действительно не имел в виду ничего такого. Просто ему все и сразу, вот он этого и не ценит...
       Вместо ответа Эриадор взял в руки сложенную парадную манию, и, держа ее перед собой, на вытянутых руках, обернулся ко мне.
       - Леди Терская! Не окажите ли вы мне честь, приложив к себе эту замечательную, парадную мантию целителя?
       - Ээээ... никак не ожидавшего такого, растерялась я, чувствуя, что начинаю краснеть.
       - Прошу вас! - торжественно произнес Эри, делая легкий полупоклон.
       - Благодарю вас, господин Эриадор!
       Встав из-за стола, я сделала реверанс.
       - Возьмите! - протянул он мне мантию.
       - Спасибо! - ответила я, принимая ее. Когда я брала ее, наши руки соприкоснулись и, кажется, я еще больше покраснела. Не желая, что бы он это заметил, я быстро опустила голову, делая вид, что всецело увлечена ее разглядыванием. Ткань мантии была на ощупь немножко колючей. Я осторожно положила одежду на стол и аккуратно взяв пальцами подняла ее за плечи, расправляя.
       Мантия целителя... Так близко.... И так не достижима...
       Я прижала подбородком жесткий накрахмаленный воротник мантии, прикладывая ее к себе, чувствуя, как колотится мое сердце.
       - Я же говорил что это не твое, - грубо разрушая магию момента, произнес Эри, - она тебе на лицо зеленым отдает. Не хочу тебя обидеть, но кое-кого это напоминает... Лягушку, что ли? Какой же он не чуткий, не понимает, что...- подумала я, но додумать не успела.
       - И чем вы тут занимаетесь, молодые люди?
       Оборачиваюсь. В распахнутых дверях аудитории стоит ректор университета и с улыбчивым прищуром смотрит на меня.
       - Ой!
       - Обновки примеряем, - не полез за словом в карман Эриадор, пока я ойкала, и поклонился - господин ректор...
       - Я не ошибся в своих расчетах встретить вас здесь, Эриадор, - ответил он ему, наклоняя голову, - но я собственно тут не за этим...
       - Господин Эриадор, госпожа Стефания, - кивнул поочередно нам господин Мотэдиус, и, опустив вниз переплетенные пальцами руки, неспешно, делая паузы между предложениями, заговорил глубоким, приятным голосом, - я зашел к вам засвидетельствовать свое почтение и извиниться за то, что вы остались у меня без учителя. Сейчас, по всему университету, для новичков идет первый урок. Им рассказывают об истории кафедр, чем они будут заниматься, знакомят с преподавателями и друг другом и только вы у меня остались одни... Поэтому я сейчас побуду вашим учителем, и расскажу вам все, что вы бы услышали от него... Прошу вас, садитесь!
       Ректор указал нам рукою на места, сам поднялся за кафедру и, сделав паузу, продолжил:
       - Итак, начнем. Ситуация с отсутствием преподавателя неприятна, но как и всякая проблема она имеет свое решение... и разрешима. Ваш учитель приедет примерно через три месяца. Раньше он никак не может... А пока вы будете заниматься вместе со всеми. Всё дело в том, что для первого курса в университете различий в обучении нет. Все в общем порядке изучают историю, древний язык, теоретические основы магии, а также письменность и счет. Грамотное изложение своих мыслей - не последняя строчка в списке добродетелей магов... Уж поверьте мне. А владение математическими вычислениями понадобится при составлении заклинаний и поможет сберечь кошелек от обсчета ... Кроме этого, у вас будут практические занятия... Опять же, для первого курса различий в них нет. Главное, чему вы там должны будете научиться - это обращение к своей внутренней силе, к своей магии. Раскрыть свой потенциал. И только после того, как вы сделаете это, ...только тогда вы сможете начать изучать заклинания той стихии, или того дела, предопределенность к которому показал Камень Судьбы. Поэтому, не переживайте, что у вас сейчас нет учителя. Фактически, вам на первый год обучения он не нужен... и, приедет, в общем-то, просто познакомится с вами.... Конечно очень жаль, что сложилась такая ситуация, когда целое направление магии представлено в нашем университете так слабо... Я имею в виду темную магию... Пусть весьма своеобразную, порой со спорными методами достижения результатов, но, несомненно, вносящую свои краски в многокрасочную палитру мира... Я не устаю повторять, и сделаю это еще раз, что, по моему глубокому убеждению... морально-этические основы применения магии определяются в первую очередь личностью мага, а никак не цветом его мантии... Слепое деление на цвета - это путь примитивных людей, которые не понимают, что мир - это смешение красок, а вовсе не подконтрольное им разделение цветов... Однако об этом мы поговорим более полно немного позже... Я прочитаю вам несколько лекций на тему - "Морально-этические аспекты применения магии". Как показывает моя многолетняя практика, многие даже не подозревают, что таковые существуют... Но, как я уже сказал, это будет позже. Вот, в общем - то это все, что я хотел вам сказать при нашей встрече... Есть ли у вас ко мне вопросы?
       - А когда можно будет пользоваться библиотекой? - быстро спросил Эреадор, словно этот вопрос уже сидел у него на языке.
       - Вы и сейчас можете ею пользоваться... - непонимающе наклонил голову к плечу ректор.
       - Нет, я имею в виду специальную литературу. Сейчас можно взять только художественные и исторические книги.
       - Доступ к специальной литературе будет разрешен с начала вашей предметной специализации... под руководством преподавателя.
       - Да? - в интонации голоса Эри послышалось недовольство.
       - А к архивам? - спустя секунду поинтересовался он.
       - Архивами вы сможете пользоваться после того как вы смените свой студенческий значок на знак мага.
       - Понятно... - протянул Эри, что-то обдумывая.
       - Видя ваше стремление к овладению тайными знаниями, такое же, как и у многих до вас, я, как и им, скажу - посещение архива бессмысленно без прекрасного владения древними языками.., - Мотэдиус сделал паузу и продолжил, - если с литературой для учебы ситуация более-менее нормальная, есть переводные книги и книги написанные нашими современниками, то в архиве все совсем по-другому. Все гримуары там написанны на "мертвых языках", на которых давным-давно никто не говорит... С множеством специфичных слов и сокращении, смысл которых, увы, зачастую уже утерян. Работа с такими древностями - это скорее работа исследователя-языковеда, чем работа исследователя - мага. Поэтому, мой вам совет - усердствуйте в изучении языков, усердствуйте... и тогда вполне возможно, что когда-нибудь архив откроет вам свои секреты....
       - Я знаю древние языки, - неожиданно сказал Эриадор.
       - Вот как? - искренне удивился Мотэдиус, - Именно языки? И сколько вы их знаете?
       - Мммм...пять... нет! Шесть!
       - Да что вы говорите, - недоверчиво покачал головой ректор, - лично мне известно о существовании всего лишь четырех!
       - Ну... не знаю... согласен, что два из них похожи... вполне возможно, что это какие-то разновидности одного и того - же... - не стал спорить Эри.
       - Похожи? Что ж, это очень интересная новость. Если это действительно так, и вы и в правду обладаете столь редкими знаниями, то тут можно только вас поздравить, господин Эриадор!
       - Спасибо. А нельзя ли вместо поздравлений допустить меня к архиву? Прикрепить к какой-нибудь группе исследователей... Есть же у вас такие?
       - Хм... - хмыкнул Мотэдиус, в задумчивости взявшись правой рукой за подбородок, - хм... Что я могу вам сказать.... Прецедентов таких до этого не было... Однако учитывая вашу... мм... некоторую своеобразность... Может это будет как раз первым случаем? Не знаю. Может это и будет возможно... если в этом будет какая-то целесообразность. Но если в этом будет действительно хоть какая-то целесообразность...
       - Я готов подтвердить свои знания! - бодро сказал Эри.
       - Молодой человек, молодой человек! - осуждающе покачал головой ректор, -Давайте не будем спешить! Первый день учебы... вы переполнены энтузиазмом и рвением... Я вас прекрасно понимаю. Однако при всем моем уважении к вам, я сильно сомневаюсь в необходимости срочно собирать комиссию для того что бы подвергнуть вас экзаменам.... Давайте доживем до начала занятий по древним языкам! И там уже, после первых уроков всем будет понятно, что нам делать с вами дальше... Не будем спешить! Вы ведь слышали о том, что маги живут в среднем четыреста лет? Эри согласно кивнул.
       - А если слышали, тогда поймите - время у вас есть. Открою вам небольшой секрет. Торопливость - черта, которая в открытую не осуждается в магической гильдии,... но и не приветствуется... Весьма. Вы меня понимаете?
       - Вполне, - ответил Эриадор, слегка поджимая губы.
       - Тогда, не будем спешить....
       Тут раздался звон колокола, извещающего о конце урока и начале перемены.
       - Ну вот, мы с вами проговорили целое занятие, - улыбнулся ректор, дружелюбно прищуриваясь, - я выполнил свою работу полностью. Следующим, по расписанию, у вас будет история, которую будет преподавать магистр Рейсмос. Насколько я знаю, сегодня, он расскажет вам об истории нашего университета. Успехов вам на занятиях, молодые люди!
      
      

   Эри

      
       - Откройте ваши тетради и запишите тему сегодняшнего занятия... Тема занятия - кровеносная система человека.... Кровеносная система или как еще ее называют, кровеносно-сосудистая система предназначена для переноса крови по телу человека... Центром системы, является пульсирующий орган - сердце....
       Погнали... - тоскливо подумал я полуложась на парту и подпирая голову локтем, - еще час моего времени на бла-бла-бла...
       Когда ректор вещал про то, что специальные предметы начнутся после первого года обучения, он почему-то забыл сказать что кафедра целителей - исключение. Специализация на ней началась со второго дня занятий.
       - За этот год мы должны будем с вами изучить основы человеческого тела - его строение, отдельные органы, системы, образуемые им, их функционирование и взаимодействие между собою. Материала много, объем большой, но это основа, без чего вы не сможете двигаться дальше, когда научитесь управлять своей силой. Поэтому - от вас потребуется усидчивость и трудолюбие, усидчивость и трудолюбие... Все что я говорю, вам необходимо записывать... - магесса Элеона Танийская преподаватель первого курса целителей с первого занятия взяла быка за рога загоняя студентов в стойло послушания и трудолюбия. Ну... если совсем точно - то со второго. Первое занятие я пропустил, выбрав из двух вариантов темную кафедру. Уж больно мне хотелось посмотреть, придет преподаватель или нет? Вышло забавно. Вместо учителя приперся ректор, что бы мы не чувствовали себя одиноко. Спасибо конечно, но я бы лучше подремал. У меня как раз с собой три мантии было. Можно было хорррошую подушку сделать.... Нет, пришлось слушать вводную лекцию, куда деваться. А потом меня "замели" у целителей.
       - И где же вы были юноша? Почему я вас не видела на перовом занятии? - сразу начала "разбор полетов" магесса, едва только отзвенел колокол к началу урока, - я вас слушаю.
       Она строго смотрела на меня темно-карими глазами. Элеона была несколько плотноватненькой в теле женщиной невысокого роста, с вьющимися светло-каштановыми волосами до плеч и ухоженным холодным лицом. Выглядела вполне молодо, лет на тридцать, тридцать пять, но это если не смотреть ей в глаза. А вот если посмотреть, то становилось ясно, что ей отнюдь не тридцать и не шестьдесят... и может, даже и не восемьдесят...
       - Госпожа магесса, я был на занятиях на темном факультете.
       - Вот как? - судя по голосу, Элеона была неприятно удивлена, - вы предпочли мои занятия, другим? Не соблаговолите ли объяснить причину вашего столь странного выбора?
       Слова странного и мои она выделила голосом. В аудитории наступила настороженная тишина. Все молча, глядели на нас, ожидая, чем кончится наш разговор.
       - У меня были причины, магесса.
       - Неужели? И что же это были за причины, позвольте узнать?
       - Аудитория для темных была на втором этаже, а ваша на третьем... Туда было ближе...
       Я постарался улыбнуться как можно лучезарнее.
       - Острите? - взгляд магессы был как кончик клинка кинжала направленный в лицо, - что ж, приятно, что у нас есть остроумный человек...
       Если взгляд у нее был как лезвие, то голос был зловещ как скрип двери склепа.
       Не стоило тетю дразнить... Да ну их! Задрали уже! Я собирался изображать студента, а не учиться! Ну, может самую малость, чуть-чуть поучится... Но это уже ни в какие рамки не лезет! Що я вам, студент действительно, что ли?
       - Ну что ж, проходите, садитесь - многозначительным тоном сказала Элеона.
       - Благодарю вас, - кивнул я и, повернувшись к аудитории, окинул ее взглядом.
       Не очень большое помещение с рядами деревянных столов светлого дерева уходящих амфитеатром к потолку. Из-за за них на меня настороженно таращатся десять... двенадцать пар глаз. Два ряда по пять и еще двое. Десять девок, двое парней. Я тринадцатый. Чертова дюжина значит... Мило. Тут на глаза мне попалось знакомое лицо. Красавица, которая хихикала и аистом называла.
       Так ты у нас второгодница! - подумал я, направляясь к приглянувшемуся месту, с краешку, - или третегодница... Значок-то у тебя был, когда ты хихикала! А если учесть, что присягали императору всего пять целителей, то выходит, что половина тут - второгодники...
       Университет тут хоть и смахивал на Земные, но все - же отличался. Все-таки тут не математиков готовили или врачей, а магов. А магия она штука такая, расписания и сроки у нее свои. Ну, вот должен ты на первом курсе овладеть силой, а у нее на это другие планы. Через год, или через два решит, что пора ей в руки хозяина-мага даться. Да и потом с развитием тоже у всех по-разному может быть. У кого сразу, а кто бьется, бьется - все рано ничего не выходит. А потом - раз! и скачёк. И все у него получается. Короче, магия - это непросто. Новичков сразу всех предупредили, что если что не так - не паникуйте. Терпеливо и трудолюбиво ползем вперед... пусть на бровях, но ползем... А там стрельнет. Обязательно стрельнёт! Побочным результатам такой необязательности магии было отсутствие четкого разделения по возрастам. Запросто можно было встретить на одном курсе людей разного возраста с разбегом между ними эдак от двух до пяти лет. Но что бы у ленивцев не возникало желания списать свою лень на неисповедимые пути магии, в университете существовала экономическая "бодрилка".
       Обучение тут - условно бесплатное, с оплатой по завершении обучения. Поступил - император за первый год твоей учебы платит. Год проучился, экзамены сдал - перевели на следующий курс. Не сдал, - сиди по новой, жди озарения. Император опять платит, но к сумме годового обучения плюсуется еще четверть от годовой стоимости. Опять не сдал - император платит, но ты уже должен снова за год плюс плату за полгода, плюс предыдущий долг. И так, пока годовая плата с добавкой за тупость не сравняется. Ну а там, как в университете решат. Или долги все возвращаешь и продолжаешь грызть гранит науки уже за свой счет, либо, коли денег нет, выходишь из стен Альма-матер каким есть - балбесом и дуешь отрабатывать долг в какой-нибудь гарнизон или еще куда-нибудь, руками махать, насколько ты научился это делать за время учебы. Впрочем, если ты умник разумник и нигде больше года не сидел, то ты все равно должен. Император за тебя-то платил! Так что будь готов должок вернуть... Причем весь и сразу. Правда сумма долга будет меньше, чем у балбеса, да и отличникам бонусы по выплатам полагаются. Но все равно - должник. Очень мне этот момент не понравился. Не люблю быть кому-то должным... Однако порядки тут такие.... Ничего не поделаешь...
       Под трудолюбивый скрип перьев я рассеяно наблюдал за магессой, вещавшей с кафедры. Я был единственным, кто не записывал ее лекции.
       Элеона это сразу заметила.
       - Эриадор, почему вы не пишете? - поинтересовалась она, опуская в обращении ко мне все уважительные слова как господин. В университете правило - обращаться на - ты. И еще никаких своих слуг. Только местные. Мол, на ты - это большая дружная семья, а слуги - привыкайте к трудностям походной жизни. Мне это тоже не понравилось. Если в обществе нет цифровой диференцации штанов, то, что же это будет? На Земле она тоже есть, пусть и несколько сглажено, а тут-то без цветных штанов совсем нельзя... в феодальном-то обществе! И потом... Я собирался тайлиш себе присмотреть. Полученные деньги от продажи найденных в пустыне древностей позволяли соблюсти традиции моего мира. Традиции нужно блюсти.... В данном случае, они то, единственное, что удерживает меня от сползания на одну ступень с низшими....
       Так вот: почему вы не пишете? - поинтересовалась она у меня.
       - Потому что тетрадь можно потерять, а голова у меня всегда с собой, - вежливо ответил я.
       - Да, но вы можете что-то забыть, а вот конспект - нет! Открыли, посмотрели - вспомнили!
       - Я и так все прекрасно помню.....
       После того, как у меня несколько прибавилось сил в плане магии я, наконец, смог немного позаниматься со своими мозгами. Точнее с мозгами Эри... Короче не важно, чьи это сейчас мозги. Важно то, что память моя оказалась на месте. Весь архив, собранный на Земле - был при мне. И еще. Я снова мог искать в нем. Не вспоминать, морща лоб, чего там и как было, а задавать поиск и находить то, что нужно. То, что ничего не пропало - было весьма приятно. Приятно еще и с той стороны, что вместе с памятью вернулись способности по точному запоминанию информации.
       - Неужели? - не поверила магесса, - тогда может быть, ты перечислишь мне основные органы человека и системы, в которые они входят?
       - Пожалуйста, - сказал я, - и принялся дословно цитировать материал вчерашнего занятия. Голосу ее я подражать не стал, это было бы уже чересчур, итак она была неприятно поражена.
       - Мда, - с некоторым разочарованием подвела итог магесса, после того как я замолчал,- вижу, что с памятью у тебя действительно все в порядке. Но все же, я бы тебе не рекомендовала полагаться целиком только на нее, и, пусть хоть что-то, но записывать.
       - Конспект тоже может быть внезапно съеден мышами.
       - Какими мышами? - не поняла она.
       - Голодными до знаний....
       Элеона только губы чуть плотнее сжала.
       - Что ж. Как хотите. Отсутствие конспекта или небрежное ведение его - это дополнительные вопросы на экзамене. Вы меня понимаете?
       - Я согласен на дополнительные вопросы.
       - Хорошо. Продолжим нашу лекцию... Записываем...
       В аудитории раздался легкий шорох поворачиваемых поудобнее тетрадей и звук от поудобнее устраиваемых на скамейках задниц будущих целителей, готовящихся продолжить конспектирование. Не нужно было быть великим эмпатом, что бы ощутить недружелюбие и зависть, разлившуюся в воздухе и направленную на меня. Конечно. Они пишут, слегка дымясь от усердия, а я - слушаю, полулежа на столе. Если еще учесть, что многие пишут уже по второму разу, а некоторые возможно даже и не по второму... Понимаю. Но как говорится - пишите Шура, пишите. Это ваш удел и она золотая.... Вы же мне не ровня...
       Отношения с сокурсниками у меня были прохладные. Я ходил с высокомерным видом, в разговоры не лез, отвечал односложно. Плюс еще моя черная мантия, в которой я пару раз появился у них на глазах. Короче - ко мне не приставали.
       Честно говоря, они меня чем-то раздражали... Что-то хотелось им сделать... такое. Хотя вроде поводов особо они мне не давали. Так, девчонки шушукались между собой, поглядывая на меня и все. Парни вообще помалкивали. Но вот хотелось!
       Это все от нервов, - подумал я, меня позу от затекшей руке, - если кому что, и устраивать, так это варгушам....
       Левый рукав мантии как раз сехал к локтю, показывая шрам...
       Хоррроший такой, красно-фиолетово отпечаток зубов, по краям которого четко были видны следы от клыков. Похоже, что эта красота осталась мне от Дины на вечную память. По крайней мере, до тех пор, пока я в этом теле. Когда я пошел к целителям, намереваясь вернуть руке нормальный вид, все только головой мотали, к кому бы я ни обращался.
       - Это же кожа, - говорят и разводят руками, - нужно было сразу делать, в течение трех дней. А сейчас уже все, время ушло. Теперь необходимо сдирать весь её поврежденный участок, кусок мяса под ним и отращивать все заново. И то не факт, что не будет по цвету отличаться. Вполне возможно, что это место будет более розовым и более гладким, чем вся рука. Кожа - это очень сложно. Отрастить - да, но вот создать участок, не отличимый от остальной - это уже высочайшее целительское искусство, стоящих больших денег и большой траты времени.
       Мдя? - подумал я тогда, так и сяк крутя руку и критически рассматривая отпечаток Динкиных зубов, - косметические операции тут значит, тоже не делают... Три дня! Кто ж знал-то? Некогда мне было тогда красоту наводить. Шкуру целиком спасал, не до красоты было. Что ж, ладно, придется видно оставить... Как напоминание о том что за мной долг и что пить мне нельзя. К примеру, сел за стол, потянулся к бокалу, манжетик сполз - и вот они, зубки показались! Помнишь, что было, когда ты немножко выпил, а? Помнишь? Ага, помнишь... Тогда, значит, поставь на место и не трогай! Лучше компоту... И не забывай - время идет, а они там бегают довольные жизнью, а ты тут, покусанный сидишь, и думаешь - безопасно ли в город тебе прогуляться, или нет?
       Короче - шрам я оставил на память, а вот с какого перепугу мне Дина снилась две ночи подряд, я так и не понял. С головой у меня с тех пор как я из Этории вырвался, был полный порядок. Никакого двоечуствия, никаких странных мыслей и поступков. Я снова стал "одним целым" - самим собой. И желание было четким - поквитаться. Без всяких полутонов. Но вот приснилась же!
       И каждый раз одно и то же - мы с ней в какой-то комнате, она сидит у входа, грустная такая и молчит, а я чувствую, что она хочет что-то сказать, но молчит. Молчит, молчит, а потом вроде уже рот открывает, вот-вот скажет, и тут начитается! То Эста придет, то Лисса со своими подружками припрется, то еще кого-то совсем непонятного принесет. И все! Не до разговоров. Все шумят, несут какую-то ерунду...
       А Дина сидит и молчит. Только смотрит на меня, виновато втянув голову в плечи, печальными глазами... грустно так... Так ничего и не сказала.
       Я вообще, когда она первый раз приснилась, очень крепко удивлен был.
       - Скучает, что ли? - сказал я сам себе, выставляя из-под одеяла левую руку и рассматривая шрам на ней, - ладно, я думаю, что мы еще встретимся, Динуля... Я готовлюсь... И буду в форме...
       Свою подготовку, как и в Этори, в столице я тоже начал со сбора информации.
       В библиотеке, в свободном доступе оказались две книги, " про варг". Не очень толстые, но достаточно разумно написанные, что бы узнать, откуда это все началось и что со мной было.
       Все оказалось достаточно просто. Среди магов прошлого было полным-полно эмпатов. Очень удобно чувствовать настроение собеседника и поворачивать разговор в нужном направлении, не так ли? И совместные переживания, несомненно гораздо богаче, чем чувства одной личности. Только ничего не бывает за просто так. Первым смекнул об этом, похоже, самый ушлый из них, который и создал варг - маг по имени Дарг. Дарг и все. Одно слово. Ни родового имени, ни титулов. Ничего. Имя - плевок.
       Сделанные им красавицы, транслируя по эмпатическому каналу чувства любви, дружбы и доверия, банально влезали в мозг их жертвы и подчиняли ее себе, ну а потом передавали контроль над захваченным, своему хозяину - Даргу. Оказывается, что положительные эмоции защитой местных магов не блокируются. Как опасность они не расцениваются. Нет тут такой защиты. Есть только один способ - глухой ментальный щит. С утра до вечера, и с вечера до утра.
       Хм, шустряга этот Дарг! - покачал головой я, - догадался ведь! Каждый хочет, чтобы его любили и открыт для этого чувства. Это же, как калиточка в каменной стене замка, рядом с запертыми воротами. Совсем не обязательно ломится в главный вход, достаточно одного убийцу в щелочку впустить и хозяина можно спааакойненько прирезать...
       Конечно, со временем маги научились держать ментальный щит постоянно, но к этому времени Дарг уже успел сколотить из порабощенных небольшой такой ударный отрядец, которым и начал первым боевые действия. Или не он... Смутно об этом месте пишется...Но, в общем-то, уже не важно, кто там начал, но вот то, что ряды тогдашних магов он проредил прилично - факт, не подлежащий сомнению. Причем, только сам за себя воевал. Аналог земного Махно, так сказать. Однако, в конце концов, похоже, он всех так крепко достал, что ловили его уже всей толпой, заключив даже для этого перемирие.
       Неправильно, что не написали, как его убили, - подумал я, сидя над закрытой книгой, подперев руками подбородок и уперев локти в стол, - его смерть была воистину ужасной! Ну что это за описание...! То ли плюшкой он за чаем подавился, то ли кожу с него живьем содрали... Неординарная ведь личность была и так неуважительно о последних минутах жизни великого мага! Нехорошо.... А вот то, что мне тут мозги напрочь не вынесли, так это, похоже, просто удачное стечение обстоятельств. Во-первых, я не низший. Хоть мозг и тело у меня от Эри, но сознание совсем другое, а варги видно имеют четкую настройку на местных. Это раз. А во-вторых, сдается мне, что за время прошедшее с их создания, они несколько деградировали. Например - клыков у них во времена Дарга никаких не было. Что, в общем-то, объяснимо. С клыками под красивую девушку не замаскируешься. Кто к себе зубастое чудо подпустит? А сейчас они все с клыками. Видать, как перестал их создатель за своим творением присматривать, по причине смерти своей, так оно и пошло в разнос. А может он просто поторопился и чего-то не учел. Вот неучтенка за сотни лет и вылезла. Да запросто! Я уже поигрался с ускорителем времени в Эсферато, представление имею, к каким результатам через несколько столетий приводят мелочи не учтенные сразу. Причем, похоже, что изменения у варг к худшему произошли не только во внешнем облике. Видно, что деградировали они и в духовном плане. Рвать зубами шеи - это уже звериное, причем не контролируемое звериное. Тут вообще-то один из исследователей пишет, что это как-то связанно с невозможностью продолжить род, но это уже совсем.... Уже к насекомым близко. К паукам, например. Интересно, из кого их там Дарг слепил? Было бы забавно узнать... Да и в магии они наверняка " просели". Если у них деградация в облике и в духе, то почему способность к магии должна была остаться неизменной? Хотя... Варианты вполне возможны.
       Интересно, зачем их держат? - пришла мне в голову мысль, несколько секунд спустя следующая мысль, - землю выделили, размножаться дают.... Значит, какой-то интерес у кого-то из власть имущих к ним есть. В книгах об этом ничего не пишут. Нужно будет об этом у кого-нибудь спросить... при случае....
       Свой вопрос я озвучил Виллорту, пару дней спустя случайно столкнувшись с ним рядом с университетским архивом.
       - Я вижу, Эриадор, вам варги покоя не дают? - усмехнулся в ответ он, выслушав меня.
       - Не то что бы сильно... Любопытствую, скажем так, какие чудеса есть в империи.... - уклончиво ответил я.
       - Что ж, любопытство вам никто запретить не сможет, - ответил он и продолжил, - только не переусердствуйте. О " варговских чудесах" вам лучше думать перед окончанием учебы. Поверьте мне, больше будет шансов узнать о других чудесах. Дело тут в том...
       И Виллорт поведал мне: кому и зачем в империи нужны варги. Оказывается, они - банальный противовес магам. Сам по себе, маг - существо опасное и не всегда четко понимающее, что интересы империи должны быть выше личных интересов. И что думать в первую очередь нужно не о себе, а о государстве. А порой маг (по мнению императора) просто становится прямым врагом, решив занять чужое место, или покусившись на то, что ему не принадлежит. Нет, конечно, существуют клятвы верности и верного служения, но на каждый конкретный случай клятву не принесешь, а понятие о благе империи и императора можно толковать порой очень широко. Были бы мозги, которые у магов всегда есть, причем нередко мыслящие как-то очень по-особому. Так вот, чтобы таких хитромудрых приводить в чувство и изолировать их, если нужно, от общества - существуют варги. Со времен Дарга они действительно многое подрастеряли, но кое-что у них все же осталось. Оказывается, есть у них такая штука, как "боевая пятерка" - отряд, предназначенный для убийства магов. Специально отобранные, особо сильные "менталистки", объединённые в группу, назначение которой - совместным ментальным ударом вынести мозг оборзевшегого кудесника.
       Мда... - подумал я, осмыслив услышанное, - чудненько-то как... значит варги это тут " последний довод королей", как говорится? Хотя нетрудно догадаться, что заставить магов убивать друг друга - занятие довольно проблематичное. Их здесь не так уж много, учились все в одном месте, наверняка все друг друга знают. Попробуй, отправь приятелей, друг за другом охотится. Скорее всего, они сто лет ходить кругами будут, в упор не замечая друг друга. Или еще хуже - возьмут да и объединятся. Что тогда с ними делать? Да и потом, подобные приказы совсем не добавят популярности власти в глазах других магов. А так - наверняка основная ненависть варгам достанется, а тому, кто их послал - постольку поскольку. Работа у него такая - Империю хранить и ненавидеть его за это нельзя. Наказуемо. Если не зарываться, то императору вполне можно держать магов в узде, своевременно привоя их в чувство, не давая развиться у них опасным иллюзиям. Да и для магов, тоже вполне порой это удобно может быть. Есть же у них какие-нибудь отщепенцы? Наверняка! При таких больших сроках жизни "чудаков" должно хватать. Проще и безопаснее убрать их чужими руками, чем самим пачкаться. Так что варги в этом случае - очень даже удачное решение проблемы... Все с этим моментом ясно. Я был совершенно прав, когда подумал, что они кому-то нужны. Единственно не ясно, чего тогда Эста была такая милая и улыбчивая, коль у нее такие козыри в рукаве были?
       С ходу не придумав ответа на этот вопрос, я адресовал его Виллорту, как владеющему большей информацией.
       - Пятерки клянутся непосредственно императору, и без его приказа, шагу не сделают, понимаете? А если император решит, что варги позволили себе необязательность в исполнении его законов, то он пошлет туда нас... - оскалился Виллорт.
       А вы уж миндальничать не будете...- договорил за него про себя я.
       - А если пятерки выступят на стороне своих? - все же решил поинтересоваться я.
       - Исключено, - покачал головой маг, - там клятва особого рода, на крови. Ее нарушить невозможно. Да и потом, не так уж много у них обученных. Мало у них одаренных. Нас больше. А сила пятерки - во внезапности. Когда знаешь, чего боятся, у нападающего все становится гораздо сложнее, согласитесь?
       - Угу, - соглашаясь, кивнул головой я.
       - Да и потом, после нападения, ведущая такой пятёрки обычно погибает, так что группа разваливается, а на создание новой требуется время, - продолжил Виллорт.
       - Почему погибает? - удивился я.
       - Учиться им не на ком, - как-то криво усмехнулся в ответ тот, - нет у них магов. А у нас нет желающих натаскивать их. Вот и тренируются они в пол или четверть силы, в итоге предела своего не зная. А когда доходит до дела... Все ж через ведущую идет, так она выкладывается по полной, чтобы как говорится - наверняка, ибо если мага сразу не убить, то он с ними расправится. Быстрее, медленнее, но расправится. Вот ведущая пятерки и рвет жилы, себя и подруг спасая. Но когда предела не знаешь... Подруги-то тоже "по полной" в первом бою с перепуга выдают. Вы понимаете, о чем я?
       - Угу, - снова кивнул головой я, пребывая в некотором ошеломлении от того, что оказывается варги еще и смертницы по совместительству. Ей же достается столько же, сколько и магу. Если у того мозги взрываются, то почему они у нее должны уцелеть? Она ведь не знает, сколько надо силы вложить, что бы и мага убить и самой уцелеть. Опыта-то нет. Ну и дает - "по полной", пока не замкнёт. Феерия...
       - Есть правда у них .... - после некоторой паузы, медленно и задумчиво произнес Виллорт, уставившись в землю, словно что-то припоминая, - те, кто выжили после первого раза. Вот они - редкостные твари, скажу вам. Очень опасны.
       - Поэтому я вам и говорю вам - не переусердствуйте,- обратился уже ко мне маг, поднимая глаза от земли, - ваше любопытство может быть весьма опасным. Подумайте хорошенько, прежде чем что-то делать.
       - Понял, - кивнул головою я, - но тогда получается, что "пятерка" только на один "выстрел"? Как-то не экономно...
       - А, - пренебрежительно махнул рукой Виллорт, - эти уродки новых нарожают! Малость понатаскают и на один раз сгодится! Маг дороже обходится. За него можно несколько "пятерок" отдать, даже не думая. Его учить только сколько нужно! А эти со своим даром уже рождаются, ничего окромя него, делать не умея. Учи их, не учи их, все без толку. Как простолюдины. Как начали с детства дубиной махать и все - к клинку их уже не приучишь. Тупая грязь! Да и потом, не так уж часто они и нужны. По мне так - пусть их совсем бы не было. Прожили бы!
       Отношение к варгам тут понятно, - резюмировал я для себя этот разговор вкупе с ранее полученными данными, - ну что ж... Вполне возможно, что мне это весьма даже на руку....
       - Бом-бом-бом! - прозвонил колокол, извещая о конце занятия и прерывая мои мысли.
       - Закройте ваши тетради, на сегодня все! - скомандовала магесса.
       По аудитории пронесся звук хлопков торопливо закрываемых тетрадей, сопровождаемый плохо скрываемыми вздохами облегчения.
       - Тема нашего следующего занятия - применение лекарственных трав в лечении, - не поведя бровью, сообщила с кафедры Элеона, - и проведем его мы с вами в оранжереях. В наших оранжереях выращиваются самые разнообразные целебные травы и кустарники. Вы тоже примете в этом участие. Каждому из вас будет выделен участок земли, на котором вы будете должны вырастить лекарственную траву, из которой потом сварите целебное зелье. Это будет вашей курсовой работой в конце следующего года. А завтра вам выделят участки и покажут, как подготовить землю к посадке...
       Что..ооо? Они что, в серьез решили сделать из меня ботаника?
      
      

   Этория

      
       - А я поеду!
       - Дина уймись! Никуда ты не поедешь!
       - Тетя, я поеду! Я должна его видеть!
       - Объясни - З-А-Ч-Е-М?
       - Я хочу с ним поговорить!
       - О чем? О, богиня.... - простонала Эста, закрывая глаза и хватаясь рукой за лоб, - ну о чем ты можешь с ним поговорить?
       - Ну... просто...поговорить! Сказать ему, что он неправильно все понял! Что все на самом деле все не так! - Дина с энтузиазмом смотрела на тетку.
       - Ох, - ответила та, прикладывая ко лбу уже другую руку, - знаешь, беременность порой сказывается по-разному, но в твоем случае, похоже, что она больше всего ударила по голове!
       - Тетя, я не шучу, - обиделась Дина, - мне действительно нужно с ним поговорить!
       - Хватит! - рявкнула Эста, хлопнув ладонью по столу, - я тоже не шучу! Я больше не в состоянии выносить твои капризы! И я сказала - никуда ты не поедешь! Будет она еще со своим животом по лошадям лазить! Щас, разбежалась! Дома будешь сидеть как миленькая, пока не родишь! Если самой мозгов не хватает, о дочках подумать, так я за тебя подумаю. Куда ты поропрешься в таком состоянии, ну КУДА, скажи мне?!
       - Ну, тетя, ну как ты не понимаешь....
       Дина внезапно захлюпала носом, и часто заморгавших глаз неожиданно хлынули слезы.
       - Он мнее....ее нужее...ен.... - негромко завыла она, прижимая руки к груди.
       - О боги....- Эста схватилась обеими руками за голову, сжимая большими пальцами виски, - у меня сейчас голова лопнет... за что мне это? Дина прекрати! Мое здоровье уже не то, чтобы выслушивать каждый день твои истерики! Я уже не молодая! Я тебе сказала - потом поедешь! Вот родишь и поедешь!
       - До.. до .. ооо... лгооо.. - задирая голову при каждом шмыганье носом провсхипывала племянница.
       - А если с детьми что-то случится? Ты думаешь, он этому обрадуется? А?
       - Думаешь... он рассердится? - шмыгнула носом Дина, и полными слез глазами посмотрела на тетю.
       - Конечно, - голосом, не допускающим сомнения, тут же отозвалась Эста, - конечно рассердится! Я уже, который день это донести до тебя никак не могу!
       - А если я приеду с детьми... то он обрадуется! - обдумав слова тети, сделала логический вывод Дина, наклонив к плечу голову и смотря в никуда. Похоже она просто озвучивала свои мысли.
       - Обрадуется...
       - Обрадуется, обрадуется - торопливо зачастила Эста, видя, что племянница вроде успокоилась и продолжение истерики дальше не планируется, - только сначала нужно родить.
       Сильно сомневаюсь я в его радости.... Особенно в свете вашего расставания и моего последнего разговора с ним, - подумала Эста, глядя на размышляющую племянницу, - но эту проблему будем решать потом.... Главное чтобы она сейчас фортель какой-нибудь не выкинула...
       - Конечно, обрадуется! - подвела черту разговору Дина, похоже, взяв в голову новую мысль, и улыбнулась, - и он все поймет!
       - Правда? - с сияющими глазами, в которых словно по волшебству исчезли слезы, повернулась она к Эсте.
       - Угу... - только и смогла та кивнуть в ответ.
       - Ну, тогда я пошла! - жизнерадостно сказала Дина и продолжила, - ой, тетушка, спасибо вам большое! Вы мне всегда так помогаете!
       - Иди, иди, - полузадушено просипела та в ответ, вяло махнув рукой, - иди...
       Она меня в могилу загонит.... - минутой спустя подумала Эста, устало плюхнувшись в кресло, и усиленно массируя себе виски указательными пальцами, - истерики чуть ли не каждый день. Я ее уже с испугом жду - придет или не придет? Что с ней происходит - совершенно непонятно... Целительница уверяет, что все прекрасно... А я вижу, что у нее с головой что-то совсем не в порядке...Можно конечно покапризничать в таком положении, чего не бывает... Но так? Это уже слишком... Все к Эри своему ненаглядному рвется. Чем он ее так приворожил?
       Эста вспомнила улыбающегося виновника.
       Убила бы паршивца! - подумала она, - столько крови моей.... И денег. И все из-за него! Жаль что нельзя.... Эта идиотка серьезно собирается с ним встретиться. Если узнает, что я ему что-то сделала, она меня со свету сживет. И не посмотрит, что я ее тетя, и я ее тоже люблю. Там любовь поинтереснее. Чем же он ее так приворожил? Парррршшшивец!
      
       Если бы Эста могла видеть золотое облако, окружающее Дину, вопросов бы она не задавала......
      

   Урок французского

      
       - Теперь поднимите руки те, кто уже хоть как-то изучал языки... - преподаватель древних языков, магистр Эльвино Аббондазио, назвав себя, кто он и что он, сразу перешёл к выяснению ху из ху пришедших к нему учеников.
       - Это касается только вновь поступивших.... - быстро поправился он,- тех, кто учился в прошлом году и не перешел на следующий курс, это не касается.
       Лес поднятых рук резко поредел, сократившись до одной руки, которую гордо держала Алистера Эберардо.
       - Тэкс, тэкс текс... - Эльвино немного исподлобья обежал глазами аудиторию, в которой сидело почти сорок человек, - что, больше никто?
       Справа неторопливо поднялась рука в черном.
       - Ага, - кивнул преподаватель, словно нашел искомое, - все, больше никого?
       Аудитория ответила отсутствием движения.
       - Значит никто. Хорошо. Тогда начнем с дамы. Алистера, какой язык вы изучали?
       - Я изучала древнеируйский, - встав, ответила она.
       - Правильный выбор, - одобрил Эльвино, - спускайся вниз, пожалуйста, посмотрим, какой твой уровень знаний....
       - Ну а вы, молодой человек, какой язык изучали? Если я не ошибаюсь, вас зовут Эриадор?
       - Да, господин магистр, поднимаясь со своего места, ответил парень, - Эриадор. А какие языки я изучал, я ответить вам не могу...
       - Почему? - удивился Эльвино.
       - Я не знаю, как они называются...
       По рядам пронеслись шепотки и раздались несколько отчётливых смешков и хихиканий.
       - То есть вы изучали и не знаете что именно? - уточнил, не понимая Эльвино.
       - Дело в том, что они у нас называются по-другому.
       - Ах, ну да! Вы же у нас ... ну да. Прошу тогда, становитесь рядом с Алистерой, посмотрим, что вы знаете...
       - Тэкс, - Эльвино достал из стола и, развернув, повесил на крючок плакат, - Алистера, читайте первое предложение!
       - Орес торене ... куте торт ту ситерте...
       - Орес торине... - привычно поправил Эльвино, - что это значит?
       - Правда... спрятана... внизу... нашей души...
       - А вы что скажете, Эриадор? Вы можете это перевести?
       - Истина таится в глубинах нашей души, - я бы перевел это так.
       - Что ж, очень неплохо! Именно то, что тут написано. Прочтите следующее предложение.
       - Често мебени торен ти кэст, ге торело батера, вот олс често цукатара, а блакело турено ттосте висте... - спокойно прочитал Эриадор и перевел, - выбирая между добром и злом, не забудьте вспомнить, что белый быстро грязнится, а черный всегда притягивает тепло...
       - Браво! - не удержался Эльвино, - замечательно! Отличное произношение и совершенно верный перевод. Кто вас учил?
       - Отец, - несколько уклончиво ответил Эриадор.
       - Просто отлично! А теперь вы, Алистера, третье предложение!
       Нахмурившись, та не очень уверенно прочитала.
       - Переведите!
       - Мудрость важна. Бери мудрость и твое имя возьмет ум...
       Эльвино разочарованно поджал губы.
       - А вы, Эриадор, как это переведете?
       - Главное - мудрость: приобретай мудрость и всем имением твоим приобретай разум....
       - Садитесь Алистера, - кивнул Эльвино, - Эриадор! Я приятно удивлен вашим знанием древнеируйского! Но, господин Мотэдиус говорил, что кроме него знаете еще пять языков?
       - Да, господин магистр, - ответил тот, задумчиво глядя в спину уходящей с недовольным лицом Алистеры, - это так.
       По аудитории пронесся недоверчивый шёпот.
       - Что ж, это весьма и весьма интересно! После занятий, задержитесь, пожалуйста, я с вами поговорю, а сейчас садитесь на свое место, и мы начнем наш первый урок. Все -откройте тетради и запишите тему первого урока... Классификация древних языков. Исторические корни и нынешнее состояние....
      

   Эри

Я сегодня с вами,  И хочу, чтоб дольше длился праздник...

      
       Мурлыкал я, быстро двигая грифелем по листу. На меня снизошло вдохновение и чтобы оно вульгарно не пропало, я решил сделать эмблему темного факультета. А что делать? Как говорится, кто, если не я...? Хе-хе... ведь шоу должно продолжаться...
       На вопрос к эконому - а где значки, собственно? тот невразумительно промычал, что отменены. Что значит отменены? Ну, решением высшего магического совета... триста лет, тому назад. Как в песне черепахи Тротилы - трииистааа леее-т, тоо-ому назад..!
       А почему? Дабы не напоминать... Ага.. ясно... вопросов не имею. Сходил в библиотеку, нашел книгу... полюбопытствовал... Хороший был значок... Красный череп на черном фоне.... Внушительно так. Даже без перекрещенных костей. Почитал заодно про темных магов. Ну... хотели власть захватить... ну над миром... ну половину его умыли в крови.... И чего тут такого? Полным-полно таких случаев. Сплошь и рядом. Амбициозные люди, поставившие перед собой серьезные цели. Не зря, как говорится, жизнь прожили. До сих пор их вспоминают... Хе-хе. Многих даже по именам, персонально. А желание власти - не наказуемо. Желания, они вообще - двигатель прогресса. Не будь желаний, никто никуда не двинется... Так. Со значком. Значит, он будет круглым..., согласно принятого стандарта.... В запрете говорилось про конкретное графическое решение... Запрета на то, чтобы у темного факультета был свой значок - нет...
       Я пою для вас,  Моих смешных, красивых, очень разных....
      
       Несомненно, смешных и разных, - припомнил я лица сокурсников и сокурсниц, - такие рожи на меня делают... особенно когда они узнают, что они в аутсайдерах...
       Например, недовольно вытянутая физиономию Алистеры, с которой она сидела все занятие "древяза". О чем-то размышляла... Девушка явно хотела блеснуть, но ее невообразимый свет "засияло" другое солнце... Хе-хе... Похоже, она это просто так не оставит... Надеюсь... А то скучновато... А когда я появлюсь в двух значках, может еще кто-нибудь решит, что это уже чересчур. Значок - это тут серьезно... Статусная вещь. А я буду одно с другим мешать...
       Я вспомнил, как Стефания, словно акулка крутилась вокруг целительских мантий.
       Вот уж воистину, видит око да зуб неймет... Как же ей хотелось, зелененькую примерить! Но нельзя! Не по статусу... Вообще, она сильно заморачивается со своей мантией. Я уже попробовал нажать на "женские струны", намекнул, что зеленый ей не идет. Как - то не очень сработало... Проще нужно быть, проще... Вот, как я например! Демон в чужом теле, попавший в какой-то наизахудалейший мир, с какими-то невнятными богами, неспособными самостоятельно разобраться со своими проблемами.... Имею на себе проклятие в виде пророчества о скорой смерти этого мирка вместе со мною... И ничего! Сижу, песни пою!
      
   .... только не надо слез!
   Девчооо..нки, мои девчооо..нки, какие
   мне еще слова найти для вас?
   Девчооо..нки, мои девчооо..нки, мы ночь
   разбудим светом горящих глаз!
   Мы нооо..чь разбудим светом горящих глаз!

      
      
       Фраза про ночь - это самое главное в этой песне. Она у меня будет девизом. Значок нужен с подтекстом, а не просто так. Глянул - череп! А, ну так это эти... которые те. Неинтересно. Изюминка нужна. У всех на значках просто символические рисунки - синяя капля, голубой вихрь-сопля, красный костерок и зеленый лист, сильно смахивающий на листок земной конопли. А у меня еще кроме рисунка и слова будут:
      
       Мы ночь разбудим светом горящих глаз!
      
       Отличнейший слоган для темного факультета! У меня еще был вариант - Хватай за горло! Но "свет горящих глаз" мне понравился больше... С намеком таким, на скрытые возможности... А за горло - это скорее для вампиров... Без затей он...
       Так! Набросок готов, теперь будем раскрашивать... главное соблюсти баланс цветов. Ювелиру потом ведь делать... Не хотелось бы еще через его упрямство пробиваться.. Нужно, что бы у темных были самые дорогие значки... Дабы окружающий народ облез от зависти.... А у меня будет два. Конопляный и темный... Может конопляный тоже у ювелира заказать,? Фмм.... Нужно подумать. А "темных" закажу две штуки... Один мне, один Стэфи... Как бы она брыкаться только не начала. Девушка гордая, чувствую, если упрется, то проще будет выбросить, чем уговорить... Скажет, мол дорого, девушке неприлично принимать дорогие подарки - не возьму! И вся моя затея накроется большим тазом. Если одному со значком ходить, аки павлин, буду выглядеть смешно... Ладно, подумаем. Время есть, пока сделают... Там кстати болтали, что какой-то родительский день намечается... То ли посылки из дома.... то ли валентинки... Короче, нужно узнать. Может от подарков в этот день отказываться нельзя? Вот и всучу... Так! Готово! Ну, чего там у меня получилось?
       Вытянув руки, я отодвинул от себя лист с рисунком и критически оглядел результат работы. На круглом диске, залитым глубоким синим цветом, в центре, две черные стилизованные фигуры ведьм, летящих на метлах. В высоких ведьмовских шляпах и свисающих с мётел юбками, из-под которых выглядывают башмаки с загнутыми вверх носами. Ведьмы изображены одна за другой, одна поближе, другая подальше. Под широкополыми шляпами, на лицах, обозначенным только овалом, узкие красные глаза формы веретена. Толстые по центру и сужающиеся к краям, такие, какие рисуют животным. Например, кошкам. По краю диска надпись, выполненная в виде эльфийских рун:
       Мы ночь разбудим светом горящих глаз!
      
       Хм... Вроде ничего... Синий цвет - глазурь, надпись - золотом, на глаза - красные рубины, ведьмы.... Ведьмы - глазурь или гагат. Может черный агат пойдет... Посмотрим, каких оттенков они у ювелира...
       Я еще раз критически оглядел листок и сморщил нос. Не...не пойдет! Не то! Хэллоуин какой-то. А вообще, ведьмы тут есть, в принципе, так сказать? Я как-то не уверен в этом вопросе. Но даже если есть, то причем тут маги? На Земле маги вроде круче ведьм... В Эсферато вообще ведьм нет... И главное, наверное путь наворота драгоценностей на значок ни есть гуд... В университете не голытьба учится, у них блестящих камешков и золотых побрякушек вполне хватает.... Не удивишь. Значит... что? А значит нужно сделать что-то, что будет дороже здешней ювелирки. Что у нас дороже? Арррр...тефакты! Значок-артефакт? А что? Такого тут я ни у кого не видел. Артефакторы ерундой не занимаются. Всё по документам шуршат, да военное что-то делают. И есть у меня подозрение, что окромя этих направлений, ничего они не знают. Ну не попадались мне тут на глаза лавки с магическими безделушками. А коль такого тут не делают, то значит, не заметить не смогут. А как я его сделаю? Как, как? Что голову ломать? Наложить иллюзию, закрепить её в основе значка и все дела! Все равно меня на большее не хватит... Окей, значит так! Ведьм выкидываю, оставляю одну черную основу и надпись по краю.... Затем... затем ... Затем по центру появляется морда Хайтанги со светящимися глазами! А кто тут знает кто такой Хайтанги? Наверняка, как и о ведьмах - никто! Ну, рожа и рожа, может местным еще и не особо страшная будет...Он в общем-то с виду ничего... Ммм...да. Тогда... тогда так: на черном круге внезапно появляется пара красных глаз! Просто глаз! Точно! Монстра к ним каждый дорисует себе сам... По вкусу. Потом еще одна пара глаз, ещё одна... первая моргает, еще глаза.... Пока все поле не заполнится ими... И в этот момент пускаю по надписи бегущий вспышку-импульс - засвечиваю в ней последовательно по одной букве. Дойдя до конца, импульс вспыхивает, "поджигая" всю строку. Надпись мерцает и медленно гаснет... Хауу! Выглядеть должно эффектно! Мелочи, конечно, нужно будет еще подшлифовать, но идею можно взять за основу. И сначала значок сделать, а потом уже к нему привязываться, иллюзией... Тааак... Поставим в памяти галочку - зайти к ювелиру... и, будем считать, что день прошел не зря. На кафедре языков я "засветился", народ - взбодрил, значок придумал. Ай да я! Осталось только свалить отсюда.... Предварительно кое-кого покурощав....
       Я вздохнул, вспоминая глаза Хель и оскал Дины. Вот только нечем-то.... курощать. Плюшек нет...
      

   Эри. На следующий день.

