Скачать fb2
Время Ворона. Перерождение

Время Ворона. Перерождение

Аннотация

    Вот так, вступишься за девушку в переходе в метро и получишь заточкой в живот. И что теперь? Умирать? Да ладно бы так, а то вдруг перенесёт тебя в мир "меча и магии". Да ещё в тело младенца, подкинутого к дверям монастыря...




Константин Березин
Время Ворона. Перерождение

 От автора:
        Первая книга закончена (Лень соответственно была побеждена). Кидание в меня тапками приведет к положительному результату, только если в них будет немного конструктивизма.
    Главы 1-14 отредактированы, 15 глава и эпилог пока только в черновом варианте. Произведение занесено в "Путеводитель"


Пролог.


       Внезапная вспышка нестерпимой боли в районе живота мгновенно заставила меня забыть обо всем на свете. В ту же секунду восприятие замедлилось, и все звуки куда-то исчезли. Взглянув на собственные руки, прижатые к животу, я почувствовал удивление и одновременно с этим какую-то детскую обиду. Теплая кровь сочилась между пальцами, футболка уже успела прилипнуть к телу, и на ней все отчетливее проступало быстро увеличивающееся в размерах пятно темно-красного цвета. 'Но как же...' - полностью мысль так и не успела сформироваться. Слабость стремительно распространялась по телу. Из-за сильного головокружения я уже не мог сохранять равновесие и начал заваливаться вперед. 'Быстро приближающийся пол выглядит до неприличия твердым' - успел подумать я, перед тем как тьма поглотила все вокруг.
       Сознание вернулось рывком, казалось, еще секунду назад вокруг не было ничего кроме всепоглощающей пустоты, и вот мир снова наполнился звуками и светом. Я практически не ощущал собственного тела, но почему-то сразу же понял, что меня куда-то везут. Некоторое время я отстранено наблюдал за размытыми, черными силуэтами склонившихся надо мной людей. Сфокусировать взгляд не удавалось. И вскоре возникло непреодолимое желание закрыть глаза. Но я сопротивлялся до последнего, так как откуда-то знал, что стоит уступить, и случиться нечто необратимое. Необратимое? Смерть? Но разве она так ужасна? Разве она не станет избавлением? Какая-то часть моего сознания была полностью согласна опустить руки и подчиниться неведомой силе, которая все настойчивее давала понять, что времени в этом мире у меня уже не осталось. Другая же все еще сопротивлялась. Вероятно, именно то первородное упорство, благодаря которому я до сих пор сохранял слабый отзвук рассудка, и называется волей к жизни.
       Несправедливо, все это несправедливо... Но откуда взялась эта уверенность? Что вообще произошло? Словно повинуясь чьей-то беззвучной команде, образы один за другим начали проноситься в моем сознании. Я стал зрителем в кинотеатре собственной жизни. Сегодняшний день, кажется произошло что-то важное. Я проводил вечер в компании друзей, но пришло время расходится. Я увидел себя, идущим по переходу метро, было уже поздно, и людей вокруг почти не было. Какие-то крики и ругань привлекли мое внимание. Двое мужчин не слишком располагающей к общению внешности прижали девушку к стене перехода и что-то от нее требовали. А редкие прохожие предпочитали отводить взгляды и ускоряя шаг проходить мимо.
       Следующий образ. Из стороннего наблюдателя я превратился в главное действующее лицо. Вот я подхожу к месту действия. Виной всему повышенное содержание алкоголя в крови, печально это признавать, но в обычных условиях я бы вряд ли поступил так же. Те двое мордоворотов смотрят на меня со смесью легкого удивления и презрения. Их замешательство почему-то изрядно меня позабавило, и на лице сама собой возникла снисходительная улыбка. Рука одного из отморозков хватает меня за плечо. Меня это порядком разозлило, и я тут же освободился от не слишком умелого хвата. Несколько мгновений тишины.
      -Ну, <цензура>, сам виноват. - Доносится до меня голос одного из них. Вижу как он замахивается, но я, не дожидаясь удара, с силой отталкиваю своего противника в сторону, он теряет равновесие и падает на пол. В тот момент я чувствовал себя так хорошо, как никогда в жизни. Не было ни страха, ни неуверенности, меня захлестнуло чувство эйфории. Но приятель первого моего противника никуда не делся, и я даже не заметил, как он достал что-то из своего кармана и без размаха ударил меня зажатой в руке заточкой. Раздался пронзительный женский крик. Странно. Вроде бы ранили меня, а кричать начала девушка, которой я пытался помочь. Образы исчезли так же внезапно как и появились.
      -Реакции на свет нет. - Раздался сверху чей-то голос. Он звучал вполне спокойно и как-то обыденно, почему-то мне кажется, что его обладателю до меня не было никакого дела.
      -Пульс слабый. Он потерял слишком много крови. - С грустью проговорила какая-то женщина.
      -Парень, ты нас слышишь? - Да, но ответить ничего не могу. Вот меня начинает тянуть куда-то вниз, и я проваливаюсь в темноту.
      -Пульса нет. Быстрее, несите реанимационный набор. - Голос становится все тише и как будто отдаляется.
       Нет больше никакого света, все звуки смешались в отвратительный шум, невозможно ничего разобрать. 'Ну вот и все' - подумал я отрешенно. Однако мой разум отказывается угаснуть окончательно. Падение во тьму продолжалось еще какое-то время.
       Наконец я просто почувствовал, как оно прекратилось. Я находился в туннеле, который тянулся, казалось, в бесконечность, и никакого света в конце его не наблюдалось. Стены были испещрены множеством отверстий различных форм и размеров, некоторые из них слабо мерцали. Неведомая сила потащила меня вперед. Сознание требовало сопротивляться. И я старался из-за всех сил, впрочем, это ничего не меняло, не всем хватает сил, чтобы плыть против течения.
       Недалеко впереди, в одном из отверстий в стене что-то вспыхнуло. Оттуда появился полупрозрачный сгусток, который как и меня понесло куда-то вперед. Вслед за ним из отверстия показался тонкий и почти полностью прозрачный шнур, который крепился к удаляющемуся вдаль сгустку. 'Во что бы то не стало нужно ухватится за призрачный шнур' - закричала та часть моего сознания, которая все еще не смирилась с неизбежным. Как это сделать я себе представлял слабо. Напрягая все оставшиеся силы, мысленно потянулся к туго натянутому шнуру, который вот-вот должен был порваться. Оказавшись на одной параллели с мерцающим отверстием, из которого появился сгусток, натянутый шнур не выдержал и лопнул, та его часть, что выходила из отверстия, стала стремительно в нем исчезать. Я в последней отчаянной попытке потянулся к обрывку шнура. И у меня получилось, не знаю как, но получилось! Шнур как бы стал частью меня самого. Я преодолел мерцающую преграду и оказался в совершенно новом месте, которое ни сколько не походило на темный туннель, что я видел ранее. Далеко внизу распростерлись горы и леса, равнины, реки и озера. Все это великолепие стремительно приближалось. Скорость, с которой я перемещался все увеличивалась, пока все вокруг не превратилось в одно размытое пятно. Не знаю сколько времени продолжался мой полет, но и он в какой-то момент закончился. Первым услышанным мной звуком, стал звонкий детский плач. А затем пришло внезапное осознание, плачущим младенцем был именно я.

  ***

       В богато обставленных покоях, скрестив руки за спиной, из угла в угол прохаживался мужчина невысокого роста. Одет он был просто, но со вкусом. Лицо его было мрачным и задумчивым, а осанка по военному прямой.
      -Ты выполнил мое поручение? - Вопрос был задан вполне будничным тоном.
      -Как вы и приказали, господин, я оставил мальчика у самых ворот монастыря. А затем воспользовался артефактом, который вы мне дали, и вернулся сюда. - Человек, припавший на одно колено у самого входа в комнату, которому предназначался вопрос, ответил без промедления. Лицо его было скрыто от посторонних взглядов под капюшоном темного плаща, но по голосу было понятно, что его обладатель сильно нервничает. Если вдруг начальнику покажется, что он выполнил свою работу не лучшим образом...
      -То есть ты даже не проследил за тем, чтобы мальчика нашли? - Подчиненный замялся, подбирая правильные слова. Но терпением его собеседник явно не отличался. - Значит ли твое молчание, что я прав? - В голосе послышались стальные нотки. Подчиненный по прежнему молчал, если бы не капюшон, то можно было бы заметить маленькие капельки пота, выступившие на его лице. Наконец начальник не выдержал. - Какой же ты кретин, Корвин, я не понимаю зачем вообще держу тебя на службе, последний оборванец с улицы более сообразителен чем ты. Боги свидетели, если с сыном госпожи Силесии, пока мы говорим, что-то случилось, я тебя лично передам экзекуторам Лорда Дэша. Смерть твоя будет мучительной, такую тебе при всем желании не смогут обеспечить даже лучшие столичные палачи. - Говоривший сделал небольшую паузу, обдумывая свои следующие слова. - А теперь немедленно, слышишь меня? Немедленно! Возвращайся туда и удостоверься, что с ним все в порядке. Затем снова доложишься мне, и я буду решать, что с тобой делать. И не вздумай попадаться на глаза кому-нибудь из монахов. В их ордене дураков не держат, малейшее подозрение, что дело нечисто, и мы таких проблем поимеем, что мало не покажется. Я доступно объяснил?
       Из кабинета начальника тайной службы дома Дэшей Корвин вышел неуверенным шагом. Сейчас он был готов молится кому угодно, только бы с ребенком, которого еще десять минут назад он держал на руках, и правда все было в порядке.


Глава 1.