      
       - Шлёп!
       Толстенкая, коричневая книжка, в потертом кожаном переплете плюхнулась на стол. Я, сморщив нос, без всякого удовольствия смотрел на нее. Сплошные засады кругом! Вчера так мило поговорили с Эльвино, я уже губу раскатал на посещение архива.... А сегодня, после того как я ему и еще двум его коллегам продемонстрировал свои знания неизвестных мне до сегодняшнего дня языков, мне, вместо доступа к архиву, подсунули это "произведение". На мол, переводи!
       ДрАаасти, приплыли! Оно мне надо? Сорок с лишним листов, прочитай, переведи, а перевод запиши в тетрадь. Ага! Щас! Калоши одел и побежал! Это сколько времени придется потратить! Еще и после учебы! А что взамен? Я почти так и поинтересовался у Эльвино: А что я буду с этого иметь? Тот явно не ожидал, что я конкретно потребую оплату за свои услуги и несколько растерялся. На неуверенный его спич о том, что неужели я не хочу повысить уровень своих знаний, переводя всякие редкие замшелости, я ему спокойно ответил, что уровнем своих знаний я вполне удовлетворен, и отсиживать свою задницу за просто так, переводя какие-то ненужные мне невнятности, не намерен.
       - Знаете, я студент, - сказал я ему, - студент столичного университета. А в столице всегда найдется, чем заняться студенту. Более интересным, чем перевод...
       Эльвино и сотоварищи надулись и обиделись: Что может быть интереснее, чем познание нового и разгадка древних тайн?
       Ну, в другом месте и в другой ситуации, я бы с ними согласился - сам страдаю любопытством. Порой излишним. Однако сейчас совсем не та обстановка, в которой можно любопытствовать, попусту переводя время. Время! Его у меня мало. Я даже не знаю, насколько его мало. Поэтому взывание к моей совести и любознательности я проигнорировал и конкретно определил цену своей трудовой деятельность - доступ в архив.
       - Зачем он вам?
       Я объяснил. Мол, у меня дома мама с папой. Скучаю... Еще у меня там невеста, с приданым в виде замка и княжества. И я по ним тоже скучаю. По всем троим сразу. А тут у меня только белозубая улыбка и больше ничего. Желания своим горбом заработать на замок и княжество, начиная с нуля, у меня тоже нету.... Поскольку у меня тут ничего нет, я просто хочу туда, где у меня кое-что есть. И желательно быстрее... через портал.
       Такие естесственные, понятные причины, против которых трудно что-то возразить. И не возразили, а стали думать, как быть?
       - Не знаю... удастся ли вам получить доступ в архив. Все регламентируется советом. Вы ведь пока только студент... Первый курс. Потом, ваша вторая профессия и вы иностранец, хоть и принявший присягу... Допустить вас, со всем этим, до свободного поиска в архив? Вряд ли наша служба безопасности на это согласиться, - с большим сомнением в голосе произнес Эльвино, скептически пожав плечами.
       Мда? Вполне возможно. Хоть как говорится - " и в мире нет таких вершин, что взять нельзя", процесс покорения данной горы может затянуться, на один Сихот его знает сколько.... Торопливость - не та черта, которая приветствуется в магической гильдии, - вспомнил я слова господина Мотэдиуса, сказанные им на первом занятии. Да... Они тут запросто могут лет десять чесаться, размышляя - впустить или не впустить...
       - Насколько я понял, - неожиданно подал голос один из присутствующих, - Эриадору в общем-то нужны книги о порталах, а не доступ в архив как таковой.
       - Ведь так? - спросил он меня.
       - Собственно говоря, да, - ответил я, - меня интересует конкретный вопрос, и ни на какие тайны прошлого империи я больше не претендую.
       - Да? - с неким разочарованием в голосе отозвался Эльвино, - какой вы оказывается практичный человек! На первый взгляд вы мне показались несколько более ...ээээ .... интересующимся.
       Будешь тут интересующимся... Когда часики тикают...
       - Я думаю, что книги мы вам обеспечим, - продолжил между тем магистр, - они не относятся к запрещенным или опасным. Некоторые из них читаются уже десятилетиями, а может даже столетиями и ничего страшного пока не случилось. Так, что наверняка их можно будет безопасно выдать для ознакомления.... Даже первокурснику. Уж не знаю, правда, что вы там поймете...
       Читать зачитанные до дыр гримуары, от которых нет толку? Фееричное занятие... Эх, ладно! Все равно больше ничего нет. Ознакомлюсь хоть с макулатурой... А там посмотрим.
       - Но вы же понимаете, что мы не можем просто так вам их давать, нарушая принятые в университете правила? Ректор наверняка будет против...
       Понятно, сейчас с меня запросят плату.... Кто бы сомневался...
       Короче, договорились до следующего - я им перевожу, а они снабжают меня литературой. Книга, которую я плюхнул на стол, была из личной библиотеки магистра Эльвино и являлась моим задатком. Пока они утрясают вопросы с ректором, я делаю перевод.
       - Беее...! - без удовольствия я еще раз посмотрел на книжицу, - жирная-то какая! Как бы мне ее побыстрее "афнуть"? Хм...
       Разговор с Эльвино и сотоварищи был у меня только что, а с утра был еще один цирк. В оранжереях.
       - А теперь, вы берете садовую лопаточку и начинаете вскапывать землю... вот так! -полным энтузиазма голосом, местный агроном показывал нам как это делать. Я стоял в толпе целительниц внимательно смотрящих на это действо и малость обалдевал. Они что, серьезно? Они же дворянки! И вот так вот будут рыться в земле? Фантастика!
       Перед вскопкой была экскурсия. Старшекурсницы, захлебываясь восторгом, рассказывали, чего они посадили и чего у них выросло. И как они за этим ухаживают. И когда они будут собирать урожай. И что они с ним потом сделают. Глаза горят, энтузиазм хлещет, только что пар не валит. Что с ними? В чем причина?
       Может просто дело в том, что они в кои веки что-то сделали своими руками? - пришла мне в голову мысль, когда я пытался объяснить себе их поведение, - не им сделали, а сами? Свое, оно дорогого стоит... Потом еще дух соревнования.... А ну! У кого самый большой огурец вырастет? Тому - зачет! Забавно конечно, но в земле я рыться не собираюсь! Я вам не крестьянин!
       Крестьянин не крестьянин, но когда все взяли в руки лопаты, пришлось изобразить лояльность и солидарность с массами. Поковырялся вместе со всеми. Впрочем, не я один такой вялый был. Все, поступившие в этом году тоже не проявляли активности. Видать духом соревнования еще не прониклись...
       Потом, когда я хмуро мыл руки под медным краном, на глаза попалась Стефания. Свернув с дорожки, она сунулась к первым попавшимся ей целительницам и что-то спросила.
       Меня, что ли ищет? - подумал я, брезгливо разглядывая так и не вымывшуюся из-под ногтей землю, - интересно, зачем?
       Я поднял глаза и увидел окончание разговора. Старшекурсница как раз закончила что-то говорить Стефании и с предовольной рожей, повернувшись к ней спиной, "задефеляла" по дорожке, сопровождаемая двумя подружками. Стефи же стояла с распахнутыми глазами, вытянутым лицом и губами, сложенными буквой "О".
       Обтекает... Видать какие-то откровения услышала. Тоже мне - Повелительница Тьмы! Ей гадостей наговорили, а она стоит, глазами лупает!
       Стефани меня не видела, поэтому придя в себя, она повернулась и быстро исчезла, видно переваривать обиду. Догонять я ее не стал. Тогда бы пришлось показать, что я все видел, а это Стефи будет некомфортно. Да и настроения, честно говоря, не было, чтобы еще кого-то успокаивать и выслушивать. Хотелось сделать что-нибудь такое, чтобы раз и навсегда закончить с этим кретинизмом и оказаться отсюда как можно дальше...
       Короче - весь день сплошные траблы. Я посмотрел на книгу, представил, как я занимаюсь переводом.... Вспомнил свой недовскопанный участок в оранжерее под номером семнадцать, еще вспомнил, что завтра снова до обеда маразматические предметы, оканчивающиеся двумя часами целительства, и меня перекосило.
       Нужно срочно сбросить стресс, иначе моя психика может необратимо травмироваться! - понял я, - как это сделать? И на кого? На красавиц, которые нахамили Стефании? И ведь не боятся на темных наезжать... Хотя по Стэфи видно, что она - ромашка... Если так будет продолжаться, репутация темного факультета несомненно пострадает... Нужно будет поговорить со Стефанией на эту тему...А пока - как же проучить наглячек?? Хм... хм.. помнится две из них - заядлые огородницы. Тарахтели про выросший у них великолепный урожай целебного репейника так, что преподу пришлось их затыкать. Хм... Чувствительная для них точка, однако... И что, выполоть им сорняки на участке?
       Уку... - я отрицательно помотал головой.
       Разве я похож на крестьянина? Вот займусь прополкой, стану на него похожим. И потом - это примитивно и крайних сразу найдут. Почему-то мне кажется, что ими буду я со Стэфи. Вот кажется и кажется... Нужен какой-нибудь виновник, на которого можно будет все свалить. С которого взятки гладки... И желательно немой... Ммм... Там заборчик маленький есть. За него запустить... животину какую-нибудь! О! Козла! Где я возьму козла? Помельче нужно. Кролика? Точнее кроликов. А они соблазнятся ихним репеем? Вряд ли. Хм... Свиньи? Точно! Эти все сожрут и перепашут! И взятки гладки... Чья свинья? Ничья! На ней ведь не написано, чья она. Не написано... Написано - не написано, переписано... Уууу! Это же классика! Университет вздрогнет! Но если не университет, то кафедра целителей - точно. Все! Решено! В оранжереях на днях случится внезапное нашествие свиней, предшествующее массовой проверки на интеллект!
       Класс! - щелкнул я пальцами. Значит так! Мне нужны свиньи, в количестве трех штук. Краска, кисточка.... И ... и напарник! Один я не справлюсь... А кто у нас напарник? Кто у нас напарник.. Что за вопрос? Стефания! Кто же ещё!?
       Я широко улыбнулся. Мы же сокурсники!
      
      

   Стефания

      
       - Хрю! Хрюю!
       - Да держи ты его!
       - Он дергается!
       - Дергается - значит живой! Смотри, вырвется!
       - Ой!
       - Держи его!
       - Я не умею со свиньями обращаться!
       - Будто я умею! Держи и все!
       - Хрю!
       - Свин! А ну, лежать!
       - Хрю!
       Вот уж не думала, что это будет таким кошмаром! Когда Эри вчера пришел ко мне в гости и предложил пройтись по городу, я подумать не могла, что последствия этой прогулки будут настолько неожиданные. Пока мы не вышли за ворота университета, Эри рассказывал о том, что происходит у него на целительском факультете. Знает, что мне это интересно, и я всегда с удовольствием слушаю. Но как только мы вышли за стену, Эри сменил тему. Стал рассказывать про характеры его сокурсниц. Что он поражен, насколько их поведение далеко от благородного, и больше подходит, пожалуй, безродным торговкам на базаре.
       Какой он внимательный! - подумала я, с благодарностью глядя на него, - он тоже это заметил. Торговки! Лучше не скажешь. И как у них язык поворачивается такое говорить!
       Я нахмурилась, вспомнив свою беседу у оранжерей. Я ведь только спросила, где мне найти Эриадора, а эта.....
       - Мне кажется, такое недостойное для дворян поведение не должно быть оставлено без осуждения и наказания...- обернувшись ко мне, сказал Эри, прерывая мои мысли.
       - Да, - согласно кивнула я, - только кто их за это накажет?
       - А мы на что? - приподняв брови, наклонился ко мне Эриадор, - давай мы их проучим!
       - Давай! А как?
       - Есть отличная идея! У этих селянок есть грядка, на которой они выращивают цветочки, которые очень любят. Давай им туда свиней запустим! Свиньям - свиней так сказать...
       - Здорово! - от избытка чувств я захлопала в ладоши у своей груди, - придут, а там свиньи! Такие же, как они! Наглые и хрюкающие! Здорово! А.... нас потом не накажут?
       - А кто узнает, что это мы? Свинки ведь говорить не умеют. Главное, чтобы нас не заметили, когда мы будем их подбрасывать. Смотри! У меня уже все продумано...
       И Эри рассказал свой план. Он предложил купить трех небольших свинок или поросят на рынке, привезти их в университет и выпустить в оранжерею.
       - Почему трех? - не поняла я.
       - Чтобы наверняка. Кто его знает, как себя поросенок поведет? Может он сытый или ленивый, бегать не будет? А три - это уже с гарантией.
       - А как мы их в университет пронесем? На воротах ведь заметят!
       - Все просто. Смотри...
       Эри предложил, как он сказал - "использовать существующие порядки". Поскольку за стену не пускали посторонних, а грузы студентам и в университет доставлять все равно приходилось, у ворот существовал специальный склад. Всякий, кто желал что-то передать внутрь, привозил это туда и выгружал груз работникам. А те уже развозили внутри университета, тому, кому это предназначалось. Эри предложил купить два дорожных сундука, запихать туда свиней и переправить их таким образом.
       - Свиней три, а сундука два, - не поняла я, - тогда нужно три сундука!
       - Один возьмем большой, другой поменьше. В большой засунем двух.
       - Зачем? - все не понимала я.
       - Что бы цифры не сходились, - пояснил он, - когда начнут выяснять, откуда внезапно взялись свиньи в университете... Три свиньи - три сундука через грузовой терминал. У кого-то в голове числа совпасть могут. Правда три свиньи и два сундука тоже могут совпасть.... Но вероятность этого ниже.
       - Через что? - переспросила я, - терм.... инал? Вероятность? А что это значит?
       - А, не обращай внимания! - махнул рукой Эри, - это слова с моей родины. Не забывай, что я иностранец. Ну, как тебе мой план?
       - А если они задохнуться, в сундуках? Или захрюкают?
       - Наделам дырок, а свиней напоим!
       - Напоим? А они разве пьют?
       - Я слышал, что их можно напоить пивом. И они даже вроде любят это дело.
       - А как мы их потом разбудим? Они же пьяные будут!
       - Другого зальем! Возбудина!
       - Возбу...дина? - я наморщила лоб, пытаясь вспомнить, не слышала ли я раньше этого слова, - а что это?
       - Это такая штука.... Ну... как те объяснить? Ммм... Короче, если её влить в хряка, то хряк начинает быстро-быстро делать поросят. Ну...понимаешь, о чем я?
       - Ааа... ага.... - закивала я. Откуда он это знает? Он что, свиней держал?
       - Ну, так ты согласна это провернуть?
       - Провернуть?
       - Ты согласна с моим планом? - терпеливо вздохнув, перефразировал свой вопрос Эри.
       - Ну... не знаю.... - растеряно протянула я, - а если заметят?
       - Оранжереи в на отшибе, место пустынное, народу мало ходит... А если еще от стены заходить, там где кусты, так там вообще никого нет. Засунем в окна для воздуха и все, привет!
       - Как-то боязно...
       - Чего боязно-то? Ты слышала про студенческие шутки и розыгрыши? Вот, это они и есть. Неужели ты собираешься сиднем просидеть в университете все годы учебы и ничего - такого не сделать? Такого, о чем можно будет с удовольствием вспоминать до старости?
       - Почему... хотела! А вдруг меня из университета выгонят?
       - Чегооо? - удивленно протянул Эри, - тебя, из университета? Ты это серьезно?
       - Темных магов не любят....
       - И много их тут, этих темных магов? - с легкой иронией в голосе поинтересовался Эриадор.
       - Ну... Я. Ты. Ты и я.
       - Ты да я, да мы с тобой. Двое. Всего двое.
       Эриадор поднял правый указательный палец вверх, сделав многозначительное лицо.
       - И что?
       - А то, что делать то, что делают темные маги, в этом университете могут всего лишь двое - ты и я. Смекаешь?
       - Ну и что? Кому нужно это уменье?
       - Хм... кому? Ну, во-первых, раз взяли на учебу - значит кому-то это надо. А во вторых.... Ты знаешь, чем занимаются темные маги? - спросил он меня.
       - Убивают ... всех...
       - Все остальные тоже убивают. И воздушники, и водники и тем более огненные. У всех есть боевые заклинания. Даже у целителей и артефакторов они есть. Так чем занимаются темные маги?
       - Эээ... ну... я, как-то не очень себе представляю, - призналась я, с удивлением осознав, что я действительно этого не знаю. Все мои мысли были всегда направлены на целителей.
       - Смертью они занимаются, - сказал Эриадор, не дождавшись от меня ответа, - с-м-е-р-т-ь-ю!
       - Смертью, - шепотом повторила я страшное слово, - смертью...
       - А что такое смерть?
       - Смерть? Смерть - это конец. Конец жизни.
       - Правильно - конец жизни! Смерть - это...это как бы обратная сторона жизни. Понимаешь? Как монета. Две стороны. Жизнь-смерть, жизнь-смерть! А?
       - Это все знают. И что?
       - Что? А что тут то, что всех людей интересует жизнь и смерть. Их жизнь и их смерть. И правители, которые у власти, а также богачи и великие полководцы ничем в этом плане не отличаются от простых смертных. Все хотят жить. Никто не хочет умирать.
       Я молча смотрела на него, ожидая продолжения. Я не понимала о чем он.
       - Если целитель может "продлять жизнь", то почему магистр смерти не может, скажем, так - "отдалять смерть"? Ведь он знает, что это такое - смерть. Как ты думаешь? - спросил меня Эри.
       - Отдалять смерть? Никогда о таком не слышала, - ответила я, - но... если магистр будет "отдалять смерть", как ты говоришь, то тогда... тогда... получается, что он будет продлять жизнь! Так что ли?
       - Заметь, ты сама это сказала! - ответил ЭриЈ - и если исходить из этого посыла, то выходит, что темный маг тоже может быть целителем. Пусть своеобразным, но целителем. Целитель в зеленой мантии - с светлой стороны силы, а целитель в черной мантии, с другой, с темной её стороны. Ммм..? Как тебе?
       - Никогда не слышала, - покачала я головой, - чтобы темные маги исцеляли...
       - Не в обиду тебе будет сказано, но предположу, что ты много чего ещё не слышала. И это совсем не значит, что что-то не существует только потому, что ты об этом не слышала. Но даже если такого нет... Даже если такого нет, - Эри снова поднял в верх указательный палец, - это ведь не значит, что ты не сможешь это сделать. Закончишь учебу, времени будет навалом, займешься исследованиями.... Создашь свою школу.... Станешь знаменитой темной целительницей... А что? Неплохая идея!
       - Так ты это все придумал? - возмутилась я. А я тут уши развесила, слушаю его!
       - Почему? - спокойно ответил Эри, - вполне возможно, что это осуществимо. Ты же хотела стать целителем - так стань им! Будущее зависит от тебя! Слышала такую фразу?
       - Нет, не слышала... А ты не шутишь? Ты действительно думаешь, что это возможно?
       - Ты же маг. А маги.... Говорят, они умеют творить чудеса...
       За такими странными разговорами мы дошли до места, где у университета стояли извозчики. Эри взял экипаж, и мы поехали на рынок. Я с удовольствием разглядывала улицы и людей с высоты его сидения, попутно размышляя о словах Эриадора. То, что он сказал было очень странно и необычно, но... Но мне это нравилось! Если подумать, а действительно, почему так нельзя? Никто этого не делает? Ну и что? Это ведь совсем не значит, что это невозможно! Я же хотела быть целительницей? Хотела! Когда ехала сюда, была уверена, что будет трудно, нелегко, но я со всем справлюсь. Но мне не повезло, и я отказалась от своей мечты. А Эри предлагает способ ее осуществить. Очень странный способ и сразу понятно, что непростой. Ну и что? Главное, что бы вышло. Пусть будет трудно, пусть смеются, но я справлюсь. Если я захочу - то я своего добьюсь! А я хочу! Пожалуй, действительно стоит попробовать сделать так, как сказал Эри. Вдруг, действительно получится? Вот все удивятся! А с чего мне тогда начать? Наверное, нужно изучить целительское дело. Чтобы "отдалять смерть", все равно нужно знать, как человек устроен. А как я это узнаю, меня ведь этому никто не учит? А...?
       Тут мы приехали на рынок, и свои мысли я отложила на потом, потому что я была здесь всего лишь однажды. Первый и единственный раз вместе с родителями, перед их отъездом. Тогда мы покупали вещи в небольших лавках, расположенных с края рынка. Эри же уверенно направился в глубину рыночного круговорота. Пробравшись сквозь торговые ряды и толпы людей, мы вышли туда, где торгуют животными. Эри походил вдоль низеньких загонов с поросятами и, выбрав на его взгляд подходящего, достав веревку, принялся его измерять.
       - Зачем вы его меряете, господин? - удивленно поинтересовался продавец, наблюдая, как Эри прикидывает к хрюкающему поросенку веревку, - это очень хороший поросенок! Если вы будете его кормить, то он может вырасти гораздо больше.
       - Да вот, - небрежным тоном ответил Эри, - хочу посмотреть, поместится ли он на мое золотое блюдо.
       - Золотое... - открыл рот крестьянин, с восхищением уставившись на Эриадора.
       - Ага, - ответил ему Эри, завязывая узелок на веревочке, - знаешь, как это непросто, золотую посуду иметь! Вечно - то свисают с краев, то, маленькие, не достают до них. А ведь все должно быть, как положено. Золото требует к себе уважения! Но тут никому доверять нельзя. Приходится самому ходить, выбирать... Золото есть золото!
       Глядя, как крестьянин в линялой холщевой рубахе, подпоясанной веревкой, с серьезным видом понимающе кивает - да, мол золото есть золото! - я невольно начала хихикать, на что Эри сделал в мою сторону жест: поднял вверх указательный палец сжатой в кулак руки - молчи, мол!
       Померяв поросят, Эри пошел выбирать сундук. Поприкладывав веревку с узелками, он вместо двух выбрал один, высокий и узкий, заказав сделать в него две вынимающиеся полки на ножках и насверлить дырок в днище.
       На вопрос продавца - зачем портить сундук? объяснил: а чтобы никто не задохнулся по дороге в дом прекрасной леди.
       Продавец покосился на меня, ухмыльнулся, и больше вопросов задавать не стал.
       Он что, подумал, что я та самая леди? Ну, ничего себе...!
       Но Эри потащил меня дальше не дав возмутиться. Жилье снимать.
       - Зачем? - не поняла я.
       - Поросят где-то нужно поить. И в сундук засовывать. Если будем делать это на улице, знаешь, сколько будет свидетелей!
       - А..., понятно, а это долго?
       Эри задумчиво посмотрел на меня и спросил: ты что, устала?
       - Да нет, но к завтрашнему дню нужно математику и историю готовить....
       - Ладно, давай я тебя отвезу назад, а конспиративную квартиру я сам подыщу... И все остальное организую.
       - Конспи... что?
       - Тайное логово. Ну ладно, пойдем. Вон, извозчик мотыляется!
       Мы вернулись назад. Эри меня высадил, а сам снова уехал. На следующий день ничего не происходило, а на мой вопрос заданный шёпотом, не отказался ли он от своего плана, Эри ответил: готовимся. Как только - я свисну!
       - Ага, - ответила я, не поняв, зачем и когда он собирается свистеть. Все же услышат! Но все оказалось просто. Эри сегодня подошёл ко мне и, глядя в другую сторону, уголком рта заговорщицки спросил: Готова?
       - Ой! - испугалась я.
       - Не ойкай! Через десять минут жду тебя на повороте, где договаривались. Не забудь надеть что-то вместо твоей черной мантии. И не бегай! Ходи спокойно! Давай!
       - Ага! - кивнула я, стараясь сделать это незаметно и тоже отвернувшись от Эри.
       Когда я, торопливо переодевшись, с бухающим сердцем пришла на назначенное место, там меня уже поджидал Эриадор, делая вид, что он просто прогуливается.
       - Где ты ходишь! - тихо зашипел он на меня.
       - Я только переоделась, как ты сказал... - обиделась я.
       - Они уже возятся. Щас еще хрюкать начнут! Давай, иди вон до того поворота, где кусты. Если на дорожке никого за ними нет, тихонечко помашешь мне рукой... Вот так. Поняла? Там чаще всего ходят. Самое оживленное место...
       Я прошла вперед, чувствуя, как у меня замирает душа. То ли от восторга, то ли от страха... За поворотом никого не оказалось и я подала знак, как он научил - призывно помотала ладошкой опущенной вниз руки. Через пару секунд, сзади раздались постукивания колес, на стыках плиток дорожки. Я обернулась, и с удивлением увидела Эри, толкающего тележку с наваленными на ней узлами. Такими тележками пользовались местные служанки, возя на них грязное постельное белье. Сверху на Эри была накинута какая-то хламида, скрывающая его зеленую мантию.
       - Класс! Никого! - сказал он, проносясь мимо меня с тележкой, - догоняй! Давай! Гоу, гоу, гоу!
       Мы стремительно промчались по участку дорожки ведущий к оранжереи, но не став следовать ее изгибу, на повороте поехали прямо, в просвет между кустами. Свернули и минут пять петляли среди кустов по каким-то прогалинам, пока неожиданно они не расступились, явив нам блестящую стеклом стену оранжереи.
       - Прибыли, - с удовольствием в голосе сказал Эри.
       - Хру...хрю... рю... - благодушно раздалось из тележки.
       - И вовремя, - добавил Эриадор, услышав это хру-ру.
       - Сейчас будешь помогать, - сказал он мне, аккуратно снимая верхние узлы.
       - А что нужно делать?
       - Будешь держать пьяных свиней, пока я буду в них "озверин" буду заливать!
       - Я не умею...
       - Не боись! Ты же темный маг! А им положено с всякими тварями возиться. Считай, что ты приступила к тренировкам! На свиньях...
       При этих словах Эри вытащил из тележки слабо шевелящийся мешок, развязал горловину и, подняв его за уголки, аккуратно вытряхнул на землю поросенка.
       - Хру...? - поинтересовался тот, с усилием поднимая от земли голову.
       - Ну, ты и нарезался, - сказал, обращаясь к поросенку Эри, - хрюкать даже не можешь! Щас я тебя протрезвлю... Стэфи, держи его!
       - Ой, а как?
       - Двумя руками за морду..., вот так! Если не хочешь что бы он тебя облизал, то близко не наклоняйся. Или ты хотела его в пятачок поцеловать? Такого красавца....
       - Сам его целуй! От него воняет! Чем от него так несет?
       - Высококлассной сивухой и перегаром.
       - Смотри! На нем что-то нарисовано! - заметила я. На задних ляжках поросенка красовались цифры четыре.
       - Где? А, это! Это я нарисовал. Хочу посмотреть, как долго четвертую свинью искать будут.
       - Какую четвертую, - не поняла я, - у нас же их только три?
       - Я на поросях цифры написал - один, два, четыре, - пояснил Эри,- как ты думаешь, когда поймают с номерами четыре и два, номер третий искать будут или нет?
       - Думаю, что да, - ответила я, начав догадываться, что именно придумал Эри.
       - Вот и я надеюсь. Хотелось бы, что бы это продолжалось как можно дольше... Ну так ты его держишь?
       - Держу, - ответила я, пытаясь сообразить, как быстро бы я догадалась, что свиней было всего три? Наверное, никак....
       - Ай, момент!
       Эри достал из тележки бутылочку темного стекла и небольшую воронку.
       - Озверин, принимать по три ложки в день, - прокомментировал он, взбалтывая бутылку и смотря ее содержимое на свет, - надеюсь, подействует...
       Эри вставил конец воронки в рот поросенку и не спеша вылил туда примерно треть содержимого бутылки. Поросенок послушно глотал, не пытаясь сопротивлялся.
       - Ну и как, - спросил его Эри, вынимая воронку и оценивающе глядя на порося, - ты звереешь или нет?
       - Хрю! - ответил поросенок.
       - О! - обрадовался Эри, - лыко вязать начал! Так, пока клиент дозревает, давай следующего!
       Он сунул мне в руки бутылку и воронку и полез в тележку за следующим, с которым он провел те же самые манипуляции, что и с первым. То же было проделано и с третьим.
       - Ну как там наша первая жертва? Тонус повысился? - спросил через спину Эриадор, укладывая пустую бутылку и воронку в тележку, - глянь там!
       - У него с глазами что-то, - ответила я, оглядев поросенка.
       - А что с ними? - спросил, оборачиваясь Эри.
       - Один вверх смотрит, а другой куда-то в бок...
       - Да ну? - удивился Эри, - а ну-ка!
       С этими словами он подошел, наклонился, посмотрел и вдруг несильно щелкнул пальцами по пяточку.
       - Хрю! - грозно сказал поросенок и немного повращав глазами сфокусировался ими на обидчике.
       - О! Смотри! Все работает! - обрадовался Эри.
       - Хрю, хрю, хрю! - задергался поросенок, пытаясь встать на ноги.
       - И бегать ему захотелось! Класс! Действует! Щас мы милый друг тебя в оранжерею закинем! Там и побегаешь, разомнешься!
       - Может, все-таки, не надо? - робко спросила я.
       - Чего не надо? - удивился Эриадор, - чего не надо? Все уже сделано! Такая шутка должна получиться, а ты - не надо! Не трусь, темная!
       - Я не темная!
       - Тогда тем более, - непонятно ответил Эри, и сказал, - ну, я пошел!
       Он запихал поросенка мешок и крадучись, вдоль кустов направился к оранжерее. Я с напряжением наблюдала, как он развязывает ему ноги и вытряхивает из мешка в открытую фрамугу.
       Раз, и он там! Через пять минут все было кончено. Все поросята оказались внутри.
       - Все, валим отсюда! - прошептал прибежавший Эри, торопливо запихивая мешки в тележку и забрасывая следом вынутые ранее узлы, - сейчас снова дорожку проскочим, я поеду тележку возвращать, пока не хватились, а ты пойдешь привлекать к себе внимание.
       - Зачем?
       - Что бы все видели, что в это время была в другом месте! И никак не могла разорять оранжерею.
       - А как? Как я его привлеку?
       - Найди ту дылду в зеленом, которая тебе нахамила, подойди и пни ее!
       - Еще чего! Благородные девушки так не поступают!
       - Ну, тогда поцелуй.
       - Ты что! Как ты такое можешь...
       - Короче - придумай что-нибудь, что бы тебя заметили! Тссс! Дорожка! Давай! Ты первая!
       Дорожка и в этот раз оказалась пустой и мы быстро проскочили опасный участок.
       - Откуда тут свинья? Кто пустил свинью в оранжерею? - донесся до нашего слуха откуда-то издалека полный негодования женский крик, когда мы уже почти достигли кустов, - а ну пошла отсюда!
       - Ходу, Стэфи, ходу! - торопливо прошептал Эри, наваливаясь на ручку тележки.
      
      

   Эри. Разбор полетов.

      
       - Прискорбный случай, произошедший вчера в нашей оранжерее..., - управляющий, заложив руки за спину, хмуро вышагивал перед строем учеников университета, - каким-то... самым непостижимым образом... в ней оказались четыре поросенка....
       Ага, - прокомментировал я про себя, - третьего значит, еще ищут... Кульненько....
       Я стоял рядом со Стефанией и со скорбным выражением на лице внимал словам оратора. Стефи же, не поднимая голову, бурила взглядом паркетный пол зала, где нас собрали. Ну и ладно. Главное каяться не побежала....
       -... оранжереи нанесен значительный ущерб....
       Мда, кто ж думал, что так выйдет? Неудачное стечение обстоятельств... Я таких разрушений не планировал....
       Моих свинок обнаружили две целительницы, зашедшие в оранжерею посмотреть, как растет их чудная травка. Одна из них осталась противостоять нашествию, а другая помчалась за помощью. Ноги ее принесли к фонтану, любимому месту посиделок студентов. И надо ж было так случиться, что среди отдыхающих не оказалось никого с целительского факультета. На просьбу о помощи толпа с профессией бей-ломай, с энтузиазмом откликнулась и со всей энергией молодости ринулась ловить свиней. В результате, лекарство оказалось хуже болезни. Воздушники, водники и иже с ними в земле не копаются и для них вся трава - просто трава. Если в первый момент все еще как-то ходили по дорожкам, но как только из зарослей целебных растений выскочили поросята, все полетело к чертям. В азарте погони, за ними перепрыгивали оградки, с размаху врубаясь в кусты, ловили в "броске", опять же с падением "голкипера" на грядки, накидывали на них мешки.... Целительницы, приведшие "помощников", под конец уже просто непрерывно визжали. Слова, и увещевания у них кончились. Тут еще кому-то в голову пришла идея использовать магию.
       - Бздышшшш!!!- воздушная волна, похоже, должная сбить порося с ног, прошла выше, выбивая стекла из рам.
       - Ааа-аа! Какой дурак там магию использует?!
       - Гони на меня, гони!!
       - Бздышь!!
       - Да вы тут первый курс поубиваете! Они еще щиты не умеют ставить! Стойте, идиоты!
       - Бздыщщщ!
       Хорошо гуляют... - подумал я, осторожно заглядывая в двери, - точно, год не будет урожая!
       Короче, пока на шум не прибежали преподаватели и главный агроном с лопатой наперевес, пол-оранжереи разнесли, а посадки - вытоптали. Поросей поймали уже после того как у них "кончился завод" и они сами попадали от усталости. До этого они носились словно спайклы, лихо сигая через все препятствия попадающиеся у них на пути и уворачиваясь от протянутых рук. Затем дело дошло до цифр.
       - Смотри, на нем четверка нарисована!
       - А на этом единица!
       - Тут два!
       - А где третий?
       - Не знаю... бегает наверное где-то...
       - Куда же он убежал? Пойдем искать!
       Искали с полчаса - ничего не нашли!
       - Наверное, к воротам побежал...
       - Наверное.... Да ладно! Дался он...
       Не, так дело не пойдет, - подумал я, - шоу должно продолжаться!
       - А я знаю, куда девался третий! - громко сказал я, выходя вперед.
       - Куда?
       - Смотрите! - я указал рукой на поросенка.
       Тот лежал на боку, часто дыша и вывалив набок язык. Поросенок был весь покрыт какими-то мелкими красными прыщиками, а язык был какой-то синюшный, с зелеными крапинками. Плюс налитые кровью и выпученные глаза. Видуха еще та.
       - Они наелись травы, что тут растет!
       - И что?
       - А трава-то тут не простая! Наверное, он наелся разной, внутри у него все смешалось, и получился эликсир невидимости!
       - Ха-ха! Какая глупость! Эликсира невидимости не существует!
       - Нда? А куда же он тогда делся?
       - Да найдется! Убежал и все! Поймаем!
       - А я думаю, что он стал невидимым и просто где-то лежит без сил! Как эти! - громко, для всех сказал я, указав рукой на пойманных поросят.
       - Ерунда! Если бы вы немного больше поучились, то знали бы, что это невозможно!
       - Нда? Ну ладно....
       Мысль я вам бросил, - подумал я, отступая назад, - если она попадет кому-то в мозг, и он начнет её думать... Это будет забавно...
       - ... полностью уничтожен урожай целебных трав, который выращивали целители. В итоге под угрозой срыва оказался учебный процесс, поскольку варить зелья не из чего....
       Управляющий сделал паузу, в полной тишине сделав еще несколько скорбных шагов.
       - Травы для занятий будут, конечно, найдены, - продолжил он, но все это стоит денег.... И смею вас заверить - немалых. Одно восстановление оранжереи выливается в кругленькую сумму. Очень кругленькую! И если это чья-то глупая шутка, то шутника ждут большие неприятности! Очень большие!
       Я скосил глаза на втянувшую голову в плечи Стефанию.
       - У меня все! - сказал управляющий, - я вас больше не задерживаю. Прошу всех на занятия!
       Под впечатлением от услышанного, толпясь и наступая друг другу на ноги студенты повалили к выходу. Наклонив голову, я сбоку заглянул в лицо Стэфи. Оно было хмурым с поджатыми губами. Ну и ладно, - подумал я, направляясь вслед за спинами впередушедших, - посмотрим, чего она удумает...
       Потом я сидел на истории, вполуха слушая о деяниях двухсот с лишним летней давности, и еще раз с ленцой прикидывал, чем дело с оранжереей кончится. Вычислят нас или нет? Если следовать логике - не должны. Если вчера никто на нас пальцем не показал, то сегодня уж точно не должны. Видеокамер тут нет. Если только Стэфи каяться не побежит...
       Я покосился на трудолюбиво пишущую в тетрадь девушку.
       Надеюсь, умФа хватит ей не делать этого? За оранжерею я, пожалуй, расплачусь... но вот как-то не хочется. Да и жаль будет, если Стэфи решит быть праведной и скучной. От сессии до сессии живут студенты весело! Не знаю, сколько у меня их тут будет, этих сессий, но скучать я не намерен. А для веселия порой будет нужен напарник...
       - .... король Кустав восьмой, сумел не только подавить восстание анжуйров, проживающих на севере его страны, но и воспользовавшись тем, что часть их племени проживала в сопредельном королевстве, вторгся на его территорию, под предлогом борьбы с мятежниками.... В результате за непродолжительное время, Куставу восьмому удалось подавить восстание... и присоединить к своему королевству значительную часть земель Феделика третьего...
       Нормальный повод оттяпать у соседа кусок земли... Не хуже других....- рассеяно подумал я, глядя сквозь ректора за кафедрой, - а у Феделика видать дела тогда были не очень... Иначе Кустав пожалуй, не поперся бы наводить порядок на чужой территории...
       - Эриадор, вы спите? - неожиданно поинтересовался преподаватель, прервав лекцию.
       - Нет, магистр, я размышляю над услышанным... - спокойно ответил я, переходя из положения "полулежа на столе" в "вертикально сидя".
       - И что вы думаете по этому поводу, позвольте вас спросить?
       - Я задаюсь вопросом, магистр, - а случайно, уж не Кустов ли восьмой, был организатором восстания анжуйров?
       - Хм... Весьма интересная мысль. И на чем же вы основываете свое предположение?
       - Уж больно для него все удачно сложилось...
       - Может ему просто повезло?
       - Мне кажется, что короли это не те люди, которые живут, уповая лишь на везение...
       - Пожалуй... в этом я с вами соглашусь. Но все же, вы не ответили на мой вопрос.
       Почему вы думаете, что король Кустав восьмой причастен к восстанию анжуйров?
       - Просто я бы поступил на его месте так же, - ответил я, глядя в глаза магистру, - по королевски...
       В аудитории раздалось хмыканье студентов, до этого тихо слушавших наш разговор. Похоже, все прикидывали, ситуацию "на себя", если бы они королями.
       - Понятно, - посмотрев мне несколько мгновений в глаза и затем, окинув меня взглядом целиком, произнес магистр, - будем считать это правильным ответом...
       За партами зашушукались и заперерешептывались.
       - Короли так не поступают! - резко прозвучало сзади.
       Оборачиваюсь - Алистера! На верхних рядах амфитеатра столов, в окружении своих подружек. Сидит, пригнувшись к столу, и смотрит вниз, на меня, прищурив глаза.
       Она что, не услышала, что мой ответ только что был засчитан как верный? Решила показать магистру, что он неправ? Ну-ну...
       - И как же именно они не поступают? - поинтересовался я, видя, что магистр не реагирует на выпад. Интересно, почему? Или он не понял, что его оценку только что оспорили?
       - Предательски и подло, прикрываясь другими! Так только темные поступают! Для которых слово честь - пустой звук!
       Ага, это уже наезд на меня. Похоже, расплата за "древяз"... Ну ладно...
       - А вам не приходило в голову, уважаемая Алистера, что все деяния короля, что бы он не сделал, сразу становятся - "королевскими"? Даже выпуск газов из кишечника короли делают тоже - "по-королевски"?
       Вокруг захихикали, а Алистера не нашлась, что сказать при внезапном переходе темы от вопроса чести к вопросу кишечника.
       - Поэтому, что бы там не сделал Кустав восьмой - он это сделал "по-королевски", точно так же как буду делать я, когда стану королем... - продолжил я, воспользовавшись молчанием растерявшегося оппонента.
       - Ха! Стать королем? Для этого хотя бы замок нужен! - перешла в наступление Алистера, видно пытаясь упрекнуть меня моей несостоятельностью.
       - Да. Я знаю... Знаю, потому что у меня есть почти все, для того что бы стать им... Почти всё, кроме одного, очень важного кусочка...- с некой грустинкой в голосе произнес я и вздохнул.
       Пауза. Весь курс вперился в меня глазами, пытаясь понять, шучу ли я или нет? Я же с самым серьезным видом молчу, ожидая нужного мне вопроса, что бы продолжить. В аудитории царит Тишина.... Но вот, наконец, она нарушается и вопрос раздается: Какого? Какого кусочка?
       - У меня нет королевы, - громко вздыхая, говорю я.
       -Аххх-хах-хахх! - выдыхает аудитория. Тут же начитаются смешки, перешептывания и разговоры вполголоса друг с другом.
       - Ну и где же оно, ваше королевство, господин король? - громко, с насмешкой спрашивает Алистера, - может в ваших снах?
       - Где-то за пустыней, - отвечаю я, делая неопределенный жест рукой, - судьбе было угодно оторвать меня от родного дома и забросить на другой край земли, но ныне я вижу в этом руку провидения. Наверное, оно сделало это для того, чтобы я смог найти свою принцессу... которая будет любить меня не за то, что у меня есть, а просто меня...
       Пауза. Тишина. Десятки женских глаз разглядывают меня, оценивая, и примеривая себя в красной королевской мантии и золотой короне рядом со мной. Прямо СЛЫШНО это сосредоточенное размышление. Хе-хе.. Думайте, думайте... сомневайтесь. Действия одних, при неполном владении информацией - это всегда забавно для тех, кто владеет ей в полном объеме... А не проверить ли мне Алистку на "вшивость"?
       - Скажите, графиня, а как вы смотрите на изменение вашего титула, с "графиня" на "королева"?
       Все женские головы аудитории разом развернулись в сторону Алистеры. Мужские впрочем, тоже.
       Та никак не ожидала такого вопроса и от удивления даже откинулась назад.
       - Что, я лучше всех подхожу на роль королевы? - спустя секунду, спросила она, оправившись от изумления. При этом Алистера с высоты своего места со снисходительной усмешкой обежала глазами обращенные ней лица и с тем же выражением на лице обернулась ко мне. Ну как же! Прилюдно признанно, что она лучшая! Нехороший "темный" намекает, что готов склониться перед ее красотой и просить ее руки. Самое время дернуть за крючок...
       - Конечно. Вы ведь точно знаете что правильно, а что нет, где благородно, а где не очень. Вы все время будете одергивать, и поправлять короля, учить, что и как ему нужно делать и как поступать "по-королевски". Супружество с вами будет для него просто нескончаемым праздником длинною в жизнь!
       - Ха-ха-ха! - грохнул факультет.
       Алистера только челюсти сжала.
       - Черное с белым рядом быть не может! - секунду спустя гордо ответила она, породив новою волну смешков и хихиканьей.
       Ну конечно, прям такая белая и пушистая! А я негр... С плантаций. Ага!
       Еще пару минут все шушукались и смеялись обсуждая услышанное. Алистка сидела с видом - "гордая неприступная крепость, плюющая на врага", магистр, улыбаясь, тёр указательным пальцем правый глаз. До слез его рассмешило, что ли? Короче, всем было хорошо. Ну, может окромя Алистеры...
       Наконец преподаватель решил продолжить занятие.
       - Ну ладно. Хорошо. Посмеялись и хватит. Пойдем дальше... Итак, эти события, прошу вас еще раз отметить в своих тетрадях, происходили двести сорок семь лет назад... - снова начал начитывать лекцию магистр.
       Я опять поехал локтем по столу, принимая максимально горизонтальную позу.
       Поближе бы он ... по шкале истории переместился... хоть бы лет сто с небольшим... Зачем мне знать о трехсотлетней древности? За триста лет все уже точно прахом распалось... За сто - хоть что-то осталось. Оружие, например... Эх, какие кинжалы были! Прощелкал...
       Я вспомнил свои чаки, так бездарно потеряные в Этории, и мысли перескочили на варг.
       Муты деградировавшие! Дина, наверное мои кинжальчики себе на стенку повесила, яки трофей! А я, между прочим, за них двадцать пять золотых отдал.... в свое время... Если тут их продать - гораздо больше можно выручить. Золото тут подешевле, чем у Аальста стоит.... А народ побогаче и древности ценятся выше.... За сотню золотых, можно было бы продать... наверняка! Не то что бы я в деньгах нуждаюсь... но тут уже дело принципа! Мои они! Пусть и неудобные для переноски, чаки-то, но уж больно на шагсс похожи... Эсфирато напоминает... так что они у меня ко всему еще и воспоминания украли! Просто твари! Чем больше думаешь об этом, тем больше поражаешься, как эти дегенератки меня ободрали! Не... Я отсюда не уйду, пока не нанесу им визита вежливости! Пусть даже у моих ног сейчас портал откроется! Однозначно. А вот подготовку к шутке можно форсировать.... А то вдруг, действительно, завтра откроется... А я не готов!
       Поудобнее уперев в стол локоть, и подперев рукой голову, я снова взялся крутить в ней варианты, тасуя имеющиеся сведенья. В столице кроме магического университета были еще учебные заведения. Была военная академия. Академия финансов и торговли. Академия служителей, или если по земному - управления. Ну и у варг тоже своя академия, что бы как говорится - все как у людей. Однако, как мне представляется, эта ихняя академия - просто для отвода глаз. Почему? Да потому, что еще в Этории я узнал, что в столичную академию принимаются только "боевые кошки", выпускницы Цитадели. Так сказать, элита зубастого спецназа. А чему можно учить элиту? Причем в столице, где не развернуться, не повернуться среди домов и толп народа. Вот и я не знаю... Хотя, чтобы дурью не маялись и форму не теряли, конечно можно много чего понавыдумывать... Но это уже так, для "форсу". И вот из этой "академии", "отучившись", варгуши попадают в полк по охране ее императорского величества императрицы и ее императорского высочества - принцессы. Похоже, что курсантки академии просто дополнительный резерв этого полка, замаскированный под студенток. Дабы не травмировать жителей толпой отлично обученных и вооруженных не-пойми-кого в самом центре столицы. А так - милые девушки-студентки... Ну чего вы нас пугаетесь? Учимся мы тут... Ага. Специально пошлялся вокруг стен ихнего учебного заведения, посмотрел... На их глазки, на их мечи, на легкие, быстрые движения тренированных тел...
       Маньячки с ножиками, - подвел я итог своей разведке, - если попадешь за стену, из тебя форшмак сделают! Нежные девичьи руки студенток быстро и нежно измельчат до однородной массы.. Особо не напрягаясь... Не! Это нам совершенно не нужно.... Поэтому держимся подальше и думаем, как силой мозга победить эту тупую военщину. Как это ни прискорбно, но сейчас в физическом плане я им даже не ровня, а так... мальчик для битья. И магические силы вернуться не торопятся. Так что будем давить интеллектом. Мозгом. Мягким и беззащитным мозгом... В нём-то я опционально сильнее... и кругозор у меня шире....
       Хоть Эста меня и предупреждала, что я могу не дожить до конца учебы, вокруг варговского гнезда я шнырял без особого внутреннего напряга. Пораскинув мозгами, я пришел к заключению, что особо заморачиваться вопросом ее мести не стоит. Невыгодно ей это. Я теперь не абы кто, а почти член гильдии магов. Пусть еще только студент, но все бонусы, положенные членам, на меня распространяются. В первую очередь защита и поддержка. Это подробно объясняли на первых занятиях. "Никто не имеет право безнаказанно убивать членов гильдии. А уж тем более кто-то посторонний!" - примерно так звучала выжимка из нескольких параграфов правил гильдии. Своих идиотов, гильдия перевоспитывает сама. Чужие - вообще никто и звать их никак. Маги клянутся на верность императору и подчиняются совету. И все. Серьезная организация. Подчиненная непосредственно первому лицу государства. И, как и во всякой серьезной организации в ней есть отдел безопасности, занимающийся вопросами провокаций... и отражений внешних угроз посторонних лиц. Так что если бы меня где-нибудь шлепнули, то разбирательство было бы неизбежно. Что это такое? В столице, под носом у совета убивают студентов магического университета? Да ничего себе! Это кто там такой крутой, что решил, что это сойдет ему безнаказанно с рук? А ну-ка! И если вдруг выяснится что к этому причастны варги... А эта идея сразу может придти в голову, поскольку я многим официальным лицам рассказывал свою историю зубастого плена. И ещё у меня есть два мага-свидетеля, в присутствии которых мне угрожала Эста, которые тоже наверняка вспомнят... Однозначно - варги будут первыми на роль потенциальных преступников. У Эстелы голова варит нормально и она вряд ли пойдет на такое. Не нужно быть семи пядей во лбу, что бы подсчитать, что доход от потешенного самолюбия, вряд ли превысит расходы на компенсационные выплаты оскорбленной гильдии магов. Эста хоть тварь еще та, но Эторию она подставлять ради своей мести не станет. О ней у меня сложилось впечатление как о патриотической личности. В отношении своих, конечно, при этом пренебрежительно настроенной по отношению к другим. Совсем, как у магов...
       Поэтому я ходил практически безбоязненно, хотя впрочем, и на рожон не лез. Так, небрежной походкой... праздного гуляки. Еще выяснял отношение к варгам в обществе. Что о них говорят, какие рычаги у них есть во власти.... Суммируя добытые сведенья - мутанток тут не любят. Как впрочем, гномов и орков. К эльфам относились хорошо, по причине их отсутствия. Они уже сто с лишним лет сидят безвылазно у себя в лесу и носу наружу не кажут, перейдя в разряд сказочных героев. Вот их и любят за это, за то, что не "отсвечивают".... Как известно - самая крепкая любовь, это любовь на расстоянии. Гномов тут не любят за то, что они жадные. Рукастые - да. Но жадныееее! Нет, что бы даром все делать... Орков не любят за то, что они наглые и сильные. И горластые. И зеленые.... А тупыееее!
       Сходил специально поглазел - не такие уж они и зеленые. Ну, кожа с некой зеленцой.... На крупных негров земных смахивают... А так - ничего особенного. Ни гномы, ни орки на меня впечатления не произвели. Ну, еще пара человекоподобных типов, ну чего там. Не видал я разных, что ли? Видал.
       Короче говоря, в сообществе рас, населяющий этот мир, царил крепкий национализм. Друг друга терпели, поскольку приходилось жить вместе, но при случае, сразу как в песне - "всплыли старые обиды, к черту вся любовь"! Но если от гномов и орков был хоть какой-то толк в виде изделий металлургической промышленности и отрядов наемников, то от варг и этого не было. Делать они руками ничего не умели, в наемники, охранять караваны и штурмовать замки, тоже не ходили - мол, не царское это дело, товар мы штучный, служим при императрице, пусть орки и люди с обозами таскаются! В общем, одна у них служба. При дворе. А место там хорошее. Но на хорошее место всегда желающие есть... Варгов с удовольствием и гвардейцы бы сменили, и белый орден, рассказывающий сказки о благородстве своих паладинов, тоже с удовольствием их бы понавтыкал в караул, вместо варг... Единственно, гвардейцы и орденцы - мужчины. А варги охраняли императрицу и принцессу. Женщины женщин. Императрица, по слухам - особа весьма строгих правил, поддерживающая мораль и нравственность в империи, на должном, по её представлению уровне. И мужики в охрану её дочери на выданье, ей никак не "катили". Очень мне это понравилось. Как повезло империи с такой императрицей! - с удовольствием подумал я, когда это услышал, - и мне, похоже, тоже повезло...
       - ... на этом закончим. На следующем занятии мы начнем изучать историю "темных веков", когда власть в мире пытался захватить темный орден...- пробился в мои мысли голос магистра заканчивающего лекцию, - время крови, больших жертв и лишений...
       Аудитория дружно развернулась на нас со Стэфи. Пришлось сесть ровно и постараться улыбнуться им всем как можно лучезарнее... ну не рыдать же?
       - Эриадор, я хочу с тобой поговорить, - произнесла серьезным голосом Стефания, когда мы с ней вышли вслед за всеми на перемену.
       - Я весь внимание...
       - Не здесь, - Стефи сжала губы и быстро стрельнула своими мемными глазами по сторонам.
       - Надеюсь, ты не собираешься, воспользовавшись своими дружескими отношениями со мной, поговорить насчет вакантного места королевы?
       - Вот еще! - фыркнула в ответ она, - благородным девушкам неприлично навязываться! Я с тобой хочу поговорить о... ну ты сам знаешь!
       - А... скучный и бессмысленный разговор... про это... Может, обойдемся без оного?
       - Как это обойдемся, как это обойдемся, ты слышал, что сказал господин главный эконом сегодня утром?
       - Да. Я был там сегодня... Вместе с тобой... И что?
       - Как что? А если...
       - Никаких если! Тебе кто-нибудь что-нибудь говорил?
       - Нет.. но...
       - Вот и все! А ты вообще, где была? Кто тебя видел?
       - Ты знаешь, я действительно наткнулась на эту... длинную. Случайно.
       - И...?
       - Я ей сказала, что если она еще раз позволит себе мне такое сказать, то я ее прокляну! И магия её ей не поможет!
       - Браво! Просто браво! А она?
       - Сказала, что пожалуется ректору...
       - Ха-ха-ха! Вот видишь, не все так же кусаются, как лают! Молодец! Так и продолжай! Пусть боятся!
       - Не хочу, что бы меня боялись....
       - Это первый этап. Сначала боятся, потом уважают. Потом дружат и любят. Ты, что, не в курсе?
       - Да как-то... А сразу нельзя? Без страха?
       - Почему? Можно. Вот я, например. Я же тебя не боюсь.
       - Ну... ты другое дело...
       - Конечно другое. Причем самое лучшее!
       - Эри, а как ты думаешь, с оранжереей....
       - Забудь. Помни только для себя. Шутка удалась. Вон смотри, они до сих пор третьего ищут!
       За разговором мы со Стефанией дошли до небольшого беломраморного фонтана, вокруг которого толпились студенты, проводящие перемену.
       - А я вам говорю, что не было третьего! Не было! Ну не бывает эликсира невидимости! Не-бы-ва-ет!
       Высокий парень в мантии целителя на повышенных тонах доказывал свою точку зрения окружающей его аудитории. Аудитория была с его мнением не согласна.
       - Ну... Сердж, а вдруг это как раз неизвестный состав? Случайное открытие...
       Народ явно был бы не прочь получить кусочек халявы.
       - Какое открытие, ну какое открытие - горячился Сердж, активно жестикулируя руками, - как ты собираешься его повторить?
       - Ну... нужно поймать поросенка...
       - И что потом? Как ты исследуешь то, что он съел? Если он чего и нажрался, то все уже давно переварилось и пропихнулось в кишки. В навозе копаться будешь?
       - Ради великого открытия...
       - Слышишь, Стефания, - легонько пихнул я локтем стоящую рядом девушку, - некоторые готовы и в навозе покопаться... Порося им всего лишь не хватает...
       - Да с чего вы взяли, что он вообще был? - продолжать бушевать между тем Сердж, - почему вы не ищете с цифрой пять, шесть, десять?
       - Потому что есть два и четыре. Значит и третий был... - тоном, с каким разговаривают с маленькими детьми, терпеливо пояснили ему.
       - Да ну вас! Упертые как.... - окончательно взорвался Сердж и резко отвернувшись от собеседников, размашисто зашагал в нашу сторону, широко размахивая руками.
       - Стэфи, люди ищут третьего... Давай им поможем?
       - Ээээ... ммм? - озадаченно промычала в ответ та. Но больше ничего она сказать не успела, Сердж был уже рядом.
       - Да, очень трудно переубедить людей, когда им хочется во что-то верить, - сказал я, обращаясь уже к нему.
       - Да ну их! Упертые! - раздосадовано махнул рукой тот.
       - Такую упертость невозможно пробить доводами разума, - с сокрушенным видом покачал я головою, - подобных людей можно только пожалеть и... может быть слегка, пошутить над ними, что бы им потом самим было смешно... Когда они поймут, как они себя глупо вели. Не хотите... пошутить?
       - Пошутить? Как пошутить? - озадачился вопросом Сердж.
       - Дайте им их невидимого поросенка, которого они так ищут!
       - Невидимого? Где ж я его возьму?
       - Да очень просто! Купите на рынке поросячьи ножки и наделайте копытцами отпечатков на грядках в оранжерее - как будто поросенок побежал. Ваши оппоненты будут просто счастливы, разыскивая его по этим следам!
       - Мммм.... - промычал Сердж, наклоняя голову к левому плечу и видно пытаясь представить согнувшуюся к земле толпу верующих в зелье, идущих по поросячьим следам.
       - А еще можно незаметно подобраться к ним и тихонечко похрюкать...
       - Бум-бум-бум! - раздался бой колокола, извещающего конец перемены.
       - Знаешь... Эри, - медленно произнесла Стефания, когда мы вошли в здание, оставив позади задумчиво переставляющего ноги Серджа, - чем больше я с тобой общаюсь, тем больше я тебя не понимаю...
       - Та ладно, брось! Вот увидишь, скоро вся оранжерея будет в поросячьих следах, из всех кустов будут хрюкать шутники, а третий номер станет неуловимой легендой университета! Намба фри - фореве!
      

   Эри.