       Почти всю свою сознательную жизнь я провел в стенах монастыря. А ведь скоро мне исполнится двадцать три года. Нет, никто не удерживал меня здесь силой, если задуматься, я уже давным давно мог бы покинуть это место. Но в чем же тогда дело? Причина, по которой я до сих пор нахожусь здесь, вдали от остального мира, проста - мне всегда хотелось оправдать ожидания наставников, казалось, что если я уйду, не закончив свое обучение, то время, которое эти достойные люди уделяли мне, окажется бессмысленно потраченным.
       Ничто не может продолжаться вечно, и мое обучение здесь должно будет закончится сегодня. Впрочем, окончание это весьма относительно, жизнь сменит учителей и возможно дисциплины, я же так и останусь 'учеником', изменяться названия, но не суть вещей.
       Церемония обретения истинного имени, участником которой мне предстояло стать, начнется через несколько часов. А после ее прохождения я со спокойным сердцем смогу покинуть монастырь Ульм-Тира.
       Мне не терпелось своими глазами увидеть величественные города из камня, столь подробно описанные во многих прочитанных мной книгах, настоящее море и корабли, с помощью которых люди могут путешествовать по воде, преодолевая огромные расстояния, а так же множество других удивительных вещей, о которых я слышал от других монахов и путешественников изредка останавливающихся в нашем монастыре. Но для этого сначала нужно закончить здесь все свои дела.
       Ночь перед церемонией, согласно правилам ордена, следовало провести в медитации. И вот уже который час я безрезультатно пытался очистить свой разум от посторонних мыслей. Подобных затруднений я не испытывал уже многие годы, чувство стыда из-за неспособности совладать с собой в столь важный момент медленно сжигало меня изнутри. Сейчас я готов был пойти на что угодно, чтобы не проиграть своей слабости, ведь небольшая уступка породит сомнение, и все только усугубится.
       Из коридора до меня донеслись звуки шагов, я отвлекся и на секунду забыл о своих тревогах. Кто-то приближался к моей келье. Через несколько мгновений в дверь тихо постучали.
      -Не заперто. - Странно, правила ордена всегда строго соблюдались, а беспокоить послушника перед церемонией было прямым их нарушением. Дверь приоткрылась, и в проеме показалось лицо брата Габриэла, одного из моих наставников. Я сразу же успокоился и склонил голову в знак приветствия.
      -Прости, что побеспокоил тебя, Фриор. Я знаю, это против правил. Но сейчас мне хотелось бы, чтобы ты немного со мной прогулялся, я хочу тебе кое-что показать. Думаю, это поможет тебе избавиться от волнений перед сегодняшней церемонией. - Что-то его голосе показалось мне необычным, но я списал эти странности на свое разыгравшееся воображение. Однако где-то в душе вновь разгорелся огонек тревоги, у меня возникло нехорошее предчувствие.
      -Хорошо, брат Габриэл, я полностью в вашем распоряжении. - Для каждого правила есть исключения, так почему бы не потратить немного времени на прогулку и разговор с одним из наставников? Тем более, это и правда может помочь мне успокоится. Да и вряд ли в такую рань кто-нибудь заметит мое непродолжительное отсутствие. Плохое предчувствие же явно вызвано нервным напряжением последних дней. Идти на поводу своих страхов недопустимо - с этой мыслью я глубоко вздохнул и усилием воли загнал свои опасения в самый дальний уголок сознания.
      -Отлично, мой мальчик, пойдем быстрее, иначе мы можем опоздать. - Морщинистое лицо монаха тронула слабая улыбка. Куда именно мы можем опоздать, он не уточнил. Развернувшись, Габриэл скрылся в темном коридоре.
       Я быстро поднялся с циновки, на которой сидел, и поспешил вслед за наставником. Мы шли молча, по началу мне было сложно угнаться за братом Габриэлом, если задуматься, то раньше я не замечал за ним такой прыти. Чувство тревоги снова дало о себе знать. Правильно ли я поступил покинув свою келью, не лучше ли было вежливо отклонить предложение наставника?
       По пути во внутренний двор, как и следовало ожидать, мы никого не встретили. В столь раннее время большинство монахов спали или практиковали медитацию в своих кельях, что уж говорить о немногочисленных гостях монастыря, которые еще как минимум пару часов не покинут своих кроватей. Мы пересекли внутренний двор, прошли мимо нескольких складов, обогнули кузницу и начали подниматься на восточную стену монастырского комплекса. Мой спутник за все время пути так и не проронил ни слова. Тревога внутри меня все нарастала. Габриэл был самым разговорчивым человеком в монастыре из тех, кого я знал, молчать дольше нескольких минут ему удавалось не часто. Тогда почему он так старательно избегает разговора? Зачем вообще он меня сюда привел?
       Вместе мы поднялись на стену внешнего комплекса, Габриэл остановился у одного из зубцов, а я встал рядом. Горизонт только-только начал заливаться оранжевым светом. Восход солнца - прекрасное зрелище, но я уже видел его не один десяток раз, пусть каждый восход уникален, но вряд ли стоило нарушать правила и приводить меня сюда ради этого. Единственным моим желанием в данный момент было как можно быстрее вернуться в свою келью. Я очень надеялся, что волнение мое внешне не слишком заметно.
       Тем временем солнечный диск начал свое восхождение, и я внимательно наблюдал за рождением нового дня. Удивительно, но на душе сразу же стало спокойно, волнения и тревоги покинули меня, по крайней мере, на время. Похоже, наставник оказался прав.
       Я хотел поблагодарить его и уже повернулся к тому месту, где еще несколько секунд назад стоял брат Габриэл, но он в буквальном смысле исчез. Неприятный холодок пробежал по спине, я обернулся. Передо мной стоял совершенно незнакомый человек. На нем была одежда Габриэла, но на этом их сходство заканчивалось. Полный безразличия взгляд хищника, издевательская улыбка на покрытом страшными шрамами лице - незнакомец наслаждался моим замешательством. Выражение его лица не предвещало ничего хорошего, и я инстинктивно отступил назад, увеличивая дистанцию до оптимальной, если дело примет совсем уж скверный оборот.
      -Это оказалось и правда забавным, парень. - Проговорил он голосом моего наставника, но с интонацией, которой брат Габриэл никогда не пользовался. - Я мог убить тебя в любой момент, пока мы шли сюда, но тогда бы я не увидел этого выражения на твоем лице. Поверь, оно того стоит. - Мгновеньем позже в его правой руке возник длинный кинжал. Не говоря больше ни слова, самозванец ринулся в атаку.
       Время замедлило свой бег. Когда первый луч солнца отразился от лезвия кинжала, невидимый барьер в моем сознании растворился, и огромное количество, казавшейся навсегда утраченной, информации обрушилось на меня. Перед глазами с ужасающей скоростью проносились сцены из прошлой жизни. Я вспомнил детство и родителей, первых друзей, школу, свой подростковый максимализм и то, как я делил мир на черное и белое, университет, в котором отучился почти пять лет, но так и не смог найти цель в своей жизни, тот день, когда в метро я решил помочь девушке, попавшей в беду, тогда я как раз возвращался с празднования успешной предварительной защиты диплома. Кто знает как бы я поступил окажись содержание алкоголя в моей крови чуть меньше? Скорее всего, инстинкт самосохранения заставил бы меня пройти мимо. Но случилось то, что случилось. Я вспомнил падение в пустоту и силу, которая так упорно влекла меня в неизвестность. И то, благодаря чему я оказался в этом мире - желание жить. Следующая череда образов принадлежала уже не студенту одного из московских вузов, а мальчику по имени Фриор, послушнику в монастыре Ульм-Тира: детство и юность, обучение рукопашному бою и медитативным практикам, многочисленные книги по истории, географии, лингвистике, арифметике и многим другим дисциплинам, уроки каллиграфии и часы проведенные в подвалах монастыря вместе с другими послушниками и монахами исполняющими роль переписчиков, многочасовые разговоры с наставниками и другими монахами ордена, направленные на углубление понимания учения Ульм-Тира - все это кусочки пазла моей новой жизни. Да, именно моей жизни. Мне удалось обмануть смерть, по крайней мере, однажды. А сейчас она, видимо, вознамерилась взять реванш. Однако умирать во второй раз в мои планы не входило.
       Все эти мысли, образы и воспоминания пронеслись передо мной меньше чем за секунду. И когда время снова пошло своим ходом, мой разум уже пребывал в состоянии абсолютного покоя. Казалось, что во всем мире сейчас не существовало ничего способного мне помешать. Монахи Ульм-Тира не просто так получили славу одних из самых опасных бойцов, совершенствуя свое тело они совершенствовали свой дух, находясь в гармонии эти два элемента помогали освоить множество техник, повторить которые для обычного человека при всем желании невозможно. Многие годы упорных тренировок как физических, так и ментальных позволяют выйти за рамки возможностей человеческого тела. Противник имел отличную подготовку, но рассчитывать на победу в этой схватке он уже не мог. Меньше бы упивался собственным превосходством и нанес бы удар при первой возможности, и меня бы здесь уже не было, но он поступил иначе, тем самым решив исход поединка.
       Стремительным движением, давно доведенном до автоматизма, я отвел в сторону руку, в которой убийца держал кинжал. Вместо того чтобы отступить, я еще больше сократил дистанцию и ударил противника в солнечное сплетение. Силы обычного удара хватило бы, чтобы человек на какое-то время забыл обо всем на свете. Но сейчас на кону стояла моя жизнь и действовать нужно было наверняка. Даже на земле были люди знающие о существовании особой энергии. Она была повсюду во вселенной, в том числе и внутри нас самих. В разных странах ее называли по разному: в Китае - ци, в Японии - ки, в Индии - прана. И были те, кто научились эту энергию накапливать и в какой-то мере управлять ей. В этом мире, еще в незапамятные времена названном 'Сенлинэль', одними из таких людей стали монахи Ульм-Тира. Основной урон от энергетически усиленного удара пришелся на внутренние органы противника, повреждения, по моим прикидкам, должны были быть критическими. Если незадачливый убийца все еще жив, то без немедленной помощи первоклассного целителя он точно долго не протянет.
       Прошло от силы пара секунд, а бой уже успел закончиться. Тело убийцы лежало у моих ног. Когда напряжение спало, голову пронзила дикая боль, такое количество новой информации просто не могло безболезненно усвоится за столько короткий промежуток времени. Сильно повезло, что боль появилась только сейчас, а не чуть раньше, тогда мои шансы на победу резко сократились бы до нуля. Мысли начали путаться, и я почувствовал сильную слабость, на какое-то время мой мозг отказался адекватно воспринимать окружающую действительность, и я впал в ступор. В таком состоянии меня и обнаружил монах, проводивший утренний обход территории. Последующие события я помню весьма смутно. Был разговор с настоятелем монастыря, он задавал вопросы, а мне приходилось на них отвечать. Как выяснилось настоящего брата Габриэла нашли мертвым в собственной постели. Старику перерезали горло во время сна. Мне было искренни его жаль. Человеком он был хорошим и отзывчивым, и не таким строгим как остальные наставники. Не смотря на произошедшее, церемонию решено было не переносить. После разговора с настоятелем меня проводили обратно в келью, где я должен был пробыть оставшиеся до церемонии время.

       Я лежал на кровати и смотрел в потолок. День еще не успел начаться, а на меня уже столько всего навалилось. Что-то странное происходило с моим сознанием, сейчас во мне как будто находилось два разных человека, но постепенно старая 'земная' личность вытесняла новую на второй план. Получается, Фриор, ты чертовски везучий парень. И тот факт, что тебя уже дважды пытались лишить жизни совершенно незнакомые люди ничего не меняет. Благодаря первому покушению ты попал в новый мир, а во время второго и вовсе не пострадал, плюс к тебе вернулась память. Счастье, как говорится в неведение, но слишком уж пресной была моя жизнь до сегодняшнего дня. Многолетнее самокопание в попытках обрести цель и смысл при отсутствии реального жизненного опыта, на мой взгляд, стоит не так уж и много.
       Изменился мой взгляд на вещи, сменились жизненные приоритеты, а как же без этого? Исчезла наивность, присущая человеку, который ни разу не выбирался из своего убежища и только по наслышке знает о жизни за его пределами. В общем и целом я сейчас больше походил на 'старого' себя, но и новая личность оставила в сознании свой отпечаток. Думаю, все могло быть намного хуже, остается только ждать, чтобы время расставило все по своим местам.
       Спокойно и последовательно рассуждать мне во многом помогали навыки и знания, приобретенные в этом мире. На земле это наверняка бы назвали психологическим тренингом, или чем-то вроде того. Я уже сказал, что мое мировоззрение претерпело некоторые весьма значительные изменения. Монахи Ульм-Тира, а к ним в данный момент относился и я, не делят мир на черное и белое, а поступки соответственно на добрые и злые. Все эти термины придумали люди, а затем еще и возвели в абсолют их качественную степень. Вот только нету во вселенной ничего абсолютного, боги кажутся всевластными в сравнении с людьми, но на самом деле они стоят всего лишь на пару ступеней выше своих творений и даже влиять на жизни людей могут далеко не всегда и лишь в некоторой степени. Но если нет зла, то разве не должно быть вседозволенности? Если рассматривать одного индивида, то почему бы и нет, при всем желании никому кроме себя он навредить не сможет, но в реальности приходиться считаться с миллионами и даже миллиардами других живых существ, ни коем образом не готовых поступиться своими интересами ради чьих-то там желаний. Такое положение дел естественным образом ограничивает (правда далеко не всегда) пагубные стремления отдельных личностей, в конечном итоге каждый сам делает свой выбор. Дальше возникают такие понятия как 'правильно' и 'неправильно', 'хорошо' и 'плохо' и т.д., которые в конечном итоге каждый должен определить для себя сам, а кто этого сделать не в состоянии тому свое толкование этих вещей навяжет общество.
       То что абсолюта не существует в этой или какой-то другой вселенной еще не значит, что его нет совсем. Монахи Ульм-Тира стараются достичь той ступени развития, на которой абсолют уже не является искаженным понятием, а реально достижим, а для этого нужно выйти за пределы бытия и небытия, как бы бессмысленно это не звучало на первый взгляд. Сокровенное знание ордена заключается в способе перехода на нужную ступень. А все приобретенное по пути всего лишь приятные бонусы. Цель же как всегда весьма прагматична - избавится от лишений и несчастий этого мира. Здесь даже счастье мимолетно, и на долю каждого страданий выпадает гораздо больше чем радости, найти полное избавление можно лишь вовне, но в процессе вполне реально и свое теперешние существование поднять на приемлемый уровень. Следовательно смыслом жизни будет возможность совершать поступки, которые в конечном итоге приводят к переходу на нужную ступень. Так все выглядит в теории, истинность же учения проверить возможно лишь на практике, чем и занимается подавляющее большинство монахов. О себе скажу, что жизнь меня вполне устраивает пока остается интересной, а понимание высоких материй считаю когда-нибудь должно придти само, и смысла в попытках приблизить этот момент не вижу, впрочем, сознательные или бессознательные попытки его отсрочить смысла имеют не больше. Другими словами живи в согласии с самим собой, старайся совершать правильные (то есть приносящие пользу тебе при минимуме вреда окружающим) поступки, мотив которых в одном из добродетелей, и не питай иллюзий, когда ради своих интересов ущемляешь интересы других, оправдывая свои действия мнимой необходимостью. Что-то на подобии закона кармы, напрямую тебе никто ничего не запрещает, но о последствиях ты предупрежден, так что потом не жалуйся. В конечном итоге ты продлеваешь лишь свои собственные страдания. Но я увлекся.
       О причинах сегодняшнего нападения пока лучше не думать, слишком мало информации. Но впредь буду осторожнее, покушение на убийство ни как не тянет на случайность. Не стоит конечно становиться параноиком, но и забывать, что кому-то в этом мире очень сильно хочется вычеркнуть меня из списка живых нельзя.
       Родственников здесь у меня нет, или же они не хотят иметь со мной ничего общего. Просто так детей к монастырским воротам не подкидывают знаете ли. Оба варианта меня вполне устраивают. Осталось пройти сегодняшнюю церемонию, и я без проблем смогу покинуть монастырь. Если кому-то нужна моя смерть, то мне бы меньше всего хотелось вовлекать в это людей, с которыми бок о бок я провел больше двадцати лет.
       Обязательства у странствующего монаха моей ступени посвящения по отношению к ордену не такие уж и большие. Учение Ульм-Тира чем-то напоминало аналог дзен буддизма, в котором больше ценилось приобретение собственного опыта нежели слепое следование какому-то канону, сам канон конечно же имел место быть, но его скорее нужно было принять к сведению чем воспринимать как сборник обязательных к исполнению правил. И все же некоторые требования монахи должны были соблюдать. И главным из них было никому не передавать знания полученные внутри монастырских стен, и обосновано оно было отнюдь не эгоизмом монахов, в остальном же я вольная птица, ответственности за мои действия орден не несет, пока действую только от своего имени конечно, а прятаться за авторитетом монахов Ульм-Тира я не собирался, характер не тот.
       Выбраться отсюда мне всегда хотелось, пусть я и боялся себе в этом признаться. Куда я направлюсь? Это уже более сложный вопрос, нужно подумать. Что я вообще знаю об этом мире? Не так мало как может показаться, страсть к получению новых знаний не оставила меня и здесь. В монастыре имелась неплохая библиотека, в которой я был частым гостем и даже без принуждения со стороны наставников. История и география были выучены на отлично. Я даже несколько языков освоил из тех, что могут встретится как на территории Империи, так и за ее пределами. И раз уж о ней зашла речь, то позволю себе небольшое отступление. Империя, на северо-западе которой я в данный момент находился, являлась самым крупным государством на материке. Чтобы пересечь ее в любом из направлений потребуется преодолеть тысячи километров. Управлять такой территорией задача не из тривиальных. Форма правления напоминает нечто среднее между феодальным строем в средневековой Европе и чем-то похожим на Римскую республику. Территория Империи поделена на провинции, в каждой из которых правит назначенный Императором губернатор, но земли внутри провинций поделены между мелкими и не очень феодалами, которые в своих владениях сами себе и судебная, и законодательная, и исполнительная власть. Формально самым главным считается Император, но реальная власть сосредоточена в руках его советников. Они выбираются из представителей трех самых древних, богатых и влиятельных семей, которые постоянно между собой грызутся уже скорее по привычке нежели в силу каких-то реальных разногласий. Если мне не изменяет память, то все три семьи сыграли важную роль в становлении Империи. Императорская династия однако ни к одному из этих трех родов не принадлежит, когда-то давно после продолжительного и кровопролитного соперничества, чтобы окончательно не разрушить новое государство, тогдашние главы трех великих семей решили отдать власть в руки 'незаинтересованной' стороны конфликта, справедливо полагая, что лучше втроем контролировать Императора, а через него и Империю, чем вовсе остаться не у дел и утопить страну и ее жителей в крови и прочих прелестях гражданской войны. Империя до сих пор не развалилась и даже процветает, а ведь прошло больше семисот лет с момента ее объединения. А это чего-то да значит. Еще стоит упомянуть об особенном положение монастыря, орден Ульм-Тира независим от каких-либо светских властей, даже Император, если ему вдруг вздумается, не может приказывать тем, кто находиться внутри монастыря. Чем вызваны такие привилегии не совсем понятно, в исторических хрониках внимание на этом почему-то не акцентируют, да и наставники никогда столь интересную тему не поднимали, однако положение вещей менять никто не пытался. Были у меня некоторые подозрения, но лучше я их оставлю при себе.