      
       - Эри, ты все рассчитал, что так будет? Да?
       - Да причем тут я?
       - Но ведь ты ему это посоветовал!
       - Ну и что? А если бы я ему посоветовал с крыши прыгать? Голова-то своя должна быть на плечах или нет?
       - Ну....
       - Вот и не надо на меня всех собак вешать...
       - Каких собак?
       - Всех...
       Сегодня был выходной, занятий не было, и мы со Стэфи направлялись на рынок и в обход букинистических магазинов. Меня собственно интересовали книги, Стэфи же "упала мне на хвост", сказав, что ей скучно, и она хочет посмотреть, что продают для девушек в столичных лавках и магазинах.
       - Может не стоит? - спросил я тогда ее, - может, лучше поучишься? Ты ведь это любишь. Можно будет целый день просидеть над книгой, никто мешать не будет...
       - Если у тебя учеба не вызывает никаких трудностей, то это совсем не значит, что можно подшучивать над теми, кому приходится заниматься каждый день!
       - Я не подшучиваю.
       - Тогда..., пойдем на рынок? А? Я тоже хочу посмотреть на столицу!
       - Это называется "посмотреть столицу"? Поход по лавкам с женской одеждой, с посторонним мужчиной? Кстати, а что говорят по этому поводу правила хорошего тона?
       - Но мне тогда будет не с кем ... - растеряно сказала Стефания, - а одна я не пойду...
       Ммм.... В общем-то да. Мотаться девушке в одиночку по столице не стоит. Особенно по рынкам. Если бы она была в мантии мага, то никто бы и близко не сунулся, но она же свою, черную, в город не оденет. Категорически. И значка у нее нет и уметь ничего не умеет. Даже щит не поставит... Со стороны Стэфи будет выглядеть молодой провинциальной дворянкой, болтающейся в одиночку в поисках приключений. Вполне возможно, что ей могут попасться желающие их организовать... эти приключения.
       Короче пошли вдвоем. Очень скоро я начал жалеть, что проявил гуманность. Стефи принялась пытать меня по поводу последнего события в университете. Вчера был объявлен срочный сбор, на котором всем был явлен баронет Сердж, целитель, хмурый лицом и с двумя свиными ножками в руках, с которыми его и поймали в оранжерее. Подельнику баронета удалось скрыться незамеченным, но когда главный агроном толкнул пламенную речь о том, что больше не потерпит разорения своих плантаций и он спать не будет, но злоумышленников все равно найдет, и лучше пусть они выходят по-хорошему, и вообще, это неблагородно, бросать своих сообщников, а ему вот как остахренели толпы следопытов, вытаптывающие грядки, и он уже в таком состоянии, что готов поубивать всех, кто это устроил... На этот вопль души, набычившись и смотря на свои медленно переставляемые ноги, из рядов студентов вышел один, в красной мантии, и пройдя на центр зала, встал рядом с Серджем, упершись взглядом в пол.
       - А ноги где? - поинтересовался у него главный эконом, имея в виду поросячьи, с копытцами.
       - Выбросил, - буркнул в ответ тот, продолжая глядеть в пол.
       - Лучше бы ты их на кухню, отдал. Холодец бы сварили.... Так! Есть еще, желающие облегчить свою совесть? - обратился ко всем эконом.
       - Значит, нету... - спустя секунд пять тишины констатировал он, - хорошо!
       - Становитесь в строй, - обратился он к стоящим посреди зала виновникам, - степень вашей вины и меру наказания будем определять у ректора... А для остальных, хочу сказать.... Точнее напомнить. Господа - вы все дворяне! И поэтому хрюкать в кустах, изображая свиней, для вас просто недопустимо! А уж тем более ходить, согнувшись в три погибели, со свиными копытами в руках, пытаясь посмеяться над вашими же сокурсниками. Это развлечение для простолюдинов! Вы, вы! Вы же благородные люди, цвет дворянства, будущая опора и мощь империи! А вы хрюкаете по кустам... Я не нахожу слов господа, просто не нахожу слов!
       Магистр с пиететом поднял вверх правую руку и резко опустил ее вниз, сокрушенно качая головой. Кое- кто, из стоявших в зале стыдливо опустили глаза.
       Действительно, что-то много развелось этих хрюкачей, - подумал я, соглашаясь с господином экономом, - у оранжерей просто аншлаг, словно не оранжереи там, а свиноферма.... Пора бы проредить это стадо...
       После эконома негромким голосом пару слов сказала магесса Элеона, пообещав, что причастные к срыву её занятий будут иметь дело лично с ней, чем вогнала весь зал в полнейшую тишину.
       Убедительно прозвучало, - отметил я тогда про себя, - умеет!
       - У кого-нибудь вопросы есть? - спросил эконом, перед тем как нас разогнать.
       - Скажите, пожалуйста, господин эконом, - поднялась тонкая девичья рука на левом фланге, - а третьего поросенка все же нашли, или нет?
       Тот только глаза закатил.
       И вот теперь Стефания, почему-то решив, что я предвидел и рассчитал поимку Серджа, пытается вырвать у меня подтверждение своим подозрениям. Причем не верит в то, что я ей говорю. Зачем тогда спрашивать?
       - Слушай. Ты хотела шляпки посмотреть, - сказал я, решив переключить ее внимание с себя на магазин, чем доказывать, что я не верблюд, - вон, смотри, лавка со шляпами!
       - Где? - завертела головой она.
       - Да вон, - показал я рукой.
       Зашли, минут пятнадцать убили. Стэфи перемеряла почти все, но ничего не купила, и собралась уходить.
       - А чего ты? - спросил я, указав рукой на маленькую белую шляпку с черной ленточкой, которую она с явным сожалением положила назад на прилавок, - она тебе очень идет.
       - Я еще подумаю... - протянула в ответ Стэфи, немножко выпячивая вперед губы.
       А вот эмпатически ты излучаешь чистое сожаление, - подумал я, прислушиваясь к Стэфи, - говоришь одно, а чувствуешь другое... Почему?
       А! Денег нет, - догадался я, вспомнив то, что она рассказывала о себе, - пять сестер, плюс брат. Столько никакое баронство не вытянет! Поэтому и наряды у тебя скромные. Вот сейчас - скромное серое платье с длинными рукавами и застегнутым "под горло" белым воротничком. Понятно... Единственно вопрос - а чего мы тогда поперлись по лавкам без денег? Просто поглазеть? Не, мы так не договаривались!
       - Пойдем теперь по моим интересам, - сказал я ей, когда мы вышли на крыльцо.
       - Хорошо, - кивнула она.
       И мы пошли моим, протоптанным путем. С первых дней своего прибытия в столицу я разузнал адреса всех торговцев книгами и посетил всех до единого, в надежде неожиданно найти какую-нибудь древнюю книгу по порталам, случайно сданную каким-нибудь доброхотом на продажу. Но, увы... Предлагались просто книги, старые книги, но не имеющие к занятию магией никакого отношения. Всё, что связано с магией, продается в специальных "книжных бутиках" имеющих разрешение от гильдии магов. Я их тоже посетил, но интересного для меня в них тот раз ничего не нашлось... Тогда, чтобы не бегать по лавкам, я оставил каждому хозяину денег, договорившись, что как будут новые поступления, он пришлёт ко мне посыльного. Присылали... Но все равно, я, выходя за стены университета, посещал их сам. Почему? Да просто делать в этой столице больше нечего! Это же не Эсферато, и не Земля. Вот что можно делать в средневековом городе? Ну что? Да ничего! Деревня она и есть деревня... Можно было конечно сиднем сидеть в университете, но это с ума от скуки сойдешь, а в город выйдешь - тоже делать нечего... Как говорят на земле - куда ни кинь - всюду клин! И вот, чтобы не "закисать" я ходил на променад, погулять по улицам, а что бы придать этому действу хоть какой-то смысл и цель, посещал букинистические магазины. Можно с хозяевами парой слов переброситься, может слухи интересные расскажут...
       В этот раз, в последнем магазине меня ждал неожиданный сюрприз.
       - Господин Эриадор, вчера мне принесли очень интересную книгу, - сказал мне хозяин, после того как поприветствовал меня со Стефанией, - в ней нет ничего о магии, но мне кажется что вам будет интересно на нее взглянуть. И госпоже тоже.
       - Да? - без всякого энтузиазма откликнулся я, - и что же в ней такого, что заслуживает внимания?
       - Рисунки. Потрясающие рисунки! Хотите взглянуть?
       - Что ж, покажите!
       Рисунки - это интересно. Я с переездом в столицу как-то подвыпустил грифель из-пальцев... Со всеми этими хлопотами...
       - Вот, взгляните, - с этими словами хозяин лавки, вынул из деревянного ящичка книгу в коричневом переплете, и бережно держа ее руками в белых перчатках, положил на подставку на прилавке, обтянутую темным бархатом.
       - Смотрите, - хозяин аккуратно раскрыл книгу где-то посредине.
       Ваууу! С книжного листа на меня смотрела пятнистая кошка. Рисунок отлично передал кошачье движение, с которым она прижалась к земле, готовясь к прыжку. Её глаза были как живые - смотрели холодно и оценивающе.
       Терелса варкса, - прочитал я под рисунком. Пятнистая кошка, - перевелась фраза у меня где-то в мозгу. Действительно, пятнистая, какая же она может быть? Как нарисовано! Как живая!
       - Какая прелесть! - восхитилась Стефания, заглядывая мне через плечо.
       Действительно, прелесть. Я перевернул несколько страниц. Змея! Извивающаяся по всему листу и дразняще высунувшая раздвоенный язык. И снова как живая. Того и гляди уползет куда-нибудь... в корешок книги.
       - Действительно, отличные рисунки! - совершенно искренне, сказал я враз заулыбавшемуся хозяину.
       - Не желаете полистать? - предложил он, протягивая мне пару белых перчаток из тонкой ткани.
       - Почему бы и нет?
       Я надел перчатки и принялся аккуратно перелистывать белые листы, разглядывая попадающиеся рисунки.
       - Листы слиплись,- сказал я, наткнувшись на склейку.
       - Господин, прошу, не трогайте, - испугался хозяин, - они могут порваться! Книге больше четырехсот лет! С ней нужно очень бережно...
       - Больше четырехсот лет? - не поверил я, - не может этого быть! Бумага за такое время истлеет.
       - Это не совсем бумага. Это что-то... что-то такое, что умели делать древние. Сейчас так не умеют...
       Вот оно что - утерянные технологии! Ну ладно...
       Я кивнул и принялся листать книгу дальше. Рисунки поражали. Настолько правдоподобно, живо и ярко, что прямо.... Прямо здорово! Я бы не отказался от такой книги! Хоть я и не собираюсь обзаводиться имуществом, но эта книжка достойна того, что бы прихватить ее в качестве сувенира... домой... в Эсферато...
       - Это энциклопедия? - спросил я хозяина, рассматривая очередной рисунок.
       - Ммм, в гильдии магов, уважаемый инспектор, когда смотрел её, сказал что эта книга о природе. О зверях, рыбах и птицах, которые водились на земле до великой войны. Просто рассказывает о животных. Написана она на одном из редких древних языков, который знают теперь совсем не многие. Но магистр Эльвино весьма ученый маг и он этот язык знает. Он сказал, что ничего о магии в этой книге нет. Это просто книжка с картинками, которую можно продавать в любом магазине. Как древность.
       Ага, значит наш преподаватель древних языков еще и по совместительству маг-инспектор, - отметил я, - что ж, будем знать....
       Я дошел до конца книги и перевернул ее, что бы посмотреть начало, которого я не видел. Открыв первый твердый лист обложки, я увидел рисунок, на котором был изображен мужчина с весёлой улыбкой и мелкими добрыми морщинками в уголках прищуренных глаз. На голове у него широкополая шляпа, за плечом какая-то котомка с торчащими из нее удилищами, левой рукой он обхватил, опираясь, верхушку посоха с шариком на конце. Рисунок сделан в виде овала, внутри которого находилась фигура мужчины. Сверху, изгибаясь, шла надпись - "Вдоль великой Муррэа с удочками, арбалетом и посохом с нехилым набалдашником". Внизу, под овалом, другая - "Записки мага-натуралиста Абасо Алба".
       Хм, Абасо звучит совсем почти как Бассо...
       Я перевернул лист и прочитал первое предложение, начинающиеся с красиво нарисованной заглавной буквы - "Известно, что вдоль всего своего течения, Муррэа, населена самыми разнообразными птицами и животными..."
       - Господин Эриадор, вы знаете этот язык? - удивленно поинтересовался хозяин лавки, правильно интерпретировав мое разглядывание букв.
       - Немного, - ответил я, бросив читать и перевернув следующий лист, - сколько вы хотите за эту книгу?
       - Учитывая редкость и великолепную сохранность книги.... Сорок пять золотых!
       Рядом чуть слышно выдохнула Стэфи.
       - Великолепная сохранность? Да у нее в нескольких местах листы склеены!
       - Для такого почтенного возраста, это великолепная сохранность! А склеенные листы... склеенные листы - это сюрприз для покупателя! Не сомневаюсь, что когда вы их разделите, то обнаружите еще несколько несравненных рисунков! - нашелся что ответить мне торговец.
       Ох, и шустрый! Сюрприз! Еще неизвестно, какими соплями там все склеено... Может кто четыреста лет назад листал книгу под вишневый кисель с сухариками... Вот и склеилось все. Расклей их теперь. Ох и шустрый...
       - Там уже все насмерть схватилось, сотни лет тому назад. Начнешь разлеплять, так рисунки наверняка на другом листа останутся.
       - Что, вы! Что вы! У меня есть специальный состав для таких случаев! Я вам его продам!
       - А сами, почему его не применили?
       - Ну... как? Покупателю в первозданном виде! Как принесли! А там уж вам решать, что с ней делать. Расклеивать или так на полку поставить! - с самым серьезным видом ответил хозяин, разведя руками и сделав круглые глаза. Честные-честные глаза.
       Скользкий тип! - пришел к окончательному выводу в отношении него я.
       - Двадцать золотых! - назвал я цену.
       - Это невозможно! Это же...
       Дальше мы торговались минут пять. Хозяин мне практически не сбавлял. Видя такое дело, я уже задумался - а так ли нужна мне эта книга? Рисунки конечно преотличнейшие. Я бы их с удовольствием поразглядывал. Может бы чему даже и научился бы ... Однако сорок с лишним золотых - дорого! У меня сейчас шестьсот с маленькой копейкой. А мне еще неизвестно, сколько здесь жить придется... Но тут этот мошейник неожиданно сказал: "Вы только представьте господин Эриадор! Пройдёт время, вы закончите учебу, наверняка куда-нибудь поедете... будете путешествовать, смотреть мир. А книга будет вам как память о родине. Память об университете, о вашей молодости, студенческой жизни... Деньги что? Все равно они куда-то уйдут. Так пусть они превратятся в то, что будет с вами всю жизнь!"
       В святое бьет, шельмец, - подумал я, задумчиво разглядывая одухотворенное лицо продавца, - и ведь сам себе верит... Талант! Однако действительно... что мне местные деньги беречь? Не потащу же я их с собой? Они в Эсферато ценности никакой иметь не будут. Пойдут как низкопробное золото, цена которому - копейка. Так хоть сувенир будет на память! Поставлю дома на полку и буду радоваться каждый раз, как посмотрю -дома! Я дома! А деньги... да добуду я их, если что... Не пропаду!
       - Хорошо, уговорили! Но жидкость для расклейки листов - бесплатно! - потребовал я.
       Не знаю, зачем она мне нужна, но хоть что-то должен же я с тебя урвать?
       - Договорились! - после секундной паузы воскликнул хозяин лавки.
       Еще и вид такой сделал - типа размышляет, выгодно ему бутылку с какой-то ерундой бесплатно отдать или нет? Шустряк... Но хорош. Хорош. Прямо монстр продаж!
       - Я сейчас схожу в банк, возьму деньги, и зайду, рассчитаемся.
       - Конечно-конечно! - с восторгом в голосе, ответил хозяин.
       Стэфи снова, еле слышно вздохнула. Сорок три золотых в шляпки, что ли пересчитывает? Да, это много шляпок. Очень много. Можно будет каждые два часа менять...
       Хозяин лавки принялся заворачивать книгу в кусок ткани перед укладкой в ящичек, а я сопровождаемый Стефанией, вышел на улицу.
       Стефания молча шла рядом. Дойдя в молчании до перекрестка и свернув на соседнюю улицу, я был внезапно озадачен её вопросом: "Так значит, это правда?"
       - Что именно? - не понял я.
       - То, что ты приехал сюда в поисках своей суженой?
       - Это почему ты так решила? - удивился я.
       - Когда ты сказал Алистере что ищешь королеву, я решила, что ты шутишь. А сейчас, когда я увидела, как ты покупаешь дорогие безделушки... Я подумала, что это, наверное, правда...
       - А как связан поиск моей второй половинки с покупкой книги?
       Я искренне не понимал.
       - У тебя есть деньги. Если бы ты попал сюда случайно, как ты говоришь, то их бы у тебя не было. Откуда бы они у тебя тогда взялись? Значит, тебе их передал отец. И ты действительно принц, ищущий свою принцессу! Ведь так?
       Вот это вывод! Хотя... для девушки, которая всегда жила на содержании, вполне логичный вывод. Опирающийся, так сказать, на весь ее жизненный опыт.
       - Уку... - отрицательно помотал головой я, - я, правда попал сюда случайно и хочу вернуться домой. А деньги... Деньги я заработал.
       - Заработал? - пытливый взгляд темных глаз, - а как?
       Похоже, Стэфи очень понравилась шляпка.... И она не прочь добыть где-то деньжат, что бы её купить....
       - Да так... Немного поболтался магом-поисковиком в серых пустошах... - небрежным тоном сказал я.
       - В пустошах? - неподдельно удивилась она, - а ты мне об этом ничего не рассказывал! И вообще! Я о тебе почти ничего не знаю. О себе я все рассказала. А ты нет! Это не по- дружески!
       Мда, если я тебе все расскажу... А вот интересно, что будет? Сбежит? Или в ненормального запишет? Ладно, не будем травмировать разум девочки.... Бреднями....
       - Расскажу как-нибудь, - вздохнул я, - при случае...
       - Мда...? Ладно! Расскажи мне тогда про пустоши!
       - Что, прям щас?
       - А что? Все равно пока ходим, делать нечего! - с энтузиазмом сказала Стэфи.
       Я в ответ только вздохнул.
      

   Божественные разговоры

      
       - Мирана, смотри какая у нашего избранного девочка появилась!
       - Да ничего у него там не появилось!
       - Почему? Вон, глянь, они вместе идут! Все у ней есть. При ней то есть..
       - У ней - то может есть, у него только нет...
       - А чего у него нет? Вроде все было.
       - Желания у него нет, Марсус, желания! Желания её заметить! Понятно! Дуб он. Дерево! Бревно! И отстань от меня!
       - Мда? Ну, тогда может ее посыпать нужно? Золотниками... И он ее заметит...
       - Хочешь, что бы я сдохла? Я сказала, нет, значит, нет! Пусть Коин сыпет! Его дурацкие идеи, пусть он их и осуществляет!
       - Мира, какая ты сегодня агрессивная... тебе не идет.
       - Зато ты спокоен как удав. Иди вон меч, ему подари!
       - Зачем?
       - Он им половину света вырежет и решит остаться, что бы дорезать вторую половину...
       - Какая ты грубая...
       - А ты надоедливый...
       - А может действительно ему что-нибудь подарить? Что-нибудь серьезное...
       - Ну давай, попробуй.. Хель вон уже додарилась... пол силы потеряла. Посмотрю, на сколько тебя хватит...
       - Ну... Хель не особо ему чего дала...
       - А ты дай особо! Я с удовольствием посмотрю.
       - Как-то... не хочется...
       - Не хочется, ну так не приставай к другим, что бы они делали что-то, что тебе не хочется!
       - Так время же идет, а все сидят, ничего не делают! И скучно.
       - Нашел развлечение. Судьба всего мира решается, а ему интересно посмотреть - чем кончится! Сходи войнушку где-нибудь устрой! Время скоротаешь.
       - Ладно, ладно! Не кипятись. А когда там варга рожать будет?
       - Еще четыре месяца, а что?
       - Может попробовать одарить её детей чем-нибудь?
       - Зачем?
       - Как-нибудь настроить их против отца, глядишь, они его и убьют. Так...Случайно.
       - Марсус, ты что, решил как Коин, интригами заняться?
       - А что, вполне нормальный, коварный план.
       - Банальщина.
       - Но ведь работает?
       - Как ты собираешься настраивать их против демона? Это же будет вмешательством в пророчество.
       - Ты думаешь?
       - Да, я думаю. А ты кажется, нет!
       - Мда... Я как-то этот момент упустил.... Да, пожалуй. Пойду, подумаю ещё...
       - Хорошая мысль.
       Вот пристал! Скучно ему! - с неудовольствием подумала богиня любви, глядя на место где только что был Марсус, - и все главное ко мне. Мирана то, Мирана сё! Я уже сделала что могла. Сами что-нибудь делайте! Без меня...
       Богиня любви фыркнула, раздраженно тряхнула гривой золотых волос и тоже растворилась в воздухе.
      

   Почтальоны

      
       - Уважаемый господин фельдъегерь, не позволите угостить вас? - юноша в сером камзоле с короткой черной стрижкой и печальным взором уважительно стоял у стола, за которым сидел мужчина в синем мундире и красивая молодая женщина. Тот с трудом оторвавшись от своей спутницы, повернулся к нему.
       - Э.. , простите, мы знакомы? - спросил мужчина, приподнимая брови.
       - Увы нет, - развел руками в стороны парень,- но... мне очень нужно поговорить с вами. Поверьте, это вопрос жизни и смерти!
       - Да? Ну, присаживайтесь, - пожал плечами мужчина, обменявшись взглядом с женщиной.
       - Позвольте представиться, баронет Аальст, - сделал энергичный кивок юноша.
       - Эрт Хелдрик, - кивнул в ответ мужчина, и голосом, в котором слышались нотки недовольства, сказал, - я слушаю вас.
       - Эй, трактирщик! Лучшего вина сюда!- махнул рукой парень рукой в сторону стойки, присаживаясь к краю сстола.
       - Вы знаете... - явно волнуясь, начал Аальст, - у меня несколько необычный к вам вопрос... я прошу вас не смеяться, если он вдруг покажется для вас... ну, смешным...
       - Я слушаю вас, - сказал Хелдрик.
       - Я хотел спросить... вы ведь много ездите по империи, много видите... скажите - любовь, она... есть?
       Услышав вопрос, Хелдрик крякнул и откинулся назад, а его спутница от удивления приоткрыла рот.
       - Я, конечно понимаю, некую странность моего вопроса, но знаете, дальнейший наш разговор будет зависеть от вашего ответа... - парень с печально смотрел на Хелдрика.
       - Хм.. Да! Конечно же, есть! - громко и уверенно ответил тот, посмотрев на свою спутницу, - почему вы об этом спрашиваете?
       - Понимаете, есть одна девушка.... Она мне нравится. И ....
       Юноша тихим грустным голосом начал рассказывать печальную историю о прекрасной девушке, которую он полюбил всем сердцем, и которая тоже полюбила его. Но родители юноши встали на их пути, потому что Стефания, так зовут эту девушку, хоть из благородного, но обедневшего рода и приданого у нее нет. Родители юноши нашли ему другую невесту и назначили дату свадьбы.
       - Когда Стэфи узнала об этом, она перестала отвечать на мои письма... Я не решался нарушить запрет отца покидать замок и не смог поехать к ней, объяснить, как все на самом деле. В конце концов, я понял, что умру, если не увижу Стефанию. Я взял лошадь, и под покровом ночи бежал из замка. Но оказалось все зря. Пока я раздумывал и медлил, она уехала в столицу и поступила в магический университет. Я продал все, что у меня было, последние лиги шел пешком - и вот я у стен университета! Сегодня "день посылок". Я хотел ей передать подарок, но меня у него не взяли. Сказали, что я опоздал... Наверное все зря. Она теперь маг. А я ... Отец наверняка лишил меня наследства. Куда я ее увезу? Но я хочу, что бы она знала, что я ее люблю! И готов ждать ее вечно! Вы мне не поможете? Вы не передадите от меня ей посылку?
       - Гм, гм - откашлялся охрипшим горлом Хелдрик, - видите ли, баронет, императорская почта доставляет только почту императора...
       - Только вас туда пустят. Вас пропускают везде... - Только вы можете мне помочь. Больше никто, - сказал Аальст.
       - Хелдрик, помоги ему! - накрыв его руку своей, сказала его спутница, в глазах которой стояли слезы, вызванные печальным рассказом - пожалуйста!
       - Ну... у меня могут быть неприятности....
       - Хелдрик, пожалуйста! Ради любви! Ради меня! Хелдрик...!
       Несколько секунд Хедрик и девушка глядели друг другу в глаза.
       - Хорошо, ради тебя, - сказал он.
       - О, Хелдрик...
       - Я заплачу .... - прервал их обмен взглядами Аальст, отдам все, что у меня есть..
       - Оставь, - махнул рукою Хелдрик, отрываясь от глаз подруги, - тебе еще пригодится! Что там передать-то хотел?
      
      

   Стефания. День посылок.

      
       - Посылка Доменику Макарио! Охо-хо-хо!
       Старшекурсник, играющий роль Вечного Почтальона, заохал, изображая старческую немощь. Макарио, студент первого курса, с довольным видом встал со своего места.
       - Охо-хо-хо, - Вечный Почтальон, взвалил себе мешок с посылками и, согнувшись, шаркая ногами пошел в его сторону.
       Сегодня был "день посылок" для первокурсников. К этому дню, родители присылали своим детям из дома гостинцы и письма, которые складывались в большие красные мешки, завязываемые белой веревочкой. Мешки эти, носил сказочный персонаж - Вечный Почтальон, который приносит детям подарки в день начала нового года. Хоть праздник был несколько детским, и все поступившие в этом году говорили о нем с легким пренебрежением и иронией, но никто не ушел из-за праздничного стола. Всем было приятно получить весточку из дома. Подарки были самые разные. Книги, конфеты, наряды, даже игрушки. Получивший маленького розового медвежонка, маг земли, торопливо спрятал обратно его в коробку, покраснев до кончиков волос.
       - Это от младшей сестры, - попытался оправдаться он, на многочисленные шутки и комментарии, посыпавшиеся со всех сторон.
       Одному юноше прислали красивый блестящий меч, а студентке с водяного факультета - шкатулку с сережками и цепочкой, которые она, демонстративно открыв крышку, продемонстрировала всем желающим.
       Я тоже успела получить свою посылку - коробочку моих любимых марципановых конфет и стопочку писем, перевязанной голубенькой тесемочкой. При виде моего скромного подарка сидящие рядом девушки с огненного факультета наморщили носики. Как-то получилось, что самые богатые подарки были у них.
       Ну и пусть! - сказала я себе. Я не завидую. Некоторым вообще никто не пришлет. Эри, например... Где он? Сам сказал, что бы я обязательно была, а самого нет... Странно. Я же ему...
       - Та-та-ти-та-та! Та-та-ти-та-та!
       Внезапно от дверей зала, где мы сидели за праздничными столами, два раза пропел горн, и раздался громкий и ясный мужской голос: "Императорская почта! Почта императора!"
       Все повернулись в сторону дверей, в которые торжественно входили три молодых мужчины в синей фельдъегерской форме.
       - Честь имею представиться, - остановившись у края столов, громким голосом произнёс, приложив руку к киверу, шедший впереди, - лейтенант эрт Хелдрик, императорская почта! Имею доставку для госпожи Стефании Терской! Где я могу увидеть госпожу?
       Я почувствовала, как у меня отвисает челюсть. Я? Меня? Не может быть!
       - Доставка для госпожи Стефании Терской! Императорская почта! Где я могу увидеть госпожу? - снова громко повторил фельдъегерь, видя, что все сидят с разинутыми ртами, и никто и не собирается ему объяснить, где найти Стефанию Терскую. Вид у него быль довольный. Видно реакция окружающих на его появление его забавляла.
       - А.. вон... она! - наконец очнулся Вечный Почтальон, неуверенно показывая на меня рукой. Накладная борода у него съехала набок, и вид был у него весьма забавный.
       Поняв, что ошибки нет, что ищут действительно меня, я встала из-за стола.
       - Я Стефания Терская, - сказала я, подойдя к егерям, - слушаю вас, лейтенант Хелдрик!
       На моих глазах веселое лицо лейтенанта, сверкающее белозубой улыбкой, превратилось в изумленное, потом стало вытягиваться, приобретая все более и более унылый вид. Глаза его сверху вниз и снизу вверх обежали мою мантию. И похоже цвет её ему не понравился. Видно он ожидал увидеть другой.
       - Госпожа, имею честь доставить вам посылку! Извольте! - потускневший Хелдрик, наклонил голову вправо. Повинуясь его сигналу, стоящий позади него два фельдъегеря, шагнули вперед и на вытянутых руках протянули мне маленькую черную бархатную коробочку и что-то объёмное, завернутое в белую ткань.
       - Куда прикажете? - поинтересовался один из них. Я, обернувшись, указала на свое место.
       - Честь имею госпожа, - щелкнув каблуками, качнул кивером лейтенант, когда они вернулись назад, поставив посылку ко мне на стол.
       - Благодарю вас, лейтенант.
       Эрт Хелдрик еще раз поклонился, и вместе со своими подчиненными вышел из зала. Я же, сопровождаемая десятками взглядов, неспешно и гордо держа голову, пошла на свое место, при этом лихорадочно пытаясь сообразить, что бы это все значило?
       Императорская почта... У меня что, разве есть родственники в императорской семье? Они решили послать мне подарок в "день посылок"? Дома никогда про высокородных родственников мне не говорили...
       Я в задумчивости потянула за шнурок, удерживающий золотистую ткань на большом подарке.
       - Шиххх...- с легким шорохом упала она вниз.
       - Ахх! - выдохнули как один девичьи голоса.
       Розы! Целая корзина роз! И какие! Черные бутоны с красной каемкой по краю лепестков. И еще белые. Пять белых роз по центру, прижимаясь, друг к другу. И выше остальных черных. Это наверняка что-то значит. Какой-то смысл...
       - "Кровь некроманта", - прокомментировала знающая откуда-то сбоку, - дорогущиееее...!
       Вот значит, как они называются, - подумала я, разглядывая черные бутоны, - действительно, словно их края в кровь макнули... Похоже. А что в коробочке?
       Я осторожно развязала серебряную ленточку, перевязывающую ее и открыла крышку.
       На красной бархатной подушечке - черный диск, диаметром примерно в мою ладонь И аккуратно сложенный лист бумаги, воткнутый в щель между стенкой и подушечкой.
       Я вынула листок и, намереваясь прочитать его, поставила коробочку на стол. Сидящие рядом тотчас стали вытягивать шеи, стараясь исподтишка заглянуть в нее, делая при этом вид, что смотрят совсем в другую сторону.
       "Дорогая Стефания!
       Надеюсь, что этот небольшой подарок Вас порадует. В коробке - значок Темного факультета. Прикоснитесь к его середине пальцем. Верю, что Вы останетесь довольны моим подарком.
       Таинственный незнакомец... "
      
       Таинственный незнакомец... - еще раз перечитала я письмо, - кто это может быть?
       Странно... Держа записку в руках, я заглянула в коробочку. Черный кругляш. И все.
       Хорошо, попробуем, - сказала я себе, прикасаясь пальцем к его центру.
       - Ой! - испуганно отпрянула я назад.
       На черном диске появилась пара красных глаз. Потом еще одна. Еще одна. Две, три, пять. Внезапно по краю диска появилась золотая надпись рунами: "Мы ночь разбудим светом горящих глаз!".
       Она ярко вспыхнула и поблекла. Красные глаза исчезли, а вместо них появился глаз.
       С желтоватым белком, красной радужкой и вертикальным узким зрачком. Глаз моргнул и поводил зрачком влево - вправо, будто присматриваясь.
       - Ух-ты! Вот это да! - произнес кто-то сзади. Оглянувшись по сторонам, я с удивлением обнаружила, что стою в окружении студентов, которые столпившись вокруг меня, совершенно беспардонно заглядывают из-за моих плеч в коробочку.
       - Это что за штука такая? Смотри, он шевелится!? Как живой! Он что, взаправду живой? Что это?
       Хорошо, вмешался кто-то из магистров, присутствующий на празднике. Он призвал всех к порядку, напомнив, что подарки это личное дело каждого и такое поведение - это неприлично. С недовольными лицами все расселись по своим местам и праздник продолжился. Я закрыла крышку и осторожно и выглянула из-за корзины одуряюще пахнущих роз, что бы посмотреть, что там происходит.
       - Привет! - раздался знакомый голос и кто-то плюхнулся на скамейку рядом со мной, - что происходит?
       - Эри! Где ты ходишь! - обернувшись, громким шёпотом зашипела я на него, - тут столько всего происходит! Представляешь, кто-то прислал мне с императорской почтой вот этот букет роз! А еще там было письмо...
       - А чья это тут у меня посылка? О-хо-хо! А ну-ка, посмотрим, что на ней написано? Эриадор Аальст! Где у нас Эриадор Аальст? - раздался громкий голос Вечного Почтальона.
       Эри удивлённо приподнял правую бровь и повернул голову боком, что бы лучше слышать. Я невольно улыбнулась.
       - Эриадор, у меня к вам посылка!
       С этими словами доковылявший до нас почтальон положил на стол плоский сверток, завернутый в синюю бумаг - получите!
       - Спасибо, почтальон, - сказал, встав Эри и взяв его в руки, принялся разворачивать.
       - Подставка для книг... - спустя пару мгновений озадаченно сказал он, крутя в руке и разглядывая подарок. Но тут удивление на его лице сменилось пониманием и он, подняв взор, посмотрел на улыбающуюся меня.
       - Весьма стильная вещь... - сказал он и слегка улыбнулся.
       Догадался!... - довольно подумала я.
      

   Эри

      
       - Мда... что-то как-то не того...
       Я без энтузиазма смотрел на лежащий на развороте книги рисунок. Слева мой, справа авторский - Абасо Альба. Мой конечно неплох, но Абасо.... Абасо был круче.
       И даже не совсем понятно в чем. Вроде то же самое, но вот что-то.... Неуловимое. Его кошка - как живая. А у меня - нарисованная. А вот как? Непонятно...
       Что ж, зато есть, куда расти, - сказал я себе, с легким вздохом откладывая рисунок в сторону, - и как говорит неизвестно чья мудрость, дорога - гораздо лучше, чем конец пути.... Так что будем чапать дальше.... Благо есть на кого ориентироваться. В следующий раз попробую повторить другой рисунок, потом следующий... глядишь, и у меня рисунки оживут... Я перевернул несколько листов в книге.
       Какой интересная птиц... Селенимм астекейра, - или в изумрудный яркокрыл в переводе с древнего. Сколько у него перьев! Смахивает чем-то на земного павлина.... Красавец. И смотрит так, одним глазом... Сразу видно - наглый! Что тут про него пишут?
   "Изумрудный яркокрыл является редким представителем семейства ширококрылых зяблов живущих в долине реки Муррэа. Этих птиц отличает невероятно яркая перьевая окраска изумрудного цвета. Благодаря некой особенности строения самих перьев, яркокрыл, на солнечном свету буквально переливается всеми оттенками зеленного, создавая незабываемое зрелище для того, кто это видел. Причем перья сохраняют свою особенность и после смерти их хозяина. Однако, если вы решили пополнить свою коллекцию чучелом яркокрыла, знайте, что это будет сделать вам весьма непросто. Яркокрыл обитает в густых прибрежных зарослях, очень осторожен и пуглив. Его перья ломки, а сам он обладает отменным бойцовским характером и попав в силки или сети рвется из них до последнего, быстро превращаясь из прекрасного создания в щипанную курицу в комке ломаных перьев. Дело осложняется еще тем фактом, что ко всему перечисленному, яркокрыл обладает еще и природной устойчивостью к магии, и заклинания сна и обездвиживания на него не действуют. Поэтому практически невозможно добыть неповрежденного яркокрыла. Однако ваш покорный слуга придумал способ, который все же позволит вам заполучить этот сияющий трофей. На странице сто двадцать семь этой книги, я привожу заклинание "Шок любви" которое, как показала практика, прекрасно действует на яркокрыла, не взирая на его устойчивость магии. Используя это заклинание, вы сможете обездвижить вашу добычу на время, необходимое вам, что бы до нее добраться и взять её буквально голыми руками. Под воздействием заклинания яркокрыл впадает в длительный экстаз, припадая грудью к земле. Но будьте осторожны! "Шок любви" относится к категории заклинаний высшей степени опасности, поэтому соблюдайте меры предосторожности..."

       Что это еще за "Шок" такой, да еще любви? - подумал я, - а ну-ка, где тут у нас сто двадцать седьмая страница? Мне же эту книгу продали как листочки с картинками! Ни про какие заклинаниях в ней речь и не шла!
       ...Сто двадцать три, сто двадцать четыре, сто двадцать пять и... и склейка! Сто двадцать семь внутри. Как интересно....!
       Я аккуратно подцепил ногтями листы с краю и потянул, пытаясь их отделить друг от друга. Не тут-то было!
       Насмерть, - констатировал я после нескольких попыток, - буду тянуть сильнее - порву! Можно попробовать размочить водой.... листы тогда должны будут расклеится... Не, лучше не водой. Где там бутылочка "разлепина" которую мне продали вместе с книгой?
       Искомое нашлось быстро. Как стояло на полке шкафчика, куда я его сунул, так там и стояло. Я открутил крышку и принялся потихоньку лить средство на склеившиеся листы, пытаясь пропитать их жидкостью. Поначалу дело шло не очень, но по мере того как влага стала проникать внутрь, процесс пошел веселее.
       "Десять-пятнадцать минут пусть постоит...", - вспомнил я слова продавца, решив, что половина бутылки вполне достаточное количество средства для такого числа листков, - подождем....
       Пока ждал, успел набросать в черновую рисунок яркокрыла.
       Нусс.. что там у нас? - четверть часа спустя я отложил рисунок и грифелек в сторону и взял в руки книгу, - отмокло или еще нужно подождать? Снова подцепив ногтями оттопыривающийся уголок, я осторожно потянул мокрый лист вверх. Тот, неожиданно легко, поддался моему усилию и чуть шипя и заедая в каких-то сложных для него местах, стал отделятся от своего соседа.
       Ты смотри, - удивился я, продолжая тянуть, - отклеиваются! Не надурили. Похоже, все расклеится. Если еще пропитка книгу не разъест - вообще красота будет! Продавец, правда, уверял, что для книги сия жидкость абсолютно безопасна... Ладно, посмотрим... Вскрытие покажет...
       Я аккуратно отделил первый лист.
       Точно - кисель! - подумал я, разглядывая какие-то розовые комочки и волокна на листах, - неужели я угадал? Или сладкое красное вино? Впрочем, не важно... Где тут сто двадцать седьмая страница? Я принялся отделять листы друг за другом.
       На искомой странице обнаружился не много не мало, а - "Список полезных заклинаний для мага-натуралиста".
       Вот уж воистину - "сюрприз для купившего книгу!" - вспомнил я слова продавца, разглядывая мнемознаки описания первого заклинания, - это наш магистр древяза, он же инспектор, явно лопухнулся. Видать добрался до склеенных листов и тоже как я, повелся на просьбу "не драть страницы раритета". Продавец весьма убедителен.... Да и магистр, наверное, никак не ожидал, что в книжке про животных окажутся заклинания, да еще не как принято, в конце, а почему-то чуть ли не в её середине... Может это "неповторимый стиль автора" или он решил изгальнуться и сделать "не так как все" ? Вряд ли я узнаю причину его такого странного решения, но вышло весьма забавно. У меня на руках древнющие заклинания, которые, благодаря Хель, я могу прочитать... Ну-с, и что в них?
       Заклинания оказались весьма специфичными, ориентированными, так сказать, на "общение с природой". Первым было - для приманивая рыбы к крючку на рыбалке, второе - заклинание для ощипывания перьев у тушек птиц и снятие шкуры с животных. Третье - "лисий язык", для подражания голосам зверей и птиц.
       Интересно, - пришла мне в голову мысль, когда я читал краткое описание заклинания, - если я смогу издавать рев лося во время гона... а не смогу ли я тогда подражать голосам людей? Суть-та в принципе одна! Если так, то тогда я смогу петь песни " авторскими голосами"! Хм... Весьма и весьма перспективное заклинание. Нужно будет обязательно попробовать. Что еще?
       Я с энтузиазмом принялся читать дальше. Для попавшего в беду натуралиста и неспособного в силу каких-то обстоятельств, добывать себе пищу имелось заклинание - "охотник". Штука, в воплощенном состоянии выглядевшая как два полупрозрачных дымчатых шара размером с голову, которые мотыляясь друг относительно друга уносились в лес и находили, убивали и притаскивали назад организм, попадающий под заданные весовые параметры.
       Откуда я знаю, как оно выглядит, если читаю об этом в первый раз? Забавно, но как только прочитаю, в мозг, словно фонариком посветят. Раз - и помню! Или знаю... И даже вспоминаю как это выглядит. Похоже, это всплывают знания, впихнутые мне в голову Хель.
       Ну, хоть что-то,- подумал я, вспоминая наш с нею разговор, на котором я вытребовал себе знание языков жителей этого мира, вдогонку получив и их знания, - хоть какой-то "навар" от пребывания тут. Это при условии, конечно, что все эти заклинания "рабочие". Менять голос без модификации голосовых связок или обдирать тех же спайклов, не пачкая рук, весьма удобно. Признаю. Что там у нас дальше?
       Дальше пошли заклинания, призванные улучшить быт туриста. Палатки, выглядящие, словно клубящиеся белые облака, с функцией обогрева и сбора влаги из воздуха для организации душа или умывания. При желании можно было модифицировать заклинание таким образом, что палатка превращалась в огромное джакузи, полное горячей воды.
       Забавно, - прокомментировал я, представив себя сидящим посреди голого поля в такой емкости, - нужно будет как-нибудь попробовать.... Правда, придется отложить испытания, поскольку силы в него вкладывать нужно немеряно. Как и в "охотника". Ладно, повременим с этим...
       Потом были заклинания для приготовления пищи. А именно жарки и запекания охотничьих трофеев. Размеры дичи - от кроншпеля до лося целиком, вместе с рогами и копытами. Причем объект готовки можно было запекать равномерно сразу со всех сторон, или, вращая, и жаря только снизу, имитируя готовку на вертеле. Причем стекающий вниз сок автоматом закидывался наверх, для поливки. Температуру приготовления тоже можно было задавать ступенчато, так что получалась чуть ли не программа с поминутным изменением. Короче, эдакая многофункциональная волшебная чудо-печь, отдых на природе с которой становился вообще беспроблемным. Пришёл в лес, выбрал полянку с цветочками, настроил "охотника" на размер добычи, шуранул его, тот притащил дичину. На дичину первое заклинание - выпотрошил, второе - шкуру ободрал, третье - в печь! Матрасик из облака соорудил, лежи на спине среди цветов, смотри в небо, жди пока сготовиться. Приготовилось - колокольчик прозвонил. Красота! Да, так можно путешествовать... Я перевернул лист книги.
       Два весьма неожиданных заклинания. Одно для облегчения веса рюкзака туриста, второе - для создания "невидимого мешка". Если про баловство с весом я слышал, наши маги делали амулеты для разрушителей, что бы те хоть как-то но летали, то про то что можно сделать структуры в которые можно складывать предметы и они будут всегда доступны хозяину, оставаясь невидимыми для других - про такое я не слыхал. Причем магии на поддержание такого "невидимого кармана", требовалось совсем немногого. Даже я, со своими хлипкими силами мог его создать, в чем я сразу же и убедился, создав заклинание согласно инструкции. Моему соседу оказалось достаточно всего одного моего появления в черной мантии, что бы найти себе место куда съехать и куда он и съехал, оставив меня одного. Поэтому, не имея свидетелей, я мог позволить себе иногда нарушать правила университета, относительно магии в неустановленных местах.
       - Входит и выходит, входит и выходит... замечательно выходит! - довольно прокомментировал я, кладя и вынимая из хранилища первое, что попалось под руку. А именно - подставку для книг, подаренную Стефанией. Довольно неожиданно у нее получилось... - вспомнил я свое удивление, когда мне Вечный Почтальон вручил посылку, - не ожидал... Правда она изумилась еще больше, когда я приколол на левую сторону мантии точно такой же значок как и у нее. Причем предварительно выслушав ее получасовые восторги про то, как все на неё смотрели, когда в зале появилась императорская почта. И какой у нее замечательный букет. И таинственный поклонник... В итоге Стефи решила, что я ее разыграл и обиделась.. Ладно, переживет... А заклинание-то работает! Можно положить и забрать. Отличная вещь! Для жизни вообще, и для куровращения варгуш в частности. Я все голову ломал, как незаметно пронести - а вот оно, решение! Класс! Не зря я эту книгу купил! Ой не зря....
       Последним в списке Абасо оказалось заклинание - "шок любви", которое я собственно и взялся искать. Ну как обычно. То, что ищешь - самое последнее в куче, которую перерыл. Законы мироздания похоже во всех мирах действуют одинаково. Так вот насчет заклинания. Оказалось - простецкая вещь. Вызывает у объекта атаки усиленный оргазм. И все. Правда с комментарием, что проходит сквозь все защитные щиты окромя ментального, первого уровня, и чертовски опасно для мага, владеющего этим заклинанием.
       Хм... какая штука,- подумал я, закончив читать, - интересно, если оно столь всепроникающе, почему я до этого ничего в университете о нем не слышал? Вещь ведь весьма коварная. Когда тебя в момент боя скрутит внезапное наслаждение, много не навоюешь... Да еще проходит практически сквозь все щиты.... Неужели просто утеряно? Вряд ли... Такие хорошие вещи обычно не теряются. А что тогда? "Помните, что это заклинание относится к одним из самых опасных для практикующих его магов. НИКОГДА НЕ ПРИМЕНЯТЕ ЕГО НА СЕБЯ!!!" - еще раз прочитал я предупреждение Абасо. На себя...А что будет если я попробую? Ну получу удовольствие... Хм... А потом? А потом могу еще раз получить... и еще раз.... А-аа! Понял в чем тут дело! Кончится эта история как с той земной мышью, которой вживили в мозг электрод. При нажатии на педаль она получала на него слабый электрический импульс вызывающий неслабое наслаждение. Мышка быстро "просекла фишку" и бросила все дела. Перестала есть, пить, что-то делать вообще и только нажимала и нажимала на педальку. А зачем делать что-то еще? Жизнь, в принципе, это суть есть получение удовольствий, а тут удовольствие - вот оно, только нажми. Ну, она и жала.... Через неделю мышка сдохла от обезвоживания. Сдохла прямо на педальке... Сил уже не было нажать, но пыталась сделать это до последнего мгновения. Весьма впечатляющий опыт. Этот "шок любви" - та же самая педаль. Сколько я протяну, если начну сам себя "развлекать"? Месяц? Два?
       - Бррр! - я представил свой иссохший труп с гримасой наслаждения на обтянутой кожей черепе, - не надо мне таких развлекух! Ясно, почему это заклинание считается столь опасным. Раз попробуешь и - добро пожаловать в клуб самоубийц! Но неужели нельзя как-то обезопасить себя? Клятву, например, себе дать, что ни-ни и никогда?
       Я немного поразмыслил на эту тему и пришел к мысли, что дать-то ее можно, но в жизни порой бывают состояния... очень и очень грустного организма и души. Именно в такие моменты и совершаются поступки, о которых потом жалеют всю оставшуюся жизнь. И которые не сделал бы, будь с настроением все - "ок!". А в результате - и клятва нарушена и на иглу подсел.... Наверняка, при всех плюсах заклинания им старались не пользоваться. Лучший способ борьбы с соблазном, как говорится - просто не знать о нем. Или не иметь к нему доступа. Но я уже попал. Я - знаю! И что теперь делать?? Что что! Ни в коем случае на себе не пользовать! На других - пожалуйста, а на себя - ни-ни! Кстати, нужно попробовать, как оно работает. В заклинании указаны различные уровни воздействия, и нужно понять, как это будет выглядеть в реальности, которая всегда отличается от того что ты представляешь о ней. А заклинание нападения для своей защиты мне сейчас совершенно не повредит. Тем более, если оно проходит, как пишет Альбо, сквозь все щиты, похоже не определяясь ими как угроза. Нужно попробовать. Итак! На ком будем пробовать?
       - Хм... ну уж точно не в университете, - произнес вслух я, в задумчивости сжав пальцами подбородок, - не одобрят... И запросто настучат по голове, за смелые опыты...
       Проведение экспериментов на людях тут не одобрялось. Эту тему два часа мусолил ректор, наконец, прочитав первую из своих обещанных лекций по магической этике. У меня, по этому вопросу, как говорится, было свое, отличное от него мнение, но я сидел со своим мнением молча и никуда не вылазил. Это же для людей, а я ведь нечто другое.... Поэтому, я просто принял к сведенью существующие здесь порядки и все. Правда Моредиус в конце своих витиеватых рассуждений признал, что для целителей этот вопрос стоит гораздо шире, чем для других магов, ибо как не крути, но разрабатывать и усовершенствовать магические методы лечения надо, а как их потом проверить? Так что в некоторых случаях, исходя из блага большего числа людей, это возможно, но действия вроде - а давайте попробуем, что получится? - категорически недопустимы!
       Вообщем, я решил вынести проверку поученных мною знаний за стены университета. Я быстро собрался, пристроил раскрытую книгу мокрыми листами вниз, между столом и спинкой стула, что бы сушилась, и, одевшись во все темное, отправился в город. Дело близилось к вечеру, и я рассчитывал, если что - слиться с темнотой. На центральных многолюдных улицах темноты было мало, и слишком много свидетелей, поэтому я взял извозчика и отправился в район столицы, славящийся притонами и питейными заведениями, надеясь найти там одиночный экземпляр, пригодный для постановки на нем опыта. Мой расчет оправдался полностью. Пока я добрался до нужного мне места, стемнело окончательно. Я расплатился с извозчиком и отправился по темной улице искать жертву для осчасливливания её внезапным оргазмом. Не прошло и пяти минут моего блуждания среди мрачных каменных домов, и редких тусклых фонарей, как мне на глаза попалась бодро но нетрезво шагавшая одинокая фигура.
       Похоже, мужик перебегает из одного трактира в другой, - сделал я вывод, немного пройдя за ним,- подходящий вариант. Если что - кто его слушать будет? Мало ли, что по-пьяни пригрезилось?
       Клиент, видно почувствовав мой взгляд у себя на спине, прибавил ходу, намереваясь быстрее добраться до цели своего путешествия. Больше не раздумывая, я запустил в него "шок любви", где-то на половину мощности.
       - Агрыхх! - испустил мужик в небо вопль, хватаясь обеими руками за свои чресла.
       - Вуу....шуу, - спустя пару мгновений произнес он что-то нечленораздельное, заваливаясь плечом на стену дома. Ноги у него подогнулись, и он сполз по ней, свалившись на землю лицом вперед.
       Итить! Работает! - с восторгом подумал я, наблюдая недвижимое тело у стены, - живой?
       Да, живой... - посмотрел я его в ментале, - но в глубоком "отрубоне". Чудненько! Нужно попробовать теперь с другими уровнями вложения силы, что бы посмотреть - что будет?
       Оставив мужика под стенкой, ждать, того, кто его найдет и оберёт, я отправился дальше. Однако удача отвернулась от меня. Больше одиноких личностей мне не попалось. Народ предпочитал шастать по темным местам толпой. За себя я был спокоен. Щит я поставить мог, иллюзию-пугалку тоже мог явить недоброжелателю. А теперь еще и "шок в рукаве". Если еще учесть что я мог услышать в ментале настроение встречных, то, в общем-то, застать меня врасплох было сложно. Пошарахавшись по улицам примерно с час, и сопровождаемый внимательными взглядами, я сообразил, что вечер только начался, и поэтому до появления крепко выпивших одиночек еще часа три - четыре.
       Это же будет уже ночь! - прикинул я в уме расклад по времени, - что ж мне, за полночь тут бродить, конкурируя с местным криминалом за одинокие тела? Не, это не мой вариант! Вообще, в идеале, мне бы лучше всего подошел один и тот же объект. Что бы на нем можно было проделать серию с изменением силы воздействия. Тогда можно будет составить какую-то картину... А так.... Все низшие имеют вариации в организме... Придется тогда брать количеством, что бы сделать вывод. Неудобно. Но где же взять этот "точильный камень", что бы откатать на нем серию? Где? Раздумывая над этим вопросом я направился в сторону центральных улиц, благо до них уже было недалеко. Но дойти до них я не успел. Меня остановили примерно где-то в районе перехода "приличных" улиц в "дорогие" улицы.
       - Молодой человек не желает поразвлечься? - раздался сбоку женский голос.
       Оборачиваюсь направо - девица! Неплохо накштукатурена и крепко накрашена. Вульгарненькая такая. По виду проститутка. Жрица любви. Но ведь это же... Это же то что мне сейчас нужно!
       - У мадам Мари - замечательные девушки! Очень красивые, ласковые и умеют доставить удовольствие мужчине! - интерпретировав молчание моего размышления как сомнения, принялась уговаривать меня она, - вы не пожалеете!
       - И где это столь замечательное место, в котором живут столь замечательные девушки? - поинтересовался я.
       - Так вот, - показала девушка рукой на дом на противоположной стороне улицы. С небольшим каменной лестницей с полукруглыми ступеньками, ведущими к двустворчатым дверям, над которым висел здоровущий красный фонарь, - веселый дом мадам Мари!
       - Что ж, благодарю тебя, - ответил я ей, - прямо сейчас и зайду! Скажи, а выносливые у нее есть?
      