       Время в такие моменты летит незаметно. От размышлений о своей дальнейшей судьбе меня отвлек один из послушников, который без стука вошел в мою келью и сообщил, что церемония вот-вот начнется.
       Проводить ее должны были в одном из монастырских залов. Сегодня там собрались почти все обитатели монастыря, без малого четыре сотни человек.
       В противоположной от входа стороне зала было сооружено некое подобие помоста. Там меня и еще двух послушников, которых допустили до сегодняшней церемонии, уже ждал настоятель монастыря - Герион Ман. Время не смогло победить этого человека, одним своим видом он олицетворял силу и спокойствие, авторитет его среди здешних обитателей был абсолютен. Не берусь утверждать, но настоятелю должно было уже перевалить за сотню лет, хотя больше пятидесяти ему не дашь. Хотел бы и я так хорошо сохраниться. Рядом с Герионом расположились еще двое монахов: старший архивариус и хранитель печати ордена. Фактически эти трое являлись самыми влиятельными людьми в монашеской общине, их участие в церемонии лишний раз подчеркивало ее важность.
       Как объясняли наставники, наш покровитель, и по совместительству бог равновесия из местного пантеона, Ульм-Тир (По некоторым сведениям первым настоятелем был один из приближенных Ульм-Тира, отказавшийся от своей божественной сущности чтобы получить возможность прожить остаток жизни в этом мире, так как считал это необходимым для углубления своего понимания пути к освобождению. Однако он никогда не забывал про своего господина, верность которому сохранял до самой смерти.) время от времени удостаивает некоторых членов ордена своим особым вниманием, открывая этим людям их истинные имена. Считается, что с помощью такого имени можно узнать свою судьбу, а так же многое другое. Часто, после того как человек узнает свое истинное имя, у него появляются способности, о которых он до этого не подозревал. Перед тем как послушника сочтут достойным, чтобы участвовать в церемонии, он проходит жесточайший отбор. Очень немногие в итоге допускаются до церемонии, а каждый ее прошедший автоматически переводится из разряда послушников в разряд монахов. Если послушник покидает монастырские стены, то он больше не имеет права называть себя частью ордена, на монахов же это ограничение не распространяется. Орден Ульм-Тира не такой многочисленный, как может показаться, но странствующих монахов можно встретить как в Империи так и в соседних с ней государствах. Цель их - приблизиться на сколько это возможно к идеалу, что показательно, у разных членов ордена этот идеал может сильно отличаться, единственная общая черта - непогрешимость в глазах своего покровителя. Хотя непогрешимость может быть не совсем верным словом. Предав однажды, человек на вечно становится предателем, но верно и то, что совершив великое дело, человек на вечно становится великим. В общем важна последовательность действий, и постепенное исключение из нее недостойных поступков. Тот, кто будет постоянно следовать этому принципу, рано или поздно обретет понимание.
       Когда мы взошли на помост, Герион начал свою вступительную речь.
      -В этот раз мне не хотелось бы тратить время на слова. Сегодняшний день уже был омрачен смертью одного из наших братьев. Не нам брать на себя роль судей, да и брата Габриэла это бы не вернуло, однако все мы знаем, что каждому воздается за поступки его, и мне остается лишь посочувствовать глупости и невежеству ответственных за преступление людей, которые давно утратили свой путь и сейчас бредут подобно слепцам, приближающимся к краю пропасти, даже не догадываясь о ее существовании. Их участь гораздо более печальна, чем произошедшее с Габриэлом, он был достойным человеком и возможно уже достиг истинного понимания вещей, до которого многим из нас все еще так далеко. - Наставник сделал небольшую паузу. - Но собрались мы здесь не для скорби, а чтобы в очередной раз стать свидетелями щедрости нашего покровителя, Ульм-Тира. - В голосе его уже не было грусти. - Трое достойных из числа послушников нашего ордена были выбраны для сегодняшней церемонии. Так давайте же начнем ее!

       Согласно установленному порядку, мы по очереди должны были подойти к настоятелю и взять из его рук чашу со специальным отваром, в который нужно было добавить немного собственной крови, а затем залпом осушить чашу. Это было необходимо для быстрого погружения в состояние транса. Какие ощущения в этот момент испытывал 'подопытный' мне было неизвестно, но когда все заканчивалось на его теле появлялась отметина, подтверждающая, что все прошло успешно. Обычно это было какое-то изображение. Считали, что чем более детализированным оно выглядело, тем большую благосклонность проявлял Ульм-Тир. Изображение расшифровывал настоятель вместе со старшими монахами, а после они объявлял истинное имя. Поступать с ним владелец мог по своему желанию, кто-то заменял им имя данное при рождении, кто-то использовал его как второе имя или прозвище.
       Когда подошла моя очередь, я уверенно шагнул вперед. Мне протянули небольшой кинжал и чашу, вначале я порезал свою ладонь, затем взял чашу и добавил в нее своей крови. Большими глотками я осушил чашу. Во рту остался горький привкус, а по телу начало распространятся приятное тепло, интересно сколько градусов этом зелье? Я ненадолго прикрыл глаза. А когда вновь их открыл, то взору моему предстал отнюдь не зал, в котором проводилась церемония.
       Вокруг распростерлась огромная равнина, небо над головой было кроваво-красного цвета. Редкие пепельно-серые облака медленно перемещались по небосводу. Подул холодный ветер, и все вокруг пришло в движение. Я заметил странные отблески в сухой траве. Внимательно приглядевшись, я увидел разбросанное в беспорядке оружие и доспехи, ржавчины нигде не было, все предметы выглядели совершенно новыми. А вот к их бывшим владельцам время оказалось не столько милосердным. То тут, то там я замечал все новые кости и человеческие черепа. Раздался раскат грома, и я вновь поднял голову к небу. Вдалеке, у самого горизонта, появилась темная точка. Она быстро приближалась, и вскоре я смог рассмотреть огромную черную птицу. Это был ворон, только размах его крыльев был не меньше восьми метров. Птица приземлилась прямо передо мной, и по земле прошла сильная дрожь. В глазах ворона полыхало первородное пламя, и я не мог пошевелится под его взглядом. В тот момент мне показалось, что птица видит меня насквозь, все мои мысли и желания для нее как на ладони, крайне неприятно ощущение если честно. Ворон, сорвавшись с места, издал пронзительный звук и устремился прямо на меня. По прежнему парализованному мне оставалось только молча наблюдать за стремительно приближающейся птицей и ждать. Это мгновенье ожидания показалось самым долгим в моей жизни. В момент столкновения ощущения были как будто кровь внутри моих вен воспламенилась, особенно нестерпимой боль была в районе груди, я упал на колени и зажмурился, промелькнула мысль о том, что по хорошему мне полагалась отлететь назад, весовая категория у меня с птицей была далеко на одна и та же. Какое-то время ничего не происходило. Открыв глаза, я обнаружил себя все так же стоящим на коленях, но уже в монастырском зале. Боль постепенно отступила, и о ней остались только неприятные воспоминания.
       Рядом невозмутимо стоял настоятель и внимательно смотрел на меня. Проследив за его взглядом, я наклонил голову и увидел, что на моей груди появилось изображение той самой черной птицы. У меня уже не было сил, чтобы удивляться или тем более восхищаться, но не отметить мрачного величия ворона я не смог. Положение головы, крылья, взгляд огненных глаз - все говорило о том, что ворон готов взлететь в любую секунду. Это было настоящее произведение искусства.
      -Твое истинное имя - Асбранд, в переводе оно означает 'Видящий смерть', подобно воронам, проводникам в мир мертвых. Намеки богов бывают туманны, но никогда бессмысленны, подумай над этим. - Я поднялся на ноги, поклонился и занял свое прежнее место рядом с другими послушниками. Голова кружилась, и немалых усилий стоило просто сохранять равновесие, думать о чем-либо сейчас совершенно не хотелось. Скорее бы вновь оказаться в своей келье, сейчас мне как никогда необходим хороший отдых и одиночество. До самого окончания церемонии я так и простоял, стараясь изобразить благоговение и заинтересованность в происходящем, хотя мысли мои витали совсем в иных сферах.

       Прошло три дня. Я неторопливо готовился к своему отъезду, хотя стоп, скорее уж уходу, ибо даже такого транспортного средства как лошадь у меня нет. В монастыре была конюшня, где находились лошади приезжих, а так же те, с чьей помощью монахи работают в поле, но бессмысленно было рассчитывать, что мне выделят даже самую старую и бесполезную из них, не положено и точка.
       Иногда, когда человек долго к чему-то стремился, то достигнув желаемого, он пребывает в растерянности. Ведь чаще всего люди думают о том, как достигнуть своей цели, а о том, что будут делать после ее достижения даже не задумываются. Так произошло и сейчас. В конце концов я вспомнил про свой любимый принцип - 'решать проблемы по мере их поступления' и успокоился. Что толку изводить себя вопросами, на которые при всем желании в данный момент времени ответов не найти?
       На сами сборы ушло не так уж и много времени. Вещей у меня было мало. Я взял с собой легкую походную одежду (от одеяний монаха я решил отказаться, потому что не хотелось привлекать к себе лишнего внимания, пусть лучше меня принимают за обычного путешественника), хороший хоть и немного поношенный плащ и вместительную сумку. В нее я упаковал еды, флягу с водой, охотничий нож, огниво и сменное бельё. Весило все это добро на удивление мало, что для меня было несомненным плюсом. Я и раньше не любил таскать с собой здоровенные чемоданы, отправляясь на отдых или, к примеру, к родственникам. Поэтому путешествовать налегке для меня было не в новинку. Оставалось решить всего несколько вопросов, и можно отправляться в путь. Первый из этих вопросов касался безопасности меня любимого. Я знал, что невооруженный путник рискует стать легкой добычей для первого попавшегося бандита с большой дороги, нет, конечно вооруженный человек с тем же успехом мог расстаться со своей жизнью при встрече с 'работниками ножа и топора', но шансов этой встречи избежать у него все же больше. Кто носит с собой оружие? Чаще всего тот, кто умеет им пользоваться. Стоит ли лезть на такого человека, рискуя пострадать, ради нескольких монет? Почему нескольких? Потому что те, у кого есть голова на плечах, чаще всего не носят при себе много наличности, а если же и носят, то точно в состоянии свои деньги защитить. Да и не выгляжу я достойной для ограбления жертвой, чем, к слову, весьма доволен.
       Обращению с оружием в монастыре уделяли не так много времени как тренировкам по рукопашному бою, но меня обучили владению боевым посохом и местным аналогом нагинаты (оружие состояло из полутораметровой рукоятки и примерно тридцатисантиметрового изогнутого лезвия с односторонней заточкой, европейским аналогом этого замечательного оружия можно назвать глефу). Так к моему багажу добавился еще и посох. Я не вдавался в тонкости процесса обработки, но дерево, не теряя своей гибкости, приобретало огромную прочность, таким посохом можно блокировать удары меча и не опасаться, что древко сломается, пожалуй посох являлся самым ценным предметом среди моих вещей. Никаких сбережений у меня не было, деньги в дороге предстояло зарабатывать самостоятельно. О том каким образом это делать разберусь позже. Незачем себе заранее настроение портить.
       Примерно в двух днях пути к юго-западу от монастыря находилась небольшая деревня, она то и была первым населенным пунктом, который я собирался посетить. Земли в этой части Империи были дикими, и плотность населения соответственно маленькой. Пару раз в месяц в монастырь подвозили недостающие продукты, такие как: сахар, соль, специи, рыбу и некоторое овощи. Все остальное монастырь производил сам, в горной долине, где он был возведен хватило места и полям под засев, и нескольким фермам, где разводили коров и коз, у нас даже была своя мельница, благодаря которой в монастыре всегда был в достатке свежий хлеб. Почти идеальный пример натурального хозяйства.