   Веселый дом

      
       - Ой, господин, хи-хи, щекотно!
       - Ну, дай мне своё ушко!
       - Ай, щекотно! Господин, вы меня защекочете до смерти! Хи-хи-хи!
       - Зови меня Нолом!
       - Хорошо господин, Нол.
       - Ну, дай, дай я тебя поцелую за ушком!
       - Ой, шекотно!
       Ну, где же он ходит? - раздосадовано подумал маг-воздушник второго курса Ноленик Артенгоф, усаживая сидящую у него на коленях девушку так, что бы ее попа пришла в большее соприкосновение с одной его очень бодрой частью тела, - договорились ведь! Уже на двадцать минут опаздывает!
       Нол имел в виду Доменика Шасто, обещавшего устроить кутеж и оплатить все расходы. Доменик был единственным сыном у своего отца, владельца обширных земель и двух богатых серебряных рудников. Поэтому деньги он тратил легко и непринуждённо, ибо они у него всегда были. Причем тратил он их и на друзей. Правда, за это приходилось признавать полное его полное и безоговорочное главенство, но ничего такого постыдного для себя Нол в этом не видел. Доменик был вполне нормальным парнем и каких-то несуразностей, которые могли запятнать дворянское имя и честь, не совершал. Просто у него было много денег, а у Нола их было мало. Вполне возможно, что будь у него их столько же, сколько у Доменика, Нол бы тоже так же тратил их на своих друзей. Вместе-то веселее! Три часа назад Доми предложил кутнуть друзьям с девочками, пообещав, что все оплатит. Нол и еще Леторий, тоже из их компании, пришли в назначенное время и место, выбрали себе девочек, заказали им выпить и усевшись на диванчики в небольшой гостиной, принялись ждать Доми. Девчонки уже полчаса ерзали у них по коленям, а его все не было.
       Где ж он ходит? - еще раз с неудовольствием подумал Нол, и переключился на стройные ножки в темных чулках и красных туфельках, видные из-под подзадравшейся легкой полупрозрачной юбки прелестницы.
       Можно ведь не в кровати, а стоя... Нагнуть... закинуть юбку ей на голову.... - улетел в фантазии Нол, внезапно ощутив как его сердце забилось где-то в горле, мешая дышать, - Хель с ним, с Доми! Сколько можно! Если не придет сейчас, сам заплачу! Дорого конечно... У мадам Мари очень дорого... Но и девочки тут красивые. Если сейчас он не придет....
       - Динь, тинь, динь! - прозвенел колокольчик от двери.
       Нол обернулся на звук. Не Доменик! В гостиную зашел...
       Так ведь это с нашего университета! - подумал Нол, разглядывая вошедшего, - с первого курса. Он еще на два факультета ходит, целителей и темный... Как его, там? Эээээ...Эриадор! Точно! Эриадор! Тоже поразвлечься пришел?
       - Добрый вечер молодой человек!
       Мадам Мари, весьма крупная женщина, лет сорока, затянутая в черные шелка, и большими золотыми кольцами на толстых пальцах, величественно встала со своего красного кресла с высокой спинкой. Мадам сидела в нем, поджидая клиентов и присматривая за тем, что творится в гостиной. Нол уже успел поймать ее недовольный взгляд, брошенный ею сначала на часы, а потом на них.
       - Ваши друзья уже зажались вас! Да и моим девочкам не терпится показать, на что они способны! Девочки! На выход! У нас гости!
       Мадам приветливо улыбнулась пухлым лицом и захлопала в ладоши, на звук которых из соседней комнаты вышли с десяток девушек и построились в одну линию, лицами к клиенту.
       -Увы, мадам, - сказал после небольшой паузы Эриадор, оглядев её работниц, - я не с ними.
       Он чуть качнул головой в сторону магов, сидящих с девицами на руках.
       - Да? О, прошу меня простить, - слегка растерялась хозяйка салона, - они просто ждут своего товарища и я подумала, что он это вы и есть!
       - Вы ошиблись. Я сам по себе! - улыбнулся ей во всю ширь улыбки Эриадор и чуть прищурив глаза, глянул в сторону сидящих на диванах.
       - Но... вы же пришли сюда за тем же что и они? Выбирайте! Смотрите, какие они красавицы! Все очень ласковые и умелые! Какую, вам? А может вам не одну?
       - Да, симпатичные... - кивнув, согласился Эриадор, - мне собственно подойдет любая из них, но с единственным условием...
       - Каким? - слегка насторожилась мадам.
       - Мне нужна самая выносливая!
       На диванах громко и отчетливо фыркнули. Два раза. Мадам, после секундного изумления стиснула зубы, дабы не дать губам разъехаться в ухмылке. Но это ей удалось плохо. На лице вышла гримаса.
       - О! Конечно, конечно! Не сомневайтесь, - затарахтела она, разжав наконец зубы, - все мои девушки очень выносливые... выносливые, как... как...
       - Лошади? - благожелательным голосом подсказали с диванов.
       Мадам метнула взгляд в сторону шутника, но комментировать не стала, а обратившись к Эриадору сказала: - Выбирайте господин! Любую! Уверяю, что вы не будете разочарованны. Вы будете просто поражены ее выносливостью! Заплатите до утра, и я гарантирую, что всю эту ночь вы не сомкнете глаз!
       - Нда? - несколько скептически произнес Эриадор, - хорошо. Но спешить не будем. Возьму пока на час, а там видно будет. Вот эту!
       Эриадор ткнул пальцем в крайнюю девушку.
       - Меня зовут Анжи, - улыбнулась та, делая книксен.
       - Зови меня Эри. Анжи, ты меня проводишь?
       - Да, господин Эри, - ответила та и сделала приглашающий жест в сторону лестницы ведущей на второй этаж.
       Вот ведь герой! - подумал Нол снова зарываясь лицом в волосы своей красотки, что бы добраться губами до места за ушком, которое ему так нравилось целовать, - самую выносливую ему! Агрессор, тоже мне! Нужно будет завтра в университете рассказать... посмеёмся... И где этого Доменика носит? Уже и первокурсники понабежали....
       - Ах-ах-ах-ааааааААААААААА!! - исполненный искреннего восторга женский крик, внезапно прозвучавший со второго этажа, стал для всех полной неожиданностью. Девушка, сидящая на коленях у Нола, отстранилась от него и с изумлением уставилась на верхнюю площадку лестницы, туда, где начинался коридор с комнатами. На ее лице, как и на лице ее подружки, сидящей на коленях у Летория было неподдельное изумление. Похоже, тут такого раньше не слышали.
       Эри, что ли? Если да, то неплохо он задвинул...., - подумал Нол, прислушиваясь вместе со всеми и ожидая продолжения, - ведь только начал, а она уже на весь дом орет!
       - Мадам! - появившийся на верхней площадке здоровый детина-охранник перегнулся через перила, обращаясь к хозяйке, - там, в третьем номере посетитель девушку хочет!
       - А Анжи? - с удивлением глядя на него снизу, со своего кресла, спросила мадам,- она куда делась?
       - Сомлела. Лежит в полной отключке. Клиенту это не нравится.
       - Сомлела? - с сильным сомнением в голосе переспросила мадам, - Анжи? Сомлела? Хм...
       А она вообще там живая?
       - Да мадам. Я посмотрел. Живая. Только как бы спит.
       - Спит? Ну, ничего себе!
       - Хозяйка, клиент просил девушку...
       - Хорошо. Мика, иди!
       Она сделала повелительный жест в сторону одной из выглядывающих в гостиную девушек. Мика, на которую пал ее выбор, покорно пошла к лестнице опустив плечи и перелетя перед собой пальцы опущенных вниз рук.
       - Проследи там! - сказала мадам, обращаясь уже к торчащему на верхней площадке лестницы охраннику.
       - Не сУмневайтесь мадам! - ответил тот и повелительно сказал, обращаясь к Мике: - Быстрее давай! Чё как не живая!
       Охранник с девушкой исчезли на втором этаже.
       Пронаблюдав вместе со всеми это небольшое представление, Нол снова потянул девушку к себе.
       - Но где же ваш друг? - спросила та, прижимаясь к нему.
       - Он сейчас придет, - пообещал Нол и повел ладонью вверх по ее ноге, от щиколотки вверх, сдвигая вернувшуюся на место юбку.
       - Аааа, аааа, ааа, ааа, аа, аа, а, а - во все убыстряющемся темпе громкогласно раздалось сверху, - АААААААА!!!
       Вопль оборвался на самой высокой ноте. В гостиной все дружно бросили свои занятия и развернулись в сторону лестницы. Небольшая пауза, потом наверху забухали шаги.
       - Мадам, Мика сомлела! - радостно сообщил появившийся охранник, улыбаясь во все зубы. Та, при виде его изумленно открыла рот.
       - Что, тоже? - справившись с удивлением, не поверила она.
       - Ага! - радостно откликнулся охранник.
       - Что такое? - непонимающе развела пухлыми ручками мадам, - что там происходит? Чего они так орут? Даже тут слышно, сквозь двери! Что он там с ними делает?
       - Не могу знать, мадам! Он меня посмотреть не приглашал! - осклабился охранник.
       - Не щерься мне тут, а то щас получишь!
       - Прошу прощения, но он еще одну хочет!
       - Еще одну?
       - Ага.
       - Да? ...Ну хорошо...
       - Иди!- мадам сделала жест еще одной девушке. Та, с некой боязливостью проследовала к лестнице.
       - Хозяйка, куда девок девать? - поинтересовался охранник, смотря на поднимающуюся наверх девушку.
       - Каких? - не поняла та.
       - Ну, Мику с Анжи. Анжи я на скамейку пристроил, а для Мики места не нашлось. Я ее на стул усадил. Падает она с него.
       - Вот как? Неси их вниз.
       - Пусть Обух их вниз тащит. Я же следить должен. Вы же приказали присматривать.
       - Ладно, - поджала губы мадам, - я щас его крикну.
       Охранник с девушкой исчезли на втором этаже. Спустя пару минут, наверх хмуро протопал вызванный Обух - шкафообразный детина с закатанными по локоть рукавами серой холщевой рубахи. Нол и Леторий, впрочем как и девушки, сидящие у них на коленях, развернулись в сторону лестницы, ожидая его возвращения. Спустя пару минут он появился на лестнице, держа на руках завернутое в платье тело, из которого торчали голые ноги и плечи.
       - Бум, бум, бум! - забухал он ножищами вниз по лестнице.
       - Обух, иди сюда! - призывно махнула ему пухлой ручкой рукой мадам, - покажи!
       Тот послушно подошел к хозяйке, держа девушку на вытянутых руках. Это была Мика.
       - Да она просто спит! - возмущенно констатировала хозяйка, вглядевшись в ее лицо, - и еще улыбается! Вот дрянная девчонка! Мика! Мика! А ну-ка просыпайся!
       Мадам принялась несильно шлёпать ее по щекам.
       - Просыпайся, я сказала! У-ууу, тварь такая!
       Однако пощечины не возымели нужного эффекта. Мика приходить в себя не желала.
       - Ооо, ооо, оо, о ...УУУУАААААА! - проорали сверху и наступила тишина.
       - Вот ведь дрянь, и эта туда же! - констатировала мадам, когда стало понятно, что продолжения не будет и можно больше не прислушиваться.
       - Неси ее в ее комнату, - сказала она Обуху, делая жест кистью руки в сторону, - и за остальными сходи. Я завтра с ними разберусь.... Удовольствие они, видишь ли, тут получают.... Вместо работы. А работать, кто за них будет?!
       - Еще одну! - жизнерадостно затребовал охранник с верхней площадки лестницы.
       - Ты чё там щеришся? - припустила на него сердитая мадам, найдя на ком сорвать свое недовольство, - я тебе чё сказала?
       - Да чё. Я ничё...
       - А чё тогда лыбишься? Настроение больно хорошее? Щас в раз испорчу!
       - Да не. Нормальное. Как обычно.
       - А чего тогда рот до ушей?
       - Дык ведь я и не думал, что этих девок можно продрать так, что они без памяти валяться будут. Да еще так быстро. А оно вона как! Смешно.
       - Я тебе щас дам смешно!
       - Мадам, он еще одну просил. Сказал, что разочарован.
       - Лиска, иди! - скомандовала мадам.
       Дальше действие развивалось по одному сценарию. Девушка уходила наверх, потом орала на весь дом, сообщая как ей хорошо, затем на верхней площадке появлялся охранник, и делая страшные гримасы, только чтобы не улыбнуться и требовал еще одну. Мадам, глядя какие он корчит рожи, с трудом сдерживая себя перед присутствующими господами магами, отправляла наверх еще одну девушку и Обуха, что бы тот вынес предыдущую. Девки блаженно орали, мадам исходила паром от злости, Обух тупо и без всяких возражений таскал по лестнице вниз полуголых девиц, кое-как завернутых в снятые с них же наряды, зрители наблюдали. Короче, сегодняшний вечер в публичном доме явно удался. Было весело. Нол уже давно пересадил девушку со своих колен на диван и сидя рядом с ней, наблюдал за разворачивающимся действом.
       - Динь, тинь, динь! - прозвенел колокольчик от двери.
       Обернувшись на звук Нол увидел в дверях улыбающегося Доменика.
       - Привет, - сказал тот, проходя внутрь и направляясь к друзьям, - не смог сразу прийти. Пошла отличная карта. Не бросать же игру при таком раскладе! Четыре с половиной золотых выиграл!
       - уууууууууААААААААААААА!!!! - раздалось сверху.
       - Ого! - уважительно сказал Доменик, наклонив голову к плечу и выставив вперед ухо, что бы было лучше слышно, - хорошо это он ей! Кто там так развлекается, не знаете?
       - Принятый в этом году... с нашего университета, - ответил ему Леторий, - князь Эриадор. Этот, который в черной мантии бегает.
       - Да ну? - не поверил Доменик, - не может быть! Что бы какой-то пацан... с первого курса. Не верю!
       - Ну, ты же слышал, - пожал плечами Нол.
       - Да? Так значит? Ну ладно! Покажем первому курсу, что значит опытные маги! Сейчас я возьму себе девку и она будет орать у меня громче чем у него. Вот увидите!
       - Мадам, где ваши феи? - обратился он к хозяйке, которая прикусив зубами нижнюю губу, неотрывно смотрела вверх, на лестницу.
       - А...- растеряно перевела она взгляд на него, но добавить ничего больше не успела.
       - СлУдушУЮ, - вытянутыми трубочкой губами, чтобы не дать им разъехаться в улыбку, промычал появившийся наверху охранник и, справившись с гримасой, уже нормальным голосом произнес, - Обух, забирай!
       Мадам прикусила уже верхнюю губу и обернулась в сторону девушек, сидящих рядом с магами.
       - Господа, - неуверенно начала она, - умоляю простить меня, но... на карту поставлена честь моего заведения... Господа, я прошу.... Я умоляю! Ваших девушек! Я все компенсирую! Скажем три раза бесплатного обслуживания? Как вам?
       - Что тут происходит? - удивленно повернулся к друзьям Доменик, - она что, хочет забрать у вас ваших девок и отдать их кому-то другому? Я не ослышался?
       - Неделя бесплатного обслуживания, - произнесла мадам.
       - Да ты что, в своем уме? - обернулся к ней Доменик, - это еще что за идея такая? У тебя что, других девок нет? Я не потерплю такого неуважения к себе и моим друзьям!
       - А у меня больше никого нет, - похоже, пребывая в некой прострации, произнесла мадам, плавно разводя руками в стороны, - кончились...
       - Как кончились?
       - Доменик, Эри их всех уже того... - подал голос Леторий.
       - Всех? - не поверил тот.
       - Ага. Эти две последние.
       - Господа, если вы позволите, - напомнила о себе мадам.
       - Хорошо, кивнул в ее сторону Нол, - пятнадцать раз бесплатного обслуживания... по полной. И я согласен!
       - А ты? - вопросительно обратился он к Леторию.
       - И я согласен, - кивнул головой тот.
       - Конечно, конечно господа! Договорились! Все будет в лучшем виде. Дора, иди! - мотнула головой мадам.
       - Не понял? - сказал Доменик, провожая удивленными глазами Дору, - вы отдали своих девок этому первокурснику? Зачем?
       - Ну, во-первых в обмен на полмесяца бесплатного обслуживания, это раз. А во-вторых, просто уже интересно, чем дело кончится. Это два.
       - В смысле? - не понял Доменик, - чем кончится?
       - Ну, сколько ему нужно, что бы сломаться! Одиннадцатая пошла. И все визжат так, как будто это самый сладкий раз в их жизни. Может это как раз будет последняя.
       - Ви, ви, ви, ви.. АааарррааААААХХ! - раздалось сверху.
       - Одиннадцатая! - с удовлетворением в голосе произнес Леторий, и прокомментировал, - тоже хорошо пошла!
       - Обух, забирай! - появился на лестнице охранник, - следующая!
       Мадам молча, мотнула головой к плечу, задавая путь движения последней своей работоспособной работнице.
       - Ничего себе! - сказал Доменик, плюхаясь рядом с друзьями на диван и протягивая руку к бутылке вина, купленную для девушек.
       - Фужеры чистые есть? - обратился он к мадам, которая таращилась на лестницу, - скажи, пусть принесут!
       - Ты пьешь? - поинтересовался Нол, одним ухом прислушиваясь к тому, что происходит наверху.
       - Капельку. Обмыть картежную удачу. Её надо обязательно обмывать, иначе везти не будет!
       Нол только головой покачал.
       - ООООООООО! - прочувственно прозвучало сверху.
       - Двенадцатая, - закончил счет Леторий, - а что дальше? Пойдёт к другим фейкам? Если да, то пойдем с ним? Вы как?
       - Что значит, кончились? Что значит, нету? - сопровождаемые недовольным голосом на верхней площадке раздались шаги. Но в этот раз это был не охранник. Это был Эриадор. В белой, с большим воротом рубахе, застегнутой на несколько пуговиц, под которой была видна его голая грудь. С одного бока она была заправлена в черные обтягивающие штаны, с другого бока висела свободно, видно не удостоившись заправления. Эриадор подошел к перилам, огораживающим верхнюю площадку лестницы и уперевшись в них вытянутыми руками навис над гостиной. Волосы у него были взлохмачены, а вид у него был весьма хмурый.
       - Мадам! - после небольшой паузы, громко произнес он, - я крайне недоволен! Я просил себе нормальную, пусть даже без особых изысков, но выносливую девушку, а вы мне кого понаприсылали? Такое впечатление, что это какие-то монашки, первый раз в жизни увидевшие мужчину. Стоит только начать, как они улетают туда, куда я попасть уже, наверное, с час никак не могу! Причем делают они это так быстро, что я за ними просто не успеваю! Мадам, в чем дело? Кто тут кого развлекает? Я их или они меня? Где вы понабрали этих чувственных особ, которые впадают в экстаз от одного только прикосновения к ним?
       - Эээээ... - проблеяла мадам, - раньше все было нормально.....
       - Не знаю, как там у вас было раньше, но сейчас я разочарован! Репутация вашего заведения, как приличного, оказалась дутой фикцией. Оно совершенно не соответствует реальности. Я буду всем рассказывать об этом прискорбном факте. И рекомендовать, желающим отдохнуть, пойти туда, где есть настоящие женщины, а не какие-то глупые девчонки, совершенно не искушенные в любовных делах!
       - Это неправда! Они все очень умелые и искусные. Не знаю, что с ними приключилось сегодня такое... - попыталась оправдаться мадам.
       - Мда? Как-то я этого не заметил. Впустую только время провел. У вас что, кроме этих девчонок, женщин в заведении нет? Нормальных. С опытом?
       - Есть! - мадам встала с кресла и, с вызовом развернув плечи, выставила вперед грудь пятого размера, - Я!
       - Хм.. - Эриадор оценивающее посмотрел на нее с высоты лестницы, - да... думаю, что опыта вам действительно должно быть не занимать... Ну, коль больше никого не осталось.... Он еще несколько секунд молча, смотрел на нее, затем принял решение.
       - Мадам! - Эриадор развернулся боком и вытянул правую руку в сторону, указывая направление к комнатам, - ПРОШУ!
      

   Стефания

      
       Сегодня с утра я была в прекрасном настроении. То ли выспалась, то ли солнце с утра такое яркое... А может этому причина - запах роз? Розы пахнут просто изумительно! Уже четвертый день стоят у меня, а по виду - как только с куста срезали. Внутри корзины, на дне, оказалась небольшая емкость с жидкостью, куда были воткнуты обрезанные кончики стеблей. Поэтому розы совершенно не увядали. И пахли, пахли, пахли....
       Какая прелесть! - в который раз подумала я, перед уходом на занятия подойдя к букету и втягивая носом нежный аромат бутонов, - никогда у меня еще не было целой корзины цветов! Да и если честно, вообще никаких цветов не было.... Никто мне их не дарил...
       А тут - сразу столько! Вот если бы они еще были подарены по настоящему, - вздохнула я. Этот Эри, со своими шуточками! Нашел над кем шутить! Совершенно не по-дружески поступил. Нехорошо! Чувствую себя обманутой и обманщицей!
       Я нахмурилась, вспоминая, как все смотрели на меня и мой букет, доставленной императорской почтой. Еще бы! Кому попало, эта почта посылки не развозит. Только самым-самым. И таинственный поклонник. Так было здорово! Как в книжках! А оказалось что это все - неправда! Все это устроил Эри.
       - Как же ты уговорил фельдегеря доставить мне посылку? - не веря ему, спросила я.
       - Очень просто. Социальная инженерия, - непонятно объяснил он.
       - А что это такое? - наморщив лоб, спросила я.
       - Воздействие на людей, - пояснил он, почти как магия, только без маги. В зависимости от ситуации можно сделать так, что человек будет делать то, что тебе нужно. И уговаривать даже не нужно. Он сам захочет тебе помочь.
       -Да...? И как же ты сделал так, что он захотел тебе помочь?
       - Он был с девушкой. И там у них, похоже, все только начинается. Я подсел к их столику и рассказал грустную историю о любви. Как злая судьба разлучила два влюблённых сердца... И вот я, без ума влюбленный юноша, прошу передать букет моей избраннице, заточенной за высокими стенами университета магии.... Девушка была очень тронута. Она попросила своего ухажера помочь мне. Тот же решил, что совершить для нее небольшой подвиг, дабы стать героем в ее глазах - это самое то, что для него сейчас нужно. Ну, вот так все и сложилось... Он совершил подвиг чтобы стать героем в ее глазах, его девушка получила себе героя, ты получила посылку... А я? А я немножко поразвлекся....
       - Как ты мог? - в изумлении глядя на него большими глазами, потрясенно спросила я, - как ты мог так поступить? Это же.... нехорошо! Это... это ... это же обман!
       - Не обман, а розыгрыш, - поправил меня Эри, - обман это когда хочешь получить с действа какую-то наживу. А без наживы - это шутка. Розыгрыш!
       Эри, обоими руками, щелкнул пальцами и усмехнулся.
       - Но зачем? - не понимая, растеряно спросила я, разводя руками, - разве нельзя было просто взять и подарить? Как я подарила тебе?
       - Ну... это скучно! Ты же тоже не принесла и не дала мне в руки - на мол, дарю! Кто привлек "Вечного почтальона?" А? Тоже ведь хотелось как-то необычно сделать, что бы было интереснее. Согласись, ведь ты пережила немало волнующих и приятных моментов на празднике? Вдруг не с того ни с его, императорская почта доставляет тебе огромную корзину цветов и коробочку перевязанную ленточкой. И письмо... от таинственного незнакомца. Кто, что? Ты не знаешь, что и думать. Все смотрят на тебя - ты королева бала! Скажи, разве тебе было не здорово?
       - Конечно... здорово, - ответила я кивнув, вспоминая свои чувства и переживания на празднике, - но только ведь получается что это все - неправда! Не настоящее!!
       - Разве твои переживания и чувства были не настоящие?
       - Настоящие. Но я ведь не знала...
       - Ну, вот видишь. Ты пережила прекрасный момент в жизни. Что же тебя так расстраивает?
       - Это обман! Все это было ... понарошку! Не взаправду! Все, что было здорово отравляется знанием о том, что все это неправда! Как ты этого не понимаешь!
       - Хорошо, я больше не буду ничего тебе рассказывать, - покладисто согласился Эри, взмахнув кистями рук в стороны и поджимая губы.
       - Больше не будешь? Так ты что, собираешься и дальше так поступать? Разыгрывать меня будешь? Что бы повеселится? Это...это совершенно не по-дружески Эриадор Аальст! С друзьями так не поступают!
       Я резко развернулась к нему спиной, и ушла, кипя от возмущения. Тоже мне друг! Так посмеяться надомной! Дурак!
       И вот уже два дня мы с ним не разговариваем. На лекциях я сажусь отдельно от него и не здороваюсь. Когда я в первый раз молча прошла мимо, он только задумчиво посмотрел мне в след, наклонив голову к плечу. Но подходить и извиняться не стал. Ну и пусть! Пока не поймет, пусть даже и не приближается! Так поступать с друзьями нельзя! Хотя.... Хотя жаль, что он мне цветы понарошку подарил... С ним весело. И он симпатичный... только странный... Почему он такой?
       Я задумалась, вспоминая Эри. Вышла я рано, до занятий было еще время, и я неспешно шла по узкой дорожке вдоль высоких, выше моего роста кустов, с удовольствием вдыхая свежий утренний воздух с запахом сухих листьев.
       - А ты слышала, что темно-зеленый вчера вытворил? - раздавшийся буквально рядом, из-за кустов голос прервал мои размышления. На соседней дорожке, за малость уже пожелтевшей живой изгородью кто-то стоял.
       - Темно-зеленый? А кто это? - спросил второй, тоже девичий голос.
       - Эриадор Аальст. У него же две мантии. Темная и зеленая. Вот Алистера и придумала. Темно-зеленый! Здорово, правда?
       - Ага. Темно-зеленый! Хи-хи. Смешно! Ох, и злится она на него!
       - Да. Хорошо он ее дурой тогда на истории выставил. Между нами - так ей и надо! Корчит из себя невесть что. А волосы у нее редкие.
       - Я тоже это заметила. И, кажется, она их еще красит...
       Похоже, это те самые, которые тогда обсуждали меня у расписания. Голоса, по крайней мере, мне кажется знакомы. Опять сплетнями делятся? Сплетницы.... - подумала я, и хотела было уже пройти дальше, не желая подслушивать, но произнесенное имя Эриадора заставило меня остановиться и прислушаться.
       - Та ладно, с этой Алистерой! Я тебе сейчас про князя расскажу! - голосом полным предвкушения, произнесла одна из них, - мне вчера такоооеее рассказали! Тааакоое! Ты не поверишь!
       - Что?
       - Вчера третьекурсники к феям ходили. К мадам Мари.
       - Зачем?
       - Что зачем? Ну, зачем они туда ходят? Затем. Ты что, не знаешь?
       - А, ну да. Да... Это я так. Не проснулась еще... Спала что-то сегодня плохо. И что?
       - Так вот. Когда они были там, туда пришел Эриадор! Представляешь?
       - И этот туда же! Куда его Терская смотрит?
       - А что Терская?
       - А разве у них не любовь? Все вместе да вместе.
       - Любовь. Не... вряд ли. Глупенькая она еще. Ничего не понимает в этих делах.
       - Откуда ты знаешь?
       - Да по ней видно. Еще, небось, ни разу не целовалась.
       - Слушай.... А ты заметила, что они теперь с князем отдельно сидят?
       - Ой... Точно! Я тоже это заметила! Интересно, какая кошка между ними пробежала?
       - Да что тут думать? Полез он, наверное, к ней, а она ему по роже дала. И все дела!
       - Ты думаешь? Ммм... Эриадор так ничего.... Если бы он ко мне полез, я бы, пожалуй, по роже его бить не стала...
       - Ну, так то ты, а то Терская. Я же говорю, глупая она еще! Может, думает, что раз ей императорская почта корзины роз привозит, так князь ей теперь не ровня? Повыше метит?
       - Ой, и, правда! А так и не выяснилось, кто ей это все прислал?
       - Не-а. Но подожди, дай я тебе про фей дораскажу! Пришел значит Эриадор в салон, взял себе фейку и сразу к ней наверх, в постель!
       - Вот что я тебе скажу. Это он точно от Терской туда побежал! Она ему от ворот-поворот, вот он к ним и помчался!
       - Хм... Похоже на то. Так вот, уединился он с ней, а она как закричит на весь дом! Говорят, даже на улице было слышно!
       - С чего кричала-то? Случилось что?
       - Ну как с чего? Так хорошо ей было. Ты, представляешь?
       - Да ладно... Это она небось притворилась, чтобы денег больше получить. Я слышала, что фейки всегда так делают.
       - Так это еще не все! Слушай дальше! Её на руках от него вынесли. В полнейшей отключке, как сказал Нол. В салоне и не помнят, когда у них последний раз такое было!
       - Да может ей просто плохо стало?
       - Ничего не плохо. Он следующую, себе потребовал. И с ней тоже самое. Тоже на руках унесли!
       - Да ты что...
       - Ага! Так он всех там их... по очереди. Представляешь - всех! Даже хозяйку салона!
       - Ха! Враки!
       - Чистая - пречистая правда! Нол рассказывал. Он был там. Все своими глазами видел!
       - Мда? Кто бы мог подумать... А с виду, глядя на него и не скажешь...
       - Ну, так как говорится, в тихом омуте зяки водятся!
       - Тогда получается, что Терской сильно повезло, что она ему по мордам дала...
       - Почему?
       - А ты только представь, что бы было с этой бедной, не целованной девочкой, если он целый салон фей вместе с их мадам через себя спокойно пропускает? И еще после этого уходит на своих двоих! Ах-ха-ха-ха!
       - Хи-хи-хи!
       За кустами в два голоса залились веселым смехом. Я стояла и чувствовала, как у меня от стыда горит лицо. Мерзкие сплетницы! Нет! Как только научусь магии, первое, что я изучу - это проклятие онемения! Клянусь! Что бы у этих языки поотнимались! И плевать я хотела на то, что это темное проклятие!
       - Ладно, пойдем, - отсмеявшись, сказал голос за кустами, - пошли на Эриадора посмотрим!
       - Зачем?
       - Интересно же! Оказывается, он о-го-го! К тому же еще и князь! Принцессу себе ищет! Слыхала? Ммм? Как я, похожа на принцессу? А так?
       - Личико попроще сделай... А Терская? Он же вроде к ней неровно дышит?
       - А что Терская? Пусть ждет себе принца, сколько хочет! Её проблемы. Ладно, пошли на Эриадора глядеть!
       - Пошли!
       Раздался звук торопливо удаляющихся шагов и подружки, похоже, вприпрыжку побежали по дорожке за зрелищем.
       Гадины! - от обиды у меня перехватило горло и на глазах навернулись слезы,- мерзкие, противные гадины! Столько понапридумывали про меня. Ни капли правды. Пойдут сейчас трепать языками по всем углам, ничего потом не докажешь. Почему они так ко мне? За что? Что я им сделала?
       Прекрасное настроение, посетившее меня с утра, исчезло без следа. Вместо него в горле встал ком, а на душе заскребли кошки.
       Знала бы - никогда не поехала бы сюда! - сказала я себе, имея в виду университет, и понуро поплелась на занятия.
       Первым сегодня были два часа практической магии. Еще один повод для огорчения. Ничего у меня не получалось. Как ни пыталась я обратиться к своей силе, ничего не выходило. Не одна была я такая, но все равно... На прошлом занятии получилось у Алистеры. Свечка, которую нужно было погасить, погасла, выкинув вверх извивающийся тонкий дымок. Боги, как высокомерно она на меня тогда посмотрела! С таким превосходством. Крыса крашенная! Точно, красится.... Конечно, ей проще. Она же маг огня! А я нет. Почему всех учат одинаково? Может если бы меня учили по-другому, у меня бы уже все вышло? И у Эриадора все получилось с первого раза... Правда, он уже все умел... Тогда магистр сказал, что он может больше не ходить к нему на занятия. Спит сейчас, наверное... У всех все хорошо, у одной у меня....
       Так, ноя и жалея себя, я добралась до аудитории и дождалась начала занятий.
       - Итак, начнем!
       Магистр Ниомедиус, преподающий у нас практическую магию был бодр и свеж и словно лучился энергией.
       У него тоже, похоже, все хорошо, - подумала я, хмуро глядя на него.
       - Начнем мы как обычно. С перечисления того, чего не должен делать маг, если он себе не враг! Ха-ха! Маг не должен: Брать в руки артефакты или другие магические предметы, не убедившись в их безопасности...
       Каждое занятие начиналось одинаково рутинно. С перечисления запретов. "Только упорным повторением можно удержать в голове правила, которым вы должны следовать всю свою жизнь. Если конечно хотите, что бы она была долгая..." - сказал магистр на нашем первом занятии, давая весь перечень запретов под запись. И теперь, начиная урок, мы всем курсом проговаривали эти правила.
       - Все вместе и вслух! - кивнул с кафедры магистр.
       - .... не активировать неизвестных заклятий, ... не проводить опыты, не установив предварительно защитные щиты...., - послушно - сонно забубнила аудитория.
       Я стала повторять вместе со всеми, иногда кося взглядом в тетрадь, со сводом правил.
       Затем началась практика. Я сидела, скрестив ноги на матрасике и закрыв глаза, пыталась медитировать, что бы что-то найти в себе. Пыталась... но никак не могла сосредоточиться. В голове безостановочно крутились мысли, вызванные подслушанным разговором.
       Неужели это правда? - задавала я себе вопрос, думая о Эриадоре, - неужели он действительно ходит к фееям? Как он может? Они же.... Грязные! Фу! Как ему не противно? А я думала, что он не такой... а он как все оказывается. Одни удовольствия на уме. О других подумать не может... И цветы мне подарил только потому, что хотел поразвлечься. Эгоист! Но все же будет жалко, если он перестанет со мной дружить... С ним интересно. Он такой... необычный. Может он просто плохо воспитывался? Может, я смогу его исправить? Нужно, пожалуй, помириться с ним. А то, вон какие быстрые тут бегают. ПрЫнцессссы... Пусть попросит прощения, и я с ним помирюсь. Но целоваться с ним после фей я точно не буду!
       - Получилось! Получилось! - неожиданно кто-то во весь голос заорал рядом со мной.
       От неожиданности я испуганно вздрогнула и резко открыла глаза. Рядом, перед дымящейся свечкой, радостно прыгал парень в синей мантии.
       Я только глубоко вздохнула и что есть силы, зажмурила глаза.
       На первой перемене усиленно обсуждали происшествие в салоне мадам Мари. Все уже все знали. Парни, разделившись на два лагеря, усиленно спорили, возможно ли такое в принципе? Физически. Или без зелья тут дело не обошлось? Приводили множество доводов за и против, а так же слышанных ими когда-то по этой теме. Девушки в обсуждении участия не принимали, но стояли рядом и внимательно слушали, бросая на меня ироничные взгляды.
       Похоже, что все оповещены, что у меня с ним чувства... - поняла я, увидев, как они на меня смотрят, - хорошо, что я тоже об этом узнала. Правда, случайно, но все равно - спасибо! А так бы ходила дура - дурой! В неведенье...
       Второй час занятий прошел так же в безуспешных попытках сосредоточится. В голову лезла всякая ерунда. Подумалось, что если Эри не захочет извиняться, то тогда я с ним не смогу дружить. И опять останусь одна.
       Бррр! Только не это! - со страхом подумала я, - только не это! Нужно пойти, и помирится с ним! Только как? Ведь это же я первая перестала с ним разговаривать! Вот ведь незадача... И потом. Он, значит, будет выкаблучиваться, творить что хочет, а я, из-за своего страха снова быть одной буду все терпеть? Так можно далеко зайти... Нет! Не буду просить у него прощения! Я, такая, какая есть! И все! А если... если он клюнет на этих, которые с ним хотят познакомиться? Он же уйдет! Что же делать? Может ему как-то намекнуть.... что я согласна мириться. Но вот как?
       Короче, терзаний был полон и второй час занятий. Звонок на перемену принес несказанное облегчение. Следующим был древяз. Голова на нем должна быть занята.
       Все лучше, чем сидеть, зажмурившись и пытаться не думать о том, о чем только и думаешь, - подумала я, последней выходя из зала медитаций.
       - А я тебе говорю, что будь он хоть трижды гигант, это невозможно. Не-воз-мож-но! Не веришь, это я тебе как целительница говорю!
       Невысокая девушка, старшекурсница, в окружении, похоже, сокурсников, сердясь, втолковывала свою точку зрения парню, тоже примерно такого же возраста, но в голубой мантии.
       - Жустина, твой значок лучшей ученицы не позволяет усомниться в твоих словах, и я бы не усомнился. Честное слово. Если бы не был там и не видел все своими глазами. Своими глазами! Вот этими. Понимаешь? - ответил он, тыкая себе в глаза вилкой из указательного и безымянного пальца.
       Вот значит, кто видел там Эриадора! - я внимательно присмотрелась к парню, - Он так спокойно, при всех говорит, что ходит к феям? Как ему не стыдно?
       - Он вас просто разыграл! Сговорился с мадам и все! А вы повелись и поверили!
       - Жусти, если бы только слышала, как они орали... как они орали! - при этих словах парень закатил вверх глаза и закачал головой с самым мечтательным выражением лица, -ты бы сразу поняла что это все взаправду.
       - Вот еще, буду я по феям ходить! - фыркнув, нахмурилась целительница,- это вы у нас, озабоченные, вы и бегайте!
       Стоящие рядом с ней девушки насмешливо заулыбались, глядя на парней.
       - Короче, так быстро и в таких количествах доводить женщин до такого состояния - невозможно! Это противоречит физиологии! Я тебе как женщина и как целительница говорю,- вынесла вердикт Жустина непререкаемым тоном, - он просто пошутил над вами. Нигде и никто о таком не слышал.
       - Если никто ничего о чем-то не слышал, то это совсем не значит, что это что-то не существует, - раздался сзади насмешливый голос, - и весьма странно слышать столь легкомысленные заявления из уст лучшей ученицы целительского факультета. Так могут говорить, пожалуй, только необразованные крестьяне, за кружкой дешёвого пива в каком-нибудь трактире...
       Оборачиваюсь - Эри! В черной мантии и насмешливым выражением на лице. Эри...
       Я внезапно поняла, что совсем не сержусь на него....
       - Что вы имеете в виду, господин князь? Объяснитесь! - сильно нахмурилась Жустина.
       - Я имею в виду то, что вы сказали. Миленькую, забавненькую глупость вполне простительную для девушки, но никак не допустимую для целителя. Для знающего целителя, конечно!
       Эриадор со значением произнес последнюю фразу.
       - Вот как? Господин первокурсник хочет показать, что он тут умнее всех? Ну что ж, я с удовольствием выслушаю вашу глупость. И посмеюсь над ней. Давайте, расскажите всем нам, - Жустина развела руками в стороны, призывая всех принять участие в разговоре,- давайте! Что же вы!
       - Извольте. Дело все в том, уважаемая госпожа целительница, что вы не знаете одной, совершенно простой вещи. Или не желаете ее признавать. А вещь эта в том, что женщины - гораздо более животные существа, чем кажутся на первый взгляд. Животные, это значит ближе к животным, по своему развитию и строению, - пояснил Эри свою мысль, - и поэтому, благодаря их столь простому устройству, совершенно несложно вызвать у них самые разнообразные чувства. Вплоть до самых ярких. Даже любовного наслаждения. У любой и за пару минут. Это я вам как целитель первого курса университета говорю.
       Что он несет? - возмутилась я, услышав, что он сказал, - какое-такое я ему животное?
       У всех девушек, стоящих рядом с Жустиной выражение лиц тоже стало недовольным.
       - Да что вы говорите, - насмешливым голосом, скрестив руки на груди и нехорошо сощурив глаза, произнесла Жустина, - животные, значит? Обоснуете?
       - Не-а, не обосную, - отрицательно помотал головою Эриадор, - докажу!
       - Ооо, даже так? Как интересно! И как?
       - Предлагаю пари! - громко, что бы было слышно всем, произнес Эриадор, - пари между мною и госпожой Жустиной! На следующих условиях. Мы, с госпожой целительницей уединяемся за занавеской. Если через минуту она не будет кричать от восторга - то я проиграл, если будет - то я победил! Проигравший ведет всех свидетелей пари в лучший трактир города - "Белый лебедь"! Свидетели - все присутствующие! Ну как, все согласны?
       - Ууууу , даааа - одобрительно замычали со всех сторон, - согласны!
       - Ну вот, все согласны, - обратился Эри к Жустине, - а вы согласны, госпожа лучшая ученица?
       - Я? Эээээ...
       - Что же вы, неужели вы готовы отказаться от своих слов?
       - Каких слов?
       - Все прекрасно слышали, что вы говорили. Спросите, они вам расскажут. Ну, так что, вы отказываетесь от пари и при всех признаете мою правоту? Или как?
       - Ничего я не отказываюсь!
       - Тогда пари?
       - Почему вдруг сразу пари?
       - Но ведь вы же подвергли сомнению мои слова! И кому как не вам, убедиться, что все честно, без обмана? А то если будет кто-нибудь другой, скажете опять что все подстроено. Вы готовы делом подтвердить свои слова?
       -Ну... я не знаю... как-то все неожиданно...
       - Дворяне отвечают за свои слова.
       - Хорошо, я согласна!
       - Отлично! Все слышали?
       - Даааа... - вразнобой отозвались вокруг, - пари.
       - Только без занавески, - сказала Жустина.
       - Дело в том, что это знание - старинная семейная тайна, передающаяся из поколение в поколение, - пустился в объяснения Эриадор, - я поклялся отцу, что передам ее своим детям и только. Вы понимаете? Поэтому мне важно, чтобы никто не видел, как это делается. Я могу вам при всех поклясться чем угодно, что не позволю себе никаких вольностей. Не буду никуда лезть и за что-то там хватать. Всего лишь легкое прикосновение к вашей шее и все! Вы поставите щит против магии, вы же умеете! И все будет честно и прозрачно. А с вашей честью, за одну минуту, за занавеской со мной, да еще при таком количестве свидетелей - ничего не случиться. Или вы придумали повод отказаться от пари?
       - Я не отказываюсь от своих слов. Но где же мы найдем эту занавеску? - не понимающе спросила Жустина. На фоне Эриадора выглядела она неуверенно.
       - В большом зале есть портеры на окнах. За ними не то, что мы с вами, взвод гвардейцев поместится! Пойдемте! Скоро уже перемена закончится!
       - Хорошо. Пойдем.
       - В большой зал, все в зал! - приложив руки рупором ко рту, прокричал Эри.
       С шутками и прибаутками толпа свидетелей вместе со спорщиками повалила по направлению к залу, обрастая по пути новыми заинтересованными лицами. В результате туда пришло человек под двадцать. Я тоже пошла с ними. Было интересно, чем это закончится. Да и Эри может, удастся намекнуть, что я его прощу...
       - Прошу вас! - Эри указал Жустине на большую портьеру из плотной светло-коричневой материи у первого окна. Сразу у входа.
       - А как будем определять время? - растеряно спросила она, видно никак не ожидавшая такого стремительного развития событий.
       - Вслух будут считать! Как крикну, начинайте! До шестидесяти! Понятно? - обратился Эри ко всем присутствующим.
       - Да.. ага... хорошо, - в разнобой ответили ему.
       - Готовьтесь.
       Эри вместе с Жустиной зашел за портьеру и задернул ее.
       - Готовы? - спросил он оттуда.
       - Да! - хором ответили ему.
       - Начинайте!
       - Раз...два...три.. четыре... - сначала нестройно, но затем, выровнявшись, дружно принялись считать все.
       Я не считала, а смотрела на портьеру. Мне совсем не нравилось что он там наедине с ней. Пусть даже и при свидетелях. И спор какой-то дурацкий...
       .... пяднадцать, шестнадцать...
       - Ах!!! - громко раздалось из-за портьеры.
       - восемнадцать, девятнадцать....
       - ааааааААААААА!!
       Портьера отлетела в сторону, открывая, что творится за ней. Эриадр, не давая упасть Жустине, и сильно наклонившись вперед, прижимал ее к себе, подхватив левой рукою за талию. Другой рукой он схватился за портьеру. Жустина же, уперевшись ему в грудь выпрямленными пальцами обеих рук и что есть силы изогнувшись через его руку назад, самозабвенно вопила восторженным голосом - аааааа!
       Голова ее была запрокинута, волосы свесились чуть ли не до пола, а лицо было искажено гримасой сладострастия. Выглядела она в этот момент очень не здорово.
       Я бы не хотела, что бы меня видели в такой момент, - невольно подумала я, глядя на её покрасневшее лицо.
       Наступила тишина. Жустина перестала кричать и закрыв глаза обмякла в руках Эри. Он осторожно потянул её к себе, ставя на ноги.
       - Ммм... - Жустина, все так же не открывая глаз, прижалась щекой к правой стороне груди Эри, положив на её другую сторону ладонь с раскрытыми пальцами. Эри обхватил ее руками за плечи и прижал к себе.
       - Мм.. ммм... ммм...
       Словно кошка, все так же, не открывая глаз, девушка неожиданно принялась тереться головой о его грудь. На её лице была улыбка с неги и блаженства. Эри же, улыбался как-то насмешливо, с оттенком легкого презрения на лице... Стояла полнейшая тишина. Все, замерев, молча, смотрели на них.
       - Ммм..мм.ммм..
       - Белый лебедь, - громко сказал Эри, наклоняясь к её уху.
       - Ммм?
       Жустина открыла глаза. Первое мгновение в них было выражение, что она где-то далеко-далеко, потом в них появилось осмысление. Внезапно она широко их распахнула, увидев толпу людей, с любопытством глазеющую на нее.
       - Ой!
       Она дернулась из объятий Эриадора назад и оступилась, на видно не слушающихся ногах.
       - Осторожнее!
       Эриадор аккуратно придержал ее за талию.
       - Милое животное, вы проиграли спор ....- с насмешливой улыбкой наклонился он к ней, - и теперь неплохо было бы сходить в "Белый лебедь", отметить это событие.
       - Ты...ты.. ты.... - обернулась к нему Жустина.
       Из ее лица ушла вся радость, а губы предательски искривились и задрожали.
       - Как насчет, пожрать? - нагло ухмыльнувшись ей в лицо поинтересовался Эри.
       - Мерзавец! - громко вскрикнула Жустина и залепила ему пощёчину.
       Ну... почти залепила. Эри ловко отвернул голову и отскочил в сторону, так что ладонь Жустины пролетела мимо его щеки, дернув нетвердо стоящую не ногах девушку вперед.
       Она чуть не упала.
       - Насчет оплеух договора не было, - зло сощурив глаза, сказал Эри,- проиграли, так проиграли! Расплачивайтесь!
       - По...ддонокк, - сдерживая рыдания, трясущимися губами произнесла Жустина. Её глаза наполнились слезами. Повернувшись спиной к Эриадору, на подгибающихся ногах и закусив нижнюю губу, она направилась к двери. По её щекам потекли слезы. Всё так же молча, все расступились, и провожали ее взглядами, пока она качающейся походкой шла по этому коридору. Дойдя до дверей, Жустина, зацепилась плечом за косяк и боком вывалилась из зала.
       - Бом-бом-бом! - прозвонили колокол, извещая о конце перемены. Все стали расходится, стараясь не смотреть друг на друга. Похоже, всем было неловко.
       - Пойдешь со мной в "лебедя"? - неожиданно поинтересовался Эри, обращаясь ко мне.
       - Нет, - медленно покачала я головой, - ты сейчас был просто омерзителен... Я не желаю с тобой никуда идти!
       - Почему? - искренне удивился он.
       - Нельзя смеяться над чувствами других людей! Если ты что-то можешь, что не умеют они, это совсем не повод унижать их. А ты унизил ее! Она плакала! Это гадко!
       - Мы поспорили, - холодно глядя на меня, сказал он, - плакать или не плакать это был ее выбор.
       - Ты затеял этот спор? Ты! Значит, ты мог предвидеть, чем он закончится! Можно было обойтись без унижения. Или ты хотел самоутвердиться? Потому что она лучшая ученица? Так?
       - Самоутвердится? - хмыкнул Эри, - вот уж не задавался целью...
       - Тогда зачем это все? Почему ты так обращаешься с девушками? Зачем ты делаешь им пакости? Может они тебе нравятся, а ты просто боишься себе в этом признаться?
       - Чтооо? Нравятся? Мне?
       У Эри изумленно вытянулось лицо. Он даже рот открыл.
       - Да. И поэтому ты ведешь себя как маленький мальчик, который дёргает девчонок за волосы, что бы привлечь к себе внимание!
       - Нравятся... - задумчиво вытянув вперед губы, повторил Эри, усиленно о чем-то размышляя, и смотря вниз - нравятся...
       - Пойди и извинись перед ней! - потребовала я.
       - С чего это ты мне вдруг указываешь? - поинтересовался он, поднимая глаза от пола и снова смотря на меня.
       - Потому что я твой друг. Пока - друг, - сказала я, - но я не буду дружить с тем, кого не уважаю! А твой последний поступок не располагает к тому, что бы тебя уважать.
       - Вот как? - Эри внезапно подошел ко мне и, прищурившись, заглянул мне в глаза, - Не будешь? Одна будешь?
       - Пусть так, - стараясь сказать это как можно тверже, ответила я, с вызовом глядя ему в глаза, - но с недостойным дружить не буду!
       Несколько долгих секунд мы смотрели друг дугу в глаза. Он молчал. Я тоже ничего не говорила.
       - Хорошо, я подумаю... - наконец произнес Эриадор, и спустя еще немного времени предложил, - пошли на древяз...
      