       Я отправился в путь с утра пораньше. Погода в это время года просто потрясающая, идти было легко и приятно. Вот только однообразие быстро надоедает. Через какое-то время меня начали посещать мысли о том, как бы ускорить мое передвижение. Хорошо бы достать лошадь, держатся в седле я умею, по крайней мере раньше с этим проблем не возникало. Все упирается в отсутствие денег. Я прокручивал в голове известные мне способы заработка и не мог пока найти ничего подходящего. 'Экспроприировать у экспроприаторов' - это пока единственное, из пришедшего на ум, что позволяло получить нужное количество денег сразу, но вначале требовалось отыскать этих самых экспроприаторов, которые захотели бы поделится со мной своими сбережениями, пусть они пока и об этом и не подозревают. Такой ход мыслей меня не порадовал, раньше ничего подобного мне бы и в голову не пришло, а сейчас вот спокойно рассуждаю кого бы грабануть, пусть даже мои предполагаемые жертвы зарабатывали на жизнь не совсем честным трудом, что само по себе являлось весьма сомнительным оправданием, впрочем, моей совести хватило и его. Ладно, разберусь со своими кровожадными замашками как-нибудь потом, а пока лучше подумаю о чем-нибудь приятном. Например, о сбывшейся мечте идиота, попасть в мир меча и магии. Хотел приключений? Получи и распишись.
       К вечеру я спустился в предгорья, где и решил заночевать. В принципе, можно было спать и под открытым небом, но я смог отыскать небольшую пещеру. Вероятно, раньше она служила убежищем для какого-то зверя, но признаков присутствия в ней хозяина видно не было. Разводить огонь я не стал, сейчас меня устраивал и холодный ужин, да и внутри пещеры оказалось на удивление сухо, необходимости в лишнем источнике тепла не было. Постелив плащ в дальнем углу, я как мог устроился на нем, расслабился и быстро заснул. Вряд ли мне здесь что-нибудь угрожало, но нож, на всякий случай, я предусмотрительно положил так, чтобы в случае опасности суметь быстро до него дотянуться.
       За ночь ничего интересного не произошло. Утром после завтрака и небольшой разминки (спать на каменном полу это все же не самое приятное в мире занятие) и без последствий даже для здорового организма оно не проходит, я покинул свое временное прибежище. Предполагалось, что до деревни добираться еще часов шесть. И мои расчеты полностью оправдались. Во второй половине дня я увидел вдалеке струйки дыма, которые поднимались над жилищами людей. Когда я подошел ближе, то был немного удивлен. Почти все население деревни, а это примерно сотня человек, собралось на главной площади. Шел ожесточенный спор, и какой-то старик безрезультатно пытался призвать всех к спокойствию.
       На мое появление, казалось, никто не обратил внимания. Присоединившись к чем-то недовольным жителям, я задал несколько вопросов одной из женщин, которая оказалась ко мне ближе всего. И ответы на них позволили пролить свет на причины столь необычного поведения крестьян. Четыре дня назад в лесу, что находился в нескольких километрах к юго-западу от деревни, пропало двое детей, брат и сестра. Заметили их отсутствие только под вечер продолжавшиеся три дня поиски не дали никаких результатов. Люди были расстроены, но ничего поделать не могли, сезон сбора урожая был в самом разгаре и выделить достаточное количество людей на продолжение поисков деревня была не в состоянии. Все решили, что дети попросту заблудились и стали добычей лесных хищников, грустная история, но ведь случаются вещи и похуже, ничего необычного в этом не было. Однако сегодня утром пропала еще одна девочка. Дети играли на поляне недалеко от опушки леса. И вдруг одна из них ни с того ни с сего сорвалась с места и побежала в сторону чащи. Вначале дети пытались ее догнать, полагая, что это какая-то новая игра, но девочка с легкостью оторвалась от погони и скрылась в лесной глуши. Вернувшись в деревню, дети рассказали о случившемся. И снова вначале все подумали, что девочка баловалось, но чем больше проходило времени тем более жуткими становились гипотезы местных жителей, все таки два происшествия за столь короткий промежуток времени уже не слишком похожи на обычное совпадение. Кто-то припомнил человека, который недавно останавливался в деревне и расспрашивал охотников про местные леса, и как однажды ночью он внезапно исчез, никто не видел куда и зачем он ушел, необычно конечно, но через несколько дней о странном человеке успели забыть, у крестьян и своих забот хватало кроме как беспокоится о посторонних. Дальше народная фантазия окрестила этого человека колдуном и малефиком, ибо порядочные люди себя так вести точно не станут (крестьянам то оно виднее как себя ведут 'порядочные', а как малефики), и в данный момент толпа уже была уверена, что именно этот 'колдун' виноват в пропаже детей. Дальнейший ход мысли деревенских жителей предсказать не сложно.
       Малефиками в Империи называли ренегатов, практикующих запрещенные ассамблеей магов дисциплины. Предположение о том, что в пропаже ребенка был замешан малефик, сразу же отбило желание вести поиски у большинства крестьян. И сейчас люди решали нужно ли отправлять гонца к замку местного феодала, чтобы тамошний маг передал сообщение о возможном присутствии в этом районе малефика кому следует. Тогда из ближайшего крупного города сюда должны бы были выслать отряд дознавателей, которые начнут свое расследование. Чтобы добраться до замка, гонцу понадобится несколько дней, еще больше времени пройдет пока приедут дознаватели, а там уже шансы найти девочку живой будут практически равны нулю, даже если темное колдовство здесь было и ни при чем.
       Несколько жителей все же сохраняли трезвость рассудка и настаивали на немедленном возобновлении поисков, утверждая, что никакого малефика в округе нет и быть не может, а обрекать ребенка на смерть от зубов хищников из-за чьих-то глупых домыслов нельзя. Не сказать чтобы я когда-то был альтруистом, в конце концов, человека на тот или иной поступок чаще всего сподвигает его собственный эгоизм, пусть под час и весьма хорошо замаскированный, а не благородство и тяга к прекрасному, как утверждают некоторые, в надежде обмануть себя и окружающих. Но сейчас мне захотелось просто помочь, ну и попутно удовлетворить свое любопытство, куда уж без этого. Я никуда не спешил, а за услугу принято платить услугой. Глядишь за помощь в поисках меня бесплатно накормят и может даже спать уложат, под открытым небом оно конечно неплохо, но в кровати всяко лучше. В причастность каких-то темных сил я все равно не верил, люди явно раздували из мухи слона. Обычно из нескольких возможных вариантов произошедшего достоверным является самый простой, и в данном случае это вовсе не тот, что включал в себя участие колдуна.
       Двое добровольцев из числа охотников вызвались начать поиск, и я предложил им свою помощь. Вначале на меня смотрели с подозрением, но после рассказа о том, что я являюсь одним из монахов Ульм-Тира, доверие ко мне сразу же выросло, и помощь моя была с удовольствием принята.
       Одного из охотников звали Астином, он был дядей пропавшей девочки. Невысокий рост его компенсировался шириной плеч, как по мне, так он больше походил на кузнеца нежели на охотника. Второй доброволец - Уолис, был солдатом в отставке и просто не мог сидеть сложа руки в такой ситуации, на него домыслы крестьян, как и на меня, не произвели никакого впечатления. Уолис не смотря на возраст все еще выглядел полным сил, а солдатская выправка делала его не похожим на остальных деревенских жителей. В отличие от подавляющего большинства крестьян он был гладко выбрит, кожаная куртка выглядела на нем ни чуть не хуже мундира, а за спиной висел легкий арбалет, который простому деревенскому жителю был бы не по карману.
       В нашем распоряжении было около восьми часов до захода солнца, продолжать поиски ночью было заведомо бесперспективной затеей. Мы начали с того, что отыскали поляну, на которой играли дети. От меня правда было мало пользы, следы на земле я ни то, что читать не умел, я их и замечал то только после того, как охотники на них указывали. Направление поиска было с легкостью определенно, и мы пошли по следу. То есть по следу шли охотники, а я просто плелся в хвосте нашего небольшого отряда. Через несколько километров, посередине очередной лесной поляны следы непостижимым образом исчезли. Охотники по началу не поверили собственным глазам, но факт оставался фактом. В моей голове давно вертелась одна мысль, которую я и поспешил озвучить.
      -Мы от самой первой поляны шли практически по прямой, вам это странным не показалось? - Озвучил я свои наблюдения.
      -Немного, но как нам это сейчас может помочь? - Уолис с сомнением посмотрел на меня.
      -Это я к тому, что если продолжать поиски, то лучше идти в том же направлении. Мало ли что могло случиться, не под землю же она провалилась? - Предложение мое было воспринято без особого энтузиазма, но уже через несколько сотен метров я доказал свою правоту. На пути у нас встали заросли каких-то колючих кустов с дикими ягодами, название к своему стыду так и не вспомнил. Проход через колючие дебри был только один, и на одном из кустов мы заметили оборванный кусок ткани. Скорее всего, он еще недавно был частью платья пропавшей девочки. Еще через несколько сотен метров следы появились вновь, вот только следы эти были явно больше тех, что мы видели раньше. По ним мы шли еще около двух часов пока Астин внезапно не остановился.
      -Вы слышите?
      -Что именно?
      -Просто прислушайтесь. - Я ничего особенного так и не услышал, в лесу было тихо, за исключением обычного скрипа деревьев под порывами ветра и шелеста листьев.
      -Тишина, даже птиц не слышно. - Проговорил Уолис в задумчивости. - Такого просто быть не может.
      -Вот и я о том же. Не знаю как вам, но мне не по себе. Все эти разговоры про малефика уже не кажутся такими глупыми.
      -Да с чего вы так на нем зациклились, много вы колдунов настоящих видели? - Скептически поинтересовался я.
      -Не в этом дело. Один раз такое случись, я бы не придал значения, но в наши края странный люд часто наведывается. Приходят по одному, выспрашивают про лес, ищут непонятно что, а затем пропадают как будто их и не было вовсе.
      -Перестань, Ас, ты как какая-то баба говорить стал. Мало ли кто через эти места путешествует, я здесь уже больше десяти лет живу, и не припомню ни одного случая, что господ дознавателей заинтересовать смог бы. Прекращай и себя и нас запугивать. Представь какого сейчас твоей племяннице. - Этот аргумент подействовал, Астин устыдился своей слабости, и мы втроем отправились дальше.
       Я понимал чувства Астина, мне и самому здесь не особо нравилось, да и размер обнаруженных следов наводил на нехорошие мысли. Причину дискомфорта я понял, только когда мы вышли к небольшому холмику. На нем абсолютно ничего не росло, а все деревья находившиеся по близости выглядели какими-то серыми и безжизненными. Но самым необычным было не это, неправильной была вся энергетика этого места, что-то находилось под землей, и это что-то в буквальном смысле вытягивало жизненные силы из окружающей территории. Звери и птицы гораздо чувствительнее к такого рода аномалиям, не удивительно, что они покинули эти места. Астин остановился метрах в десяти от странного холма и наотрез отказался идти дальше. Он с трудом сдерживал дрожь в руках.
      -Ладно, жди здесь. Мы быстро проверим и вернемся, не обратно же нам, поджав хвост улепетывать? Ты со мной, Фриор? - Я утвердительно кивнул и последовал за Уолисом, отметив про себя, что происходящее все больше напоминало сценарий классического хорора.
       С противоположной стороны холма в земле обнаружилось небольшое отверстие, достаточное, впрочем, чтобы внутрь мог пролезть человек среднего телосложения, но из-за темноты увидеть, куда оно ведет было невозможно. Уолис достал из сумки тряпку и какое-то масло, подобрал подходящую палку и начал мастерить факел. Когда дело было сделано, он обратился ко мне.