   Эри

      
       Вот так вот и бывает... вот так, и попадают.... вот так и пропадают....
       Я сидел на древязе, смотрел невидящими глазами в сторону кафедры и размышлял, порою разговаривая с самим собой. После посещения варгостана у меня разговоры с собой как-то часто стали происходить. Раньше такого не было. То ли синдром Робинзона развивается, то ли они мне все-же мозги повредили... Не знаю. Так, вроде голова думает.... Однако, в свете моих последних действий, нифига похоже она не думает. Творит, что только в нее взбредет. Вот, последние случаи - с салоном и этой Жустиной. С ошейником, который мне Дина нацепила - там все ясно. Давно уже ясно! Идиот клинический, лечению не подлежит. Только полная замена мозга... И ведь ничему не научился! Ни-че-му! Получил новую игрушку - побежал пробовать, как она действует.... Идиота кусок! Ведь большими буквами было написано - ОПАСНО! НА СЕБЯ НЕ ПРИМЕНЯТЬ!
       - Ну, я на себя и не применял...
       - Да?! А слушать в ментале этих самок, при опытах, это как ты называешь? Не на себя?
       - Ну а как? Долже же был я узнать, чего сколько....
       - Чего и сколько? Чего и сколько?! А знаешь, как это называется? Если называть вещи своими именами, знаешь? А это называется СУККУБСТВО батенька, СУККУБСТВО!! Ты теперь у нас эта замечательная, мелкая дрянь, а не демон из дома Изменчивых! Поздравляю! К кому следующий раз присосетесь, господин суккуб, а?
       - Ничё я не суккуб....
       - Да? А кто?
       - Я просто не подумал, что буду в ментале чувствовать все вместе с ними...
       - Вот я и тебе и говорю - голова у тебя дырявая! Кочан капусты на плечах! И тебе ведь понравилось, понравилось ведь, да?
       - НууууУ... ну яжЖ.. оно вот... так вот, яй!
       - Вот тебе и яй! Что ты теперь будешь делать, начинающий поДДаван? До мастера Йоды в сексе расти будешь? Может, ты еще здесь и размножаться начнешь?
       - НееЕ! Размножаться я не буду!
       - А что так? Может стоить подумать? С такими-то умениями. К тебе же очереди будут! ДЕНЬГИ брать будешь! Тебе ведь за твоё удовольствие ПЛАТИТЬ будут! Только подумай, какая завидная судьба тебя ждет! Как раз, до конца света и наублажаешь местных аборигенов. Низшие, так ты, кажется, их называл? А сам-то ты нынче кто? Их ублажитель?
       - Уйй, заткнись и так без тебя тошно!
       - Если я заткнусь, то кто же тебе мозги полоскать будет? У тебя же тут никого нет, кроме меня... Один ты одинешенек здесь... и только я, твой внутренний голос, могу прийти тебе на помощь...
       - Все! Ты - это я. И я теперь буду думать один! Вали отсюда!
       Я вздохнул и вынырнул из "глубин себя" к большей осознанности. Мой рассеянный до этого момента взгляд сфокусировался... на Стефании, которая подперев голову рукой, внимательно слушала преподавателя.
       То, что она сказала - было просто убийственно, просто убийственно. У меня как глаза открылись. Я понял, почему меня девчонки раздражали. Я просто пошло и банально подсознательно их хотел, разумом не понимая этого. Поэтому мне и хотелось, что-нибудь в отместку им сделать. Без вины виноватым. Бассо хочет секса! Нет, ну как вам это нравится? Точнее, Эри хочет секса, но это не суть. Хотя, может и суть, только это еще хуже. Налицо конфликт тела и духа. Причем неосознанный до сего дня конфликт. Так можно и шизофреником стать. Маньячить где-нибудь начну потихоньку...Вообще крандец будет... А что, первые признаки уже налицо! Та же Жустина. Ну, вот чего я с ней пошел на конфронтацию? Ну чего? Ведь можно было вообще мимо пройти! Никто меня не видел, за язык не тянул. Нет! Вылез! Чего? Еще раз поучаствовать в чужом оргазме захотелось? Или всем университетским молодым самкам показать, какой я самец? Эххх... И то и это.... Похоже, всё вместе сложилось. И что теперь будет? Если происшествие в салоне можно было списать все на слухи и басни, то тут уже это не пройдет. На глазах такой толпы... ой, дурак, ой, дурак! Так подставится... Не будет теперь у меня секретного заклинания. Как заклинание проходит сквозь магический щит, можно было бы проверить и как-нибудь иначе. Сейчас выпытывать начнут... Что да как... И с нарушением правил наверняка прицепятся... Правильно на Земле говорили - все зло от баб! С заклинанием ладно... переживем. Тем более, что на бумаге его больше нет. Когда я встал сегодня утром и взял в руки книгу, что бы посмотреть, как она подсохла, я был поражен. Обработанные составом лист высохли, но стали такими хрупкими, что когда я к ним прикоснулся, они просто рассыпались. Рассыпались в белую пыль!
       Ничего себе! - только и смог сказать я, увидев такое дело. Соседние со склейкой листы, которые по краю, у корешка книги, напитались "разлепином" тоже распались в этом месте и отвалились, став отдельными листками. С одной стороны - концы воду и решение проблемы. Заклинания остались только у меня в голове, но с другой... Это же сихот его знает что такое! Такую дрянь мне подсунул! Прекрасный повод сходить к торговцу и стрясти с него деньжат за ущерб. Это ладно. Схожу и проблемы в этом нет. Но вот что с бабами-то делать? А точнее с их присутствием? Ведь тело Эри, я так понимаю, не угомониться. Мне ведь даже теперь и отказать-то тут никто не сможет, если я захочу. Или он захочет? Или я захочу? Кто из нас? А..! Короче, похоже, я нажал на педальку. Пусть нечаянно, но нажал. И теперь нужно решать эту проблему.... Вариант уйти в монастырь отметаем сразу. Ибо ничего, кроме как сидения в четырех стенах в ожидании пророчества, я там не приобрету.... Второй вариант - альтернативная деятельность. В фильме - "Укрощение строптивого", холостяк Челентано, вместо ЭТОГО, рубил дрова. Бывало ночь напролет. Не знаю, есть ли тут на кухне дрова... Может, их сюда колотыми привозят... Мда. Перспективка! Бассо - колющий ночью дрова! Жуть! Но Челентано в итоге потом все равно сломался... Похоже, этот способ малоэффективен....
       Ну и третий вариант - сдаться. Все равно никто не узнает! Поживу в свое удовольствие... и вообще... Познаю новую грань мира....
       Я с минуту обдумывал эту мысль. Затем снова включился внутренний голос.
       - Слушай, ну те не стыдно? Даже местные низшие имеют принципы и следуют им. Та же Стефания! А ты? Чуть прижало и ты уже готов лапки поднять. А? Ну ты чё?
       - Эх-хе-хе-хе хе! - вслух вздохнул я и подумал про себя - стыдно! Ой, как стыдно!
       На мой вздох Стефания на миг оторвалась от доски, с которой списывала правила, глянула на меня и принялась писать дальше.
       Ноги бы пооторвать тому, кто это все со мной сделал, - подумал я и еще раз вздохнул. Ладно, будем жить дальше. Суккубом в жизни мне не быть. Однозначно! Поэтому, первое - придумать клятву и поклясться, не применять на себя заклинание. Раз. Второе - всегда ставить ментальный щит при его использовании. Это два. Третье - дистанцироваться от женского пола. Избежать контактов с ним совсем, вряд ли удастся, но необходимо будет научиться "держать дистанцию". Дабы Эри не дразнить. Это три. И четыре. Помнить кто я, где я и что я. Помнить постоянно. Ежечасно. И делать ноги!
       И еще нужно решить, что делать со Стефанией.... Прекратить с ней общаться или продолжить?
       Я повернул голову влево и посмотрел на девушку. Стефи была вся в учебе. Держа навесу над бумагой стилло, она внимательно слушала преподавателя, готовая сразу начать записывать.
       Прилежная... И как мне с ней быть? Поругаться? Да как-то жалко... Вроде подобрал, обогрел, взял под защиту... Нехорошо будет выглядеть. Меня она не предавала, в спину вилкой не тыкала... На правах друга высказала недовольство моими поступками и все. Нормально. У неё есть свои принципы, и она их отстаивает, ругаясь даже с другом, причем чуть ли не единственным. Достойно. Да и потом... я уже к ней привык, считаю ее членом команды... поэтому под понятие "женский пол" она не попадает. Нет, она, несомненно, девушка, я вижу, глаза-то у меня есть! Весьма симпатичная, но я на нее реагирую скорее как на личность, а не как на что-то "чудесное". Вот, смотрю спокойно, не раздражаюсь...
       Почувствовав на себе взгляд, Стефи быстро повернула голову и, увидев, что я ее разглядываю, нахмурила брови. "Не мешай!", - прочитал я по ее недовольному взгляду. Мгновение спустя она снова отвернулась к преподавателю.
       Прилежная и занятая, - констатировал я, - ладно, будем общаться дальше. Тем более что у меня только что появилась идея, как Стэфи может мне помочь уйти от ненужной демонстрации желающим моих талантах.
       - Бом-бом-бом! - прозвонил колокол, сообщая о начале перемены.
       - На сегодня все! Обязательно повторите к следующему занятию материалы предыдущего урока! - сообщил с кафедры магистр, начиная складывать свои бумаги.
       Все завозились, стали вставать и складывать сумки. Дождавшись, пока Стефи уложит свою тетрадь и повернется в мою сторону, я поймал ее взгляд и, улыбнувшись, лучезарной улыбкой Бельмондо, предложил: - Поговорим?
       Та в ответ, нахмурившись, не очень уверенно кивнула. Без всякого желания. В ментале я чувствовал, что она устала. Видно потратила свой запас психической энергии на свою вспышку и теперь не в силах продолжать разборки, - понял я.
       - Как ты смотришь на то что бы выпить чашечку свежесваренного коффая и съесть небольшое, но вкусное пирожное? Ммм? Я угощаю.
       - Да? Спасибо.... Только....
       - Только не в нашей "стекляшке"? Я угадал? Я тоже не хочу туда идти. Слишком много любопытных глаз. Пойдем на площадь? В кофейню.
       На территории университета был свой небольшой трактирчик для студентов, в котором можно было и сытно покушать и просто посидеть, за чашкой чая. За наличие множества больших окон в тонких рамах она имела незатейливое прозвище "стекляшка". Но туда идти сейчас совершенно неразумно. Все только и будут делать, что пялиться на нас. Не поговоришь.
       - Ты удивительный, - с удивлением в голосе сказала Стефания, глядя на меня своими большими глазами, - иногда, ты словно читаешь мысли, но порой не понимаешь простых вещей!
       - Вот об этом мы и поговорим. Мне понадобится твоя помощь. Ты пойдешь?
       - Да, только мне нужно будет переодеться. А мы успеем? Перемена хоть и большая, но мы можем....
       - Это вопрос, не требующий отлагательства! - перебил я ее, - твоему другу требуется помощь. Это ведь гораздо важнее опоздания на пятнадцать минут на математику, не так ли? Да и по твоему уставшему виду понятно, что кружка бодрящего коффая тебе совершенно не повредит.
       - Хорошо, - согласилась Стефания, - тогда я пошла переодеваться. Я быстро!
       - Я тоже пойду, сменю черную, на зеленую. У меня после обеда опять целительство. Встретимся у ворот!
       - Хорошо.
       Спустя десять с небольшим минут мы сидели за столиком для двоих на втором этаже кофейни, у самого окна. Сверху открывался неплохой вид на площадь мощеную желтовато-коричневыми плитками из местного камня. Фасады домов, обращенные к площади, были выложены тем же камнем. Выглядело все нарядненько, чистенько и чем-то напоминало земные города. То ли Германию, то ли Чехию. Высокие треугольные крыши, крытые красной черепицей, квадратные фонари со стеклами на высоких тонких столбах... Знакомый, виденный уже где-то антураж. Площадь была в трех минутах ходьбы от главного входа университета. Чуть спустился под горочку, и вот она. Любимое место посиделок студентов в трактирах и кофейнях, окружавших её кольцом. Площадь так и называлась - студенческая.
       - Я тут никогда не была, - сказала Стефания, с удовольствием глядя в окно, - в смысле не на площади не была, а тут, на втором этаже. Тут красиво.
       На ней было светло - голубое платье, хорошо подходившее к ее темным глазам и волосам. С белым воротничком и белыми манжетами на длинных рукавах.
       Ей идет, - подумал я, - вкус есть.
       - Ну вот, а ты не хотела, - сказал я, окидывая ее взглядом.
       - Что господа желают? - поинтересовалась худенькая девушка - официантка в светло-коричневом, до пят платье и длинном белом фартуке, подошедшая к нашему столику.
       - Два коффая с молоком. Ты с молоком пьешь? - обратился я к Стефании.
       - Да, - кивнула она.
       - Два с молоком и пирожное. Какое тебе пирожное?
       - Ой, не надо! - смутилась Стефи.
       - Почему? Тут очень вкусные пирожные. Мне нравятся тирольские, с яблоком и кремом. Очень вкусные. Ты пробовала тирольские?
       - Нет, - помотала головой Стефания.
       - Тогда нам два коффая и два тирольских, - сделал я заказ.
       - Что-то еще?
       - Нет. Пока все.
       - Хорошо, сейчас я принесу.
       Официантка слегка присев, изобразила книксен и пошла выполнять заказ.
       После ее ухода за нашим столиком воцарилась тишина. Мы смотрели друг на друга и молчали.
       - Знаешь, Стефания, я подумал над твоими словами, - начал я разговор, ради которого я её собственно и привел сюда, - подумал и пришёл к выводу, что я кое-где был не прав...
       Особенно с Жустиной, когда устроил это шоу для всех, - подумал я про себя. Если в салоне, когда я увидел старшекурсников, у меня возникла идея пошутить, пустив о себе слух как о крутом мачо, то с Жустной это да... Если признать первую идею совершенно дурацкой, то то, что я потом сотворил в университете.... Даже не знаю, как это классифицировать. Просто необъяснимо. Точно, наверное, от недостатка секса, тело Эри мозг отключило...
       - В чем именно ты был не прав? - спросила Стэфи, тактично смотря в стол, видно видя, что я остановился, призадумавшись.
       - Относительно Жустины. Не нужно было так делать,- совершенно искренне сказал я, правда, имея в виду несколько иное, чем она.
       - Я тоже так думаю, - кивнула головой Стэфи, - очень некрасиво всё это выглядело. Очень!
       - Ты будешь перед ней извиняться? - быстро вскинув на меня глаза, спросила она.
       - Это невозможно, - покачал головой я, попутно отметив, что у Стефи очень выразительный взгляд, когда она смотрит так, из-под бровей, - это будет выглядеть, как будто я проиграл пари.
       - Но, а как тогда? - не поняла Стефания, - что ты тогда хочешь сделать?
       - Ничего, что касается Жустины, - пожал плечами я, - ничего, кроме того, что скажу своему другу, что я осознал, что был не прав. Это действительно нехорошо и я больше так не буду делать. И еще. Я хочу принести клятву.
       - Какую? - растеряно спросила Стефи, никак не ожидавшего такого развития разговора.
       - Стефания! Как своему другу, я клянись тебе, больше никогда - никогда не применять это знание ради шутки и развлечения. Если я нарушу свою клятву, пусть в наказание за это клятвопреступление я лишусь своей магической силы! Клянусь!
       Я торжественно поднял к правому плечу раскрытую ладонь.
       - Ты примешь мою клятву? - спросил я Стефи, на лице которой было нескрываемое изумление.
       - Да, - сделав горлом глотательное движение, ответила она.
       - Спасибо, - кивнул я.
       За нашим столиком снов наступила тишина. Стефи думала, наверное, о том, как я проникся, я же думал о том, что принесенная клятва поможет мне избежать деланья глупостей в будущем. Клятва есть клятва. Демоны клятвы не нарушают. Очень не любят их давать, поскольку клятвы ограничивают свободу, но если дали, то выполняют. А мне такая клятва сейчас очень нужна. Надеюсь, что с ее помощью я смогу контролировать свое тело. Точнее тело Эри, но смысл от этого не меняется...
       - Ваш заказ.
       Появившаяся официантка держала в руках темный деревянный поднос с двумя белыми фаянсовыми кружками, над которыми вился парок и двумя блюдечками с круглыми пирожными. Рядом с пирожными, на блюдцах лежали две маленькие деревянные ложечки.
       - Хорошо, - кивнул я, - ставь!
       - Что-нибудь еще? - спросила она, закончив выставлять принесенное на стол.
       - Нет. Я позову.
       Но девушка не ушла. Сделав нормальный книксен, она неожиданно обратилась ко мне: - Простите господин маг, что я к вам обращаюсь, но не могли бы вы уделить капельку вашего времени и ответить мне на один вопрос?
       - Какой? - удивился я.
       - У нас ходят страшные слухи о том, что в университете на свободу вырвались ужасные создания. Троих поймали, а четвертого нет. Все наши девушки очень боятся. Ведь магический университет совсем рядом. Это правда, господин маг?
       Я глянул на круглеющие глаза Стефании и ее отвисающую челюсть.
       Ага, похоже, она поняла, откуда ветер дует, - понял я, - Хм... а не взбодрить ли мне местную общественность небольшой историей? А то они тут, похоже, скучно живут...
       - Сейчас расскажу! - многообещающе пообещал я, пытаясь удержаться от ухмылки глядя в наивные молодые глаза официантки, - только это большой секрет! Тссс!
       Я приложил указательный палец к вытянутым губам.
       - Дело в том, что в университете создается новый вид войск для нашего императора - отряды боевых свиней - убийц!
       Та широко распахнула глаза. Стефи повторить движение ее глаз не смогла. Веки ее уже до этого уперлись в "ограничители".
       - Ты только представь, - разводя руками и делая большие глаза, сказал я, обращаясь к официантке, - стадо оОГрромных кабанов, покрытых непробиваемой стрелами и мечами щетиной, с торчащими из пасти клыками и налитыми кровью глазами, несется, вздымая пыль на пехоту врага!
       - Трах! - резко выбросил я вперед руки с растопыренными пальцами, - боевые свиньи на полном скаку врубаются во вражеский строй! Словно горячий нож, идущий сквозь масло, они рвут его на части, рылами и клыками расшвыривая в стороны вражеских солдат! Прорвавшись сквозь ряды врагов, они стремительно группируются, перестраиваются и нападают с тыла, добивая с победным хрюканьем остатки деморализованного противника. Все! Победа! Полная победа! А в перерывах между сражениями боевые свиньи-убийцы замаскированные под обычных свиней, незаметными диверсионными отрядами проникают на поля, захваченные врагом и сжирают на них - ВСЕ! Все сжирают! Как саранча! Не оставляя ни зернышка его лошадям, ни капустной кочерыжки его солдатам! Сожрать - ВСЕ! Тактика вытоптанной земли! Слыхала?
       Официантка, левой рукой прижав к груди поднос, пальцами правой прикрыв рот, испуганно помотала головой, глядя на меня расширенными от страха глазами.
       - Будешь знать теперь. Но в опытах со свиньями произошла ошибка. Когда их делали невидимыми, что бы они могли объедать поля незамеченными, что-то пошло не так. Кабаны внезапно приобрели хитрый и коварный разум, совершенно чуждый человеческому. Заметив такое дело, в университете решили начать все по новой, а первых опытных свиней пустить по их прямому назначению - на окорока и холодец. Но коварные монстры подслушали решение великих магов и ночью выбрались из загона. Как показало проведенное после расследование, что бы перелезть через высоченный забор они встали друг другу на спины. Только тогда, четвертая, самая верхняя свинья, смогла его перепрыгнуть. Она перекусила зубами дужку замка и выпустила всех на свободу. Но охрана не дремала. Увидев побег, она смело кинулась за беглецами вдогон и настигла их возле оранжереи. Был страшный бой. Свиньи-убийцы забаррикадировались и боролись до последней капли крови. Только совместными усилиями всех студентов университета была одержана победа, и столица была спасена! Страшно даже подумать, что бы было, вырвись они на улицы!
       - Но! - поднял я многозначительно палец, - одному кабану в последний момент таки удалось стать невидимым и остаться в живых. Сейчас его усиленно ищут, а он бродит по территории, оставляя следы и неожиданно хрюкая из кустов. Особенно много следов в оранжереи. Наверное, он приходит туда оплакивать своих павших товарищей....
       Стефания закрыла лицо ладошками и уперла локти в стол. Плечи у нее начали вздрагивать.
       Похоже, пора закругляться, - подумал я, - если она сейчас разразиться хохотом, шутка не удастся.
       - Так что, один все еще на свободе. Он очень опасен. Конечно, мы сделаем все, чтобы он не вырвался в город, но все равно. Если вдруг услышишь хрюканье - беги и не оглядывайся! И своим знакомым скажи! Ну, все, иди, иди! Видишь, моя подружка заскучала! Заснет уже сейчас! Я теперь с ней буду разговаривать! ИДИ!
       - Какой ужас... - ошеломленно произнесла официантка, поворачиваясь спиной и опуская чуть ли не до пола удерживаемый за край поднос.
       Из-под ладоней Стефани, послышались всхлипывания.
       - Гм! Гм! - громко откашлялся я, что бы заглушить их.
       - Боевые свиньи... оплакать товарищей... Ой, я не могу! - спустя минуту, с полувсхлипами смеха из-под них, медленно потянула ладони вниз по своему лицу Стефания, - Эри! Ты ненормальный! Как тебе только такое в голову приходит?
       - Хорош рыдать, - сказал я, имея в виду слезы смеха на ее глазах, - коффай стынет, пирожные сохнут! Давай, не зевай!
       Я взял с кружу с напитком и отхлебнул коффая.
       Неплохой тут кофе делают, - подумал я, прислушиваясь к вкусу напитка, - и пирожное.... Тоже неплохое. Как и в прошлый раз.
       Видя, что я приступил к пирожному, Стефи, отсмеявшись и вытерев глаза платочком, последовала моему примеру. Пирожное и кофе закончилось быстро. Хорошие вещи быстро кончаются.
       - Пойду, руки помою, - сказала Стефи, с удовольствием облизнув напоследок ложечку и кладя ее на блюдце, - в креме испачкала.
       - Хорошо. Жду тебя, - сказал я, кивнув.
       Стефи встала и ушла, я же остался сидеть за столом, положив голову на руки, упертые локтями в стол и разглядывать площадь.
       - Господи-и-ин Эээри! - раздался рядом восторженный голос.
       Оборачиваюсь - Анжи! Феечка! И Мика рядом с ней. Улыбаются. Довольные...
       - Я весь внимание, - хмуро сказал я.
       - Господин! Мы хотели сказать, что ваше посещение нашего салона - это было... это было так чудесно!
       - Праздник всей жизни, - подсказал я, кивнув, - я понял. Дальше.
       - Да, праздник! Мадам просила передать, если мы вас увидим, что отныне вы можете посещать нас совершенно бесплатно! Мадам сказала, что для вас все всегда будет бесплатно! И девочки все согласны. Господин, приходите! Мы все вас будем ждать! Очень ждать!
       - Польщен, - сказал я, - передайте мадам, что я польщен. И я рассмотрю ее предложение. Однако, сейчас я не один и поэтому - всего доброго.
       - Да, мы видели. Мы бы никогда не подошли, не будь вы один! Мы уже уходим. Приходите обязательно! Мы будем вас ждать! Только обязательно приходите! Девушки направились к выходу, с надеждой улыбнувшись мне.
       - Всенеприменнеше, - пробурчал я себе под нос, провожая их взглядом, - убегаюсь....
       - Значит это все-таки правда? - раздался сзади голос Стефании. Откуда она подошла? Лестница же прямо!
       - Что именно? - поинтересовался я, оборачиваюсь.
       - Ты действительно ходишь по феечкам?
       - А то ты не слышала.
       - Одно дело слышать, другое дело увидеть своими глазами.
       - И что?
       - Да ничего, в общем-то, - пожала плечами с равнодушным видом Стефи, - просто буду знать.
       Однако в ментале у нее было разочарование и ... это... Брезгливость?
      

   Педагогический совет

      
       - Господа преподаватели! Я собрал вас всех для того что бы обсудить с вами возникшую ситуацию. Я говорю о имевшем место быть происшествии между ученицей третьего курса баронессой Жустиной Жорде и князем Эриадором Аальстьом, - сидящий во главе длинного "председательского " стола ректор Мотедиус со значением обвел взглядом преподавателей, расположившихся в креслах с высокими спинками вдоль его длинных сторон, - вы в курсе произошедшего?
       - Так, в общих чертах, - отозвался за всех преподаватель древяза, - на уровне слухов и сплетен. Хоть университет гудит ими, но лично я не до конца понимаю, что там, в действительности произошло. Если вы, господин ректор, сообщите официальную версию событий, я буду весьма благодарен, как, наверное, и все присутствующие здесь. Наверняка вы обладаете самой полной информацией.
       - Хм... - хмыкнул ректор, - наверное, вы правы. Официальная версия такова. Отбрасывая несущественные детали в виде спора между Жустиной и Эриадором, выделю главное. Суммируя имеющуюся у меня сведенья, я имею основания подозревать Эриадора Аальста в применении ментальной магии!
       За столом наступила тишина. Настороженная тишина.
       - Люсинела Гай, - негромко произнесла магасса Элеона, - не дайте боги...
       - Да, - кивнул ректор, - Люсинела Гай. Хотя нынешняя императорская семья, в общем-то, можно сказать обязана ей своим восхождением на трон, но не думаю, что император обрадуется появлением в империи еще одной такой персоны.
       - Прошу меня простить, за моё недостаточное знание истории, - подал голос с самого дальнего конца стола эрт Бастиан, - кто такая Люсинела?
       - Одна весьма амбициозная, но совершенно беспринципная и вздорная особа, - вздохнув, ответил ему Мотедиус, как-то устало опустив плечи.
       - Начинала как целительница... Училась в этом университете. Неожиданно открыла в себе дар ментальной магии. И с этого момента начался закат семьи Гольтеншихт, нашего предыдущего императора. Сначала Люси потренировалась в университете, потом сообразив, что достойна большего, перебралась в императорский дворец, оставив тут после себя грязь, сплетни, зависть и ненависть. А так же магические дуэли, по крайней мере, шесть трупов в результате их, и множество рассорившихся на всю жизнь людей. Замечательных людей, я бы сказал. Некоторые из них враждуют до сих пор. Сколько времени уже прошло, а все никак...
       Ректор снова тяжело вздохнул. За столом стояла полная тишина.
       - Ну, уж, а во дворце она развернулась по полной. Хотела стать императрицей. Но видно мозгов не хватило все правильно сделать. Или ощущение всемогущества ее подвело. А может просто поторопилась. Не знаю. Но в итоге император рассорился со своими сыновьями, даже отлучил их от семьи. А принцы поругались между собой. Не хочу говорить плохо о покойных, но, видно вдовец-император и его взрослые сыновья, похоже, просто не смогли ее поделить между собой. Так, видать, она им всем вскружила головы. Вполне возможно Люсинела хотела, что бы трон достался только ее детям. В общем, в семье императора воцарился хаос. Власть в империи ослабла. Видя такое дело, соседи тут же вмешались, рассчитывая использовать сложившуюся ситуацию в свою пользу, и попытаться прирасти территориями за наш счет. Взялись поддерживать принцев, одни одного, другие другого. Война была неизбежной. Собрав армии и вооружившись на деньги врагов, принцы пошли силой отбирать у отца свой, как они считали незаконно отнятый трон, разоряя и грабя на своем пути. Что тут тогда творилось! Сколько людей поубивали! Я сам тогда воевал против остаров. Знака мага даже тогда еще не имел. Студент четвертого курса. Все тогда воевали.... Все. В университете только сторожа оставались. Пусто было в коридорах, одно эхо... Два друга у меня тогда погибли на этой войне. С первого курса вместе учились...
       Морэдиус замолчал, наклонив голову к столу.
       - Ну а потом, видя, что империя гибнет, нынешний император Альвеар Хайме организовал переворот, благо его семья тоже имела права на трон, и захватил власть. Прежнего императора убили, вражеские армии кое-как где разбили, где остановили и война закончилась. Но в землях, империя значительно тогда потеряла. В том числе и свой южный выход к морю. Вот уже как сто пятьдесят с лишним лет он теперь у оставов. И людей тогда много погибло. И магов, и дворян, и простолюдинов. Очень много. Чудовищно много.
       - А Люсинела? - спросил эрт Бастиан, прервав затянувшуюся тишину.
       - Люсинелу убили вместе с защищавшим ее императором. До последнего мгновения защищавшим. Оттеснили к стене и расстреляли обоих из арбалетов. В императорском дворце теперь есть достопримечательность - "стена Люсинелы", - горько усмехнулся Мотедиус, - даже не имени императора, а Люсинелы. Вот как история распорядилась. Вся в выщерблинах от арбалетных болтов. Как с той поры была, так и осталась. Говорят, если присмотреться, даже кровь её еще видна. Но я как не присматривался - не заметил. Будете при случае во дворце - полюбопытствуйте. Дадите монету слугам, они с удовольствием вам покажут.
       - А что же, никто не знал, кто она такая? - поинтересовался Бастиан, - у императора же охрана. Маги. Как же они прозевали?
       - Ментальная магия весьма специфическая вещь. В ней нет столь большого количества энергии, которыми оперируют, к примеру, огненные маги, и которые могут видеть остальные. Даже не совсем понятно, что она есть такое. Вполне вероятно, что для того, что бы владеть ею, нужно какое-то особое строение мозга. Еще во времена древних, магов, владеющих подобной магией, было очень мало, а сейчас - это вообще редкость. Знания утеряны. Школа утеряна. Учить некому. Понимаете? Почувствовать ментальную магию может только маг с таким же даром. А где его взять? И потом, кто из правителей рискнет держать рядом с собою такого человека? Человека, который может внушить тебе что угодно? Уж если на то пошло, то тогда нескольких, что бы они контролировали друг друга. И то, риск просто непомерен. А с Люсинелой вышло просто. Молодая красивая девушка, любвеобильная, немного взбалмошная. Прелестное создание, что тут еще сказать. Ну, любят ее мужчины, что поделаешь? И император имеет право фавориток менять. А защитных амулетов нет. Нет, они есть, конечно, но вот насколько они действенны, это вопрос, поскольку делаются путем копирования оставшихся образцов. Но вот проверить их банально просто не на ком. Нет магов!
       - А варги? Я слышал, что они могут...
       - Варги могут "слышать" человека на эмпатическом уровне. Его настроение и что он примерно в данный момент чувствует. Еще они могут распространять вокруг себя чувство симпатии, дабы расположить к себе. Подчинять же себе на расстоянии, как делают это маги разума, они не умеют. Для того что бы варга подчинила себе человека ей нужен тесный эмоциональный контакт. Такой, который, имеет место быть при занятиях любовью. По-другому они не могут. Их такими создали. Так что варги не являются магами разума. Да, некоторые элементы их действий схожи, но не более.
       - А боевые пятерки?
       - Это вообще из другой оперы, - махнул рукой ректор, - убийцы, да и только. Ментальный маг опасен своей скрытностью. А пятерка она как на ладони. Сразу понятно кто враг.
       - Тогда получается что Аальст опасен?
       - При условии, что он действительно владеет ментальной магией. Кто-нибудь из вас замечал что-то необычное в его поведении или реакции на него окружающих?
       - Я его спросила вчера на занятии, о том, что это за слухи ходят о том, что он знает какие-то особые точки на теле, - произнесла Элеона, - я как-то совершенно не подумала о том, что за этим может стоять нечто иное.
       - И что он вам ответил? - заинтересованно повернулся к ней Мотедиус.
       - Сказал, что с удовольствием бы продемонстрировал бы на мне свое знание,- но, к сожалению это невозможно. Мол, он обещал одной умной и порядочной девушке, что не будет больше этого делать. Он вообще-то достаточно нагловат.
       - Кому это он обещал?
       - Стефании Терской. Я не постеснялась спросить, а он не постеснялся ответить. Очень самоуверенный юноша.
       - А что... у них любовь?
       - Хмы, - хмыкнула Элеона, поджав губы и наклонив голову к плечу, - откуда я знаю? Видела пару раз вместе. А что там у них - одна Мирана ведает!
       - Мда? - задумался на несколько секунд ректор, - похоже, что девушка имеет на него влияние. И влияет на него достаточно положительно. Это хорошо. Знаете, уважаемая Элеона, я вам не сообщал, но несколько дней назад ко мне на приём записалась Стефания Терская и я имел с ней разговор. Она пришла с просьбой и просила не много ни мало, как разрешения посещать ваши занятия.
       - Что-о? Это еще зачем? - неподдельно изумилась Элеона.
       - Она мечтала стать целительницей. И ехала в университет, чтобы учиться у вас. Но Камень Судьбы распорядился иначе. И вот она просила у меня разрешения посещать ваши лекции.
       - Ну допустим, когда она ехала поступать, о мне она не знала, - сварливо ответила Элеона, - и мало ли, что она там хотела! Я тоже имею немало различных желаний. И что с этого? Совершенно не вижу смысла в ее обучении. Камень сказал свое слово. Идти наперекор его решения? Пробовали ведь уже! И что? Да ничего! Впустую потраченное время и все. Ещё раз говорю - не вижу смысла!
       - Она пришла ко мне с интересной идеей, как она назвала ее - "отдаление смерти". Расспросите ее, очень интересно. Конечно, еще у нее всё "сырое", но думает она в вашем направлении.
       - Этой идее в обед сто лет! - скептически поджала губы Элеона, - а точнее тысячу.
       - Элеона, ну что тут такого в том, что девочка походит на занятия, посидит, попишет лекции. Она же будет счастлива. У тебя есть шанс сделать счастливым человека. Конкретного живого человека. Неужели ты его упустишь?
       - Мотэдиус, знаешь, давай без этих приемчиков! Не нужно мне давить на жалость! Если ты видишь в ней девочку, то я в первую очередь вижу ее черную мантию. Я вижу убийцу, которому будет легче и проще убивать, когда она прослушает курс моих лекций! И не надо говорить мне, что это не так!
       - Ты преувеличиваешь. Не будет она убийцей. Пойди и посмотри ей в глаза. Сама все поймешь. Сама знаешь, зачем нам нужны темные маги. А варгам тоже помощь целителя порой требуется. Чем плохо если она будет успевать и там и там?
       - Мы бы прекрасно прожили и без варг, - неуступчиво возразила Элеона.
       - Но они есть. И вполне живые и так же чувствуют боль, как и мы с тобой. Если темных магов не будет, варги станут не нужны. Значит, каторжников им не будет, как впрочем, и денег. Их будет проще вырезать, чем терпеть их набеги за мужчинами и грабежи на дорогах. А ведь так и будет Элеона, так и будет! Неужели тебе не жаль целый народ?
       - Добрый ты, - ответила Элеона, - и когда-нибудь ты за это обязательно поплатишься. И еще ты поплатишься за то, что ты зубы заговариваешь. Начали мы с просьбы Терской, но не прошло и пары минут, как я себя чувствую виноватой в гибели расы варг, которые, между прочим, прекрасно себя чувствуют, и вымирать в данный момент совершенно не собираются! Почему сразу нельзя сказать, что ты хочешь? Почему обязательно нужно идти сложным путем? Скажи, что тебе от меня нужно?
       Элеона уставилась в глаза Мотедиуса.
       - Возьми её, - усмехнувшись, сказал он.
       - Хорошо, но при условии, что ты объяснишь мне - зачем?
       - Ну, во-первых она мне понравилась. Целеустремленная и глазки умные. А во-вторых, пусть будет рядом с Аальстом. Пусть присматривает за ним. Она имеет на него влияние. Если он действительно окажется ментальным магом, то через нее можно будет отчасти как-то воздействовать на него.
       - А тебе не кажется, господин ректор, что в результате твоих интриг, первой голова полетит у этой девочки с умными глазками? Если что вдруг пойдет не так. А? Ты об этом не подумал?
       - Я думаю, что все будет хорошо. И Эриадор не станет причинять вред Стефании. По крайней мере, если не любовь, то дружба и уважение у них есть. Иначе бы на месте Жустины была бы Стефания.
       - Я пасую пред столь глубокой наивностью, - ответила Элеона, - но ты тут главный, поэтому и решения принимать тебе, впрочем, как и отвечать за них. Я не возражаю. Пусть приходит. Посмотрим, что из этого выйдет. А что ты решил по поводу Аальста?
       - Я провожу расследование. Поэтому вы здесь. От вас я требую самого внимательного наблюдения за поведением Эриадора Аальста. Про все малейшие замеченные несуразности - докладывать мне немедленно! Если мы прошляпим появление у нас "мага разума" я думаю, что и наш верховный совет и император будут весьма недовольны.
       - Может, стоит поставить в известность нашу службу безопасности? Чтобы потом не было разговоров о том, что мы утаиваем информацию и занимаемся самодеятельностью? - предложил магистр древяза.
       - Вполне возможно, что это весьма правильный поступок.... - после некоторой паузы задумчиво ответил ректор, уставившись в стол, - но, все же в данном случае с этим я спешить не буду. И даже дело не в том, что если я ошибаюсь, меня поднимут на смех. Нет! Не в этом дело... Дело в том, что если мои подозрения окажутся беспочвенными, но известными всем, они могут крепко осложнить Аальсту жизнь в будущем и негативно сказаться на его карьере. Слухи есть слухи. Они никуда не денутся. Он потом всю жизнь будет доказывать, что это только слухи. И кого он при этом будет считать виноватым в своих трудностях? А? А ведь он маг редких таланов. Первый радужный маг, появившийся у нас за столько лет! Я уверен, что он может совершить много полезного для империи и для университета в том числе. Зачем же его настраивать негативно по отношению ко всем нам? Считаю, что это совершенно не нужно. Это, во-первых. А во-вторых, если он даже и обладает способностями "мага разума", все равно ему без нас не обойтись. Совершенно ведь ясно, что ему потребуется помощь в овладении своей силой. И здесь ему сможем помочь только мы. А пока он будет учиться, нашей задачей будет воспитать в нем гражданскую позицию, патриотизм и моральную ответственность перед другими. И в этом вопросе очень важны друзья и окружающие. Поэтому я предлагаю не принимать скоропалительных решений и пока понаблюдать за ним. Считаю, что доброжелательное сотрудничество принесет всем нам, в том числе и ему, гораздо больше пользы, чем резкие шаги продиктованные страхом и непониманием.
       - Поздно уже воспитывать, - хмыкнула Элеона, - его возраст - "что выросло, то выросло". Вряд ли тут можно что-то сделать.
       - Может вместо длительного наблюдения просто поговорить с ним "на чистоту"? - предложил магистр древяза Эльвино, - сразу снимется масса всяких недомолвок и недоговоренностей.
       - Может быть, в итоге такой разговор и состоится, - сказал Мотедиус, - но не сейчас. Со временем. Пока же я предлагаю просто понаблюдать. И уже исходя из того, что мы увидим, планировать наши действия дальше...Вероятность того, что эти таинственные точки, про которые он рассказал Элеоне действительно существуют. Ведь если бы он был способен к таким штукам, которую он проделал с Жустиной, то не думаю, что бы молодой парень удержался бы от того что бы проделать ее на какой-нибудь девушке еще раз. И, наверное, не на одной. И мы бы имели просто массу случаев. А тут - тишина. Либо у него просто потрясающее самообладание и выдержка, либо, тут что-то другое... Те же точки, например, а не магия внушения.
       При этих словах Элеона скептически хмыкнула.
       - А если он все же "маг разума" и он на нас воздействует? Ментально?
       - Уважаемый Бастиан! Уверяю вас, что звание архимага я ношу не просто так, и ментальный щит, я ставить умею, как впрочем, должны уметь все присутствующие за этим столом. За исключением вас. Но не беспокойтесь, мы все будем следить за вашим поведением, - ободряюще улыбнулся ему ректор.
       Бастиан ничего на это не ответил, лишь чуть заметно прищурился.
       - Значит так, - несильно хлопнул ладонью по столу, после небольшой паузы подвел итог Мотедиус, - будем наблюдать. А потом будем решать, как нам поступать дальше. Скажу всем особо - всё, что вы тут услышали строго конфиденциально. Разговору и обсуждению услышанное с кем-нибудь, кроме присутствующих здесь не подлежит! Совещание закончено. Всего доброго, уважаемые коллеги.

   Эри

       Значит, примерно ещё полтора - два... и это получается... это получается - ещё плюс три дня пути к двадцати пяти,- я записал итоговую цифру двадцать восемь на лист бумаги, - короче говоря, месяц! Месяц верхом на лошади? Я же сдохну... Пусть даже будут перерывы на обед и сон. Сдохну, как Масяня - на улице! И пусть мне не говорят, что привыкнуть можно ко всему. Не верю! Вот не верю и все! К лошадям привыкнуть нельзя! Проклятый мир.... Совсем быт и сервис не налажен. Как можно путешествовать в таких условиях?
       Я раздосадовано поджал губы: - что за жизнь?
       Последний час я занимался планированием своих дальнейших действий. Книга о порталах, которую дал мне преподаватель древяза Эльвино, оказалась пустышкой. Куча формул, описывающих стабильность зоны перехода и все! Вот просто - все! Ничего больше! Мрак!
       Ну чё ты тут понаписал? Чё ты понаписал? Ну кто так пишет? - с возмущением обратился я к давно почившему автору, раздосадовано отбросив от себя на край стола прочитанную книгу, - ну разве нормальные люди так пишут? Сначала нужно описать предмет, о котором идет речь. Как это все работает. А уж потом лепи свои формулы, куда и сколько хочешь! Похоже, это тот случай, когда за деревьями леса не видно! Ожидание того, что в процессе чтения этого набитого математикой гримуара у меня в голове всплывут сами собой нужные сведенья, не оправдалось. Ничегошеньки не всплыло! Ни-че-го! Как говорится - халявы не случилось. С архивами университета тоже было по нулям.
       - Просьба рассматривается.... - сделав рожу и растягивая слова, передразнил я Эльвино, - хорошо бы еще знать, где и кем она рассматривается и рассматривается ли вообще!
       Короче, видя такую неспешность, я решил подстраховаться и организовать на всякий случай дополнительные маршруты движения на случай непредвиденных обстоятельств.
       - Не университетом единым! - сказал я себе и принялся наводить справки о других архивах существующих на этой планете. Не могло же их не быть? Предположение оказалось верным. Были. Во всех государствах, граничащих с империей, были аналоги университета. Может побольше, может поменьше, может, назывались по-другому, но это не так уж важно. Главное - суть! А суть была в том, что там тоже обучали магов и там тоже были книги. Осталось только туда добраться и придумать - как сделать так, что бы мне их дали. Это на случай если мне не удастся приобщиться к знаниям здесь. А то тут, похоже, могут рассматривать мой запрос до исполнения пророчества... Бюрократы проклятые! Гласности на вас нет! Короче, я начал готовить запасные варианты. Может я, конечно, торопил события, но сидеть, ожидая, когда кто-то что-то там решит, стало надоедать. Начал я с самого простого - взял карту и составил список городов-кандидатов на поездку. Вышло девять штук. Самый ближайший - две недели пути плюс школа, считающаяся одной из самых слабых. Одна из сильнейших школ - месяц пути.
       - Просто праздник какой-то... - констатировал я, пробежав глазами цифры в составленной таблице, - мало того что лошади и дороги, так еще эти придорожные трактиры с комковатыми матрасами и живущими в них кусачими насекомыми. А еда? Это же ужас!
       Я вспомнил свое путешествие на свадьбу, когда мы питались по дороге в придорожных трактирах. Правый бок сразу же заныл, вспоминая, что я тогда ел.
       Это сколько же здоровья нужно иметь, что бы так путешествовать? Будь я конечно в своем теле, то мне бы было - плюнуть и растереть, но я же не в своем теле! Да и дома я, в общем-то, не жрал, что попало...Потерпеть конечно можно. Ради свободы - тем более можно потерпеть. Но вот только бы знать что наверняка. Что не зря будут эти мучения. А то получится как тут. Приедешь и будешь сидеть в ожидании неизвестно чего...
       - Ладно! Начну работать по ближайшим целям, - сказал я, себе закончив грезить о других странах, - по тем, что рядом!
       В моем списке имелись еще кандидаты на посещение. Это был архив в императорском дворце, библиотека белого ордена и четыре фамилии магов, занимающихся вопросами порталов. Маги выглядели доступнее всего. За исключением того что они отсутствовали в столице, а жили в других городах Точнее, можно даже сказать - городках империи.
       - И чего им не живется в большом городе? - озвучил я свое непонимание, найдя на карте названия их населенных пунктов, - свежий воздух, что ли любят?
       В общем, к магам нужно было ехать лично. От идеи написать им письма я отказался. Первокурсник пишет академику. Ага. Пусть даже академик весьма демократичен и прочитает. Ну и что? Книги свои он никому посылать не будет. Это совершенно ясно. Так что нужно будет ехать и при личной встрече, используя свои эмпатические способности брать мага "за жабры". А поехать я смогу только на каникулах. За прогулы обещают отчислять... Не знаю, насколько это реально, но присутствие в университете мне сейчас нужно. Я ведь еще до его архива так и не добрался. Да и если выгонят, кем я тогда к магам приеду? Одно дело собрат по профессии, пусть еще только студент. С ним можно поговорить, потому что - свой. Другое дело - не пойми кто, праздно любопытный чужак. За соблюдением правил гильдии тут следят строго. Поэтому буду изображать из себя студента дальше и параллельно с университетским, буду искать пути доступа к архивам во дворце императора и библиотеке белого ордена. Орден выглядит сложнее всего. Они объявили себя борцами за свет и, появление у них меня, в моей мантии немаркого цвета, вряд ли будет встречено с радостью. Ну, если только как жертва для костра. Мне почему-то так кажется, после краем уха подслушанных восторгов Алистеры, которая по выходным к ним бегает и своего впечатления, сложившемуся от увиденного на улицах. Не то что бы беспредел творят, но власть имеют. Императрица им покровительствует, да и деньги у них есть. Плюс вера в то, что они занимаются нужным и полезным делом. Полезным и нужным конечно с их точки зрения, но если все суммировать - получается организация, к которой без нужды лучше не соваться...
       С императорским дворцом, где собственно хранится архив, на первый взгляд проще. Нужно как-то пригласиться на прием или какую-нибудь аудиенцию и завести там знакомства.... А потом постоянно туда наведываться. Хм... просто-то просто, но вот хотя бы с чего начать? Выходов на дворец я вообще не имею. Неважно у мненя тут со знакомствами...
       Ладно! Как говорится - будет день, будет и пища. Поставлю себе галочку и буду ждать. Может, что и подвернется...
       Я сложил карту, положил на край стола и, переплетя над ней пальцы рук, упертых локтями в столешницу, положил на них подбородок. Я задумался, вспоминая события, произошедшие с моей выходки в публичном доме. Пошла уже вторая неделя, но было тихо-тихо. Никто из магов-преподавателей не интересовался происшествием, никто меня ни о чем не расспрашивал. Как будто ничего не было. Весьма странно, при наличии университета гудящего слухами и сплетнями, словно гнездо с осами. Причем, чем больше времени проходило с момента происшествия, тем они становились все более удивительными. Если бы я там не был, то даже не знаю, что бы я подумал, когда бы мне рассказали столько столь занимательных историй. Если суммировать, то по грубым расчетом выходило, что не только работниц окрестных "веселых домов" я посетил, но и всех студенток университета - до кучи. И всех буквально в один день... Сразу.... Свалившаяся на меня слава великого умельца меня особо не напрягала. Девушки на меня не бросались, одежды на мне не рвали. Смотрели оценивающе, с интересом, но издали. Руками не трогали. Весьма приличные дворянки, помнящие, что такое девичья честь. Это хорошо. Вереницу же юношей, желающих узнать секрет "волшебных точек" я заворачивал рассказами о клятве неразглашения данную мною моему отцу. Отроки не верили и пытались подкупить меня, озвучивая суммы. Некоторые из них звучали весьма неплохо. Весьма. Если девочки вели себя прилично, не приставали, то мальчики упорствовали и никак не желали сдаваться. Шли и шли, шли и шли. Паломники сексуального искусства.... Сихот бы их побрал....
       Что ж...? Слава имеет не только парадную сторону с шампанским и салютом, - философски сказал я себе, отказывая очередному просителю, - а то ты не знал!
       Короче, все всё знали. Тем более странно на этом фоне выглядело молчание преподавателей. Единственно, Элеона, сразу на следующий день после моего посещения борделя попыталась узнать подробности.
       - Эриадор! - без обиняков обратилась она ко мне при всех присутствующих на занятии, - про вас по университету ходят весьма интересные слухи!
       Я не стал спрашивать - какие? и промолчал, лишь постарался улыбнуться ей как можно милее.
       - Это правда? - поинтересовалась магесса, не дождавшись от меня никакой реакции кроме этой улыбки.
       - Что именно, госпожа магесса?
       - Говорят, что вы мм... осчастливили собою всех в салоне мадам Мари?
       За моей спиной, сидящим на первом ряду, зашушукались целительницы.
       Похоже, это мне за то, что я прогулял ее первое занятие, выбрав вместо него посещение темного факультета... Прилюдное обсуждение особенностей моей личной жизни. Маленькая месть, так сказать... Ладно. Поговорим.
       - Увы, госпожа, увы... - печальным голосом поручика Ржевского сказал я, - врут! И причем - самым беспардоннейшим образом врут! Не всех. Охранники сбежали!
       Сзади захихикали.
       - Охранники? - искренне удивилась Элеона, - вы что, хотите сказать, что вы и ....охранников....?
       - Нет. Я сторонник естественности. И охранники меня не интересовали. Но они об этом же не знали! И когда в салоне все вдруг кончились, включая саму мадам, они решили исчезнуть, похоже, из цели самосохранения. Поэтому, что бы быть честным, я и говорю - не всех. Охранники сбежали! И мне совершенно не нужно, что бы ко мне приплели охранников-мужчин! Я человек строгих моральных принципов и такая сомнительная слава мне совершенно не нужна!
       Сзади уже откровенно смеялись.
       - Строгих моральных принципов? Вот как? - Элеона насмешливо приподняла правую бровь.
       - Именно так госпожа, - вздохнул я, - очень строгих принципов....
       - Мда..? Ну ладно. О аспектах морали мы поговорим возможно несколько позже... Спрошу вас о другом. Вы в курсе о последствиях применения стимуляторов в больших количествах, молодой человек?
       - Меня это не волнует, - покачал головой я, - я натурал.
       - Кто? - удивленно переспросила магесса.
       - У меня все свое, натуральное, - пояснил я, - стимуляторы не употребляю!
       Сзади горячо зашептались.
       - Дааа...? - задумчиво произнесла магесса, рассматривая меня с кафедры, за которой стояла, - и что, вы хотите, чтобы после всех совершенных вами подвигов все поверили в то, что дело обошлось без стимуляторов?
       - Без, без, - отрицательно помотал я головою, - просто, как говорится - уметь надо!
       Сзади засмеялись.
       - "Особые точки"? - насмешливо улыбаясь, и с иронией в голосе поинтересовалась магесса.
       Ага. Уже в курсе, - подумал я и ответил: - и они в том числе!
       - Это что-то новенькое в моих знаниях человеческого тела, - произнесла Элеона, - может, продемонстрируете?
       - На вас? - улыбаясь вовсе свои тридцать два зуба, с энтузиазмом поинтересовался я.
       В аудитории наступила настороженная тишина.
       Магесса глядя на меня, задумалась, чуть наклонив голову к правому плечу. В ментале я услышал появившееся у нее чувство опаски и неуверенности.
       Похоже, ей пришла в голову мысль - а вдруг у него получится? И как я тогда буду выглядеть? Тетя умная, не один год живет и наверняка уже в курсе, что если она что-то не знает, то совсем не обязательно, что это не существует...
       - Или может на ком-нибудь другом, попробуем? - предложил я, с тем же энтузиазмом оборачиваясь назад, - назначьте тогда кого-нибудь!
       Аудитория ответила мне весьма недобрыми взглядами.
       - Опыты будем ставить после того, как будет доказана их безопасность. Вы что, не ходили на лекции господина Мотедиуса? Он должен был рассказать вам о правилах! - с холодными интонациями в голосе ответила на мое предложение Элиона.
       - Я посещал лекции уважаемого господина ректора и знаю о существующих правилах. И не только знаю, но и не собираюсь их нарушать. Это была шутка. К сожалению, я ничего не смогу вам продемонстрировать...
       - Почему? - поинтересовалась магесса.
       - Дело в том, что я поклялся одной весьма умной и порядочной девушке, что больше этого делать не буду. Ей не понравилось, как все это выглядело.
       - Могу ли я узнать имя этой девушки, или это секрет? - чуть прищурив глаза, поинтересовалась магесса.
       - Отчего же? - пожал плечам я, - пожалуйте! Стефания Терская - весьма хорошо разбирающаяся в вопросах этики и морали.
       Тишина, стоящая в аудитории, сменилась снова громким шушуканьем.
       Стефи "зарабатывает очки", - подумал я, прислушиваясь к этому шушуканью и играя в "гляделки" с магесой.
       - Хорошо, - наконец сказала та и обратилась к аудитории, - закончим наше небольшое лирическое отступление и вернемся к теме нашего занятия....
       Это было единственное проявление интереса к моей персоне со стороны педагогического коллектива. Больше я, приготовившийся к круговому отбрехиванию, внимания ни от кого не удосужился.
       Весьма странно, - подумал я, констатировав обнаруженный факт.
       Странно, странно и подозрительно весьма, - сказал я несколько позже, обнаружив в ментале настороженность и опаску направленную от них в мою сторону. Такое ощущение, что они меня в чем-то подозревают и опасаются. Интересно чего? Непонятно. Может мои действия имеют в глазах магов какую-то подоплеку, о которой я не подозреваю? Вполне вероятно. Этим тогда можно объяснить отсутствие интереса ко мне. Наблюдают! Ждут, чего я еще выкину? И вот тогда они хвост и прищемят! Наверное, в чем-то подозревают, нехорошем, но до конца, похоже, не уверены. Похоже на это... Поэтому - сидим и не высовываемся! Очень удачно я Стефании клятву дал.... А она оказывается довольно шустрая! Честно говоря, не ожидал от нее. Удивила.
       На следующий день после обсуждения с магесой Элионой моих необычных способностей, у целителей, как обычно были ежедневные занятия. Едва они только начались, как дверь аудитории с шумом распахнулась и в её проеме появилась запыхавшаяся Стефания в черной мантии, с ученической сумкой и какой-то бумажкой в руке. Плюс окрыленное выражение на лице. Все, находящиеся в аудитории, дружно развернулись к двери.
       Стефания же, не обращая внимания на взгляды, устремилась к кафедре.
       - Прошу прощение госпожа Элиона за опоздание, - при этих словах Стефи сделала книксен, - но господин Мотедиус только что выдал мне разрешение посещать ваши занятия! Я не успела дойти от деканата, до начала занятий. Прошу меня простить, госпожа магесса! Господин ректор велел предать вам. Это разрешение с его подписью.
       - Вот, пожалуйста, - с этими словами Стефи протянула магесе сложенный листок бумаги, который она держала в руках.
       Она к ректору сходила? - удивился я, наблюдая за тем, как Элиона не спешит взять листок из рук Стефании, - разрешение себе выбила? Ты глянь, какая молодчина! Она оказывается пробивная... Видать наш разговор с ней на рынке запомнила и решила последовать моему совету. Молодец...
       Пауза между тем затянулась. Магеса, поджав губы, сверху вниз неподвижно смотрела на Стефанию, которая стояла внизу, у кафедры, протянув к ней руку с листком. Все замерли в ожидании - что же будет дальше? Наконец Элиона неспешно протянула руку, и все так же, безотрывно глядя в лицо Стефании, осторожно, двумя пальцами взяла разрешение.
       - Постарайся больше не опаздывать, - произнесла она, даже не заглянув в него.
       - И еще...- магеса обежала глазами фигуру Стефании, - посторонние на мои занятия не ходят. Поэтому в следующий раз вижу тебя в зеленой мантии. Ты поняла?
       - Но...
       - Без но. Если господин ректор решил, что тебе можно посещать мои занятия, то пусть он решит и проблему с твоей мантией. У меня на занятиях присутствуют только целители. Можешь так и передать ему. Все! Иди, садись!
       - Спасибо! - вспыхнула румянцем Стефи и повернулась к аудитории, ища себе место. Я чуть приподнял над головой руку и легонько пошевелил пальцами, привлекая внимание. Заметив поданный сигнал, Стефи устремилась в мою сторону. На перемене я получил бурю восторгов, которую на меня вывалила новоиспеченная целительница. В ментале она излучала словно... ну не знаю. Маяк в темную ночь? Вспышки молнии? Ну... что-то вроде этого. Да, она думала над нашим разговором. Да, она сходила к ректору. Да, ей разрешил!
       Странно как-то, - сделал я для себя вывод, выслушав ее, - то Камень Судьбы, то решение ректора... Кто из них главнее?
       Это был первый раз, когда она меня удивила. Второй раз случился когда я купил гитару. Наконец-то я ее купил. Инструмент был по классу сопоставим с утереянным. Правда, не эльфийский, а выполненный одним из старых мастеров. Черный лакированный корпус, гриф темно-коричневого цвета. Звук - пожалуй, восемь из десяти. Не идеал, но лучше ничего не нашлось. Смотрелась - шикарно. Как раз под цвет мантии. Единственно портили вид струны, сделанные из каких-то кишок, но с этой проблемой я справился. Пошел к гномам и заказал себе стальные струны. Мастер-гном, на взгляд лет эдак пятидесяти, крепкий мужчина с бородой и ростом мне по плечо долго молча, разглядывал принесенный мне рисунок струн.
       - Металл хороший нужен будет, - наконец прервал он свое молчание, заговорив низким голосом, - иначе струна тянуться будет.
       - Ну, так берите хороший. Кто ж против - то? Зачем мне плохой металл? Плохой метал мне не нужен...
       - Один золотой.
       - Вяк! - издал звук я, открывая рот.
       Короче. Гитара мне обошлась в одиннадцать золотых. Десять - инструмент и ещё золотой за три комплекта металлических струн. Цена среднего клинка на местном рынке.
       А гномы тут редкой породы. Вампиры - мозгососы. Я конечно своё из него выбил. Почти... выбил. Но ушёл я от мастера с опухшей головой. Язык без костей нужно иметь, чтобы его "уболтать". Зато гитара, черная, с блестящими, словно посеребренными струнами стала смотреться - ну просто блеск! В руки взять приятно. И звук стал - звонкий и чистый. Не то, что это глуховатое - пум, пум, пум на кошачьих кишках.
       - Какая гитара! - восхитилась Стефания, когда я показал ей свое приобретение, - ты играешь?
       - Играю, пою и пляшу. Когда настроение есть.
       - Здорово! Сыграешь?
       - Запросто. Пошли!
       Мы стояли на улице, недалеко от фонтана, вокруг которого стояло много скамеечек, отделенных друг от друга стенами из "живой изгороди". Множество уютных, зеленых закуточков. Я мотнул в сторону одного такого, задавая направление.
       Что бы такое исполнить? - подумал я, усевшись на скамейку, и положив гитару, на закинутую ногу, - что-нибудь легкое, шуточное... Про учебу или студентов...
       Я поднял голову, глянул на безоблачное небо, освещенное лучами клонящегося к горизонту солнца, и на ум мне внезапно пришли подходящие строки:
Над нами солнце светит -
Не жизнь, а благодать,
Тем, кто за нас в ответе,
Давно пора понять,
Тем, кто за нас в ответе,
Давно пора понять,
Мы маленькие дети,
Нам хочется гулять!
А нам говорят, что Дейла,
Впадает в Эторское море,
А я говорю, что долго,
Не выдержу этого горя!
Парам парам-папарам!
Впадает в Эторское море...
Парам парам-папарам!
Не выдержу этого горя!
А нам говорят, что катет
Короче гипотенузы,
А я говорю вам - хватит!
Устал я от этой обузы.
Парам парам-папарам!
Короче гипотенузы
Парам парам-папарам!
Устал я от этой обузы...

       - Подожди меня тут! - неожиданно сказала Стефи, с удовольствием прослушавшая мое выступление, - я сейчас! Быстро. Не уходи!
       С этими словами она вскочила со скамейки и с горящими глазами куда-то помчалась. С неким недоумением я проводил ее взглядом и вернулся к гитаре.
       Подожду. А пока сыграю одну сложную вещичку.... Джона Гилмора.
       Я положил пальцы на гриф и аккуратно взял первые аккорды.
       - Вот!
       Запыхавшаяся Стефи стояла у входа в "зеленый уголок" и держала в руках... гитару.
       Размером меньше моей, светленькую... но это, несомненно, была гитара.
       - Ты ... играешь? - удивился я, прервав своё упражнение.
       - Да. И я хочу тебе тоже сыграть.
       - Давай!
       На моё удивление Стефи оказалась весьма неплохим исполнителем. Легкая, лирическая мелодия звучала спокойно и уверенно, не затыкаясь и не фальшивя даже в сложных местах. И главное было видно, что гитаристка получает удовольствие от игры. Не сидит, напряженно, боясь ошибиться, нет. Играет в свое удовольствие.
       - Браво! - похлопал я, когда она закончила, - браво! Где ты так научилась?
       - Отец нанимал учителей, что бы нас учить музыке, но нас было много, а рояль один... Тогда он нас разделил. Старшие сестры учились играть на рояле, а меня, с Лерой, он стал учить играть на гитаре. И у нас получился небольшой оркестр. Мы иногда играли втроем.
       - Очень хорошо играешь, - не кривя душой, сказал я, - мне понравилось.
       - Спасибо, - слегка порозовела Стефи, - мне тоже понравилось, как ты играешь. Может, попробуем вдвоем?
       - Интересная идея... Можно попробовать. Интересно, что получится?
       Получилось неплохо. Мы быстро подстроились друг под друга и после примерно получаса проб и ошибок сыграли одну местную мелодию от начала до конца. Мне понравилось. Стефи тоже была очень довольна. Были довольны и слушатели, которые сбежались на звуки наших гитар. Правда, увидев, кто это тут играет, они быстро выгребали назад, делая вид, что случайно не туда свернули. Но все равно. Прогулки их, за кустами, с видом праздно гуляющих, меня обмануть не могли. Ясно ведь - подслушивают. Музыку в этом мире любят.... В общем, после того как мы открыли в друг друге таланты, мы со Стефанией по вечерам стали устраивать небольшие музыкальные посиделки. А если точнее - то чуть ли не каждый вечер. Тем более, что недостатка в красивых мелодиях у меня не было. Стефи же, схватывала их, как говорится, чуть ли не "на лету". Все получалось настолько здорово, что у меня как-то даже проскочили пару раз мысли, что с такими талантами можно было бы и группу создать.... Но это так, просто мысли. Без электронной музыки я уже не представлял, как можно что-то играть. Да и потом? Я же на днях убываю. Зачем мне тут что-то организовывать...
       Но Стефи меня удивила. Целых два раза.
      

   Приглашение на бал

      
       - Дорогие друзья! - облаченный в белую мантию с серебряным шитьем, ректор магического университета империи, великий маг Мотедиус, выглядел весьма представительно, - сегодня я собрал вас, для того, что бы сообщить вам приятную новость!
       Парадный зал университета, заполненный по одну сторону рядами студентами в разноцветных мантиях, по другую их преподавателями, внимательно внимал своему главному наставнику.
       - Сегодня мне, по давней старой традиции, пришло от нашего императора Альвеара Хайме - письмо! Письмо-приглашение, на ежегодный бал, который он устраивает у себя во дворце. Обычно приглашение приходит на мое имя, с пометкой взять с собой двух лучших преподавателей и двух лучших учеников университета в качестве поощрения. Сейчас вам зачитают текст письма, а потом я назову имена счастливцев, которые отправятся со мной, на этот незабываемы праздник!
       По рядам присутствующих прошелестел легкий шепоток, и все стихло, в ожидании.
       - Читайте, - милостиво кивнул ректор, давая указание студенту старшего курса, который стоял со свитком на изготовку.
       Тот, кивнув в ответ, с заметным волнением от возложенной на него миссии, потянул за концы двух нешироких ленточек вляпанных в большую, круглую, красную печать, ломая её.
       - Я, Император Альвеар Хайме, имею честь пригласить на Зимний бал, ...
       Я стоял рядом сто Стефанией и разглядывал потолок зала. Мне было неинтересно. Все действо с этим приглашением, отдавало показушностью.
       Ну, я понимаю, традиции...все такое.... Но я-то тут причем? Зачем мне это слушать? Я бы лучше чем-нибудь более полезным занялся... на гитаре бы, например, поиграл...
       Интересно, на чем она там висит? - задался я вопросом, разглядывая уходящую в потолок толстую цепь, на которой чуть заметно глазу покачивалась огромная люстра, - солидная цепочка...
       - ... прошу вас прихватить с собой ваших студентов темного факультета - Эриадора Аальста и Стефанию Терскую. Жду вас.
       Ваш император, Альвеар Хайме.
       Неожиданно прозвучавшие знакомые имена оторвали меня от созерцания инженерной приспособы.
       Чеее..го? - подумал я, опуская глаза вниз.
       Кого? - удивился про себя ректор. Вслух он ничего не произнес, но по лицу было видно, что он удивлен, пожалуй, не меньше моего. На его вопросительный взгляд, направленный на закончившего читать чтеца, тот в ответ слегка пожал плечами и сделал в его сторону движение рукой со свитком, в котором было приглашение: нате мол, сами прочтите. Стоящие рядом с нами студенты принялись оборачиваться на нас. Секунда тишины, после объявления имен, сменилась гулом голосов, в которых слышалось недоумение.
       - Позволь, - сказал ректор, протягивая руку в сторону свитка.
       Старшекурсник послушно вложил его в протянутую руку.
       - Да, действительно, - сказал Мотедиус, быстро пробежав глазами короткий текст письма, - все верно. Приглашение для князя Аальста и баронессы Терской приписано самолично рукой императора.... Хм... Что ж, коль он сам приглашает...
       - Эриадор Аальст и Стефания Терская! Вы приглашены императором в его дворец, на Зимний бал! Прошу вас выйти ко мне!
       Выйти? Что ж не выйти? Только вот чем я обязан такому щедрому приглашению....?
       Вместе со Стефи мы вылезли из строя студентов и провожаемые взглядами сотен глаз направились по центру зала к ректору. На мне и Стефании были черные мантии.
       - Встаньте сюда, - ректор сделал жест рукою вправо, когда мы подошли к нему. Мы послушно встали на указанное место. Весь зал смотрел только на нас.
       - Кончай паркет разглядывать! - правым углом рта прошипел я Стефании, которая стояла, опустив глаза,- улыбайся! Ты к императору едешь!
       Та, на моё шипение, чуть слышно вздохнула, втянула живот, чуть расправила плечи подняв голову.
       - Так, двое у нас есть, - громко сказал ректор, оборачиваясь от нас снова к залу, - теперь я назову еще двоих, которые поедут на императорский бал. Итак, во дворец едут...
       Мотедиус сделал театральную паузу, слушая с удовольствием воцарившуюся тишину: Едут.... Господа Голиот Сендаль и Жан Новин! Прошу их сюда!
       Зал, услышав имена, загудел, однако в этот раз больший шум исходил от половины, где стояли преподаватели. Из их рядов вышли названные и с предовольными выраженьями лиц, направились к нам.
       - Прошу! - сказал Мотедиус, указывая рукой на этот раз слева от себя.
       - Итак, дорогие друзья! - снова заговорил ректор, обращаясь ко всем, - вот эти люди, которые стоят рядом со мной, отправятся в императорский дворец на Зимний бал! Это великая честь, которой ежегодно удостаиваются самые лучшие и достойные представители нашего университета. Именно им, мы доверяем представлять себя на этом празднике, где собирается цвет дворянства империи, и на котором будет присутствовать императорская семья! Поздравим же их!
       Мотедиус принялся хлопать в ладоши, побуждая зал последовать его примеру. Несколькими мгновениями спустя, зал принялся хлопать в ладоши, подражая своему ректору.
       Как-то без огонька.... Без огонька вы бьете в ладони, - подумал я, сдержано улыбаясь, и так же сдержано раскланиваясь во все стороны, - по вашим вытянутым лицам не скажешь, что вы рады за нас.... Вон Алистерка вообще губу закусила. Хлопай, хлопай Алисточка, ведь ректор хлопает, а ты вылезла в первый ряд, вся на виду. Хлопай! а я тебе улыбнусь.... За темно-зеленого... Заразка такая....
       Наконец хлопки затихли и наше со Стефи купание в лучах славы закончилось.
       - У меня все, - сказал ректор, - торжественное собрание чествования избранников закончено! Избранников прошу готовиться. У вас есть еще почти два месяца. Все свободны! Можете расходиться!
       Присутствующие, смешав ряды, двинули в разные стороны. Кто пошел на выход, кто, окружив избранников, начали их поздравлять. В основном поздравляли преподавателей. Нас же, образовав некий круг вокруг нас, в основном разглядывали.
       И у каждого на лице вопрос.... Почему это вдруг мы? - подумал я, спокойно отвечая на оценивающие взгляды, - господа, мне тоже это странно, поверьте. Но я, кажется, знаю причину. Однако я вам не скажу.... Впрочем, нас тоже поздравили. Аж целых три человека....
       Это случилось, когда мы со Стефи, неспешно двигались к выходу, выждав некоторое время, после указания расходиться. Стефи так вообще собиралась рвануть из зала, но я ее поймал за локоть: Куда ты? - опять уголком рта прошипел я, - не рвись. Не солидно!
       Стефания послушалась и затормозила. Но в ментале было слышно, что чувствует она себя очень неловко, от такого всеобщего внимания.
       Ничего, пусть привыкает, - подумал я, придерживая её за локоть, - в жизни может пригодится...
       Так вот, пока мы с ней неспешно дефилировали к дверям, нас поздравили два преподавателя и один старшекурсник.
       Прозорливые люди, - подумал я, - которые понимают, что приглашение подписанное рукой императора, это вам не просто так. Вполне возможно, что с такими людьми как мы, стоит дружить. Ну, если не дружить, то хотя бы быть в хороших отношениях. А остальные видать до этой мысли еще не дошли.... Или может дошли, но не смогли принять...
       - Эри, а как ты думаешь, почему император нас пригласил? - спросила Стефания, когда мы, наконец, выбрались из зала и, оставшись вдвоем, неспешно пошли по дорожкам университета, прогуливаясь.
       - Думаю, что по совершеннейшей банальной и прозаической причине, - ответил я, успев за это время прокрутить в голове возможные причины случившегося, - в качестве развлечения.
       - Какого развлечения? - оборачиваясь ко мне и заглядывая мне в лицо, чтобы понять, шучу я или нет, спросила Стефания.
       - Обычного, - пожал плечами я, - это для тебя бал - событие, потому что для тебя он в первый раз в жизни. А у них, у знатнейшего дворянства, он у них каждый год. Да еще между ним, несколько таких же сборищ. Ты только представь - каждый раз одни и те же лица, одни и те же разговоры... Кто как рот откроет, уже заранее известно, что он скажет... Скукота....! А тут целых два темных мага, которых невесть сколько никто не видел. Это же развлекуха! Можно будет гостей занять и самому полюбопытствовать. Вот император нас и пригласил.... Для развлечения...
       - Да? - нахмурилась Стефи, - это что, значит, все будут на меня смотреть как на какую-то диковинку?
       - Естественно. Как на молодую, красивую диковинку в темной мантии. Ну и на меня - молодого красавца в черном!
       Услышав слова про красавца, Стефания негромко хмыкнула, но не прокоментировала.
       - Для полного успеха нам, как темным магам, нужно было бы притащить с собой полуразложившегося зомби или парочку скелетов... Но боюсь, что с такими попутчиками нас во дворец не пустят, - с улыбкой сказал я, глядя на изумленно распахнувшиеся глаза девушки, - так что придется крутиться самим, без группы поддержки. Брать шармом и обаянием...
       - Чем брать?
       - А? А! Так. Не обращай внимание! Своей неповторимостью брать. Внешностью. Ум наш там вряд ли успеют оценить.
       - Даа... - задумалась Стефания, - в мантии целителя поразить будет сложно...
       - Целителей? Каких ещё целителей? Черные мантии. Без вариантов!
       - Не хочу в черной! Я пойду мантии целителя.
       - Ты что, до сих пор так и не поняла? В приглашении было ясно написано - " двух студентов темного факультета!". Не целительского, а темного! Целителей тут хватает. Темный нужен. Диковинка.
       - Но в одном ты права - я остановился и, сделав шаг назад от нахмурившейся Стефании, оглядел ее внимательным взглядом.
       - Хоть в мантии главное цвет, а не фасон, - произнес я, закончив осмотр, - но она совершенно не та вещь, в которой стоит появляться на балу! Что бы производить впечатление, нужно что-то другое....
       - Ты сам себе противоречишь, - мрачно сказала Стефания, - мы маги. Приглашены от университета. Разве мы не должны прийти в своих мантиях?
       - Мда? - отозвался я, - разве ректор что-то говорил про форму одежды? Я лично ничего не слышал!
       - Нет не говорил. Но это вроде как, само собой разумеется...
       - А раз не говорил, то не стоит усложнять самим себе жизнь. Я лично в этом черном балахоне на императорский бал идти не намерен! Если ты хочешь - то, пожалуйста, воля твоя. Но предупреждаю сразу, в этом случае я буду делать вид, что ты не со мной!
       - Да...? Но... а если ректор... И где мне взять платье?
       - Появимся перед ректором в последний момент, предварительно сдав мантии в стирку. Куда ему будет деваться? Ты только не возьмись заранее у него выяснять, в чем тебе на бал идти. А то поскачешь в этом мешке. Значков будет вполне достаточно, для того, что бы все поняли кто мы такие. А платье? Платье купишь готовое или сошьешь. Время еще есть.
       - У меня денег нет, - покачала головой Стефания.
       - Я тебе дам, - безмятежным голосом сказал я.
       - Я не возьму. Такие подарки девушка от постороннего мужчины принимать не должна.
       - Не волнуйся, посторонняя женщина, - с улыбкой глядя ей в глаза, сказал я, - я тебе в долг дам. Как маг магу.
       - В долг? А... как я его буду отдавать?
       - Как будут деньги, так отдашь, - пожал плечами я, - будут же когда-нибудь у тебя деньги? Получишь знак мага, начнешь зарабатывать....
       - Но... это ведь долго?
       - Ну и что? Это будет дружеский беспроцентный долг от постороннего мужчины. Дружеского в нем будет больше, чем постороннего... как тебе такие условия?
       - Ну... я не знаю.
       - Слушай. Пойдешь на бал в новом платье. А там - молодых, богатых, красивых дворян, видимо-невидимо. И все неженатые. А? А вдруг ты встретишь там свою судьбу? Встретишь, выйдешь замуж. А муж долг твой и вернет. И все сложится. Все останутся довольны - ты, я, твой муж...
       Стефания крепко задумалась.
       - Я замуж как-то не собиралась, - наконец произнесла она.
       - Даже если и не собиралась. Произвести впечатление на балу ты же не откажешься? А может даже, впечатлишь принца? Он ведь тоже там будет.
       Стефания снова глубоко задумалась на несколько секунд.
       В ментале чувствовалось желание что-то получить, неуверенность и чувство вины.
       Вот так и происходит грехопадение, - подумал я с интересом смотря на девушку, - желание быть лучшей... И получить награду в виде сказочного принца с империей в придачу. Грех гордыни. Наверное, именно им проходит испытание Стефи. Интересно, что она решит?
       - Хорошо, я согласна, - наконец кивнула Стефания и вскинула на меня взгляд своих заблестевших глаз.
       Похоже, Стефи подвергла свои нормы и принципы некой корректировке, дав себя уговорить. Один раз - не считается. Однако это все лучше маньячки с фанатизмом цепляющейся за свои догмы. Шире нужно быть во взглядах, шире! Тогда и мир, заиграет новыми красками!
       Может быть тогда, заняться кувырканием в постели с местными красотками? Для широты-то взглядов? - неожиданно поинтересовался внутренний голос.
       Нет! Одно дело я, другое дело - они! И потом. Широта не должна быть беспредельной!
       - ...только если платье не будет очень дорогое! Что бы мне ни пришлось занимать у тебя много денег. Они же тебе тоже нужны!
       - Хорошо, - согласился я, подумав про себя - чудачка! В дешёвом ты будешь смотреться так же простецки, как и в мантии.
       - Нужно будет пройтись по магазинам, - задумчиво-мечтательно произнесла Стефания, видно прикидывая в голове маршрут, - ты пойдешь со мной?
       - По магазинам дамского платья, с посторонним мужчиной? Как можно?
       - Ну, Эри, ну извини! Никакой ты не посторонний. Это я неправильно сказала.
       - Ага. Значит уже не посторонний? Ладно. Тогда как не посторонний, я тебе скажу - ничего ты в них подходящего не найдешь.
       - Почему? Все же покупают...
       - Вот и будешь ты как все. А тебе нужно что-то яркое, необычное. Иначе затеряешься на общем фоне.
       Местную, широкоюбочную женскую моду я представлял. Причем чем выше социальный статус владелицы, тем юбки пышнее.
       - Давай я тебе нарисую несколько фасонов платьев, в которых ходят у меня дома. Уверяю тебя - такого тут отродясь не видели! На балу все от зависти облезут. Нарисую, выберем, закажем, пошьешь. И может даже дешево выйдет. Возьмешь с портного за приобщение его к новому.
       - Да? - загорелись глаза у Стефании, - ой, Эри, спасибо! Пойдем рисовать!
       - Единственное условие. Мне нужно будет посмотреть на твои ноги.
       - На что? - опешила Стефи.
       - На ноги. Я их ни разу не видел и поэтому не очень представляю, какие они. Как я буду тебя в платье рисовать? Вдруг они у тебя кривые?
       - Ну, знаешь, Эри! - возмутилась Стефания, - это уже слишком! Ничего они не кривые! Не буду я тебе их показывать!
       - Ага, постороннему мужчине. Что ж, рад за тебя. Тогда дуй по магазинам и ройся в тряпье, что там висит. Будешь чучелом на императорском балу.
       Услышав мою отповедь, девушка надулась.
       - А что, без этого никак нельзя обойтись? Зачем тебе мои ноги?
       - Платье должно показать всю красоту владелицы. Все нужное подчеркнуть, все ненужное, все, что не очень, - убрать с глаз. Если руки красивые - руки показать. Грудь есть, - значит, её подчеркнуть. Ноги есть - ноги, плечи красивые - значит, плечи нужно открыть. Кстати, с тебя ещё и плечи.
       - Может тебе еще и грудь показать? - голос Стефании переполняло возмущение.
       - Не надо. Не в обиду скажу, что ее у тебя не так уж и много. Понятно, что ее придется зрительно увеличивать...
       У Стефи похоже на несколько мгновений отнялся от возмущения язык.
       - Ты шштоо жее... - голой меня на балу выставить решшшшл....? Как феееечку? - зло прищурив глаза прошипела Стефи.
       - Отнюдь. Красивой - да. Голой - нет. Голой - это неинтересно. И ты не фея. Ты темный маг. И поэтому ты можешь позволить себе гораздо больше, чем другие. Гораздо больше! Подумай об этом. Твое посещение бала может иметь в итоге всего два варианта. Хочешь узнать, каких?
       - Ну и каких же? - сердито глядя на меня, недовольным тоном спросила Стефи.
       - Вот представь - встречаются через год две девушки, бывшие на этом же балу. И одна другой говорит: Помнишь, в прошлом году на балу была Стефания Терская?
       - Терская? Ммм... Нет, не помню. А кто она? В чем была одета?
       - Темный маг. В черной мантии.
       - Ах... да, да... что-то припоминаю... Что-то такое темненькое, испуганное, жалось за колонной. Лица не помню, но вот балахон ее припоминаю...
       - И второй вариант, - сказал я, глядя в возмущенное лицо Стефании.
       - Помнишь Терскую?
       - Эту наглую? Которая приперлась в этом своем сумасшедшем платье? Конечно, помню! Все только на нее и смотрели. И танцевать к ней целая очередь была. Даже принц с ней танцевал, хотя на предыдущем балу он весь вечер простоял рядом с отцом. Вот ведь мерзавка бесстыжая! Теперь он ей букеты цветов шлет. И все лучшие женихи ей поздравления шлют ко всяким праздникам.
       - Вот такие два варианта, - сказал я Стефании, - так что выбирай.... Дело за тобой.
       Стефи нахмурилась, забавно сведя брови.
       - А что, разве я не могу просто прийти в таком же платье, как и все? Обязательно нужно... что-то такое?
       Она повертела в воздухе пальцами правой руки, изображая - что-то такое.
       - Это будет вариант первого варианта. И все. Ты же будешь не единственной девушкой там. Соперниц у тебя будет много. Нужно быть резко непохожей на них, что бы выделится на общем фоне. Вот скажи мне, когда ты ехала в столицу, неужели ты не хотела побывать на императорском балу и блеснуть на нем? Что бы тебя заметили?
       Стефания хмуро молчала.
       - Я думаю что хотела, - прокомментировал я ее молчание, - пойми, тебе внезапно выпал шанс реализовать свою мечту. Бац! И он на тебя свалился! Вряд ли стоит ожидать, что тебя второй раз пригласят во дворец. Может быть, и пригласят, но это будет, как я подозреваю, наверняка не скоро. Так что смотри. Как хочешь. Желания нужно осуществлять. И я могу тебе в этом помочь.
       Стефания продолжала молчать.
       - А тебе.... зачем это тебе? - наконец спросила она.
       - Рядом с красивой и яркой девушкой меня тоже быстрее заметят и запомнят. Так что не переживай. Ничего ты мне будешь не должна. Чисто дружеские, деловые отношения, построенные на прагматичном расчете.
       - Как могут быть дружеские отношения построены на расчете? - не поняла Стефания
       - Бывает. Решай быстрее. Случай редкий. Упускать нельзя.
       - Ладно, я согласна, - спустя минуту глубоких раздумий приняла она, наконец, решение. Мне уже стало надоедать это бесконечное размышление.
       - Только...
       - Если у тебя там, снизу, понадёвано ношенное или с дырками, то я, конечно, подожду, пока ты переоденешься! - быстро сказал я.
       - Щас как дам! - замахнулась на меня ладошкой Стефи, - я с дырками не хожу! Пообещай мне, что все это останется между нами! Что ты никому не расскажешь!
       - Даю слово, что никому, - сказал я, сделав вид, что испугался, - и если мы договорились, то идем сейчас каждый к себе. Ты - переодеваться, а я за бумагой и грифелями. Через десять минут я у тебя. Согласна?
       - Хорошо, - кивнула головой Стефи, и внезапно покраснела.
       Можешь не краснеть, ничего не будет, - подумал я, направляясь к себе, - а зачем лично мне это нужно? А в императорском дворце где-то свалены кое-какие архивы.. И мне нужно с кем-нибудь там познакомится... С тем, кто постоянно ошивается в этом дворце рядом с архивами... Для этого желательно обратить на себя внимание.... Стефи очень даже может мне в этом помочь. Я помогу ей, она мне. Нормально. Только нужно будет, наверное, что-то еще придумать. Одних нарядов, пожалуй, недостаточно...
       Размышляя подобным образом, я зашел к себе, взял все для рисования и отправился к Стефи. Стефи жила тремя домиками дальше от меня. Студенты в университете размещались в небольших двухэтажных домах, в которых была общая лестница и по четыре жилых помещения из двух комнат на каждом этаже. На территории университета был целый жилой городок. Домики в основном старались заселять либо целиком девочками, либо целиком мальчиками, но были и смешанные варианты. Ну, еще группировалась по факультетам. Воздушники с воздушниками, огневики с огневиками. Но опять же такое правило соблюдалось не всегда. Держа под мышкой папку с листами, я поднялся на второй этаж, где жила Стефи и постучал.
       - Заходи, - спустя пару мгновений распахнула дверь Стефи. С раскрасневшимися щеками и испуганно-восторженным взглядом.
       Девочка собирается проказничать,- понял я по ее виду, - нарушать запрет, делать то, что нельзя. Ай-я-яй. Как страшно... и как здорово! - подумал я, прислушавшись в ментале к её чувствам. Шалость, которую она, пожалуй, будет с удовольствием вспоминать и в старости...
       - У тебя очень мило,- сказал я, проходя мимо пропустившей меня вперед хозяйки и оглядывая гостиную, в которую вошёл. В принципе, все стандарт, как у меня. Два кресла, большой стол у окна. Занавески...почти такие же. Единственно букетик цветов на столе. А так, все тоже самое.
       - Куда можно сесть? - поинтересовался я, направляясь к столу, возле которого стоял стул с высокой спинкой.
       - Куда тебе будет удобно, - нервно переплетая пальцы, ответила Стефи.
       - Тогда, пожалуй, вот сюда, - я положил папку с бумагой на стол, и, повернув стул боком к столу, сел лицом к Стефании.
       - Все, к просмотру готов, - сообщил я ей.
       - А... - и так не бледные щеки Стефани стали стремительно набирать цвет.
       - Вот досюда, - поставил я ребро своей ладони выше середины своего бедра, туда, где по моим прикидкам должна начинаться резинка чулок.
       - А... - снова сказала Стефи, и не шелохнулась.
       - Стефи! Надо! Надо Стефи, надо! Красота требует жертв. Представь что я принц, а ты его дразнишь своей ножкой. Ну, давай! Раз-два и все!
       Отчаянно покраснев, хотя казалось, куда уж больше, Стефи приподняла юбку, показав мне свои коленки и ножки спереди, обтянутые чулком телесного цвета.
       - Крутанись, - приказал я, изобразив указательным пальцем вращение.
       Стефи, чуть прикусив губу, послушно повернулась вокруг своей оси.
       - Хорошо, а теперь повернись боком и покажи мне бедро!
       Стефи повернулась и подняла юбку выше, как раз до резинки чулок.
       - Отлично! А теперь постав правую ногу на носочек. Замечательно! Колено подними вверх, ногу горизонтально пола. Отличная линия бедра! Ногу вниз. Держи юбку, как держишь и повернись ко мне лицом, - командовал я, ощущая себя словно на кастинге девушек в данс-группу. Этап первый - проверка на стройность ног.
       - Отлично! - подвел итог я, - Стефи, у тебя изумительные ровненькие и стройненькие ножки, которые можно смело показывать. Будь я девушкой и, будь у меня такие же, мне бы было за них совершенно не стыдно!
       - Все, - кивнул я головой красной как рак девушке, - теперь плечи.
       - Что, и все? - переспросила она.
       - В твоем голосе я слышу разочарование или мне показалось? - с ехидцой поинтересовался я, - хочешь еще пошалить? Хорошо, давай еще пошалим! Я с удовольствием посмотрю на твои ножки. Они у тебя красивые.
       - Да ну тебя, - сказала Стефи, - выпуская из пальцев упавшую вниз юбку, - хватит глазеть! Только пусть у меня платье будет не лучше чем у всех! Только попробуй!
       - Ты будешь самой яркой, - уверенно пообещал я и сказал, - теперь плечи!
       Плечи оказались тоже ничего. Когда Стефи вышла из спальни, где она переодевалась, с голыми руками и плечами, завернутая по самые подмышки покрывалом, я решил что они, хоть и малость костлявато - девичьи, но вполне на уровне и показать их тоже вполне можно. Накинуть какой-нибудь темный пушистый мех, оттеняющий белизну кожи, и будет очень даже неплохо.
       - Ну что? - поинтересовалась Стефи, выходя из спальни в каждодневном платье и поправляя съехавший на нем вбок поясок, - и где мое бальное платье? Нарисовал?
       - Иди сюда, - приглашающе мотнул головой я, быстра черкая по листу бумаги грифелем, - что ты скажешь вот на это?
      

   Подготовка подарков

       .....
       - Не волнуйтесь, госпожа Эстела, с вашей племянницей все совершенно в порядке! И уверяю вас, что родит она совершенно без всяких проблем. Молодая, здоровая. И детки будут здоровые. Увидите!
       - Рада это слышать. Однако факт того, что вас рядом не будет, вызывает у меня некоторое беспокойство... Вам действительно так необходимо уехать?
       - Оо! Да не переживайте вы так! Все будет хорошо! И я ведь не единственная целительница тут. Если что - сразу посылайте. Хотя я абсолютно уверена, что помощь не потребуется. А то, что мне нужно уехать... так это дела гильдии. Я ведь должна хоть когда-нибудь появляться в ее стенах? Тем более, что меня приглашают. Не волнуйтесь. Я обязательно вернусь к новому году! И вы обязательно получите на него подарок в виде двух хорошеньких внучек.
       - Вы чем- то обеспокоены?
       - Я? ... Да... кое-какие вопросы. С меня просят отчет... В общем, не обращайте внимания! Это мои дела.
       - Да... Слово "отчёт" я тоже не люблю. Ну что ж, госпожа целительница. Тогда удачи вам и хорошей дороги! Жду вас к новому году.
       - Спасибо, непременно буду! Не беспокойтесь. Все будет хорошо!
       - Я тоже так думаю. Всего доброго!
       .....
       - Значит, мы договорились?
       - Да господин Дарт. Две с половиной тысячи экземпляров к новому году.
       - Уверенны, что справитесь?
       - Привлеку еще людей. Будем работать круглые сутки. Текста не очень много, так что справимся.
       - Хорошо. Работайте. И еще. Не забывайте о моих условиях. Двести золотых монет вполне достаточная сумма, что бы соблюдать тайну хотя бы в течение двух месяцев. Потом творите - что хотите. Если же увижу хоть одну где-то в городе до срока - ни медяшки не получите! Все из вас вытрясу. Это понятно?
       - Не беспокойтесь господин! Все будет сделано в лучшем виде! А когда вы намерены расплатиться? Для начала работы нужны деньги...
       - Вот сто монет - половина суммы. Завтра остальное. Вот рукопись. Можете приступать прямо сейчас.
       - Так и сделаем! Сразу и начнем!
       - Тогда до завтра.
       - Всего доброго, господин Дарт Вейдер!
       - Всего доброго.
       Ссутуленный старик с седыми волосам и глухим надтреснутым голосом, направился к двери, чуть подшаркивая при ходьбе ногами. Выйдя на улицу, он неспешно пошел вдоль домов, ковыляющей старческой походкой. В которой, если внимательно присмотреться, было что-то немножко странное... Неуловимо фальшивое, скажем так. Дойдя до узкого темного переулка между домами, старик свернул в него, потом еще в один, и еще один. Похоже, он выбирал самые темные и узкие проходы из попадавшихся ему навстречу. Покружив с четверть часа по закоулкам, и видимо убедившись, что за ним никто не следит, он остановился в темном углу. Внезапно по его телу прошла то ли рябь, то ли дрожь и старик исчез! Вместо него стоял невысокий черноволосый парень с темными насмешливыми глазами.
       - Империя наносит ответный удар! - ухмыльнувшись, с насмешкой произнес он, - будет варгушам подарочек на Новый Год! Ай да я!
       .....
       - А вот скажи мне, Стефи, у вас принято дарить подарки на Новый Год?
       - Ты не знаешь?
       - У нас дарят. У вас - не знаю.
       - И у нас дарят! А почему ты спрашиваешь?
       - Просто... коль мы приглашены к императору в гости, то тогда получается что мы должны сделать ему подарок? Не с пустыми же мы руками придем?
       - Эээ... не знаю... Я как-то не думала... а что, мы действительно должны что-то подарить?
       - Ну, по логике вещей получается, что должны.
       - Не знаю. Не слышала, что бы кто-то что-то дарил. Да и что мы можем подарить императору?
       - Без понятия. Я тут представил, что у меня есть и что я ему могу подарить из этого...
       - И что?
       - И пришел к выводу - что это у него наверняка уже есть. А если нет - то вряд ли это ему нужно...
       - Да... непросто сделать подарок императору....
       - И не говори. Не хотелось бы опозориться. Знаешь... мне тут в голову идея пришла... насчет того, что мы можем ему подарить....
       - Какая?
       - Давай подарим ему зрелище!
       - Какое?
       - Танец! Который тут никто не видел! Жгучее аргентинское танго, которое танцуют у меня на родине!
       - Чтооо? Опять необычности? Я уже начинаю бояться твоих идей! Я до сих пор не уверена что мое согласие на это платье не является ошибкой! И я не стану всеобщим посмешищем!
       - Не волнуйся. Платье у тебя - то, что надо. А вот если ты в нем еще и станцуешь...
       - Эри, я тебя прибью!
       - Та ладно! Лучше глянь сюда. Я тебе сделал наброски фигур танго. Смотри!
       - Ммм.. Это что? Ногу закидывать? Да ты с ума сошел! Даже и не думай о своём танн...гооо!
       - Давай тогда переименуем его в "танец темных магов"? Станем родоначальниками новой моды? Как тебе?
       - Уйди от меня! У меня ноги болят от твоих каблуков! Хочешь, что бы еще я на них еще и танцевала? На них и ходить-то нельзя!
       - Но ты же ходишь? Ноги поболят да перестанут. Боль пройдет, а слава останется. В общем, я арендую танц - класс?
       - Ты невыносим!
      

   И ходят слухи по домам...

       Император Альвеар Хайме, сидел за своим рабочим столом, в большом удобном кожаном кресле с высокой спинкой и внимательно слушал Робэрта Штольца, своего первого советника. Было время его ежедневного пятнадцатиминутного доклада. Советник, длинноволосый мужчина с слегка вытянутым бледным лицом и одетый во всё черное, с зажатой под мышкой черной кожаной папкой с бумагами, заканчивал обзор экономических новостей.
       - Подытоживая поступившие отчеты о количестве собранного зерна, хочу сообщить вашему величеству, что собранно его больше, чем в прошлом году... почти на пятьсот пятьдесят тонн ... Такой избыток, несомненно приведет к падению цен на рынках и увеличению торговли с нашими соседями...
       Император одобрительно кивнул услышанной новости.
       - По состоянию экономики - все. Внешнеполитические новости... со вчерашнего дня произошло только одно событие, которое, как мне кажется, заслуживает вашего внимания. Причем пристального...
       Император вопросительно приподнял правую бровь, ожидая продолжения.
       - Моими людьми была перехвачена депеша лазутчика Мине...
       - Он у тебя всё пишет? Когда же ты его, наконец, поймаешь? - иронично поинтересовался Хайме.
       - Никуда он не денется. Как говорится, ваше величество, сколько веревочки не виться...
       - Что-то уж больно длинная эта веревочка. Если память мне не изменяет, третий год она уже вьется...
       - Конец близок, ваше величество, конец близок...
       - Ладно. И что он там пишет, наш неуловимый Мине?
       - Весьма интересную новость, весьма. В своем донесении он утверждает, что в нашем магическом университете разрабатывается новый вид войск. А именно - боевые свиньи - убийцы!
       Император два раза, молча, закрыл и открыл глаза.
       - Еще раз, - попросил он, - какие свиньи?
       - Боевые свиньи - убийцы. Неуязвимые для стрел, из-за своей толстой щетины, растущей по всему телу и огромными клыками, легко пробивающими стальные доспехи панцирной пехоты. Кроме того, они могут становиться невидимыми...
       - Это что, шутка? Или ты занялся дезинформацией, подсовывая Мине всякую чушь?
       - Нет, ваше величество, я и мои люди к этому непричастны. Более того! Поверхностный сбор сплетен, произведенный в районе университета, показывает, что все осведомлены о случившемся за его стенами. О том, что в результате, по-видимому, допущенной халатности, там, на свободу вырвалось четверо измененных животных. Их пытались поймать, но поскольку они были настолько сильно изменены, то это оказалось весьма непросто сделать. В результате их длительного сражения с магами, оранжерея университета, в которой оказались эти животные, была разрушена, а сами они уничтожены. Однако одному из этих монстров удалось стать невидимым. Он не пойман до сих пор и в университете его усиленно ищут...
       - Они, что, в конец сдурели там что ли? - возмущенно спросил Хайме, обращаясь к Робэрто и имея в виду магов, - заниматься такими вещами в столице? Можно сказать, чуть ли не в центре города? А если бы они у них вырвались за стены? Что тогда?
       - Не знаю, ваше величество, - развел руками первый советник, - к сожалению, у меня нет осведомителя внутри университета, и я могу делать заключения, в этом вопросе, опираясь исключительно на косвенную информацию...
       - Как это у тебя нет осведомителей в университете? Не может такого быть! Разве они у тебя не везде? И если нет, то почему я об этом узнаю только сейчас?
       - Увы, ваше величество, увы... Вы просто не представляет, в каких неимоверно сложных условиях приходится порой работать. С магами очень сложно. Если с их советом я еще поддерживаю контакты, то с университетом... с университетом у меня таких контактов нет.
       - Непорядок, - покачал головою император, - это можно считать почти провалом! Маги - их нужно держать на коротком поводке. Знать о них все! А у тебя, в университете, где собственно они начинают свой путь, никого нет.... Робэрто! Я разочарован.
       - Все будет исправлено, ваше императорское величество! Уверяю, что в самое ближайшее время я буду получать самую исчерпывающую информацию из стен университета!
       - Ладно, посмотрим. Так что там с этими свиньями? История выглядит совершенно неправдоподобно. Что бы Мотедиус вдруг не с того, не с сего, взял и проявил такое легкомыслие? Ни в жизнь не поверю! Тем более, что это прямое нарушение запретов гильдии. Создавать измененных животных запрещено еще со времени падения темного ордена. Ведь так?
       - Да ваше величество. Совершено, верно! Я тоже, как и вы, отнесся к этому весьма скептически. Если бы не одно но. А это но - сообщение Мине. Похоже, что он придал этой новости весьма большое значение, коль решил его отправить. Значит, в этом что-то есть. Что-то, что следует вам тоже знать.
       - Хм.. Мине... Да. Три года, которые ты его не можешь поймать..., пожалуй, его мнение следует учитывать... А что сказал по этому поводу наш уважаемый ректор? Надеюсь, он знает, что у него там творится? Или не знает?
       - Ваше величество, я не делал ему официальный запрос.
       - Почему?
       - Мне показалось, что вам будет лучше самому, напрямую, спросить его. В этом случае можно ожидать, что не будет затягивания с ответом. Вы же знаете, как гильдия магов все "быстро" делает!
       - Мда... знаю... Хорошо. Я его сам спрошу. Тут как раз бал на носу. А ты пока за это время собери мне к этому времени всё по этим свиньям... убийцам. Что бы такое творить, нарушая все запреты, нужно иметь весьма важные причины. Весьма важные... Очень мне хочется знать, какие... Я посмотрю твой доклад и решу, стоит ли мне вообще говорить с Мотедиусом или может следует сразу за варговской пятеркой посылать? Дабы прочистить мозги кой-кому в магическом совете... Тебе все понятно?
       - Будет исполнено, ваше величество.... - согнулся в легком поклоне Робэрто.
       - Хорошо. Закончили с этим. Что у тебя с эльфами?
       - Молчат, ваше величество, молчат! - сокрушенно покачал головою первый тайный советник.
       - Ладно. Пусть молчат. Продолжай слать им приглашения.
       - Как прикажете ваше величество....
      

   Эри.

       - Ну что, все? Выходим?
       - Да! - предварительно набрав полную грудь воздуха, выдохнула Стефи.
       Я еще раз кинул взгляд в большое зеркало, в котором отражались мы с ней. Оба в больших, до пола, черных плащах со сложенными за спиной капюшонами, заколотых на груди круглыми серебряными застёжками. Внизу, на их распахнутых отворотах, видна подкладка кроваво-красного цвета, беззастенчиво копирующая дизайн вампирских плащей, позаимствованный мною из земных фильмов. Подумав о том, что уж, коль мы идем на "парное выступление", то и одеться следует похоже, я напрягся и сделал небольшой парадно-выходной "ансамбль" для черных магов. Однако, если с самим собой я всегда мог договориться в плане одежды, то со Стефанией приходилось преодолевать баррикады отсталого мышления и завалы понятий прилично-неприлично.
       Для начала она мне напрочь зарезала идею юбки с разрезом. Я так представлял себе ее бальное платье - прямая черная юбка почти до пола и сбоку разрез до верха бедра, выставляющий на обозрение стройную ножку в темном чулке. А вот дудки!
       - Я такое не одену! - заявила мне Стефи, - даже и не думай! Это просто позорище в таком на бал придти. Нет!
       Уперлась, как какой-нибудь моллюск в своей раковине, из которого его хотят вытащить. Всеми конечностями и частями тела, даже не приспособленными к упиранию.
       - Ладно, - терпеливо сказал я, поняв, что через этот рубеж обороны мне не пройти, - что ты скажешь на это?
       Консенсус нашли на свободной широкой юбке. Складки, образующиеся на ней, должны были придать движению большую легкость и зрительно дать больше движения. Еще, я прикинул, что если использовать легкий материал, то при быстром движении вперед ткань будет "облеплять" танцовщицу, показывая линии бедер. Стефи, похоже, об этом не подумала. Ладно, договорились. Перешли к длине. На балах носили - "в пол, до упора и шОбы волочилось".
       - Сделаем короче, - тоном, не допускающим возраженья, сказал я, - так, что бы снизу мелькали туфельки!
       - Зачем? - не поняла она.
       - Мелькание женских ножек притягивает мужские взгляды. Это весьма эротично.
       - Что?
       - Приятно для разглядывания!
       - Да? - недоверчиво ответила Стефи и, отставив в бок из-под юбки правую ногу, принялась изучать свою небольшую ступню в коричневом кожаном башмачке.
       - И что в ней такого? - спустя несколько секунд спустя спросила она, повертев её и так и сяк, - нога как нога! Что в ней разглядывать?
       - Эхх.. - глубоко вздохнул я, подумав про себя,- вот деревня! И пояснил, - вид ее побуждает к фантазиям - а что там дальше? А если сказать точнее - а что там выше? Тебе ясно?
       - Давай, ты не будешь говорить мне фривольности?
       - Ты спросила, я ответил. Без всяких недосказанностей и полунамеков. Как есть. Или ты предпочитаешь иносказания?
       - Ммм... Да нет...
       - А что тогда?
       - Просто как-то странно. Ты мужчина, а спокойно разговариваешь на такие.... такие непривычные темы... Эри, у тебя что, есть сестра? Ты мне не говорил!
       - Нету у меня сестры. С чего ты взяла?
       - Откуда тогда ты все это знаешь? Ты ведь не девушка, что бы разбираться в женских нарядах.
       - Хм... скажем так: я в детстве очень много читал. Тебя устроит такой ответ?
       Стефи такой ответ не устроил. Наклонив голову, она пристально, с подозрением меня разглядывала.
       Похоже, ей пришла в голову мысль, что у меня было достаточно много женщин. От которых я всего этого и понахватался, - подумал я, наблюдая за ее лицом, - ну и ладно! Сама себе все объяснила, и я, как толкователь, не нужен. Замечательно.
       - Значит, мы с тобою о длине договорились?
       - Да, - нахмурившись, кивнула Стефания.
       - Отлично. Переходим к обуви.... Смотри сюда...
       Я нарисовал ей часть ноги обутой в туфельку на высоком каблуке. Открытую туфельку с небольшим задником, широкой лямкой для удержания ноги спереди и ремешком вокруг щиколотки. Короче, вышли почти босоножки, по максимуму открывающими стопу и пальцы.
       - Угу..! - одобрительно кивнула Стефи, - красиво! Мне нравиться. Я таких не видела.
       - Ну и отлично, - сказал я, обрадовавшись, что согласие достигнуто так быстро. Знал бы я, сколько мне с этими туфлями потом мудохотся придется, я бы так не радовался. Высокий каблук предполагает большую нагрузку на подошву. Поэтому она, подошва, должна быть прочной. Плюс еще и легкой, чтобы хозяйка сих шузов не устала бы их таскать уже к середине бала. На Земле, в качестве такого материала используют пластик. Но тут нет пластика! Все что здесь есть - это металл и дерево. Пришлось идти к столяру. Короче, туфли делал краснодеревщик с офигевающим выражением на лице от осознания, чем он вместо производства шкафов занимается. Ничего, ничего! Горизонты бытия раздвинуть всегда полезно! Плохо было то, что у него поначалу ничего не получалось. Колодка выходила тяжелая и неудобная. Стефи, когда влезала в эти экспериментальные модели, пищала, что ей неудобно, жмет и вообще ходить нельзя. На третий раз столяра, видать почувствовавшего вызов его мастерству, осенило. Он добыл где-то редкого дерева, с каких-то местных тропических остовов и из него сделал третий вариант обувки. И нужно сказать, что с ним он угадал. Сделанная из заморского красноватого дерева с желтоватыми прожилками, подошва вышла - то, что надо! Легкая, прочная и даже немного пружинила. Почти как пластик. И с формой он угадал. Стефи уже не пищала, когда их обувала. Тут возникла следующая проблема.
       - Ой, как высоко! - вскрикнула она, встав на высокие каблуки и балансируя для устойчивости руками, - как же на них ходить?
       - Ничего, - ободряюще произнес я, - немножко потренируешься, и будет нормально!
       Я заказал четыре пары, заказав обтянуть их тонкой черной кожей. Одну носить ежедневно для тренировки. Вторую для бала и две про запас. Мало ли чего может случиться! Дерево рассохнется или термиты нападут... Может она каблук сломает? Как в воду глядел! Сломала. Два. И все на правой! Так что к балу имелось всего две пары. Одну Стефи одела на себя, вторую я предложил взять с собой. Опять же, мало ли... Может у императора - паркет кривой? В общем, с обувью я вопрос решил. Потом были еще вопросы с длинными черными перчатками, которые я ввел в образ, дабы избежать трат на кольца, с верхом платья, который мы, в общем-то, быстро решили, с прической.
       Стефания упорно хотела распущенные длинные волосы, которые никак не подходили к перчаткам и стилю танца.
       - Но у нас так носят! - что есть сил, упиралась рогом она, - это ведь красиво!
       - Красиво-то красиво, но для другой ситуации, - уговаривал её я, - пойми, в данном случае у тебя другой образ - строгий! И распущенные волосы к нему никак не подходят! У тебя красивая шея. Давай ее покажем? А?
       - У меня красива шея? Правда? А где она красивая?
       - Везде. Ровненькая, длинненькая и молодая. И это обязательно нужно показать. Вот смотри, как это будет, я сейчас нарисую!
       В итоге из волос получился тугой узел на затылке, открывающий стройную шейку Стефании целиком. Её я еще подчеркнул двумя длинными сережками, свитых из тонкой золотой и серебряной проволочки, с прозрачными камушками на их концах. Дизайн серёжек и деньги на изготовление были мои. Исполнение - местного ювелира.
       - Ой, - ойкнула Стефи, когда я сказал - а ну-ка, примерь! и открыл перед ее носом коробочку с сережками, - я не возьму! Нельзя так...
       А сама так глазами к ним и приклеилась.
       - Голой пойдешь? - поинтересовался я.
       - В смысле, голой? - не поняла она.
       - Без украшений? На императорский бал без брильянтов - это все равно, что голой прийти. Слышала, брильянты - лучшие друзья девушек?
       - Не слышала... - растеряно ответила Стефи, отрицательно помотав головою, - но у меня ведь свои есть ...
       - Ты меня, конечно, извини, но то, что я у тебя видел, в этом только в университет на занятия ходить, но никак не во дворец. Засмеют!
       - Да...? - набычилась Стефи, наморщив лоб, - они, конечно, не такие дорогие, как твои... но тоже красивые и они мне нравиться!
       - Слушай, давай ты не будешь сушить мне мозги! Скажи - ты мне доверяешь или нет? Как другу. Доверяешь или нет?
       - Конечно!
       - Тогда возьми и примерь! И не доставай меня. У меня просто бездна сил уходит на борьбу с твоим упрямством! Считай, что я дал тебе их поносить. Снял с себя и дал тебе поносить. Потом заберу.
       - Ты что, сережки носишь? - обалдело посмотрела на меня Стефи.
       - Вот пообщаюсь с тобой еще немного и начну! Высушишь мне мозг до конца, надену серьги и начну в них бегать, - делая "страшные" глаза ответил я, - меряй, давай!
       Серьги подошли отлично. Нежные такие. Как раз к её шейке. Стефи была в восторге. Но на занятия она их ни разу не одела. Может, носила только у себя, чтобы не давать повода сплетням. Ну, её дело. Мне так все сплетни - побоку. А насчет серёжек, Стефи подала мне хорошую мысль.
       - Что-то совсем я запаршивел.., - сказал я, вслух критически разглядывая свое отражение в зеркале, - ни перстенёчка на пальце, ни клипсы в ухе.... и шея голая! Прямо нищебродство какое-то! Мне же тоже в чем-то к императору идти надо! Да и так, просто ходить... Прям действительно, как голый!
       Короче, сережка с черным камнем в правом ухе, такая же какую я носил на Земле, вызвала фурор не только у Стефании, но и у всего коллектива студентов и преподавателей. Меня все тайком, но с интересом разглядывали. Забавно, но серьги в ушах тут тоже носили мужчины особого вида - "не такие как все". Причем ношение их прилюдно, было, чуть ли не на грани скандала
       Та ладно! - махнул я рукой на это обстоятельство, - у меня же не две, а одна! Пусть только кто попробует назвать меня вслух "особенным"! Вызову на дуэль и заоргазмирую до смерти! Будет валяться на земле воя от восторга и схватившись за свое беспокойство обеими руками пока не сдохнет. Мне нравится? Нравится! Значит мнения остальных - лесом!
       Но народ на рожон не лез, только приглядывался. Похоже, моя серёжка не совпадала с моим поведением в салоне мадам Мари. Одно с другим не сходилось. Вот все и задавались вопросом - а где, собственно, правда? Забавно, конечно, но пускай мучаются. Не собираюсь ничего объяснять.... Это их проблемы и сомнения. А на вопросительный взгляд Стефании, я ответил, пояснив: Мозги ты мне усушила! Почти совсем. Как будет совсем - вторую сережку одену!
       Еще я обзавелся двумя перстнями на каждую руку с большими в них ярко-красным агатом и голубым сапфиром. А сам металл колец велел ювелиру сделать черным. Антуражненько вышло...
       С мелодией для танго все оказалось гораздо проще, чем я себе представлял. Естественно, что такой музыки тут отродясь никто не слышал. Мысль о том, что что-то можно по быстрому насвистеть императорскому оркестру, и он что-то там приемлемое нам сбацает за пару минут, была не то что утопической, а просто глупой.
       - Где взять? - спросил я вслух сам себя, имея в виду исполнителя.
       - Элементарно, Ватсон! - через пару секунд произнес я, найдя решение, - кто будет играть на балу? Оркестр! Ну, так значит, он танго и исполнит! Ах, он не знает мелодии, говорите? Не знает? Научим! Делов - то!
       Я навел справки, собрался, надел мантию целителя, подхватил под мышку гитару и отправился на поиски главного дирижёра императорского оркестра. Поначалу Рудольф Кюндингер, так его звали, отнесся ко мне настороженно. Однако, надетая на мне зеленая хламида, плюс излучение дружелюбия в ментале, плюс белозубая улыбка, быстро сломали лед недоверия. Особо не кривя душой, я рассказал ему, что я иностранец, волей судьбы оказавшийся здесь, вдали от родины. И поскольку я чуть ли не с детства занимаюсь музыкой, то могу предложить маэстро несколько новых мелодий, которых (о, я уверен!) тут никто и никогда не слышал.
       - Как вы меня назвали? - осторожно спросил Рудольф, вопросительно вытянув шею.
       - Маэстро - уважительно-почтительное обращение к мастерам музыки, - пояснил я, - просто у меня на родине к ним обращаются так.
       - Ну, вы мне право льстите, молодой человек, - ответил дирижер, но я чувствовал, что он весьма доволен, - и что же это за мелодии?
       Я, молча, расчехлил гитару, и слегка подстроив ее, исполнил пару мелодий, которые, как я знал, неплохо звучат в исполнении струнного оркестра.
       - Весьма и весьма интересно..., - выпятив губу, задумчиво произнес Рудольф, когда я закончил, - однако это только гитарный вариант. Для того, что бы это исполнил оркестр, придётся еще весьма и весьма много поработать...
       - Никаких проблем, - ответил я, откладывая гитару в сторону и беря в руки принесенную с собой папочку, - совершенно случайно, к нашему разговору, я написал партитуры для инструментов оркестра. Вот, извольте взглянуть...
       Рудольф глазам своим не поверил. Однако, как говорится, я пришел подготовленным. Найти в столице музыканта, который объяснил мне основы местной нотной грамоты, труда не составило. Музыканты в основном народ не богатый, что на Земле, что тут. Совсем за небольшие деньги, найденная жертва безответной любви к музыке, дала мне все необходимые начальные сведенья. А потом в голове всплыли знания, полученные от Хель. Короче, все сложилось и мне просто оставалось сделать банальный перевод с одного музыкального языка на другой. Так что у меня было чем заинтересовать дирижера. Хотя, если как говорится - положа руку на сердце, можно было обойтись и без партитур. Ведь какова основная проблема исполнителей музыки? А? А их основная проблема в публике, которая постоянно хочет слышать что-то новенькое, А где его столько набраться, этого "новенького"? Да еще со стопроцентной уверенностью, что "новенькое" - отличная вещь и за нее в тебя не будут кидать помидорами и огрызками яблок. Только представьте, что к вам, вдруг, приходит человек и говорит, что у него есть просто масса хитов всех времен и народов. И не только говорит, но и воспроизводит новые мелодии! Кто ж откажется от соблазна исполнить их на публике? Тем более, что на слух сразу слышно, что это не какая-то там ерунда...
       Короче, я договорился с Роберто, что окромя принесенных партитур я распишу ему еще мелодию танго для струнного оркестра, он её с ним отрепетирует, а мы со Стефи станцуем. И будет на балу целый номер для императора и публики, которая, несомненно, просто истосковалась по новинкам. Кюндингер очень воодушевился такой перспективой развития событий на празднике. Единственно, он потребовал провести совместную генеральную репетицию, что бы быть уверенным, что он не опозорится. На этом и порешили.
       - Ну, все, ты попалась! - с совершенно серьезным видом заявил я Стефании, вернувшись с переговоров.
       - Как попалась? Куда? - испуганно спросила она, расширяя глаза.
       - Я только что договорился с главным дирижером большого императорского оркестра о нашем выступлении. Он лично проведет генеральную репетицию!
       - Аааа...ааа...- только и смогла выдавить из себя Стефи, открыв рот.
       - Заметь - лично! - нравоучительно поднял я вверх правый указательный палец, - Так что работать, работать и ещё раз работать, чтобы не опозорится. А ты все руки теряешь!
       - Ничего я не теряю! Просто танец не простой. Я не успеваю за ногами и руками сразу следить!
       Да, танец еще тот. Если честно, я тоже был не на высоте. Тело-то у меня новое, почти нетанцованное. Так, немного с Эдарией подвигался. Можно считать, что почти ничего. Поэтому приходилось вкалывать наравне со Стефи, чтобы соответствовать. Хотя не сказать, что я был особо этим недоволен. С ней было приятно танцевать. На ощупь она была такая мягкая, теплая и гибкая. Мне нравилось держать ее тело в своих руках.
       Мы продолжаем скользить по наклонной плоскости... - раздался ехидный внутренний голос в голове в тот момент, когда я понял, что мне это нравится, - все ниже и ниже....
       Та пошел ты! - ответил я ему и он заткнулся.
       Я теперь постоянно ходил на занятия практической магией, хоть магистр сказал, что мне можно не появляться, а сдать в конце семестра экзамены и все. Однако я ходил, но вместо того, что бы полностью тратить отведенное время только на магию, я там занимался еще и аутотренингом. Зомбировал тело Эри, на предмет того, что у него все есть и ему ничего больше не нужно... не нужно... все есть... все есть... Вроде, как бы стало полегче. Заодно я на занятиях наблюдал безуспешные попытки Стефи погасить свою свечку. Ничегошеньки у нее не получалось! И так ее это расстраивало, что прямо хоть наглухо закрывайся, чтобы не слышать в ментале этой вселенской печали. Еще и Алистерка её подзуживала. Хоть она давно уже свою программу-минимум выполнила, но все равно, приходила, сидела до конца, в конце занятия зажигала свечу и тут же демонстративно её тушила, при этом снисходительно смотря на бесцельно тужащуюся Стефи. Ту просто корежило от ее взгляда.
       - Ой, тут болтали, что Терская отмечена печатью богини, - громким голосом и повернувшись к нам спиной, словно не видя, как-то прощебетала Алистера своим подружкам, когда мы со Стефи проходили рядом, - я думаю что это ошибка. Если бы у нее что-то и было бы, то наверняка уже бы проявилось! А она до сих пор свечу загасить не может!
       Подружки её радостно захихикали.
       Угу...угу, - подумал я, кинув взгляд на них и на втянувшую голову в плечи Стефи,- не мне, так по моей компаньонке значит? Самоутверждение за чужой счет. Понятно.... А действительно, что она там никак не найдет свой источник? Пора бы уж... Может ей помочь? А то она маг - только на словах.
       - Чего пригорюнилась? - спросил я тогда Стефанию, когда мы, пройдя мимо сплетниц, вышли во двор.
       - Так, - неопределенно ответила она, не поднимая головы.
       - Из-за магии?
       - Не хотелось бы остаться на второй год... - глубоко вздохнув, ответила Стефи, - может со мною действительно что-то не так?
       Мда..., второй год это не айс... И комплексы у нее, видать уже начинаются. Похоже, следует вмешаться...
       - Хочешь, помогу?
       - Что?
       - Магию твою найти.
       - Как!?
       - Есть способ... - уклончиво ответил я.
       Действительно, есть. В Эсферато им пользуются маги, когда нужно кого-то научить, вроде воинов, что-то делать не только руками, но и головой. Воины они конечно мощны, но голова порою сильнее. Делается это достаточно просто. Маг вступает с учеником в ментальный контакт, устанавливая глубокую телепатическую связь. А потом начинает творить заклинания. Обучаемый при этом становится как бы его "дублем", ощущая и переживая всё, что тот делает. Такое обучение, после нескольких раз повтора, позволяет ученику запомнить и воспроизвести последовательность действий и собственно создать заклинание. Правда при этом он может его только просто повторять, а чего и как там, и как-то улучшить, он его не может. Это как "научившийся" играть на синтезаторе, вовремя нажимая подверчивающиеся клавиши. Попугай, короче.
       Однако тут требовался один момент. Обучаемый должен иметь не только какие-никакие способности к магии, но и некую особенность мозга, позволяющую ему вступать в эту самую глубокую телепатическую связь. Не у всех получалось.
       Не вдаваясь в подробности, я поведал Стефании, что владею неким тайным знанием, которому меня обучил отец. И я могу применить его, это знание, на ней. И после этого у неё, возможно, все получится.
       - А это не опасно? - насторожившись, поинтересовалась Стефи.
       - Абсолютно! - с уверенностью сказал я, - или получится, или нет!
       - Ну, хорошо... - подумав пару секунд, решила она, - но если ты только совершенно уверен, что это безопасно....
       - Совершенно! - ответил я, - пошли!
       - Пойдем.
       Как раз был непонятный урок. Ни с того не с его, в расписании появился час занятий темного факультета. На котором мы, вдвоем со Стефи, сидели в совершенно пустой аудитории и изучали книги, полученных по списку деканата в библиотеке. Книги так, не о чём. Что-то маловразумительное о темной магии. История, общие рассуждения... Стефи читала, она прилежная, а я занимался аутотренингом или немножко рисовал. Зачем нам поставили этот час, и для каких целей он нужен, я не понимал. Но в данный момент, он был как нельзя кстати.
       Мы зашли в аудиторию, поплотнее прикрыли дверь, разложили книжки для маскировки и приступили.
       - Иди сюда, - сказал я ей, похлопав левой ладонью по скамейке рядом с собой, - смотри мне в глаза и не дергайся!
       - Ты уверен? - еще раз уточнила она, усевшись рядом.
       - Более чем! - ответил я и, повернувшись к Стефи, взял её голову двумя руками, слегка сжав ладонями виски.
       Интересно, выйдет или нет? - подумал я, сосредотачиваясь и пристально вглядываясь ей в глаза, - хоть с магией у меня не густо, но это просто ментальный контакт. Должно выйти...
       Вышло! Только неожиданно громко.
       - Аааааа!! - диким голосом орала Стефи, впрочем, не пытаясь при этом отстраниться и разорвать зрительный контакт, - аааа!!
       Находясь с ней в ментальной связке, я ощутил, что она была просто преисполнена страхом, а если уж точнее, то не страхом, а ужасом, который продолжал увеличиваться, идя вверх по возрастающей.
       - Ну чего ты орешь, чего ты орешь? - снимая ладони с её висков и отстраняясь, недовольно спросил я. По интонации вышло очень похоже на вопрос Карлсона к застуканым на чердаке с поличным Рулле и Прулле.
       - Чего ты орешь?
       Однако ответить она мне не успела: Трах!!! - с грохотом распахнулась дверь в аудиторию.
       - Что тут происходит?!
       В дверях стоял преподаватель старших курсов воздушников с испуганным лицом. Из-за его спины, заглядывая в аудиторию, высовывались студенты, тоже с перепуганными лицами. В открытую дверь коридора было слышно, как где-то хлопают двери и раздаются голоса, спрашивая - Что случилось? И - кто кричал?
       Так... похоже мы весь университет перепугали... Отлично! Просто нет слов....
       - Что тут происходит? - снова повторил вопрос преподаватель, обращаясь ко мне.
       Я кинул взгляд на Стефи. Лицо бледное, зрачки расширены. Явно не в себе. Ладно. Будем отбрехиваться...
       - Что происходит? - с недоуменным видом переспросил я, - тут происходят занятия темного факультета... А что?
       - Почему она кричала?
       - Да ерунда, - пожал плечами я, - перезанималась. Заснула прямо на книжке. А книжка по темной магии, специфическая. Что на ней может хорошего присниться? Вот кошмар и привиделся...
       - Это правда? - обратился преподаватель к Стефи.
       Та, слегка, уже пришедшая в себя, с трудом подтверждающее кивнула.
       Я вылез из-за парты, сходил до графина с водой, который стоял на кафедре и налив её в фужер прозрачного стекла, отнес его Стефании.
       Преподаватель и просочившиеся из-за его спины в аудиторию студенты молча наблюдали, как она пьет, стуча зубами о его краешек.
       - Вы в порядке? - спросил преподаватель, когда она протянула фужер мне назад, сказав: Спасибо.
       - Да. Я в порядке, - посмотрела на него Стефи, - прошу простить, если напугала вас. Мне действительно привиделся кошмар... Мне так неудобно...
       - Прошу вас, не спите больше на занятиях, - попробовал пошутить в ответ преподаватель, однако на его лице были видны остатки страха, - вы нас всех так перепугали!
       - Простите меня.... Мне так неудобно...
       Потоптавшись еще с минуту в дверях, наши гости ушли учиться дальше. Я сходил и прикрыл за ними оставленную неплотно закрытой дверь.
       - Ну и чего ты так кричала? - поинтересовался я, возвращаясь обратно, - чего тебе почудилось?
       - Ты знаешь... - сжав губы и сделав паузу, тихо ответила Стефания, - темнота. Такая густая-густая, черная-черная. И в ней кто-то был... Страшный. Он знал, что я тут. И он приближался. А я ничего не могла сделать. Ни двинутся, ни шевельнуться. А он все ближе и ближе! И я знала, что если он меня схватит, то я умру! И не просто умру, а это будет что-то ужасное! Наверное, даже страшнее чем смерть.... я дура, да?
       Так. В ментальный контакт с низшими больше не входим... - прокомментировал про себя я ее рассказ, - чего она там увидел, не совсем понятно, но вполне возможно часть моей сущности... Надеюсь, она не поняла. Похоже действительно решила, что увидела кошмар... Укрепим ее в этом мнении...
       - Очень интересно, ответил ей я, - знаешь, при таких делах, что мы с тобой сейчас творили, некоторые видят что-то чудесное, некоторые кошмары... Все зависит о конкретного человека. Тебе не повезло. Тебе достался кошмар. Ну ладно, давай попробуем, что у нас с тобой получилось. Ты только не ори больше, хорошо?
       - Ой, не надо больше ничего пробовать! - вскинулась Стефания.
       Но было уже поздно. Я был уже у неё в голове.
       - Привет! - сказал я телепатически, - как слышно?
       Бедняжка чуть до потолка не подпрыгнула. Хорошо не заорала. А то бы второй раз мне бы не поверили.
       Минут пять я ее успокаивал, потом с полчаса объяснял, как это может быть и как этим пользоваться. За десять минут до звонка я ей сказал: А сейчас я покажу, как я обращаюсь к своей силе... смотри.... чувствуй... запоминай...
       Результат был потрясающим. Для Алистеры, как и впрочем, для всех при этом присутствовавших.
       На следующем занятии практической магией, Алисточка, как обычно, сидя на своем коврике, с насмешкой смотрела на сжавшую что есть силы закрытые глаза Стефанию. На губах её змеилась ядовитая улыбка. И тут Стефи распахнула глаза.
       - Паа-ааххх!!
       Свеча, стоящая перед Стефи, просто исчезла. Со стороны это выглядело так, как словно она была сделана из множества мелких черных песчинок, кое-как скреплённых между собой. И тут пришла ВОЛНА. Стремительная, упругая, скоростная, ударная волна.
       - ПаХХХ! - с разгона ударила она в свечу и та разлетелась во все стороны на тысячи мелких черных точек. Похожее я видел в земных фильмах, когда волна от ядерного взрыва натыкается на одиноко стоящую жилую высотку. Очень впечатляюще.
       Да... это тебе не огонек потушить, - подумал я, переводя взгляд с исчезнувшей свечки на Алистеру. Та сидела с упавшей до пола челюстью и с глазами филина, увидевшего солнце.
       - Приветствую рождение Повелительницы Тьмы, - сказал я, встав с коврика и сделав демонстративно поклон Стефании, - но право же не стоило вкладывать столько сил в эту несчастную свечу...
       - Я просто на нее разозлилась, - пролепетала она в ответ, смотря круглыми глазами на то место, где только что был предмет ее ненависти, - а... где она?
       - Повелительницу Тьмы сердить не стоит..., - как бы в раздумье, но громко, что бы все услышали, произнес я. Алистера уж точно услыхала.
       Шуму по этому поводу было много. Даже ректор приходил посмотреть, как Стефания гасит свечку. Я ей сказал, что бы делала всё, как она сделала первый раз и не заморачивалась контролем силы. Все равно не умеет. Так что зрелище было каждый раз впечатляющим и зрители никогда не уходили разочарованными. Ректор тоже впечатлился, хотя особо виду не подал. Попросил Стефи нигде больше так не делать, а главное, не на ком не делать и вообще, больше не обращаться к своей силе, пока она не научится её контролировать.
       - Да, вам срочно нужен преподаватель,- задумчиво оглядев нас обоих с ног до головы, сказал он, - иначе могут быть весьма неожиданные последствия...
       - В университете появился маг очень большой силы, - на общем построении, обращаясь ко всем, сказал ректор, выведя на центр зала Стефанию, - молодой маг, который не умеет её еще контролировать. Примите это к сведенью... Прошу, при общении с этой девушкой проявлять максимум вежливости и уважения, ибо последствия спонтанного выброса силы, могут быть весьма разрушительны. А её у нее очень много.... Уж поверьте мне.
       Лицо Стефи, ставшее довольным, в первые мгновения после того, как Мотедиус заговорил о её силе, вытянулось.
       Опять пугало? - усмехнувшись, подумал я, наблюдая за девушкой, - ну не везёт тебе... Не везёт и все тут!
       Алистка и компания после этого затихли. Улыбаться не стали, нет. Но смотрели настороженно и издали. И языки за зубами держали. Ну и ладно...
       Короче, так эти два месяца с небольшим и пролетели. В танцах, рисунках, хлопотах и подготовке. Попутно с подготовкой выхода в свет, я готовил новогодний подарок варгам. А то вдруг мне внезапно представится возможность свалить отсюда? Что же, я так просто возьму и уйду по-английски? Не прощаясь? Не оставив им после себя светлой памяти? Не... это не мой путь! Нужно что бы они меня надолго запомнили. Желательно навсегда. Не имея возможности устроить им прямо сейчас кровавую баню, я решил пойти другим путем. Земным. Используя предвыборные технологии. Короче говоря, облить их с ног до головы грязью - пусть отмываются. И если мне внезапно ляжет карта резко отбыть с этой помойки, послать перед своим уходом письмо Эстелле, с объяснением от кого и за что им привалило такое счастье. Короче, я придумал следующее: издать книгу о варгах. Книгу, которая бы выставила их в самом неприглядном, мерзком и отвратительном свете. Книгу, в которой бы ложь переплеталась с правдой, стирая границы так, что невозможно было бы понять, где правда, а где выдумка.
       "Что бы в ложь поверили, она должна быть чудовищной..." - пришли мне на память слова одного земного пропагандиста.
       Что ж? - подумал я тогда, - а почему бы и нет? Если книги распространить по многим адресатам, в провинцию отправить, во всяческие библиотеки и архивы, да и просто состоятельным и богатым людям, имеющим большой социальный вес... Они же будут столетиями тут циркулировать! Книг здесь не так уж много и они дорогие. Поэтому обращаться с ними будут аккуратно и хранить, сколько получиться... Такой образ о варгах может сложиться за десятилетия и столетия - замучаются оттираться! И ничего ведь не сделаешь. Это как раковые миазмы. То там всплывет, то тут вылезет.... Разом все книги не уничтожить. Ходить варгам после этого исключительно в черном, поминутно оправдываясь и посыпая голову пеплом... Очень хорошая идея!
       И я взялся ее осуществлять. Название книги пришло само собой - "С варгой в постели. Записки выжившего". На первой странице - рисунок: На разобранной постели, полузарытая в простыни, на животе, лежит голая варга, подняв скрещенные в лодыжках ноги верх и подпирая подбородок рукой упертой локтем в матрас. У нее шикарная копна волос, завитая во множество локонов - спиралек. Взгляд, которым она смотрит на читателя: распутно - игривый. И такая же беспутная улыбка. Скандально, оригинально завлекательно. Книга - это якобы воспоминания очевидца, долгое время прожившего в Этории в качестве "зверушки", но, в конце концов, сумевшего оттуда сбежать. Не рассчитывая на голый текст, я снабдил книгу множеством иллюстраций, стараясь охватить интересы как можно большего количества групп людей. Рисунки постельных сцен с участием варг - для юношей и мужчин, рисунки нарядов и драгоценностей - для девушек и женщин, рисунки "секретных приемов" Боевых Кошек сражений на мечах - для всех заинтересованных. Истории и забавные случаи для любителей почитать. А ещё там было много, много, много лжи. Вот как, например, описывалось посвящение в Боевые Кошки:
   "Посвящение производится при большом скоплении народа. Этот день считается большим событием для всего племени. Самые сильные и самые ловкие варги, в течении многих лет, заслужившие право на этот почетный титул, выходят на арену и строятся в одну линию, где им зачитывают приказ о присвоении звания "боевая кошка" и выдается соответствующий нагрудный знак, с изображением стоящей на задних лапах серой кошки, вытянувшей вперед передние лапы с выпущенными когтями. Все бы ничего в этом празднике, если бы не одна его неприятная деталь. После прикалывания знака на грудь, получившая его должна убить кошку. Причем не просто, а именно своими клыками. Считается, что при этом девять жизней, которые есть у кошки, перейдут к той, кто это сделал. Вид того, как несчастным пушистым животным рвут живьем горло, вызвал у меня несказанное омерзение. Подбадривающие крики толпы, подобно дикарям, прыгающей вокруг арены с поднятыми руками, предсмертные хрипы и мявы умирающих кошек, кровь, льющаяся прямо на грудь и лица варг, нечистоты, которыми умирающие животные в последних судорогах обдают своих мучительниц... Кровь, крики, вопли, запах кошачей мочи и кала - вот как на самом деле выглядит этот праздник. Это просто ужасно. Более гадкого и мерзкого зрелища мне не доводилось видеть за всю свою жизнь...."