      -Что стоишь? Полезли внутрь. - С одной стороны мне было любопытно, с другой я уже явственно чувствовал приближение неприятностей. Что-то подсказывало мне, ничего хорошего внутри этого холма мы не найдем. Но любопытство победило здравый смысл, да и отступать в самый последний момент мне ну уж очень сильно не хотелось.
       Узкий проход вывел нас в небольшое прямоугольное помещение. Света от одного факела было явно недостаточно. С трудом я смог разглядеть стены, выложенные потрескавшейся плиткой с причудливыми изображениями, разобрать которые уже не представлялось возможным. Наше появление здесь подняло в воздух приличное количество пыли, и я закашлялся. Обойдя комнату по периметру мы обнаружили каменную дверь. Она была слегка приоткрыта, но ни ручки, ни запорного механизма видно не было.
      -И куда же нас занесло? - Спросил охотник, разглядывая одну из фресок.
      -Откуда мне знать? Какой-то курган, полагаю, мне не говорили, что у вас в округе есть такие достопримечательности.
      -Их и не было, я эти леса вдоль и поперек исходил. От этого места у меня мурашки по спине. - Ответ охотника мне очень сильно не понравился. Он мог бы и сразу сказать, тогда бы я трижды подумал перед тем как сюда лезть.
       Следующая комната оказалась гораздо меньше предыдущей. Как только мы вошли внутрь, в нос ударил отвратительный запах разложения. Комната имела форму правильного шестиугольника. По центру стоял каменный саркофаг, он, как я понял, и являлся центром энергетической воронки. Но гораздо важнее было то, что лежало на крышке саркофага. Первым ужасную находку разглядел Уолис.
      -Да как же так!? - Его голос дрогнул, охотник сделал еще один шаг вперед. Плита под его ногами скрипнула, тут же раздалось два щелчка. Я почувствовал приближающуюся опасность и успел пригнутся. Что-то просвистело прямо над моей головой. Бывший солдат не успел среагировать и со стоном рухнул на пол. Факел упал рядом с ним, но к счастью не потух, оказаться в полной темноте мне сейчас хотелось меньше всего. Выждав несколько секунд и убедившись, что больше сюрпризов пока не предвидится, я, как можно аккуратнее, направился в сторону факела. Подобрав его с земли, я приблизился к телу Уолиса и начал осмотр. Из его шеи торчала металлическая игла, еще одна точно такая же попала ему в плечо. Охотник был мертв. Я выпрямился в полный рост и наконец увидел, что так шокировало Уолиса. На крышке саркофага лежали человеческие останки, судя по размеру они принадлежали ребенку. Тело было ужасно изуродовано, но я рискнул предположить, что именно эту девочку мы и искали. К горлу подступил неприятный комок. Усилием воли я заставил себя успокоится и обошел саркофаг сбоку. Раздался еще один щелчок, но никаких дротиков в этот раз не было. Сильный скрип, а за тем негромкий хлопок со стороны двери сообщили мне, что я в ловушке. Шикарно.
       Осмотр двери ничего не дал. Способа открыть ее изнутри либо вообще не предусматривалось, либо для меня он был недоступен. Я оказался в по настоящему затруднительном положении. Делать было нечего и я продолжил дальше осматривать помещение. В каждой из стен было по два крупных отверстия, в некоторых из них покоились полуистлевшие человеческие кости. Кого бы здесь не похоронили, это сделали очень давно. За саркофагом я обнаружил небольшую кучку пепла и валяющийся на полу шар. Материал, из которого его изготовили, больше всего напоминал стекло. От шара исходило слабое мерцание, хотя ручаться, что это не плод моего воображения, я бы пока не стал.
       Нет, мне не показалось, шар действительно время от времени начинал слабо светиться. Решив, что хуже уже точно не будет, я взял шар с пола и поднял его на уровень головы, чтобы осмотреть более внимательно. Он не был полностью прозрачным, но внутри него что-то постоянно двигалось. Когда я решил вернуть шар на место, то с удивлением обнаружил, что он намертво прилип к моей правой руке, я с досадой выругался. Внезапно в голове раздался женский голос, от неожиданности я вздрогнул и чуть было не выронил факел на пол.
      -Не думала, что сюда в ближайшее время кто-то явится. - Я довольно быстро сумел справиться с удивлением, но сказать мне пока было нечего, поэтому я молчал, так как еще не до конца верил в реальность происходящего. Прошло какое-то время. Обладатель довольно приятного голоса, кажется, потерял терпение и заговорил вновь. - Ну же, не молчи, неужели тебе не интересно кто я такая?
      -Если честно, то меня больше волнует как отсюда выбраться. - Сказал я на автомате, пытаясь припомнить точное название расстройства, при котором человек начинал слышать голоса.
      -Интересный ответ. Не ожидала от человека такого самообладания. Тебе необычайно повезло, и я с удовольствием помогу тебе выбраться из этого дурацкого склепа. - Проворковала моя невидимая собеседница.
      -Просто так? - Что-то мне не верилось в подобный вариант развития событий, шизофрения обычно не склона приносить пользу своему обладателю. Гораздо правдоподобнее сейчас выглядела моя смерть от жажды, или голода, или очередной ловушки, или от рук того, кто изувечил тело девочки. Вариантов было много, и ни один из них мне не нравился.
      -Конечно же нет. Но не беспокойся, от тебя потребуется сущий пустяк. Разбей этот шар, и я скажу тебе как отсюда выбраться. - Мне даже стало немного смешно, я понял к чему все идет. Во-первых я слишком поспешил записать себя в ряды сумасшедших, порой все еще забываю в каком мире нахожусь. Во-вторых мне, кажется, выпал шанс пообщаться с самым настоящим демоном.
      -Я так и думал. Может ты даже расскажешь, почему я должен тебе верить?
      -Какие вы люди подозрительные. Такова ваша природа, вы опасаетесь обмана, потому что сами обманываете не задумываясь, но я не такая, я могу поклясться, что не трону тебя. Знал бы ты как мне уже надоело сидеть в этом проклятом шаре.
      -Давай поступим так, ты говоришь мне как отсюда выбраться, я выхожу на поверхность, и уже там попытаюсь исполнить свою часть сделки. И перед тем как нарушать свою клятву, я бы на твоем месте несколько раз подумал, обещаю, что последствия тебя очень не порадуют.
      -Хорошо. Договорились. - Игриво проговорила моя собеседница, полностью проигнорировав угрозу. - Подойди к ближайшей стене, видишь верхнее отверстие? Засунь туда руку, где-то справа должен быть маленький рычаг. Потяни его на себя и дверь должна будет открыться. - Я поступил в точности как советовал голос, выбора особо у меня все равно не было. И после проделанных манипуляций, до моего слуха донесся скрежет открывающейся двери. Я на мгновение задумался, посмотрев на тело Уолиса, по хорошему его надо вытащить на поверхность. Если Астин все еще ждет нас, то он поможет донести тело до деревни. Потом я вспомнил про прилипший к моей руке шар и решил оставить тело охотника здесь, ему в любом случае уже все равно.
       Выбравшись на поверхность, я полной грудью вдохнул свежий воздух.
      -Теперь отцепись от моей руки, иначе я не смогу разбить шар.
      -Ты пытаешься меня обмануть. - Прозвучало в ответ в моей голове, и недоверие в ее голосе было вполне обоснованным.
      -Мы заключили сделку, ты свою часть выполнила, теперь позволь мне выполнить мою. - Некоторое время моя собеседница о чем-то размышляла. - Нет, так не пойдет. Не нужно держать меня за полную дуру. - Я разочарованно вздохнул, ну что ж попытаться стоило. Перспектива ходить с прилипшим к руке шаром и дальше общаться с заключенным там существом меня не прельщала. После недолгих размышлений и взвешиваний всех 'за' и 'против', я закрыв лицо свободной рукой, чтобы уберечь глаза от осколков, с размаху ударил шар о ближайший, полностью покрытый мхом камень. Раздался треск разбитого стекла и во все стороны полетели мелкие осколки, некоторые из них довольно болезненно впились в мою руку, появившееся при ударе небольшое облако дыма почти мгновенно рассеялось. Больше ничего не произошло. Я ожидал появления демона и кучу спецэффектов, и теперь даже был немного разочарован. Но чего нет - того нет, и я отправился искать Астина. Его по близости не оказалось. Видимо, нервы не выдержали. И я его ни в чем не обвиняю, простому человеку должно быть сложно находится вблизи этого места. Уолису тоже было нелегко, но ему отступить не позволила гордость. Пока совсем не стемнело я решил вернутся в деревню, обратную дорогу найти не составило особого труда. Наверное из меня бы получился хороший следопыт. Эта мысль меня порядком повеселила, и на какое-то время заставила забыть о произошедшем в кургане.
       Выйдя на лестную опушку, и разглядев вдалеке огоньки в окнах деревенских домов, я вздохнул с облегчением.
      -Послушай...у нас тут, кажется, небольшая проблема. - Медленно проговорил уже знакомый голос.
      -Где ты? - Настроение стремительно портилось. Я все еще оглядывался по сторонам в слабой надежде увидеть свою собеседницу.
      -Сложный вопрос, если все предельно упростить, то я сейчас внутри тебя. - Шикарно, что может быть лучше?
      -И какого черта ты там делаешь? - Как можно более вежливо подумал я.
      -Не моя вина, признаться вначале я только хотела на время захватить твое тело, но у меня этого не получилось, тогда я решила вернутся на родной план, но и тут меня постигла неудача.
      -Ты издеваешься? Может мне еще и извиниться за то, что ты не смогла захватить мое тело? Тебе знакомо слово совесть? И кто-то там говорил про обещание меня не трогать.
      -Сам виноват, словесная формулировка была весьма расплывчата, в буквальном смысле тебя никто и не трогал. Если бы я могла решить свои проблемы другим способом, то непременно бы им воспользовалась, находиться внутри... смертного мне вовсе не в радость. - Сказать, что я был зол - не сказать ничего. Вот только пока не понятно на кого я злился больше, на себя или на свою собеседницу.
      -Прекрати, мне больно! Пожалуйста перестань! - В ее голосе звучала такая мука, что гнев мой моментально улетучился. - Не делай...так больше... умоляю.
      -Значит так. Сейчас я возвращаюсь в деревню. Рассказываю обо всем произошедшем, ну или почти обо всем. А затем, надеюсь, что лягу спать. Если я до утра хотя бы еще раз услышу твой голос, то моим гневом дело не ограничится, доступно объяснил?
      -Да. - Женский голос звучал совсем жалобно. Похоже, ей сильно досталось, и она уже сама была не рада подобному стечению обстоятельств. Мне ее переживания в данный момент были до лампочки.
      -Отлично, нашу с тобой проблему обсудим завтра на свежую голову. А пока будь любезна притвориться, что тебя не существует.
       Проблемы сыпались на мою голову одна за другой, но хотя бы часть из них можно было отложить до завтра. А пока предстоял непростой разговор с деревенскими жителями. Меня заметили уже на подходе к деревне и сразу же отвели в дом старосты. Туда же через какое-то время пришел Астин вместе с незнакомой мне женщиной. Как я узнал позже, это была жена Уолиса, и звали ее Элейн. Рассказ мой был не долгим и невеселым. Некоторые подробности я предпочел упустить, не зачем этим людям знать про ту, что поселилось в моей голове. Староста долго качал головой, женщина плакала, Астин был бледен, как покойник. Потом староста рассказал, что гонца к местному феодалу уже отправили, но теперь нужно будет послать еще одного чтобы дознаватели поторопились, одно дело подозрение, а совсем другое неоспоримый факт. Разгуливающий поблизости малефик, это уже не шутки. Жена Уолиса прекратила плакать и немного успокоилась. Я спросил у старосты разрешения остаться на ночь. Он не имел ничего против, но в его доме места не было. Тогда в разговор вмешалась Элейн и предложила остаться на ночь в ее доме. Мне было абсолютно все равно где спать, и я согласился.
       Она оказалась сильной женщиной. Справившись с первым потрясением Элейн больше не позволяла себе проявлений слабости, в этом она очень походила на мужа. После того как я оказался в ее доме, она накормила меня ужином, который был заранее приготовлен к возвращению Уолиса, показала место моего будущего ночлега и только после этого куда-то ушла. Я понимал, что ей необходимо побыть одной. Сон пришел на удивление легко. До утра я предпочел забыть обо всем.