       Ну и дальше в том же духе. Я основательно прошелся по всем сторонам жизни Этории, придав им как можно более скандальный и неприятный оттенок, особенно заострившись на личной жизни варг. Что они спят друг с другом, что рвут горла мужикам в благодарность за ночь любви. Что они мерзкие, гадкие и живые. И т.д. и т.п. как говорится.
       Каааакая гааааадость! - сказал я сам себе, глядя на первый отпечатанный экземпляр, лежащий у меня на ладони, - в руки взять противно! А Што делать? Не я начал. Сами пришли. Ну, вот теперь пусть и расхлебывают...
       Тираж я решил распространить бесплатно. Я ведь преследовал не экономические, а другие цели. Мне нужно было сделать вброс информации как в можно большую аудиторию за наименее возможно короткое время. Поэтому пришлось побегать, организовывая распространение. Адреса модных столичных салонов, в которых собиралась молодежь, адреса дворян-провинциалов, библиотеки, книжные магазины, постоялые дворы.... Всех нужно было охватить. Пару раз пригодился мой "потайной кармашек" вычитанный в книге любителя природы. Я его загружал книгами, сколько получалось, набрасывал на себя иллюзию и шёл туда, где собирался выгрузить этот груз.
       Первой точкой скрытого бомбометания есссстественно стала академия варг. Я ааакуратненько "отбомбился" прикрывшись от взглядов стоящих на входе охранниц колонной. Удобная штука, эти колонны! Особенно если понатыканны как попало, без учёта того, как они перекрывают сектор обзора. Короче, стопка книг, количеством пятьдесят штук появилась из воздуха у входа в академию, как раз на пути идущих в неё и из неё. В стопочку был воткнут на палочке транспорантик с надписью - "Новогодний подарок для варг! Бесплатно!". Удалившись на безопасное расстояние, я со злорадством наблюдал, как варги, наткнувшись на этот подарок, сначала изумлялись, потом настораживались, но поозиравшись и, не обнаружив опасности, прихватывали одну или парочку книг. Правда, сие действие продолжалось недолго. Не успели разобрать и половину экземпляров, как откуда-то изнутри, прибежали четверо, побегали вокруг книг, явно кого-то, разыскивая, потом быстро запихали остатки в мешок и утащили к себе, вместе с транспарантом.
       Кто-то... видно... читкнул..., - делая паузы между словами, сказал я себе, глядя издали на опустевшее место за колонной, - жаль, что быстро прочухали, но похоже действует, коли так оперативно среагировали. Словно ошпаренные выскочили...
       Вот, в общем-то, и всё, что произошло за два неполных месяца перед новым годом. А сейчас нужно мчаться на торжественное построение, на котором ректор поздравит университет с праздником, и после этого мы, приглашенные, все вместе, поедем с ним во дворец. Поздравленные же ректором, будут праздновать по месту поздравления....
      

Изменения

      
       Я еще раз придирчиво глянул на отражение в зеркале.
       Может, все же, не стоило? Могут ведь и не понять... Народ темный, отсталый...Не поймут-с...Та, ладно! Князь я или не князь? Что хочу - то и творю! Это же моё спасение от скуки.... Переживут... Как говорят студенты на земле в день экзамена - "поздняк метаться"!
       Сначала я думал приодеть Стефи и как говорится, на ее горбе въехать в рай, особо не заморачиваясь своим нарядом. Но потом, по мере того, как действо начало разворачиваться, я подумал - а чего это я, собственно? Тем более, что Стефи на звезду бала явно не тянет. Внешние данные есть, но есть и внутренние запреты, которые она пока преодолеть не может. Процесс преодоления идет, но и время тоже идет. Совершенно непонятно, в каком состоянии она придет к финишу... Так что лучше рассчитывать на себя. Это самое правильное. Всегда самое правильное. В общем, я тоже решил "придти не просто так". Первым встал вопрос - в чем идти? Покутил я, покрутил в голове варианты и в конце концов решил остановиться на классике - черный костюм-тройка. Нормально. Во-первых у Стефи платье почти по земной моде пошито. К нему современный местный мужской камзол мало подходит, а вот его земной вариант - вполне. А во-вторых, элегантный черный костюм - это то (судя по земным фильмам), в чем обожают появляться дьявол, демоны и всякие значимые личности вроде дона Карлеоне. Так что, как говорится - сам Сихот велел. Да и для местных, явление меня в "пинджаке" должно быть достаточно эпатирующим зрелищем. Единственно, я отошел несколько от канонов и галстук-бабочку на шею делать не стал. Вместо него заказал ниспадающий волнами светло-кремовый шёлковый платок, опускающийся до середины груди и заколотый вверху большим прозрачным камнем. На белых манжетах рубахи золотые запонки с крупными брильянтами. Еще - земного фасона туфли из мягкой тонкой кожи и уголок белого платка в левом нагрудном кармане, рядом со значком темного факультета. Когда я, красивый, вышел из примерочной комнаты к Стефи, она впала в легкий ступор.
       - Что это за наряд? - с удивлением спросила она, разглядывая меня во все глаза.
       - Так, - небрежно отозвался я, стоя спиной к ней перед зеркалом и поправляя ворот, - иностранная бальная форма одежды. Костюм. Как тебе?
       - Как? Ну.... - Стефи потрясла головой и растеряно развела руками, - не знаю...У нас так не ходят... Вообще-то смотрится неплохо.... Но... очень странно!
       - Значит нормально, - с удовлетворением в голосе сказал я, - поворачиваясь к ней, и констатируя, - эффект достигнут.
       В Эсферато, абы в чем не ходят. Тем более демоны из приличных домов, - разглядывая себя, подумал я, - тщательное продумывание своего внешнего вида, это, пожалуй, одна из самых больших у нас трат времени... Еще и сопровождающие, тайлиш, тоже должны быть на уровне...
       Как там моя сопровождающая? - я взглянул на нее через зеркало.
       С нарядом Стефании мне тоже пришлось изрядно повозиться. А что? Нарисовать силуэт платья - просто. А вот воплотить его в жизнь, это надо еще умудриться. Главная проблема - ткань. А если точнее, ее свойства. Земная одежда проектируется и шьется исходя из качества имеющегося материала. Иначе Сихота с два она "сядет" на фигуру. Будет торчать, топорщится и делать еще множество всяких вещей кроме одного - нормально "сидеть".
       Ладно, ткань нашлась. В конце-концов, но все же нашлась. Пошили платье с открытыми плечами и юбкой с разрезами. Получилось мне настоять на своем первоначальном варианте. Пусть не в полном объеме - разрез не до бедра, а всего лишь до чуть выше колена, но и то, как говорится - хлеб!
       Удалось это сделать благодаря моему значительно выросшему в глазах Стефании авторитету, после того как я помог ей научиться пользоваться магией. Похоже, до нее, наконец, дошло, что я знаю, что делаю, а не просто все удачно у меня складывается. Путь к разрезам начался буквально с нашего первого танцевального занятия. Уже к его середине я сказал, обращаясь к Стэфи: Слушай! Ну как так можно? Я не вижу, куда ты ставишь свои ноги! Но судя по ощущениям, ставишь их ты точнехонько на мои! Ты мне уже все оттоптала! Давай ты будешь приходить в штанах, а?
       - Штанах? - обиженно надулась моя партнерша, - а у меня их нет... И для девушки это неприлично!
       - Чего? - удивился я, - чего это вдруг неприлично? Ходят тут женщины в штанах, сам видел. Те же варги...
       - Я тебе не варга какая-то! - отрезала Стефи, - я баронесса! Пусть они хоть голые бегают, мне какое дело?
       - Да уж, ты не варга, - оглядев ее, ответил я, вспомнив при этом почему-то Дину, - но ты же маг! И числишься на военной службе. Если не прямо сейчас, то чуть позже. Как ты будешь на лошадь залазить, если понадобится?
       - Ну... - призадумалась Стефания и после пары секунд размышления призналась - не знаю...
       - Ну, так нужно пробовать! Все равно после нового года начнутся занятия у мастера Бастиана. Там все старшекурсницы у него в штанах бегают! И ты будешь. Тут времени-то совсем ничего осталось. А разучивать танец, не видя ног - нереально!
       Короче, под давлением аргументов, обзавелась Стефи штанами с широкими штанинами и дело пошло дальше. Под аккомпанемент пятерых музыкантов предоставляемых дирижером императорского оркестра за мои деньги, мы достаточно быстро разучили основной рисунок танца. Потом началась шлифовка движений. Тут стало подходить время готовности нарядов. Приходилось часто ходить на примерки, исправляя огрехи портных, которые "не попали" с костюмами ни у меня, ни у Стефи. Помня о том, что новое платье может оказаться непривычным в носке и банально сковывать движения, я позаботился о том, что бы у Стефании был если не дубликат, то, по крайней мере, вариант, очень близкий к парадному. Конечно, перейдя снова от штанов к юбке, она начала в ней путаться. Та закручивалась вокруг ног, не давая ей правильно двигаться.
       - Понятно теперь, зачем нужны разрезы? - сказал я, обращаясь к Стефи, - Без них никак. Сама ведь видишь!
       Стефания забавно подвигала носом, размышляя, потом вздохнула и согласилась. Речи о том, что бы бросить и исполнить что-то другое, не было. Похоже, что танго ей понравилось, а быть может, она подумала, что обратного пути нет, коль главный дирижер сказал, то так тому и быть? Не знаю, что уж там оказалось главным в принятии ею решения, но на разрезы она согласилась. Застопорившееся было дело снова пошло. Потом были еще тренировки на высоких каблуках. Но слава Сихоту, ноги не сломали, сломали только каблук. Второй она сломала в университете. Попала им в щель между камнями дорожки. Да.... Местные хайвеи явно на шпильки не рассчитаны. Я как-то попробовал представить себя на каблуках на таких камнях - брррр! Не приведи Сихот! Пусть он на них тут скачет!
       Еще у Стефи в наряд входили длинные, до середины плеч черные перчатки и шкура животного - "сурджуко", черного пушистого меха с серебристыми кончиками ворсинок.
       Шкуру я добыл у орков. Во всей столице мехов не продавали. Климат тут достаточно теплый, можно даже сказать - жаркий, поэтому меха тут не востребованы. Кому они в жару-то нужны? Прочесав рынок и не найдя нужного, я принялся расспрашивать, где, в принципе, такое можно взять?
       - Сходите к оркам, - посоветовали мне, - они охотники и любят вешать на себя всякие шкурки. Может у них что-то будет?
       С трудом, но нашел лавку, хозяином которой был орк. Орки - они вообще не торговцы. Гномы, люди - те да, торгуют. А орки - в основном силовое решение чьих-то проблем. Наемники, охрана караванов... ну и все такое, где нужна сила. Так вот, зайдя в эту уникальную лавку, я действительно увидел пару каких-то рыжих шкурок, сиротливо висящих сбоку на стене.
       - И почем у вас шкурки невинно убиенных животных? - поинтересовался я у орка стоящего за прилавком с хмурым выражением на зеленой морде.
       У того, похоже, у него в этот день было неважное настроение. Неспешно оглядев меня, и с легким презрением сморщив нос, он лениво произнес: Что ты сказал.... мальчик?
       Фига се! - поразился я, - наглый какой! Нужно было мантию одеть. Хотя бы одну из них...
       Подняв, небрежным жестом, правую руку вверх я громко щелкнул пальцами.
       - Мууррмяууу! - за моей спиной возник, извиваясь, призрак.
       - Господин маг интересуется на вопрос приобретения кое-чего для себя в этой сиротской лавке, - с нахальной усмешкой ответил я.
       - Шумера тура кей ту гасет.... - пробормотал себе под нос, сморщившись, орк и на человеческом языке спросил, - а с каких это пор господа маги без знаков гильдии ходят?
       - Когда ходят по секретным делам, - ответил я, - И не стоит поминать попусту богов.... Мне нужна черная пушистая шкурка. У тебя есть?
       Последнюю фразу я произнес на орочем. Медленно и с трудом выворачивая язык, но орк меня понял.
       - Ты говоришь по нашему? - изумлению его не было предела.
       - В свободное от учебы время, - ответил я, убирая иллюзию призрака, - так у тебя есть мех?
       Оказалось, что нет. Но разговор на языке орков хоть и был медленнее с точки зрения произношения, но с точки деланья дел он оказался быстрее. Выяснив, что мне нужно, хозяин лавки, обещался за неделю достать нужное. Я договорился о сроках и, собрался было уже уходить, но тут мне на глаза попались небольшие желтоватые шары, лежащие на витрине.
       - А это что?
       - Это? Это "торш" - шары из кости. Когда ждешь. Берёшь две штуки и крутишь.
       Орк взял два шарика в руку и принялся их крутить в кисти, показывая как.
       Ага. Для убивания времени, когда сидишь в засаде, - понял я.
       А побольше сделать можно? - поинтересовался я, беря шарик из его руки, что бы посмотреть, насколько он тверд, - вот такие примерно... Я показал раскрытыми пальцами размер.
       - Но только из самой прочной кости и одинаковые по размеру!
       - А сколько нужно?
       - Для начала штук двадцать. А там может, еще закажу.
       Заказ он мой выполнил. И шкурку, какую нужно привез и шары сделал. Все пытался выяснить, где я научился их языку, но я только отшучивался. Главный эконом университета долго не мог понять, зачем мне нужен какой-то стол, причем не у меня в комнате, а в холле. Но я его уговорил, убедив, что это совершенно необходимая для жизни вещь. Сделанный по моим чертежам, тяжеленный биллиардный стол из самого твёрдого дерева, какое тут только нашлось, привезли и установили на указанном мною месте.
       - Пошли в бильярд играть! - вечером того же дня сказал я, зайдя к Стефании, небрежно держа на плече два кия, а под мышкой другой руки зажатую коробку с шарами.
       - Во что? - с подозрением спросила она. Она вообще подозрительная стала последнее время. По десять раз все переспрашивает... И долго думает - надо ей это или нет?
       - В самую модную игру столицы, которой она, возможно, станет в самом скором времени... Мм? Идёшь?
       Игра пошла. Сначала мы со Стефи. Потом подтянулись преподаватели и студенты. Поглазели. Потом попробовали. Потом очередь. Потом заказали сразу пять столов. Короче, теперь по вечерам в холе, до самого позднего времени раздавался стук киев и звук катаемых шаров. И что интересно, с нами, темными, тоже играли. Не отказывались. Стефи была такому факту просто счастлива. С ней начали потихоньку общаться.... Хорошая игра - бильярд! Сближает.... Когда надо.
       Короче, на подготовку к выходу свет было потрачено изрядно сил, времени и денег. После расчета с типографией за печать, за доставку книг, плюс наряды, плюс взятое в залог ожерелье для Стефи.... Остаток средств составлял порядка ста золотых. Это от начальных шестисот.
       Та, ерунда, - легкомысленно махнул я рукой, подбив бабки, - потратил и потратил! Не на пенсию же их тут откладывать? Я здесь временно. Нужно будет ещё денег - найду! Что мне, сидеть на них что ли, подыхая от скуки? А так хоть занят....
       С архивом маги все тянули. Ни, да, ни нет. "Рассматривается...." - и голову, словно цапли к плечу наклоняют. В общем, стал я всерьез подумывать о других местах, куда можно отправиться за знаниями. Но это уже после императорского бала.... После которого, возможно, что-то измениться. А пока - я впустую во дворец на консультации оркестра бегаю, ибо театр, где он репетирует, пристоен к дворцу сбоку, и соединяется с главным комплексом коридором, в котором стоят охранники-гвардейцы, которым нужен какой-то дурацкий пропуск... Которого у меня нет....
       Выступление в присутствии главного дирижера императорского оркестра прошло удачно. Показательный танец мы исполнили без видимых со стороны помарок. Правда Рудольф был несколько недоволен фактом того, что исполняем мы его в обычных, тренировочных одеждах, Стефи так вообще в штанах была, однако я ему сказал, что парадный наш выход он увидит вместе со всеми, на балу. Это, мол, сюрприз. Главный дирижер разочарованно поджал губы, но настаивать не стал. В общем, мы были готовы, насколько это возможно.
       - Все, полетели! - сказал я, отворачиваясь от зеркала, - иначе опоздаем.
      

   Господин ректор

      
       Хм... - и где же они? Пора начинать. До начала императорского бала осталось полтора часа! Еще добраться до дворца нужно. Там как обычно будет очередь из экипажей...
       Мотэдиус с неудовольствием посмотрел на пустое место справа, где должны были стоять приглашенные к императору студенты. Двое преподавателей, которые едут с ним, давно стоят слева, а студентов нет! Заставляют всех себя ждать...
       Что за безобразие! - подумал с Мотэдиус, - может действительно не стоило их брать с собой?
       По поводу приглашения Эриадора во дворец у ректора с преподавателями состоялось достаточно сложное обсуждение. Главный вопрос на нём стоял следующим образом: Стоит ли везти к императору студента, подозреваемого в ментальных способностях?
       После достаточно бурной первой части, на которой все высказались за то, чтобы не везти, перешли ко второй, где Мотэдиус принял решение: Я не могу, - сказал он тогда, - отказать императору в его просьбе. Он их пригласил. Без объяснения причин, взять и проигнорировать такое приглашение - это для начала просто невежливо, не говоря уж обо всем остальном. Если же начать объяснять свой отказ, то нужно будет поделиться своими подозрениями. А мы по-прежнему не уверенны них. Или у кого-то появились неопровержимые доказательства?
       Присутствующие промолчали. Некоторые отрицательно покачали головами.
       - Вот видите! Поэтому, я думаю - нужно ехать. Иначе к нам возникнет сразу много неприятных вопросов.... Например - почему мы так долго об этом молчали? Да и Эриадору тоже вопросов достанется.... А это нарушит наш первоначальный план...
       - Ну а если он что-то учудит во дворце? - поинтересовалась Элеона.
       - Я думаю, что все будет в порядке, - с уверенностью в голосе ответил Мотэдиус, - там будет полно охраны, в том числе и нашей. В таких условиях сделать что-то угрожающее жизни императору будет весьма трудно....
       - Магу разума совсем не обязательно делать что-то угрожающее жизни. Ему достаточно просто понравиться. А дальше... а что дальше - известно!
       - Вот мы и посмотрим, - бодро ответил ректор, - сделает он это или нет! И сделаем выводы! После.
       - Опыты на императоре? Это что-то новенькое.... Не кажется ли вам, уважаемый господин ректор, что это чересчур? Последствия могут быть просто.... Мне даже не удается представить какие они будут!
       - Никаких последствий не будет. Все будет хорошо! - пытаясь придать голосу как можно больше уверенности, ответил Мотедиус, - и я, как главный, принимаю решение - Эриадор едет!
       - Хорошо. Ты главный, твое решение, ты отвечаешь.
       - Да. Я отвечаю. Все!
       На этом совещание закончилось. И вот теперь ректор смотрел на пустое место рядом собой и испытывал некую неуверенность. А правильно ли он ли он поступил? Может действительно стоило проявить больше осторожности?
       Мотэдиус поднял глаза на выстроившихся по бокам зала студентов и преподавателей, которые крутили головами и негромко переговаривались в ожидании начала.
       Ладно, пора начинать! - решил он, но в этот момент, в конце зала, со звуком хлопнувшей двери, появились две фигуры в черных плащах. По центу зала, мимо преподавателей и студентов, стоящих слева и справа, они решительно двинулись к почетному месту, где стоял Мотэдиус.
       От быстрого движения полы их плащей разлетались в стороны, подобно крыльям, показывая свою кроваво-красную подкладку. Раз, два, три! И не растаял еще в воздухе дробный стук каблучков, раздававшийся на протяжении всего их пути, как они оказались рядом.
       Да это же... это же... Стефания и Эриадор! - изумленно глядя на подошедших, внезапно признал своих студентов ректор, - но они... такие... стали... Другие! Стефания. Со строгой прической и накрашенными глазами она стала гораздо старше. Выглядит как... молодая женщина, а не девушка. И что это на ней такое надето? Юбка с разрезом? Вот это дааа... А у него что за камзол такой, странный? Никогда такого не видел...
       Пока Мотэдиус разглядывал Эриадора и Стефанию, в зале возник шум. После момента тишины, когда все были ошеломлены внезапным появлением незнакомцев, их опознали и теперь усиленно разглядывали, тут же делясь впечатлениями. Студенты, как в прочем и преподаватели, стоящие в задних рядах стали подниматься на носочки, чтобы лучше видеть из-за спин товарищей. Передняя линия обоих строёв дрогнула и начала потихоньку заворачиваться к центру зала, на предмет лучшего рассмотрения происходящего.
       - Господин ректор, надеюсь, мы не опоздали? - выдержав длинную паузу, наконец, ровным голосом произнес Эриадор, хотя во взгляде его ясно была видна некая ирония.
       - А где же ваши мантии? - с удивлением спросил Мотэдиус, не ответив, и переспросил, - почему вы в таком виде?
       - Мантии мы сдали в стирку, - с искренним недоумением ответил Эри, - а какой у нас вид? Мне кажется вполне приличный вид... весьма подходящий для дворцового бала.
       Стефания стояла рядом с Эри, и, не поднимая глаз, смотрела в пол. В руках, бутоном вниз, она держала темно-красную розу, на коротком зеленом стебле.
       - Но вы же должны были быть в мантиях! Маги всегда ходят в мантиях! Иначе, как же окружающие поймут, кто вы есть?
       - По значку! Вот смотрите, господин ректор!
       Подняв руку к горлу, Эриадор расстегнул заколку и ловким движением скинул плащ с плеч.
       - Уууу...! - издал звук зал, увидевший целиком его необычный наряд.
       А на Мотэдиуса, узким змеиным глазом уставился значок темного факультета. Тот, в ответ, тоже уставился на него, не зная, что сказать. Неожиданно глаз моргнул и слегка повернулся, фокусируясь на лице ректора.
       А ведь он его улучшил, - подумал Мотэдиус, увидев это движение, - раньше он у него не двигался... Растет Эри! Растет.... Радужный...
       - Простите, господин Мотэдиус, - вежливым голосом произнес Эриадор, не дождавшись ответа от молчащего ректора, - но никаких конкретных указаний по поводу формы одежды вы нам не давали!
       - Это подразумевалось само собой, - сухо ответил Мотэдиус, продолжая разглядывать значок.
       - Прошу меня простить, господин ректор, но я чужеземец и мне не до конца еще известны местные нравы и обычаи....
       Эриадор, с перекинутым через правую руку плащом, сделал поклон с видом полным самого искреннего раскаянья.
       Брешет! - глядя как он его делает, с уверенностью подумал ректор, - Брешет! Все он знал! Но захотел сделать по-своему! Ох уж эти молодые... Ладно... времени нет. Потом с ним поговорю.
       - Хорошо, становитесь, - мотнул головой Мотэдиус, указывая куда, - сейчас нет времени. Обсудим ваш поступок после. А сейчас нужно спешить.
       - Прошу всех вернуться на свои места, - обратился он ко всем присутствующим, которые образовали уже практически кольцо вокруг них, - вернитесь, пожалуйста, на свои места и давайте, наконец, начнем!
      

   Бал

      
       - По чуть-чуть и все!
       - Да я вообще не пью... И нам ведь нельзя!
       - Что тут пить-то? Фужер арджуйского! Великое дело! Полфужера и все. Тебе нужно.
       - Зачем?
       - Я же вижу как тебя "трусит". Ты вся напряженная, словно куда-то бежать собралась. Тебе нужно расслабиться. Полфужера и все!
       - А если я стану пьяная?
       - Ага. С полфужера-то? Не смеши меня! А вот если на тебя от напряжения ступор нападет, вот это уже будет не смешно...
       - Ты думаешь?
       - Уверен. Вот спросит тебя, случайно попавшийся навстречу император, как пройти в библиотеку, а у тебя язык от страха отнимется! Опозоришься. С Новым годом, Стефи!
       Я поднял вверх бокал, призывая чокнуться.
       - С Новым годом, Эри!
       - Дзинь, дзинь, дзинь! - зазвенев, соприкоснулись бокалы.
       - Ммм, вкусное, - пару секунд спустя, произнесла Стефи, и добавила отставив руку в сторону, чтобы рассмотреть, - и красивое...
       - А ты не хотела, - ответил я, тоже сделав солидный глоток и отметив взглядом художника, что композиция из руки в черной перчатке, держащей прозрачный бокал с густо-красным вином - выглядит весьма красиво.
       Так. Мне пить нельзя. Полбокала и все. Чисто попробовать, что тут гостям наливают... Так себе винцо. Не бурда, но и ничего особенного....
       От университета мы доехали достаточно быстро. Единственно, на въезде в императорский дворец, была пробка из экипажей. Но против московских - это сущая ерунда. Карета мне понравилась. Мягкий подрессоренный ход и пружинные сиденья. Я специально тихонько покачался на них вверх-вниз, проверяя мягкость. Нормально. Если следующий раз куда ехать - поеду в карете. Ну, этих лошадей.... Всю дорогу молчали. Ректор с преподавателями сидели на противоположном сидении и разглядывали нас со Стефи. Я же, плотнее закутавшись в плащ, дизайн которого я позаимствовал у Дракулы, из одноименного фильма, делал вид, что этого не замечаю. Стефи, тоже в "вампирском", молча смотрела в пол и чувствовала себя виноватой. Так и доехали.
       Во дворце, едва скинув свои плащи на руки слугам, мы сразу же стали объектом пристального внимания окружающих.
       - Смотри, Стэфи, - легонько пихнул я ее локтем в бок, ведя под руку, - мы сегодня явно мегазвезды! Все только на нас и глазеют!
       - Боогиии, зачем я на это согласилась! - простонала та в ответ.
       Однако голову она держала высоко, спину прямо и даже слегка улыбалась.
       Решив не торчать рядом с ректором, который как заведённый, начал раскланиваться со всеми встречными-поперечными, я тихонько подхватил Стефи под локоток и повел ее знакомиться с дворцом, в котором сам еще ни разу не был. Однако в нескольких небольших залах, которые, как нам объяснили, примыкали к парадному, смотреть было практически не на что. Редкие картины, нечастые гобелены и бюсты на высоких круглых подставках... Стефания, однако глазела, как говорится - "во все глаза" крутя головой во все стороны, мне же, пары взглядов, брошенных на интерьер, было вполне достаточно. Средневековый земной антураж, ничего интересного. Бедненько как-то для императорского-то дворца-то.... А где тут интересно архив...?
       Провожали нас всем университетом. В дверях натурально возникла давка из провожающих. Странно, что всем сразу захотелось посмотреть, как мы с ректором будем в университетскую карету залазить? С чего бы это? Неужто ножки Стефании, мелькавшие в разрезах юбки, произвели на всех столь неизгладимое впечатление? Ну, мальчики-то, допустим, да. Но девочки-то чего так вслед шеи тянули? Платье их так сразило? Или бархатка Стефи ёё шее? Хе-хе...
       На шеях здесь носят одни ожерелья.... - констатировал я, неспешно посмотрев по сторонам, - Так что, с общим фоном мы и в этом не сливаемся..... Гуд.
       Публика, которая гуляла вместе с нами по залам, была расфуфырена - слов нет! Но расфуфырена однообразно. Видно, не рискуя выбиваться из общей моды. А в моде нынче были корсеты, распушенные волосы, пышные юбки со шлейфами и.... розовый цвет всех оттенков, не взирая ни на возраст, ни на фигуру.
       Вот уж стадный инстинкт,- подумал я, крутя в руках наполовину пустой фужер и ответно разглядывая глазеющую на нас со Стефи публику, - интересно, к концу этого сейшена меня будет мутить от розового или нет?
       - Вы... пьете?
       Оставленный здороваться с неизвестными нам личностями Мотэдиус, вместе с преподавателями, возник рядом, с неодобрением смотря на бокалы в наших руках.
       - Исключительно для проявления уважения к хозяину дома, пригласившего нас на свой чудесный праздник! Коль мы пришли, не можем же мы демонстративно отказываться от его угощения? Это более чем не вежливо.
       - Вы могли выбрать что-то другое. Не вино.
       - Когда еще удаться попробовать, что наливают у императора? Может это единственный шанс в жизни?
       - Эриадор, у вас гибкий ум, и хорошо подвешенный язык, - вздохнул ректор, - но я все же прошу вас соблюдать правила принятые в гильдии, в которой вы отныне состоите. В данный момент мы находимся на публике и являемся объектом пристального внимания.
       Вы-то уж должны это понимать?
       - Да, господин Мотэдиус, - тоже вздохнул я и поставил фужер рядом с удачно подвернувшимся носатым бюстом кого-то на высокой подставке. Ладно. Коль я студент, будем вести себя как студент...
       Ответом мне стал неодобрительный взгляд ректора. Ну знаю, что некультурно так делать... Знаю... ну и что? Захотелось! Нечего было мораль читать...
       Я кинул взгляд на Стэфи, которая быстро завела правую руку за спину, спрятав свой недопитый фужер за юбкой.
       - Баронесса, - сказал я, протягивая к ней руку, - позвольте за вами поухаживать. Давайте ваш бокал!
       Стэфи, виновато втянув голову в плечи и покраснев, быстро сунула мне его в руку.
       Её бокал я пристроил с другой стороны. Белого мрамора бюст, коричневая деревянная подставка и два бокала красного вина по бокам.
       Не авангард, но тоже неплохо смотрится, - решил я, окинув взглядом созданную композицию.
       - Прошу вас - знакомьтесь! - подал голос, молчащий во время моих манипуляций ректор, и сделал жест рукою назад, на стоящего позади мужчину, - это ваш преподаватель. Магистр темной магии Ниторас Денкин. Он тоже приглашен сегодня императорам. А это, как вы уже наверняка поняли, Ниторас, ваши ученики.
       Удачненько мы познакомились... Будучи застуканными за распитием запрещенных напитков... - подумал я, делая поклон. Стефи сделала реверанс. Ниторас поклонился нам в ответ и, вернувшись в вертикальное положение, молча, продолжил нас рассматривать, заложив руки за спину. Я тоже принялся разглядывать его в ответ.
       Ниторас был крепким на взгляд мужчиной с густой темной шевелюрой на голове, темными, под насупленными бровями глазами и горькой складкой в уголке тонких губ. Одет он был почему-то не в темную мантию, а в светло-коричневый камзол и брюки такого же цвета. На камзоле ярко желтели небольшие золотые пуговицы.
       Пауза взаимного изучения затянулась
       - А вы... наконец открыл Ниторас рот, но закончить начатую фразу не успел.
       - Та-та-та-та! Та-та-та-та!
       По залам разлетелся звук маленьких горнов. Трубили герольды, паами стоящие у дверей.
       - Та-та-та-та! Та-та-та-та!
       - Гостей приглашают в большой тронный зал,- сказал ректор, - пойдемте!
       Я подал руку Стефании и мы, вместе со всеми, устремились к выходу. Пройдя пару коротких коридоров, сквозь распахнутые высокие сводчатые двери белого дерева, мы вошли в главный зал... Стефи опять закрутила головой, и я тоже, правда не так шустро как она, глянул по сторонам. Надраенный паркет янтарного цвета, отражал в себе два ряда огромных люстр под высоченным потолком, сияющих сотнями магических свечей каждая. Светлые стены, белого мрамора с теплой желтоватой искоркой, гармонирующей с цветом паркета. В конце зала, по центру, на возвышении со ступеньками - трон под балдахином тёмно-вишневого цвета, пока еще пустой. Ниже и сбоку, еще четыре кресла с высокими спинками с изображением большой золотой короны на спинке. Похоже для членов императорской семьи. По ступенькам, более темного оттенка, чем стены, сбегает темно-вишневая дорожка, заканчиваясь на последней из них. На левой половине зала, ближе к трону приткнулось здоровенное белое дерево без листьев, но с большим количеством веток.
       Дерево увешано множеством прозрачных шаров, внутри которых что-то переливается и мерцает различными цветами. Красным, желтым, густо-синим, светло-голубым и зеленым. Справа от трона расположился оркестр. Гостям же предоставлялся весь оставшийся участок зала. Между троном и гостями - редко стоящие друг от друга стражники в начищенных до зеркального блеска доспехах
       Да ничего так, - неспешно оглядев зал, оценил я, - вполне императорский. Конечно, с Эсферато не сравнить, но для местных сойдет....
       - Его императорское величество, Альвеар Хайме! - под звуки оркестра заигравшего бравурный марш возвестил мажордом, - ее императорское величество - императрица Анджелина Хайме! Его императорское высочество, старший принц Георг Хайме! Её императорское высочество, супруга Георга Хайме, - принцесса Алисандра! Его императорское высочество, младший принц - Диний Хайме! Её императорское высочество, принцесса Сюзанна Хайме!
       Мажердом частил как из пулемёта, торопясь объявить, выходящих друг за другом членов императорской семьи.
       Хм..., а ведь младший принц и принцесса почти мои ровесники, - кланяясь вместе со всеми, подумал я, - всего на год старше...
       Император с семьёй неторопливо расселись каждый на свои "стульчики" и музыка стихла. Дворяне, присутствующие в зале разогнулись, а дамы вышли из позы "глубокий реверанс".
       - Мои верные подданные!
       Выдержав паузу, и дождавшись полной тишины в зале, император начал свою поздравительную речь.
       - Снова, как и прежде, я рад видеть вас в своем парадном зале! Минул еще один год. Наша империя...
       И бла-бла-бла, - прокомментировал я про себя, переключаясь на разглядывание императорской семьи, сидящей совсем недалеко от меня с торжественным видом и внимательно слушающих своего императора. Однако если у старшей её половины, это получалось, то у младшей выходило не очень. Видно было, что Сюзанна и Диний, хоть и делают серьезные лица, но в мыслях они, похоже, где-то "не тут".
       Хорошо, что хоть кто-то не в розовом... - подумал я, рассматривая принцессу, - то ли вкус есть, то ли мозги...
       На Сюзанне было свето-зеленое платье салатового оттенка с большущими "плечами". Пушистая копна густых черных волос была зачёсана назад и скреплена множеством серебряных заколок разных форм. Немножко вытянутое лицо с выступающим вперед упрямым подбородком. Большие, круглой формы глаза и широкие темные брови.
       Принц - в тёмно-синем. Тоже, как у сестры темные волосы, темные глаза и шевелюра из вьющихся волос. Но в плечах не широк. И в лице - мягкие, тонкие линии. Что-то женственное. У старшего личико посуровее будет.... И плечи у старшего - "шЫреее". Императрица - в зеленом строгом платье. Никаких открытых грудей, голых плеч. Аристократическое лицо с внимательным взглядом карих глаз. Светлые волосы, уложенные в высокую прическу на голове. Выражение лица - холодное и даже, можно сказать высокомерное. Не то, что у её улыбающегося мужа. Похоже, император уже слегка успел "принять" в честь праздника и пребывает в неплохом настроении....
       - Поздравляю вас всех с Новым Годом и желаю, что бы наша империя стала ещё богаче, сильнее, и могущественней!
       Разглядываемый император закончил речь и зал разразился громкими аплодисментами, прерывая моё изучение императорской семьи. Оркестр заиграл что-то веселое. Между гостями стали сновать слуги, разнося на подносах высокие фужеры, наполненные вином светло-янтарного цвета. Гости шустро разбирали бокалы, высоко поднимали их вверх и громко произносили здравницы императору, его семье и империи. Посмотрел я на это веселье, царящее вокруг, посмотрел, и стало мне как-то грустно.
       Я бы тоже мог сейчас веселиться... а вместо этого сижу чёрт-те где, черти с кем и черт-те в чём...
       Я цапнул с проносимого мимо подноса фужер и, не обращая на удивленные глаза ректора, и тех, кто с ним, поднял руку и произнес: Стешасс алай векссаа, Бассо!!
       Что в переводе с Эсфератского означало - Будь здоров, Басссо!
       И гори оно все синим пламенем, еще добавил я про себя, ставя пустой бокал назад. Все, буду веселиться!
       В этот момент император, отставив свой опустевший фужер в сторону, величественно поднялся с трона и громко произнес: Ну а сейчас, по нашей ежегодной традиции, господин главный дирижёр порадует нас новой мелодией! Нусс, господин Рудольф, что новенького вы придумали за этот год?
       - Ваше императорское величество! С огромным удовольствием представлю на ваш суд и суд блистательной публики, мелодию, которую я специально для вас приготовил!
       Поклонившись, Рудольф обернулся к оркестру и взмахнул дирижёрской палочкой.
       Ну да... конечно... приготовил... - скептически хмыкнул я про себя, с первых же аккордов узнав знакомый земной мотив, - Эх... где бы взять электрогитару!? А нельзя ли ее сделать? Как-нибудь... Вроде артефакта? А что? Почему бы и нет?
       Неожиданно пришедшая в голову мысль заставила меня крепко задуматься. Очнулся я от шума аплодисментов. Публика, вместе с Альвеаром Хайме, искренне рукоплескала дирижёру и его оркестру.
       Понравилось... Еще бы! А кто это предложил? А? Так. Пить мне больше не надо...
       - Ваше величество, - неожиданно раздался громкий голос, едва только стих шум и гомон, - позвольте смиренно обратиться! Я, старший наставник духовной академии Светлого Ордена, магистр Хедуш, вместе со своими учениками тоже приготовили для вас, ваше величество, вашей супруги, семьи и для всех присутствующих тут благородных людей, небольшой подарок! Песню. Если вы соблаговолите, ваше величество, то мы с чувством глубокого благоговенья исполним ее для вас...
       Император удивился. Семья его тоже выглядела озадаченной. Похоже, тут так не принято. И идет поперек установленного порядка... - понял я, увидев реакцию на просьбу.
       - Ну, что-же. Хорошо, - с некоторой, как мне показалось излишней бодростью в голосе, произнес император, - давайте послушаем!
       При этом он бросил быстрый взгляд вбок, на свою благосклонно улыбающуюся супругу. В расступившейся возле трона толпе возникла проплешина, на которой остался толстый мужик в белой рясе и оплывшими щеками, смахивающий на толстого хомяка и двое вЮношей, тоже в белом, восторженно-благоговейным глазам смотрящими на императора.
       Впрочем, не только на него... Несколько восторженных взглядов доставшихся Сюзанне, позволяет думать, что они не кастраты... Кто бы мог подумать....
       - Песня о святом духе благочестия! Исполняют послушники духовной академии Светлого Ордена - Калин и Авин!
       Сделав объявление, Хедуш немножко посгибался, насколько ему позволила фигура, изображая поклоны, и со скоромным видом отошел в сторону.
       - Аааа-аааа-ааАаааа! - затянул Калин, сцепляя руки в замок на груди и закатывая очи к потолку.
       - А-а-а-а-а! - подключился к нему Авин, становясь в такую же позу.
       Пипец! Нужно срочно это запить! Так! А где? Что, всё уже унесли? Уууу... тоже мне хлебосольный дом! Хотя... Мне же нельзя!
       Пока я озирался по сторонам в попытках чего-нить найти, эти двое в белых халатах заливались на два голоса вызывая у меня зубовную дрожь. Не знаю, чего они так на меня подействовали, я, в общем-то, не против голосового пения, но в этот раз что-то не пошло... Обертоны у них может не те?
       И ведь длинную песню подобрали! Минут пять с лишним стенали, заставляя меня мучиться. Впрочем, похоже, не только меня. На окружающих меня лицах восторга не наблюдалось. Но все когда-то кончается. Кончилась и песня этих акынов.
       В зале наступила благословенная тишина.
       - Браво! - сказал император, с явным облегчением захлопав в ладоши, браво! Замечательный подарок!
       Он снова покосился на супругу, которая тоже негромко аплодировала, с легкой, материнской улыбкой кивая певцам.
       Это - браво? Вот это? Браво? Ну, уж нет! Я с этим категорически не согласен!
       Я направился вперед, вежливо, но решительно раздвигая плечами аплодирующую толпу. К тому моменту, когда затихали последние хлопки, я как раз добрался до первого ряда.
       - Мой император! - громко сказал я, раздвигая руками стороны двух последних препятствующих мне выходу на простор.
       - Мой император! - повторил я, выходя на середину проплешины, и становясь рядом с певцами, - пока в семинариях печально и тоскливо поют, вызывая жалость и слезы, в магическом университете в это время весело танцуют танго! Танец любви, страсти, огня и крови! Не только послушники могут делать вам подарки! У магического университета для вас тоже есть сюрприз! Танец темных магов - танго! Уверен, что он более подходит для новогоднего праздника, чем грустные длинные песни! На балу нужно танцевать, а не петь! Мой император! Вы позволите?
       В зале наступила внезапная тишина. Все, включая императора, его семью, ректора, преподов, гостей и охрану - все ошеломленно взирали на меня.
       Припухли... - откуда-то всплыло у меня в мозгу слово. Принцесса Сюзанна даже ротик приоткрыла от удивления.
       Какие у нее ровненькие, беленькие зубки! - чисто автоматики отметил я.
       - А вы... кто? - осторожно поинтересовался император, и тут же продолжил, не дав мне ответить, - хотя постойте! Я вас узнал! Вы ведь ученик нашего уважаемого архимага Мотэдиуса - князь Эриадор! Ведь так?
       - Да, мой император, - поклонился я, невольно удивившись наметанности его глаза. Узнать меня в этом костюме, видя до этого всего один раз? У Хайме отличная память на лица!
       - Почему вы меня так называете, молодой человек?
       - Как, ваше величество?
       - Мой император?
       - Ну а чей же вы император? Конечно мой! У каждого вашего подданного есть только один, свой, император. И это - вы! Вот я и говорю, мой император!
       - Мда? Хмм... меня так никогда не называли.... Хм... А мне, знаете, нравится! - после некоторого раздумья решил, внимательно меня поразглядывав, Хайме. Зал сзади меня слегка выдохнул.
       - Так что вы хотели мне показать? И что это у вас за такой необычный... наряд?
       - Такое носят там, где я жил, мой император! Я подумал, что вам будет интересно увидеть. А показать я вам хотел танец, который вы, я ручаюсь, как и никто из присутствующих здесь, ещё не видели. Называется он - танго!
       - Ну, надо же, - сказал император, с легкой иронией в голосе, - у нас сегодня прямо какое-то соревнование между нашими учебными заведениями. Интересно, чьи таланты лучше? Хорошо, молодой человек, я посмотрю, как темные маги танцуют тагоОо. Извольте!
       - Господа, господа, немножечко назад! Прошу вас! - принялся я сдвигать толпу, освобождая место, - госпожа баронесса! Вы где? Госпожа Стефания Терская! Я вас жду! Мы все вас ждем!
       Явление Стефании из толпы с красной розой в руке тоже произвело впечатление. Раздались женские охи и ахи, сопровождаемые легким гулом голосов.
       - Ты готова? - притягивая к себе за руку Стефанию, и с улыбкой смотря ей в глаза, тихо спросил я, - зажжем?
       - Зажжем! - неожиданно прозвучало у меня в мозгу.
       О! Даже так?
       - Тогда погнали! Руки только не теряй...
       - Я помню!
       - Маэстро, танго! - громко крикнул я, оборачиваясь через плечо.
       Тот кивнул и повернулся к оркестру.
       - Пам-пам-пам-пам, - начал оркестр, - та рида-ри та-там-там-там-там.....
       Мы разошлись в разные стороны. У меня в правой руке была роза, Стефи встала в эффектную позу, высоко подняв руки в черных перчатках вверх. Идея с розой пришла мне не так давно. В зубы я брать её не сбирался, но ярко-красный цветок на фоне двух черных костюмов смотрелся здорово.
       -Та рида-ри та-там-там-там-там...
       Стефи двинулась ко мне, переставляя ноги "крестом", вращая юбкой и показывая всем свои изящные щиколотки.
       - Там-там-там...
       Танго! Мы танцуем танго! Настроение у меня после бокала значительно улучшилось и даже можно сказать стало несколько игривым. В процессе тренировок со Стефанией, мне пришла голову пара идей, одну из которых я сейчас осуществлял. Мне подумалось, что для зрителей неплохо было бы создать соответствующую атмосферу. А поскольку танго - танец страстный, то почему бы мне эту страсть не "поизлучать"? Тем более, что возможность есть. Сказано - сделано! Без особых затей было взято заклинание, написанное в одной очень старой и дорогой книге, модифицировано и испытано. В результате модификации получилось, что в течении минут пяти-шести я могу теперь излучать в ментал "Шок любви" на очень слабом уровне, но во все стороны, создавая вокруг себя соответствующий фон. Действие своего изобретения я, особо не заморачиваясь, откатал на занятиях магессы Элеоны. На начинающих целительницах... Ведь клятва, данная мною Стефи относительно "шока", не позволяла его использовать для развлечения, а только для дела. Какая удачная формулировка клятвы... Хе-хе-хе.. Вот я и использовал его для дела. В общем - нормально получилось. Мне нужно было подобрать уровень воздействия таким образом, чтобы "пика" не вышло, но вот мысли соответствующие возникнуть у всех были должны....
       Возникли. Соседки, включая Стефи, ерзали и почему-то краснели, похоже, совсем отключившись от учебного процесса. Впрочем, магесса Элеона тоже, вела себя как-то рассеяно, неожиданно делая длинные паузы в предложениях. Я же, как обычно, полулежал на парте, упершись в нее локтем, и наглухо задраившись в ментальный щит, краем глаза наблюдал за творившимся вокруг. Наверное, это был самый сексуальный урок за всю историю университета, - подумал я, смотря, как на начавшейся перемене, раскрасневшиеся сокурсницы складывают свои сумки.
       И вот теперь, танцуя, я излучал вокруг себя - " страсть"!
       -Та рида-ри та-там-там-там-там!
       Второй моей придумкой была кровь. Точнее её иллюзия. Идея была в том, чтобы сделать так, что бы из розы капали капли крови, словно она ею плачет. Очень кропотливая работа! Иллюзию было необходимо привязать к движению, чтобы все выглядело естественно. Капли, падающие все время вниз, когда по логике они должны в этот момент двигаться в бок, выглядят фальшиво. Много времени потратил, но сделал. Когда Стефи продемонстрировал, та принялась визжать, словно крысу увидела.
       - Ну какая же ты темная, - сказал тогда я, убирая иллюзию, - если при виде крови, ты визжишь, словно мышку увидела!
       Отдышавшись, она ответила, что бы я со своими дурацкими шутками к ней больше не подходил, иначе она за себя не отвечает! Если вспомнить, как она гасит свечи, то совет выглядит весьма дельно....
       - Та рида-ри та-там-там-там-там!
       Стефания, рукою в черной перчатке держит розу бутоном вверх. Я накрываю её руку своей, движением, словно сильно сжимаю её пальцы. Секундная пауза и между моих пальцев появляется ярко-красная кровь. Её много. Она сбегает по пальцам, окрашивая весь кулак в красный цвет, и капает вниз, на сияющий паркетом пол.
       - Аххххх! - выдыхают окружающие, заметив ее.
       - Та-там-там-там-там!
       Танец продолжается. Мы танцуем, разбрызгивая красные капли по сторонам. Они, правда, исчезают, не долетев до пола, но это не важно. Все смотрят на мою руку, сжимающую руку Стефании. Наверное, думают, что роза проколола ей шипами ладонь, и жалеют бедняжку. Шипы я обдирал со стебля самолично. Все приходится делать тут самому....
       - Та рида-ри там-там!
       На последнем аккорде мелодии я отпускаю руку Стефи и широким круговым движением, делаю кистью руки взмах в сторону. Крупные красные капли, срываясь с окровавленных пальцев, устремляются к зрителям. Те, сопровождая свое движение многочисленными испуганными женскими вскриками, отшатываются назад.
       - Там-там!
       Танец закончен. Мы замираем друг напротив друга. Раскрасневшаяся Стефи с блестящими глазами и розой в руке и я, с протянутой к ней открытой ладонью, с которой исчезла кровь. Тишина. Все молчат.
       - Браво! - неожиданно громко в наступившей тишине произносит император, - Это действительно гораздо лучше песен! Браво!
       Император аплодирует. Пару мгновений спустя к нему присоединяется зал. Аплодисменты и крики - Браво! заполняют его.
       Я вывожу вперед Стефи, держа ее за вытянутую руку. Кланяюсь, она делает реверанс императору, потом мы поворачиваемся лицом к залу и приветствуем уже его. Начавшие было ослабевать аплодисменты, вновь усиливаются.
       - Твой звездный час, Стэф!
       - Наш!
       - Мда?
       Император, между тем, встал с трона, быстро спустился по ступенькам и бодрецом направился в нашу сторону.
       - Великолепно молодые люди, просто великолепно! Такой...- широко улыбаясь, подошел он к нам и покрутил правой кистью руки в воздухе, подыскивая подходящее слово, - энергичный танец! Энергичный, да! Накал! Страсть! Молодцы! Молодцы! А кровь? Иллюзия? Я так и думал! А роза? Настоящая? Позвольте взглянуть!
       - Спасибо ваше величество, - ответила Стефи, расправляя руками юбку и вновь приседая, я снова поклонился.
       - Отлично! Я прямо почувствовал себя лет на сто моложе! Ну, точь в точь, как в молодости!
       Хм... если он почувствовал... он же далеко был! А не увлекся ли я?
       Я кинул взгляд в сторону трона, прикидывая расстояние, и увидел, что всё императорское семейство, встав со своих мест, тоже направляется к нам. Возглавляет процессию Сюзанна.
       Похоже, что все же я увлекся....
       - Господин Мотэдиус! Идите сюда! Что вы там прячетесь? - Хайме, вытянув шею, углядел ректора в толпе и принялся приглашающе махать ему поднятой рукой, - идите же сюда!
       - Я не прячусь ваше императорское величество, - с достоинством произнес, подойдя Мотэдиус, - как я могу прятаться от своего императора? Мне совершенно нет причин этого делать!
       - Да? А что вы можете мне сказать про боевых свиней, которые тайком выращивают в вашем университете? А?
       Пауза. Ректор пару открывает и закрывает глаза.
       - Каких свиней, ваше величество? - наконец осторожно спрашивает он, чуть выставив вперед правое ухо и с недоумением глядя на Хайме.
       - Боевых. Которые не пробиваются копьями и мечами, имеют в пасти огромные клыки и еще могут становиться невидимыми. И про которых пишет в своих депешах лазутчик, которого мой первый министр ловит уже три года. А? Что вы мне про них скажете, господин ректор?
       - Ой!
       - Не вздумай чё-нить брякнуть! Мы тут не причем!
       - Ваше величество шутит?
       - Шутит, шутит! Ладно. Этот анекдот я вам расскажу чуть позже, а сейчас я хочу побыть всемогущим императором!
       - Итак, молодые люди, - обращаясь уже к нам, сказал Хайме, - я оценил ваш подарок. Весьма, весьма... Мне понравилось! И в ответ я тоже хочу отдариться. Я, правда, пришёл не подготовленным, поэтому я сделаю так: Что бы вы хотели, что бы ваш император для вас сделал?
       - А... - выдохнула окружающая нас публика и зашепталась.
       Домой хочу! - пришла мне в голову первая мысль, на такое предложение, - но воздушного шара у этого Гудвина явно нету.... Доступ в архив? Самое логичное и правильное. Но момент явно не подходящий. Будет выглядеть весьма подозрительно, мелкоэгоистично и не к месту.... Все испорчу. А что тогда просить?
       Тут мой взгляд упал на принцессу Сюзанну, которая, осторожно выглядывая из-за спины отца, самым внимательнейшим образом рассматривала нас со Стефи.
       Зубки... а что если? Точно! Самое то и к месту!
       - Благодарю вас, ваше императорское величество! - громко сказал я, делая шаг вперед и гордо разворачивая плечи, - такой подарок можно получить только раз в жизни! Но взгляните на этот благородный черный цвет!
       С этими словам я провел рукою по своему костюму, показывая, куда нужно смотреть.
       - Это цвет труженика, ваше величество! Совершенно не сомневаюсь в том, что со временем у меня будет и земля, и замок на ней, и сундуки с желтыми кружочками в его подвалах. Все будет. Но позже. Поэтому я попрошу то, что никогда не случиться потом, а возможно только сейчас! Ваше величество! Прошу вашего величайшего соизволения на танец с вашей дочерью, её высочеством, принцессой Сюзанной!
       - Ааахх! - выдохнули окружающие и зашептались.
       - Хм! - иронично хмыкнул император, приподняв правую бровь, - хм! Значит, сами всего добьетесь? Что ж... Весьма похвальное стремление для юноши!
       По его лицу было видно, что он доволен моим ответом.
       - Хорошо. Если её высочество будет не против...
       Он повернулся в пол-оборота к дочери и поинтересовался, лукаво прищурившись: Что скажешь, Сю?
       Сюзанна ответила ему удивленным взглядом и, переведя на меня свои круглые глаза, вновь принялась меня разглядывать. Обстоятельно разглядывать. Секунд на десять в зале воцарилась тишина. Все ждали решения принцессы.
       - Да, - наконец кивнула она, поднимая взгляд от моих туфлей и глядя мне в глаза, - я согласна!
       - Ааааххх! - прозвучало в зале и снова все зашушукались.
       - Благодарю вас, ваше высочество, - поклонился я, отметив краем глаза нахмурившуюся императрицу.
       - Ну, а что желает наша красавица баронесса? - обратился император к Стефании, поворачиваясь к ней.
       - А можно мне тогда принца? - восторженно блестя глазами, выдала Стефи, азартно подавшись вперед.
       Секунда тишины.
       -Ха-ха-ха! - грохнул хохотом зал, - ха-ха-ха!
       - Простите, ваше величество!
       Красная как рак Стефания присела в глубоком реверансе, уставившись в пол.
       - Хо-хо-хо... - обхватив живот руками, смеялся Хайме, - хохохо!
       - Простите, ваше величество.....
       - Диний! - продолжая смеяться, повернулся император к младшему сыну, - девушка хочет пригласить тебя на танец! Ты, что скажешь?
       Принц, похоже, единственный, кого не рассмешила её просьба, вытянул шею в ответ и тоже, взглядом, очень похожим на взгляд сестры, принялся оценивающе рассматривать Стефи.
       - Ну, давай же! - поторопил его император, - Не заставляй девушку ждать!
       - Да, - не проявляя торопливости в принятии решения, отозвался тот, - я тоже согласен.
       - Ахххххх!
       Это зал.
       - Господа, прошу дать место, - обратился император к своим гостям, - пусть молодежь потанцует, а мы посмотрим!
       Гости подались к стенам и пару мгновений спустя, в центре, образовалось свободное место.
       - Рудольф! Музыку!- скомандовал император, махнув рукою дирижеру.
       Тот в ответ кивнул и взмахнул палочкой.
       Музыка! С первыми её аккордами я подошел к принцессе и строго выполняя предписанное этикетом, пригасил ее на танец. Сюзанна величественно протянула руку в ответ. Я взял ее за эту руку, подхватил своей, другой, за талию и мы закружились в танце, очень смахивающим на земной вальс. Рядом, на зеркальном паркете, отражающим свет тысяч свечей, принц кружил Стефанию.
       - Какой у вас интересный значок, князь! Что он значит? Откуда он у вас?
       Принцесса, опередив меня, начала разговор.
       - Это значок темного факультета. Я его сделал сам. Взгляните!
       Я ментально активировал значок.
       - Вы умеете делать артефакты? - поинтересовалась сбившаяся с такта принцесса, отвлекшись на его рассматривание.
       - Немножко...
       - Наше "белое дерево", - принцесса кивнула головой в сторону заинтересовавшего меня лысого ствола с разноцветными шарами, - тоже артефакторы украшали.
       - Да? Интересно. Нужно будет обязательно подойти посмотреть!
       -.... играем в бильярд. Очень интересная...
       Это пролетела рядом пара - Стефания плюс принц. Смотри-ка, она с ним ещё и разговаривает, тихоня!
       - А почему вы решили стать темным магом? - это уже принцесса, - отец рассказывал, что вы могли выбрать любую стихию. Вам нравиться причинять боль и творить зло?
       - Ну что вы, принцесса! Темную мантию я выбрал совсем не поэтому. Просто у темных магов имеется множество положительных качеств, о которых никто, почему-то, никогда не задумывается...
       - Правда? И что это за качества?
       - Извольте, ваше высочество! - ответил я и принялся перечислять, не забывая при этом танцевать:
       - Темные не гордятся собой только потому, что они - Темные. У них есть, помимо этого, и другие достоинства;
       - Темные не любят разочаровывать. Поэтому они иногда делают добрые дела. Это производит намного более приятное впечатление, чем те же дела Светлых;  - Тёмный всегда хорошо одет, опрятен и приятно пахнет. Ему ведь не надо одеваться в рубища и ходить немытым во имя добра;  - Тёмные любят удовольствия, считая их не грехом, а всего лишь одним из приятных проявлений мироздания. У мироздания не так уж и много приятных проявлений, которые нужно ценить; - Тёмный не ждёт от вас "спасибо", он в курсе, что тёмных западло благодарить. Поэтому, если Тёмный делает добро, то бросает его в воду. Светлые же строят храмы в знак своих свершений; - Тёмные умны и мудры, поскольку не ограничивают себя в познании мира; - Тёмные не бояться экспериментировать, и большинство удачных экспериментов - дело рук Тёмных. Неудачные эксперименты делают Тёмного тёмным; - Тёмный всё делает для себя, и если вы ему приятны, то он многое сделает и для вас, потому что Тёмному приятно делать это именно для вас;
       - В отличие от Светлых, у Темных есть чувство юмора. С ними не соскучишься!;  - И наконец - от Темных всегда знаешь чего ждать. По крайней мере, хуже они не станут!  - Ха-ха-ха! - залилась звонким смехом Сюзанна, кружась в танце и закинув голову назад, - Хуже они не станут! Ха-ха-ха!
       Кааакие у нее зубки!
       А может с принцессы начать? - внезапно раздался в голове внутренний голос, - как говорится, если спать, то с королевой!
       Ага... А как проснусь - мне еЙный папа, прямо с утра яйца-то и оторвет!
       Так ведь это ж то самое решение проблемы, которое ты искал! Будешь жить потом, тихо, спокойно... Как мечталось...
       И петь в хоре высоким голосом... Только после ночи с принцессой, по классике жанра, после отрывания - вешают! Короче, заткнись и не мешай мне к архиву танцевать!
       Да, на здоровье!
       ....
       - Вы хорошо танцуете, - сказала мне все ещё улыбающаяся Сюзанна, когда танец закончился, и я под рукоплескания гостей повел принцессу к императору, - мне понравилась! Как впрочем, и ваши рассуждения о тёмных. Похоже, что от вас можно услышать немало интересного...
       - Принцесса позволит ангажировать ее ещё на один танец? - быстро сориентировался я.
       Сюзанна наклонила голову и с благосклонным интересом посмотрела на меня.
      

   --------

       - Смотри, смотри, как она на него смотрит! Самое время! Сыпь!
       - У меня дурное предчувствие...
       - Мира, ну мы же договорились. Ты нам, всем, обещала!
       Мирана хмуро посмотрела на собравшихся богов, потом перевела взгляд на танцующего танго избранного и кисло поджала губы. Как она дала себя уговорить?
       - Ладно. Но это в последний раз!
       - Мы так и договаривались, - кивнула Хель, неподвижно смотря на неё своими прозрачными глазами.
       Богиня любви вздохнула и, вытянув руку со скипетром, стала его легонько трясти над головой Стефании.
       Золотые песчинки, кружась, посыпались вниз, осыпая девушку с головы до ног.
       Внезапно, край, еще редкого золотого облака, коснулся демона.
       - Дзинь! - раздался высокий, стеклянный звук.
       - Аааа! - закричала Мирана.
       - Дзинь! Дзинь! Дзинь! Дзинь!
       С каждым таким - Дзинь, из тела богини вылетали кольца света, состоящие из множества кусочков всех цветов радуги. Они резко разлетались во все стороны и замедляясь, медленно гасли.
       - Дзинь! Дзинь! Дзинь! Дзинь!
       - Ааааааааа! - все сильнее изгибаясь назад и закидывая голову, кричала Мира, - аааааа!
       - Дзинь... - уже негромко раздалось в последний раз.
       У Мираны подогнулись ноги, и она мешком упала на пол. Её сияющие золотые волосы потускнели, а сама она как-то съёжилась. Присутствующие боги с потрясением смотрели на нее. Стояла тишина, чуть разбавленная слабыми звуками музыки, доносившейся из мира смертных.
       - Мира...ты жива? - подобрав, наконец отвисшую челюсть, спросил Марсус.
       - Мира! - быстро подскочив к упавшей, он опустился рядом на колени и осторожно тряхнул за плечи, - Мира!
       - Мммм ... - простонала та.
       - Ты жива! - обрадовался бог войны, - Мирааа...
       Богиня любви подняла голову, потрясла ею, словно прогоняя звон в ушах, потом уперла руки в пол и попыталась сесть. Марсус кинулся помогать.
       - Что....- с трудом произнесла Мирана, садясь, - что... это... было?
       Она рукой отвела волосы, закрывавшие её лицо.
       - Э...? - издал звук Марсус, снова отваливая челюсть.
       - Что? Что со мной?
       Мирана сотворила зеркало, и взглянуло в него.
       - Ах...!
       Из отражения на неё смотрела девчонка лет двенадцати, со спутанными тусклыми волосами, прелой соломы, ввалившимися глазами и чудовищными синяками под ними.
       - Это.... что? Я? А... Моя сила! Где она? Я ее не чувствую!!!
       Мирана перевела глаза, полные ужаса, с зеркала на богов.
       - Вы! Всё вы!! Вы специально!!! Вы меня использовали!! Во что я превратилась?? На кого я теперь похожа!! Где моя сила? Убииийцыы!! Что вы со мной сделали?!
       - Гм... - немного растеряно произнесла Хель, - ты не развоплотилась... И... в общем.... Это самое главное!
       - Главное?! Главное!? Ещё чуть-чуть, и я бы стала "прежней"! Главное? Вы меня использовали!! Как дурочку!!! А я вам верила! Всем.... верила! Аааа!
       Мирана зарыдала во весь голос, закрыв ладонями лицо.
       - Ну, Мирочка, ну девочка, - забормотал Марсус подхватывая ее на свои огромные ручища, и прижимая к себе, - ну не плачь... Всё будет хорошо! Все верят в любовь! И ты снова станешь такой как прежде.... И даже сильнее...
       - Даааа... - глухо, из-за того, что она прижалась лицом к груди Марсуса, сквозь рыдания отозвалась богиня любви, - сколько мне придется этого ждать?.... ааааа....
       С печальным-печальным лицом Марсус бережно покачивал на руках сотрясаемую рыданиями Мирану. Было видно, что ему очень-очень жаль Мирочку.
       - Пойду, успокою, - наконец сказал он и исчез вместе с нею.
       - Как- то нехорошо получилось, - виновато произнесла Диная, глядя в сторону, - может нам стоит поделиться с ней силой? Ведь она ради нас, в общем-то, старалась...
       - И ради себя тоже! А когда я, половину своей растеряла... почему никто мне поделиться своей не предложил? - с сарказмом поинтересовалась Хель.
       - Ну, то - ты! А то - она. Она ведь самая слабая...
       - Переживет. Тем более, что она так ничего и не сделала!
       Хель мотнула головой, указывая на золотую нить, протянувшуюся от Стефании к младшему принцу.
      

   Стефания

      
       Солнечный лучик упорно пытался проникнуть сквозь мои закрытые веки.
       Сколько времени? - пробилась сквозь глубины сна осознанная мысль, - учиться... Сегодня же не учимся! Вчера был бал.... Бал!
       Как только я вспомнила о бале, так тут же сон стал стремительно уходить. Я была на балу.... И танцевала с принцем... Или это мне приснилось?!
       Резко открываю глаза. Лежу на животе, зарывшись головой в подушку и обхватив ее руками. Волосы, как попало лежащие на голове, мешают видеть. Переворачиваюсь набок и убираю их рукою с лица. Икры и стопы ног отзываются на поворот тела ноющей болью.
       Платье!
       На пустой кровати напротив, на которой должна была спать соседка, лежит черное платье, перчатки, меховое мантоо-о, как называет его Эри, а у кровати , брошенные так как я их стащила с себя - туфли.... От которых у меня так болят ноги... Нет! Не сон! Ну, я вчера и натанцевалась! Весь свой наряд покидала кое-как и в постель бухнулась. Даже в ванную не пошла...
       Лежа на боку, я чувствовала усталость во всем теле. Легкую и приятную, которая просто звала поваляться с ней одеялом, обещая блаженство лени еще на часок. И на душе было тепло и уютно, словно я получила прекрасный подарок или сбылась моя тайная мечта...
       - Ммм, - потянулась я, выгибаясь спиной, - здорово!
       На завтрак я не пойду, все равно уже проспала, буду валяться до обеда! Сегодня можно. Вчера в университете ведь тоже был праздник. Наверняка все только к обеду проснуться... Я поуютнее завернулась в одеяло, пихнула головой подушку, устраиваясь поудобнее и прикрыла глаза, намереваясь еще немножко подремать. Но сон не вернулся. Перед глазами стали всплывать картины вчерашнего дня. Блеск свечей, драгоценностей, сверкание нарядов... улыбающийся Эри, в его странном "пиНджаке"...
       Какой он всё-таки молодец! Зря я ему сопротивлялась. Когда увидела себя уже в полном наряде, перед выездом, я поняла - все! Не заметить меня будет невозможно! И ведь главное - мне идет! Я такая стала... какая-то такая... чужая, что ли? Или взрослая? Наверное, и то и другое. Всё вместе... Все только на нас с Эри смотрели. И принц...
       А Эри-то наглый... даже и не предполагала, насколько. Я бы ни за что не осмелилась первой попросить у императора танец с принцем. А он взял и попросил себе принцессу! И я, глядя на него. Ну и подумаешь, что немножко ошиблась! Все ведь все равно поняли, что я хотела сказать. А так бы промолчала - и осталась бы не с чем. Эри прав - нужно брать, когда даётся. Неизвестно, что там завтра будет... Захочешь... а уже всё, - поздно! Отказалась ведь, когда боги предлагали...Значит не нужно....
       Я опять с удовольствием потянулась. Мысли текли в голове неспешно и сонно...
       Какое же блаженство вот так нежиться в постели, вспоминая свой триумф... Сейчас полежу еще немножко, потом встану, залезу в ванну... схожу в "стекляшку", позавтракаю...
       После того, как закончился первый танец, принц отвел меня к гостям и раскланялся. Музыка заиграла вновь и уже все гости принялись танцевать. Не успела я начать проталкиваться к краю зала, как меня пригласил баронет Воленти. Молодой и симпатичный. Похуже принца, но тоже интересный. Танцуя с ним, я увидела, что Эри снова кружит с принцессой.
       Ну, ничего себе! - подумала я и уже оставшуюся часть танца танцевала рассеяно, стараясь следить за ними. А почему принц снова меня не пригласил? - думала я при этом. Наверно я ему не понравилась... А принцессе Эри понравился, если она согласилась на второй танец... Ну да, он очень необычный... Как она смеялась, когда они танцевали. Наверно, что то смешное рассказал. Принц не смеялся, когда я ему про то, как мы живем в университете рассказывала... Нужно было шутку какою-нибудь рассказать! Как я не догадалась?
       Тут музыка стихла и танцевавшие стали отходить к стенам. Баронет что-то говорил, но я его не слышала. Со мной что-то происходило... Стало как-то жарко в груди, в голове зашумело и сердце забилось часто-часто, почти так, когда я с Эри танцевала танго.
       Я обернулась и внезапно встретилась глазами с принцем. И вдруг... все куда-то исчезло, остались только наши глаза. И я поняла, почувствовала, что куда-то улетаю. То ли вверх, то ли вниз... От ощущения полета в груди всё замерло, и несколько минут я не могла вздохнуть. Интересно, что это было? А вдруг эта та самая любовь с первого взгляда?....
       Я подтянула колени к груди, сворачиваясь под одеялом калачиком, вновь переживая отголосок того чувства, что посетило тогда меня.
       ...А принц, взял и подошел ко мне через половину зала, проходя мимо всех приседающих в реверансе девушек.
       - Баронесса, вы позволите пригласить вас на следующий танец?
       - Да, - прошептала я, делая книксен и протягивая ему правую руку.
       И потом мы с ним танцевали до полуночи. Он сказал, что просит меня танцевать только с ним, и я согласилась. А вот принцесса Эри танцевала еще с кем-то. Но потом, как-то получилось, что я, Эри, принц и принцесса оказались вместе и как-то дружелюбно и весело общались. Эри рассказывал какие-то шутки, все смеялись. Сюзанна вблизи разглядывала моё платье, а когда я по секрету сказала, что его придумал Эри - очень удивилась. В разговорах мы много рассказывали про наш университет. Как мы учимся и чем занимаемся в свободное время. Если послушать Эри, то получалось, что мы там только и делаем, что развлекаемся и подшучиваем друг над другом. Я и не знала, что у нас так весело... Эри договорился до того, что пригласил принца с принцессой в гости. Посмотреть, как живут студенты, - сказал он. Те неожиданно согласились. В общем, было весело, интересно и здорово. Как и должно быть на балу. Домой, мы отправились уже после полуночи. Идя к карете, уже плохо соображая от усталости, взяла какие-то две книжки, которые раздавали гостям, а затем всю дорогу до университета держала их в руках, пыталась не заснуть и не уронить их на пол. Ректор рассказывал что-то про свиней, как его разыграли, хвалил нас с Эри, за то, что мы так неожиданно выступили, но я его не слушала. Эри сказал - мы со свиньями не причем, значит не причем... Пусть ловит кого хочет... Я так устала... Приехав в университет, кое-как доковыляла до своей комнаты, из последних сил стащила с себя бальное платье и рухнула в кровать. Так закончился для меня вчерашний вечер.
       Интересно, а принц приедет в гости? Диний... Какое красивое имя. А какие у него глаза! Когда он смотрит на меня, у меня просто внутри что-то проваливается! Боги, как же все здорово!! Нет, не зря я сюда приехала!
      

   Наказание не виновных и награждение непричастных.

       - Альвеар! Ты читал эту гадость? - императрица, возмущенно-вопрошающе смотрела на супруга, брезгливо держа за уголок книгу в зеленом переплете. Из-за того, что ее держали только за угол, книга наклонилась вниз и ее название "С варгой в постели. Записки выжившего" было прекрасно видно.
       - М...? Да, дорогая. Пролистал на досуге...
       - Пролистал? - императрица, словно не веря ушам своим, наклонила голову к плечу, - пролистал? И это все что ты можешь мне сказать?
       Голос её был полон с трудом сдерживаемого возмущения.
       - Эээ.... - озадаченно протянул Альвеар, с некой опаской смотря на жену, - а что я должен тебе был сказать?
       - Ты читал ее вообще или нет?
       - На всю у меня как-то не хватило времени. Я ее выборочно просмотрел. Рисунки... там.
       - Рисунки? Я так и думала, что в первую очередь ты обратишь внимание именно на них!
       - А в чем собственно дело? - начиная раздражаться, поинтересовался Альвеар, - что ты хотела?
       - А тебе не пришло в голову, что у тебя дочь на выданье?
       - А причем тут Сюзанна?
       - Притом, что сегодня с утра на чаепитии у меня был посол Индостана. И знаешь, что он спросил у меня? Знаешь? "Как вы допускаете, что бы такое небесное создание, как ваша дочь, находилась рядом с такими чудовищами?"
       - Чудовищами? - нахмурился император, - какими чудовищами?
       - Варгами! Оказывается, во дворце все уже давным-давно всё знают, одна я, как обычно, узнаю все последней! Даже мой муж уже успел все картинки в этой книжонке рассмотреть, а я её получаю в подарок от заморского посла! Который эдак гадливенько ухмыляется при этом! Как это называется? А? Меня и нашу дочь охраняют извращенки, которые живут друг с другом и жрут кошек! Как это называется, я тебя спрашиваю?!
       - Кошек? Ну, это же глупость! Они же не первый год вас охраняют. Ты же знаешь что это чушь! - несколько неуверенно ответил Альвеар, растерявшись пред вспышкой гнева жены, которые случались у неё весьма редко.
       - Чушь?! Это ты так думаешь! Потому что знаешь. И я знаю! И сколько у нас, тех кто знает? Раз, два, три и обчёлся! А остальные варгу только издали видели! И наши заграничные соседи тоже! Ты знаешь, что все посольства получили по нескольку экземпляров этой книжонки? И что они уже их отослали в свои столицы со срочными курьерами? Со срочными! Это же какая сплетня! Жена Альвеар Хайме имеет охрану из извращенок! А может она ещё и развлекается с ними? А? Ведь скажут же, скажут! Языки-то у всех без костей! А что будут говорить про нашу дочь? Ты об этом подумал? Я тебя спрашиваю?! Или ты когда похабные картинки разглядывал, ты не о чем не думал? Отвечай!
       - Ну... - лицо императора выражало полнейшую растерянность. Похоже, развития событий нарисованных супругой, он не то что не ожидал, а вообще не думал о них с такой точки зрения.
       - Это все, что ты можешь сказать мне?! - оскалясь, спросила императрица.
       - Но все же нормально. Разве они давали тебе повод подозревать их в чем-либо? Ведь они лучшие воины. Поэтому они тебя с дочерью и охраняют! Что ты безумствовать вдруг начала?
       - Безумствовать? Я? Безумствовать? Альвеар Хайме, ты - идиот! К твоей жене и дочери может навсегда приклеиться слава извращенок, якшающихся с нелюдью, а ты никак не можешь этого понять! Нам с Сюзанной теперь всю жизнь придется терпеть переглядывания и перешептывания с ухмылками за своей спиной, в которых виноват ты и только ты! Ты притащил этих варг под двери моей спальни! Ты позволил кому-то писать книги, бросающие тень на твою супругу и дочь! Какой ты после этого император, если допускаешь подобное!
       Раскрасневшаяся императрица, не сдерживаясь, словно базарная торговка, кричащая на своего мужа, орала, на красного как помидор императора, стоящего с открытым ртом и выпученными глазами.
       - Так вот! Я с дочерью ухожу к себе! И мы не выйдем до тех пор, пока ты не уберешь этих тварей от наших дверей! Они мне никогда не нравились! Всё!! Я ВСЁ СКАЗАЛА!!!
       Императрица с размаха швырнула под ноги императора книгу, которой она яростно размахивала до этого перед ним и резко развернувшись, вышла, напоследок, что есть силы, шарахнув дверью.
       Альвеар Хайме глубоко и часто дыша, смотрел на захлопнувшуюся дверь, ощущая, как у него быстро-быстро колотится сердце.
       - Вот... дура! - наконец вслух сказал он и принялся ходить по кабинету, успокаиваясь. В своей ходьбе он периодически бросал взгляды на валяющуюся на полу книгу. При этом он хмурился и покусывал нижнюю губу. Наконец, кончив ходить, он остановился у стола и протянул руку к маленькому колокольчику, которым вызывал секретаря. Однако взять его он не успел. В дверь кабинета вежливо постучали.
       - Да! - громко сказал император, оборачиваясь.
       - Прошу прощения, господин император, - в приоткрывшуюся дверь просунулась голова секретаря, - ваш первый советник просит у вас срочной аудиенции!
       - Замечательно! Он мне как раз и нужен. Проси!
       - Добрый день, ваше императорское величество, - поприветствовал своего господина Робэрт Штольц, стремительно входя в кабинет, - прошу простить за столь внезапное вторжение, но дело не требует отлагательства!
       - Погоди, - остановил его император, выставив в его сторону ладонь с растопыренными пальцами, - все потом! Тебе знакома эта книга?
       Хайме мотнул головой в сторону лежащей на полу книги.
       - Да... ваше величество, ответил первый советник, присмотревшись, - я отчасти по её вопросу...
       - Знаешь, чьих это рук дело? Кто её написал?
       - Выясняется. Типография, где напечатали две с половиной тысячи книг, известна. Её владелец описывает заказчика как седого высокого старика с аристократическим лицом. Со слов нарисован портрет, агентам дано указание. Я думаю, что найдем в самое ближайшее время! - с уверенностью в голосе ответил советник.
       - Когда найдете, сообщите мне. Я хочу лично поблагодарить его за скандал, который мне только что устроила императрица.
       - Непременно, ваше величество!
       - А потом, я его, за оскорбление императорской семьи, отправлю писать ещё одну книгу. Но её он будет писать уже не на бумаге, за столом, а в каменоломне, на камнях. Зубилом!
       - Да, ваше величество!
       - Кстати, это правда, что все иностранные посольства получили по нескольку экземпляров?
       - Правда, ваше величество. Кроме посольств книги получили еще все хозяйки и хозяева модных салонов столицы, все высокородные дворяне, имеющие тут особняки, все библиотеки и книжные магазины. Кроме того, известно, что почтой в провинцию отправлено, по крайней мере, тысяча книг. Адресаты - провинциальное дворянство.
       - Однако, - покачал головою император, - размах! Одному человеку это, пожалуй, не по силам. Что ты думаешь по этому поводу?
       - Я думаю, ваше величество, что все это имеет одну цель. Нанести вред варгам.
       - Варгам? Кому это они так дорогу перешли?
       - Пока не ясно... На выбор есть несколько кандидатов... - советник задумчиво пожевал губами, - но предпочтительнее из всех выглядит Белый Орден. Он больше всего получит в случае возникновения гонений на варг...
       - Что именно?
       - На самый первый взгляд: во-первых, это их победа над нелюдями. Это для них очень важно с точки зрения их религии. Во-вторых, они вполне могут рассчитывать на замену своими паладинами мест в охране покоев принцессы и императрицы. Ваша супруга весьма благоволит ордену. Как следствие, это приведет к повышению их статуса и влияния на дворянство. Кроме того, вполне вероятно, что у ордена есть еще интересы, не лежащие на самой поверхности...
       - Вот значит, кого я должен благодарить... - задумчиво произнес император, стоя у стола и барабаня по нему пальцами, - святые отцы значит... Хорошо, выясни все по этому вопросу и доложи мне! Что у тебя было за дело?
       - Ваше величество, вчера поздно вечером, на дуэли убиты сыновья двух старейших дворянских родов империи. Младший сын графа Ульяма Валоне и единственный сын графа Доминка Шарте. Убиты варгами...
       - Варгами? - император резко повернул голову к советнику, - как это случилось?
       - По рассказам свидетелей, молодые люди были весьма на веселе и похоже болтались по столице в поисках приключений. Ноги привели их в трактир "Белый лебедь", где они уселись за столик, намереваясь продолжить веселье. Однако, к несчастию, там им на глаза попалась четверка варг, тоже находившаяся в этом трактире. И вот этим двум балбесам, простите меня ваше величество, но по другому назвать я их не могу, не пришло ничего умнее в голову, чем начать зачитывать вслух друг другу отрывки из книги, дубликат которой валяется у вас на полу. Дальнейшее развитие ситуации было предопределено. Варги, в последние несколько дней после того, как в столице появилась "С варгой в постели", и так ведут себя весьма нервно, а тут они были просто загнаны в угол. Не могли же они просто встать и уйти? Последовал короткий разговор между ними и молодыми людьми, который завершился вызовом на дуэль, которая состоялась тут же, прямо у входа в трактир. Результат - два трупа.
       - Они что, вообще с ума все посходили? - искренне возмутился император, - дуэль варг академии с пьяными мальчишками? Это же чистое убийство! И на улице! А что, мой закон о порядке дуэлей уже не имеет для них никакого значения?
       - Налицо полнейшее пренебрежение законами империи, ваше величество. Полнейшее. Совершенно непонятно, почему они не могли их просто ранить. С их уровнем подготовки это было бы совершенно не трудно.
       - Виновницы задержаны?
       - Арина Линери, глава академии, примчалась ко мне сегодня прямо с утра. Она утверждает, что виновниц в академии нет, и они скрылись, сбежав из города.
       - Тааак... - зловещим голосом протянул император, упираясь рукою в стол и нависая над ним,- таааакк! Знаменитая варговская круговая порука. Одна за всех и все за одну. Ладно. Но в этот раз им это с рук не сойдет!
       В разговоре возникла некая пауза
       - Ваше величество, - осторожно сказал советник, видя, что император сильно не в духе, - дворянство взволновано. Доминк Шарте просто вне себя. Это был его единственный сын и наследник. По моим сведеньям, он собирает людей, что бы напасть на академию. Ряд дворян намереваются присоединиться к нему. Граф обратился за поддержкой к Белому Ордену. Те обещали помочь. Дело идет к погрому, который в результате выльется в неподчинение власти....
       - Пооогромыыы? У меня, в столице, погромы? Ну-ну! Я им такие погромы устрою! Так у меня загремят, что забудут, как это слово произносится!
       - Ваше величество, осмелюсь напомнить вам, что оба пострадавших графа относятся к древнейшим родам, а семья Валоне вообще имеет родство с императорской фамилией. Пусть далекое, но все же... Непродуманные и резкие действия в их отношении могут привести к ненужным брожениям во дворянстве. Будет выглядеть так, что вы, ваше величество, предпочитаете своим вассалам варг. Скоропалительно принятое, оно не принесет никаких дивидендов и создаст на пустом месте никому не нужное противостояние. Тем более, что в данном случае недовольство ваших подданных направлено не против вашего императорского величества...
       - Хм... - произнес император, обдумав услышанное, - что ж. Вижу, что ты уже все взвесил и обдумал и у тебя есть решение. Тогда я жду от тебя твой совет, первый советник!
       - Да ваше величество! - чуть поклонился в ответ тот, - мой совет, который я представляю на ваше рассмотрение, следующий: Ваше величество, я предлагаю убрать раздражающий фактор. Удалите варг из города. Закройте академию и запретите им появляться в столице. Накажите их этим. Покажите всем, что вы на стороне дворянства и людей. Я думаю, это будет правильным решением.
       - Хм... - опять хмыкнул император, - хм... Как я понимаю, для варг это будет ударом... В принципе... наличие их академии не является чем-то совершенно необходимым... Империя спокойно проживет и без этого символа варговского статуса.... Тем более, что их услуги по охране моей жены и дочери похоже больше востребованы ими не будут... Выходит, варги тут больше не нужны! Ну, по крайней мере, в тех количествах, в которых они сейчас присутствуют. И ты прав, Робэрт - ссорится со своими вассалами из-за них глупо. Хорошо! Совет твой хорош, поэтому готовь указ, я подпишу. Единственно, насчет запрета появляться им в столице. Оставь. Пусть болтаются, где хотят! Должны же мои подданные на ком-то выпускать пар. Да и моим подданным, тоже порой необходимо бывает кишки наружу выпускать. Так что пусть занимаются друг другом. Безделье, оно - разлагает! А когда все заняты, мыслей и сил на глупости уже не остается... Не так ли, Робэрт?
       - Ваше величество как всегда бесконечно мудры, - советник прижал руки к бокам и медленно поклонился.
       - Ты мне еще запишись в придворные льстецы! - шутливо погрозил ему пальцем император, вновь пришедший в хорошее настроение от столь удачного решения возникших проблем, - Значит так: пиши указ и пригласи мне всех... заинтересованных лиц на три часа. Устрою разбор жалоб и зачитаю свое решение. В три часа, в малом зале. Жду! И еще! Пусть выдадут виновниц. Где угодно ищут, но найдут! Сроку им - месяц! Не найдут - пусть пеняют на себя!
       - Слушаюсь, ваше императорское величество! - снова поклонился первый советник, - а кого вы желаете назначить в охрану вашей жены и дочери?
       - Кого...? - император на секунду наморщил в задумчивости нос, - ну уж точно не святых отцов! Обойдутся! Я еще с ними разберусь, если это они. Поэтому... поэтому пока в охране будет моя гвардия! Тоже составь указ, я подпишу...
       - Как прикажете, ваше величество...
      

   Этория

      
       Начальница тайной стражи Этории - леди Эстела Элестрай сидела за столом на мягком стуле с высокой спинкой, ожидающе подперев голову левой рукою. Указательным и безымянным пальцем правой руки она меланхолично постукивала по столешнице рядом с двумя серебряными рюмками изящной работы. Еще на столе имелась небольшая бутылка зеленого стекла с заляпанным красным сургучом горлышком. "Лесной нектар" - гласила надпись на эльфийском, написанная на этикете бутылки. Эста эльфийского не знала, но в данном случае это ей было не нужно. То, что в бутылке дорогущее вино, которое еще нужно измудриться, что бы купить, ей было прекрасно известно. Совершенно случайно, три с лишним года назад ей посчастливилось купить бутылочку этой редкости.
       "Будет повод - открою!" - подумала она тогда. Но вот, как-то за эти три года его так и не нашлось. "И хорошо!" - подумала Эста, - "лучшего повода, чем рождение внучек, и придумать нельзя. Дождалась бутылочка! Как будто специально продали..."
       Краем уха Эста прислушивалась к происходящему за дверью, где ее племянница, Дина Элестрай, как раз этих внучек и рожала.
       "Будут у меня две хорошенькие девочки..." - в который раз по одному и тому же приятному для мечтаний пути закружились мысли Эсты мысли, - " две такие хорошенькие детские мордашечки, с удивленно распахнутыми на мир большущими глазами и курносыми носиками. Миленькими курносыми носиками. Внучки будут меня тормошить - "баба расскажи то, баба расскажи это... баба а почему это так?", а я буду, молча, вытянув указательный палец, осторожно прижимать им их любопытные пипки. Они будут сердиться, крутить головами, уворачиваться от моего пальца и требовать, что баба рассказала им сказку и не трогала их носы, а я буду молчать и улыбаться, глядя на них. И вид у меня будет глупый и счастливый..."
       Начальница тайной стражи представила, как это будет, и улыбка умиления в который раз осветила ее лицо.
       "Скорей бы уж!" - подумала она, вновь прислушиваясь к тому, что происходит за дверью, - "главное, что бы все было хорошо..."
       "Пусть только приедет!" - мысли Эсты перепрыгнули на пропавшую где-то целительницу, - " я ей устрою! Я приеду! Ну и где?".
       - Уааа-уаааа-уааа!
       Звук детского плача выдернул Эстеллу из ее мыслей. Быстро схватив бутылку левой рукой, правой, она воткнула в пробку приготовленный заранее штопор.
       - Чпок! - сказала пробка, покидая горлышко.
       - Ну, внученька, за тебя! - высоко понимая вверх наполненную рюмку, произнесла вслух новоиспеченная бабушка, - расти большая, красивая и умная!
       - Хоп!- опрокинула она ее в рот.
       "Ммм-мм-мм, - смакуя вкус напитка, сказала про себя Эста, - отличное вино! Сладкое и такое... интересное на вкус. Умеют эльфы делать! Вкусно. Сейчас повторю и распробую..."
       Эста с улыбкой посмотрела на вторую пустую рюмку, ждущую своего часа.
       - Ууууууа-ууууа-ууууа!
       Раздался плачь второго младенца.
       "Какой у тебя "густой" голосок! Сильная, наверное, вырастет девочка. Ну, будь здорова! За тебя, красавица!"
       Бабушка хлопнула вторую рюмку.
       "Отличнейшее вино! - секундой спустя подумала она, причмокивая языком, - очень необычное на вкус... Пусть жизнь, девочки, у вас будет такая же необычная, как это вино! А третью рюмочку я выпью с вашей мамой! И вам достанется. Через молочко. Одну можно, ничего страшного. Хорошо, что у Дины двойня. Две рюмки - удобно..."
       Внезапно Эста резко повернула голову в сторону двери.
       "Что-то не так!" - поняла она.
       - Что?! - подскочив к двери, открыв ее и сунув внутрь голову, спросила она.
       Дина, с лежащим на ее животе и сосущем ее грудь младенцем и две повитухи склонившиеся над столом, что-то на нем рассматривая.
       "Убью идиотку!" - подумала Эста о пропавшей целительнице, подлетая к ним.
       - Что? Что случилось? - спросила она, заглядывая за их спины.
       На столе, на розовых пеленках, лежал второй новорожденный с зажмуренными глазами и с весьма недовольным выражением на и так сморщенном личике.
       - Может это складочка такая? - с сомнением в голосе обратилась одна повитуха к другой.
       - Складочка? - с недоумением ответила та, - странная какая...
       Она нагнулась к младенцу и осторожно, кончиком вытянутого указательного пальца коснулась интересующего ее объекта.
       - Пиуу-у!!
       Неожиданно исследуемый объект бодро прыгнул вертикально вверх, подобно невиданной тут телескопической антенне.
       - Ой!!
       Повитуха резко отскочила назад, испуганно прижимая к груди сжатую в кулак руку.
       - Это не складочка... - с расширенными глазами ошеломленно произнесла она, и перевела взгляд на Эсту - это... это... МАЛЬЧИК!!!
      
      

   Божественная подстава.

       - Здравствуй, старшая. Позволь поговорить с тобой?
       - Здравствуй, Арист. Что ты хотела?
       Диная, чуть наклонив голову, благосклонно взглянула на собеседницу.
       Богиня варгов, Арист, женщина в черном мужском костюме и клыками, заметно выступающими из-под верхней губы, кивнула в ответ.
       - Старшая. В моем народе произошло удивительное событие - впервые за всю его историю родился мальчик! Я в недоумении, поскольку я никак к этому не причастна....
       - И что ты хочешь от меня?
       - Я хочу узнать - что это значит?
       - Почему ты выбрала для своих вопросов именно меня?
       - Разве не богиня жизни властвует над всеми рождениями в этом мире? Кому как не ей знать, что это значит?
       - Хм.. да. Ты права...
       Диная задумчиво - оценивающе оглядела Арист.
       "И они его затрахают! В усмерть! И у нас будет новый избранный!!" - пришли ей на память слова Марсуса, которые он произнес, когда они обсуждали, что будут делать варги, когда у них родится мальчик.
       "Вот и пришел момент попробовать осуществить его идею, - подумала богиня жизни, все так же глядя на Арист, - пусть младшая поработает... Не все нам, старшим богам, свои шеи подставлять! Но сообщать ей подробности, как я уже давно решила, я не буду. Пусть действует без оглядки на пророчество! А если ей не повезет... что ж? Значит судьба у нее такая. Спасти мир и умереть.... В общем-то, не великая потеря для мира. Арист и ее варги. Никто даже и не заметит, что их не стало..."
       - Арист! - прерывая затянувшуюся паузу, произнесла Диная, - хочу тебя обрадовать. Случилось так, что в мире появился человек, от которого у варг будут рождаться мальчики! Вот, первое рождение и произошло. Ты рада?
       - Я?! Конечно!! Но почему?! Именно сейчас?! Раньше ведь такого не было!
       - Что я могу тебе сказать...- уклончиво ответила Диная, слегка пожав плечами, - это вышло несколько случайно и не без некого моего участия.... Не буду посвящать тебя в подробности, поверь, они совершенно не имеют к тебе отношения. Просто редкое стечение обстоятельств в результате которого появился редкий человек... На твоем месте я бы радовалась, а не задавала вопросы!
       - Я радуюсь!
       - Как-то не очень ты это делаешь. Я ожидала от тебя большего проявления чувств.
       - Просто я прибываю в некотором ошеломлении... А от этих мальчиков... когда они вырастут, тоже будут рождаться мальчики?
       - Конечно. От мальчиков будут рождаться мальчики. Как у всех. У тебя теперь будет полноценный народ. Поздравляю!
       - Спасибо старшая! Спасибо! Пойду, сообщу это своим подданным!
       - Конечно! Обязательно это сделай. Только нНа твоем месте я бы им посоветовала, что бы они как можно больше пообщались с отцом твоего первенца. Ты понимаешь, о чем я? Ведь он в мире один такой. И мальчик у тебя сейчас только один. А один - это такое число, в котором звучит совсем немного будущего...
       - Понимаю... - задумчиво кивнула Арист, - я им прикажу! А кто отец ребенка?
       - Эриадор Аальст, - быстро произнесла богиня жизни, чуть прижмурившись и втянув голову в плечи, словно ожидая, что ей сейчас по ней прилетит, - мать детей и ее тетя знают.
       - Хорошо, - кивнула Арист, - спасибо тебе, старшая! Я пойду.
       - Не за что, - улыбаясь натянутой улыбкой, фальшиво пропела Диная, - рада была помочь...
       - Постой! - внезапно сказала богиня жизни с выражением на лице, как будто что-то вспомнила или ей только что пришла в голову весьма удачная или забавная мысль, - у меня к тебе есть небольшая просьба!
       - Какая?
       - Я вдруг подумала, что уж, коль я причастна к возрождению твоего народа, то с некоторой точки зрения, получается, что я как бы его вторая мать... и поэтому, мне кажется, что было бы правильно, если бы я дала первому мальчику-варгу имя. Знаешь, а назови ты его - Бассо!
       - Бассо? Странное имя... Оно что-то значит?
       - Ммм.. скажем так - оно мне кажется весьма занятн