      ***

       Будни имперского Архистратега и в самое мирное время не были легкими. Сейчас же его рабочее место было завалено папками с донесениями со всех уголков Империи. Аркадиусу уже казалось, что если что-то плохое может случится на вверенной ему территории, то оно обязательно случится. На востоке пиратские бароны как с цепи сорвались, и имперский флот ничего не мог поделать с их быстроходными судами. На севере из болот все чаще стала появляться различная нежить, и если так пойдет и дальше, придется отправлять туда еще один легион. На юге оживились племена кочевников, непосредственной опасности пока не было, но кто же знает, что может взбрести в голову этим варварам? Единственной территорией, где проблем пока не было, являлась западная граница. Но Архистратег уже ни в чем не был уверен. И это ведь только внешние проблемы, а сколько еще существует внутренних? Имперская аристократия - тот еще гадюшник, за приветливыми масками скрывались настоящие хищники, постоянные интриги, попытки урвать что-нибудь у своего соседа и тому подобные прелести. Хорошо хоть настоящих заговоров против действующей власти пока нет, служба внутренней безопасности уже давно доказала, что не даром ест свой хлеб, желающих привлечь к себе ее внимание среди благородных уже давно не было.
       Пока Аркадиус вспоминал чем же он мог так разгневать богов, в его кабинет без стука вошел главный дознаватель. При виде гостя Архистратег еще больше помрачнел и тяжело вздохнул.
      -Пожалуйста, Конрад, скажи мне, что вы сдвинулись с мертвой точки в этом проклятом деле об исчезновениях. И, что с последнего нашего разговора не успело случится что-нибудь похуже. - Гость с сожалением покачал головой.
      -Еще один караван исчез. Как и в прошлые разы мы нашли только пустые повозки и лошадей.
      -Где на этот раз?
      -Иштванский тракт. Все так же как и раньше: ни людей, ни следов, ни товаров. Мы считаем, что без нескольких сильных пространственных магов заставить такое количество людей исчезнуть прямо из под нашего носа невозможно.
      -Ну так подайте запрос в ассамблею. Пусть вам выдадут досье на всех, кто подходит по характеристикам.
      -Уже сделали. В Империи таких магов по пальцам пересчитать можно, и все уже давно под наблюдением.
      -Кто-то со стороны? - Архистратег удивленно приподнял брови.
      -Скорее всего. Но мы пока не уверены. Еще несколько таких пропаж и может начаться паника.
      -Паника? Торговая гильдия мне разве, что угрожать не пыталась, вся эта кутерьма с пропажами заставила их забыть кого они должны боятся на самом деле. Как мне их угомонить, не создавая еще больших проблем, если вы так ничего и не добились? - Вопрос Аркадиуса так и повис в тишине. Конрад Бейгл предпочел промолчать, он и сам пока не знал ответа на вопрос Архистратега.


Глава 2.



       Проснувшись на относительно мягком соломенном матрасе, а не на жесткой циновке как обычно, я чувствовал себя отдохнувшим и полным сил. Судя по тому, как высоко в небе находилось солнце, был уже почти полдень. А вот это не хорошо, столь явное нарушение режима как первый тревожный сигнал о том, что и остальные вредные привычки готовы в любой момент вернуться, стоит только дать слабину.
       В голове раздался до боли знакомый голос, который окончательно испортил мое настроение, заставив вспомнить о вчерашних событиях.
      -Доброе утро, или скорее уже добрый день. Как спалось? - Первые несколько секунд я все же пытался убедить себя, что до сих пор сплю, а женский голос - это всего лишь затянувшаяся, неудачная шутка моего подсознания. Надежда умерла после того, как я ущипнул себя за руку. Пришлось смириться с фактом реальности происходящего.
      -Не вижу в нем ничего доброго. - Пробурчал я в ответ.
      -Мне почему-то казалось, что ты будешь более дружелюбным. - Голос моей невидимой собеседницы звучал уже не так приветливо.
      -И правда куда же подевались мои манеры? А подожди, вспомнил, с чего вдруг я должен быть дружелюбным к демону, который пытался захватить мое тело? И вообще у этого демона есть имя?
      -Нимюэль. - Без особого энтузиазма ответила демонесса, плохое настроение, как известно, заразно.
      -Отлично, Нимюэль, не напомнишь ли мне в чем заключается наша с тобой проблема? - Моя собеседница явно не ожидала так прямо поставленного вопроса и на какое-то время замялась. Убедившись, что ответа с ее стороны не предвидится, я сам решил ответить на свой вопрос. - В тебе, Нимюэль, в тебе. Можешь ничего пока не говорить, вряд ли это что-нибудь изменит. Подумай лучше над тем, как нам эту проблему решить. Продолжим нашу беседу чуть позже, а пока мне хотелось бы как можно скорее от сюда убраться, гостеприимство гостеприимством, но пора и честь знать. - Я встал с кровати, оделся и вышел из дома. Пока я умывался, ко мне подошла Элейн и поинтересовалась моим самочувствием. После этого она предложила мне завтрак (или уже обед, хотя какая разница?). Я согласился, спешишь ты или нет, а обед должен быть по расписанию. После еды я, со всей возможной вежливостью, объяснил, что никак не могу здесь задерживаться, поблагодарил за проявленную заботу и доброту, а так же еще раз выразил соболезнования в связи со смертью Уолиса.
       Вернувшись в дом, я собрал свои вещи, которых было не так уж и много, наполнил флягу, взял в руки посох и, стараясь не привлекать к себе лишнего внимания, покинул деревню.
       Причины столь поспешного моего ухода были просты, я очень не хотел встречаться с дознавателями, которые рано или поздно должны были сюда прибыть. Какое-то время у меня еще было, возможно даже несколько дней, но лучше было перестраховаться. Естественно у них возникнут вопросы, а удовлетворять их любопытство в принудительном порядке мне вовсе не хотелось. Их реакцию на известие о том, что во мне поселился демон, я с легкостью мог представить. В лучшем случае меня сразу же убьют, а прах развеют по ветру. В худшем - заберут на опыты. Оба варианта меня категорически не устраивали.
       Решать свои проблемы я предпочитал самостоятельно, этим, пожалуй, и следовало сейчас заняться. Информации пока не хватало, но я надеялся ее получить от нагло паразитирующего на мне демона.
      -Ну, Ним, что-нибудь надумала? - Начал я второй раунд нашей беседы, примерно через полчаса после того как покинул деревню.
      -Как ты меня назвал? Не смей сокращать мое имя, это оскорбительно. - В голосе демонессы слышалось раздражение. Но ее пожелания в данный момент мне по боку, моя голова - мои правила. После небольшой паузы Нимюэль продолжила уже обычным тоном. - Позволь мне рассказать тебе небольшую историю о молодой и подающей большие надежды демонессе...
      -Только если эта история имеет прямое отношение к делу.
      -Имеет, не перебивай. Звали эту демонессу, как ты уже догадался, Нимюэль, красивое имя, не находишь? - Я промолчал. Демонесса хмыкнула и продолжила. - Не сказать чтобы жизнь у нее была легкой, сомневаюсь, что вообще можно назвать легкой жизнь хотя бы одного из обитателей Пандемониума. Мир, в котором значение имеет только сила, не самое лучшее место для столь утонченной натуры, коей несомненно являлась героиня этой истории. Однажды Нимюэль призвали в мир людей, ты не представляешь, в каком восторге она тогда пребывала. Впрочем, радость длилась не долго, ровно до момента, когда она поняла, кто и зачем ее сюда призвал. Хуже идиота может быть только идиот обладающий властью и скверным характером. Стоит добавить начальную стадию помешательства, паранойю и манию величия, какую сложно отыскать даже среди демонов-примархов, и получится демонолог, затащивший меня в ваш мир. Его требования были за пределами моих скромных возможностей, но полученный отказ его почему-то не удовлетворил, кажется, он решил будто я над ним насмехаюсь, что было откровенной неправдой, смеяться вслух над безумцами себе дороже. И вместо простого изгнания, он разрушил мою телесную оболочку, а душу заключил в сферу откуда невозможно выбраться самостоятельно. Я уже говорила, что идиотизм его компенсировался изрядным количеством силы? Кажется, да. Так вот...
      -Ты из меня слезу выдавить пытаешься? Может сразу перейдем к той части, в которой говорится, о том как мне от тебя избавится? - Настроение мое все еще находилось где-то между скверным и просто плохим, а в такие моменты я к сожалению далек от своей обычной вежливости.
      -Ты бессердечен, груб и невежествен, даже по меркам своего вида. - Обиженно проговорила Нимюэль. - Я не просто так тебе все это рассказываю, а чтобы ты мог лучше понять ситуацию. Так вот, на пленении ни в чем не повинной демонессы этот ублюдок не остановился. Свои заигрывания с тайным искусством он решил продолжить. Только следующий, кого он призвал в этот мир, не стал слушать, чего там пожелает 'великий демонолог', а в прямом смысле стер 'великого' в порошок. Как же я радовалась, когда этот кретин осыпался горсткой пепла. Демон, исполнивший тогда одно из двух моих самых заветных на тот момент желаний, а именно - увидеть смерть моего мучителя, исчез, оставив меня в одиночестве. А вечером того же дня мы встретились с тобой.
      -Получается ты вся из себя такая белая и пушистая, а во всем виноваты обстоятельства? И где в твоей истории мораль?
      -Опять издеваешься? - А дразнить демонессу оказывается довольно приятно, настроение мое потихоньку начало улучшаться.
      -Возможно, но только потому что еще не услышал ответа на свой первый вопрос. - И снова демонесса какое-то время молчала, обдумывая свои следующие слова.
      -Чтобы я смогла покинуть твое тело мне необходима новая оболочка. Но я понятия не имею, где такую оболочку можно найти.
      -Я почему-то так и думал. - На этот раз на мою реплику Нимюэль не обратила никакого внимания, как-то она больно быстро привыкла к моей манере общения.
      -В теории существует три способа решения нашей проблемы. Во-первых: оболочку можно создать, но для этого у нас не хватит ни знаний, ни силы, следовательно этот вариант отпадает. Во-вторых: я могла бы найти себе временное тело, превратив его владельца в одержимого, но боюсь в теперешнем моем состоянии и этот вариант неосуществим, с тобой по крайней мере он не вышел. И в-третьих: если мы найдем подходящего человека, то с помощью определенного ритуала я могла бы вытеснить его душу и занять ее место. Моих знаний для этого будет вполне достаточно, осталось только найти кандидата на роль оболочки и энергетический источник.
      -Даже на словах все выглядит почти нереально, боюсь предположить, какими сложностями это обернется на самом деле.
      -Других способов избавится от меня у тебя нет.
      -Это ты так говоришь, а доверять тебе как показывает мой опыт не стоит. - Нимюэль раздраженно фыркнула, но оспаривать мои слова не стала. - Я еще не забыл, как ты реагируешь на мой гнев, думаю, если ты меня окончательно достанешь, то мы проверим получится ли с помощью него избавится от твоего присутствия в моем теле. Но вначале я хотел бы убедиться, что других способов действительно нет. В Империи, на сколько мне известно, есть всего две крупных библиотеки, не считая частных коллекций, где могут находится книги с интересующей нас информацией. Библиотека Академии Магических Искусств, куда нас никто не пустит, и центральная столичная библиотека, доступ в которую получить сложно, но все же реально.
      -То есть сейчас ты направляешься туда? Пешком? - Со скептицизмом спросила Нимюэль. География Империи ей похоже была хорошо известна, интересно откуда?
      -Могла бы и дослушать. Для начала доберемся до Дотербери, даже если не удастся найти лошадь, то за пару недель дойду и пешком. Оттуда до Миделана регулярно ходят торговые караваны, думаю, что присоединиться к одному из них не составит труда. Есть еще порталы, но денег у нас нету даже на еду.
      -Ну хоть какая-то определенность. Может я тебя и недооценивала. - Проговорила Нимюэль с какой-то странной интонацией.
      -Это ты к чему? - Я слегка насторожился, похвала это конечно замечательно, но не тогда, когда она исходит от демона.
      -Да так... - Стало заметно, что настроение у Ним снова начало улучшаться. Я ее оптимизма не разделял, так как весь наш план походил на сомнительную авантюру с кучей неизвестных. Но 'сомнительная авантюра' для меня звучало гораздо лучше чем 'абсолютное отсутствие какого бы то ни было плана'.
       Идти еще предстояло долго, а еды было не так уж и много. И в ближайшее время продовольственный вопрос будет для меня самым актуальным. Охотник из меня никакой, поэтому пока оставлю этот вариант на совсем крайний случай. Надеюсь, что на моем пути в ближайшие дня три, может четыре встретиться хоть какая-нибудь деревушка, иначе ни до какого Дотербери я не дойду.
       На следующий же день моего путешествия погода испортилась, небо затянуло тучами, и начался моросящий дождь. Идти в таких условиях было мягко говоря не комфортно, но и останавливаться смысла не было. Я промок и начинал постепенно замерзать, а комментарии со стороны демонессы еще больше усугубляли ситуацию, мои угрозы она, кажется, не воспринимала всерьез. Те три дня, проведенные в дороге, надолго отложились в моей памяти. Наконец на четвертый день дождь прекратился, дорога к тому моменту уже успела превратиться в широкую полосу размокшей грязи, каждый шаг по которой сопровождался отвратительным хлюпающим звуком. Положительным в сложившейся ситуации было только то, что я умудрился не подхватить воспаление легких или что-нибудь в этом духе. Как раз когда я уже почти отчаялся, вдалеке стало возможно разглядеть очертания деревянных построек.
       Деревня оказалась совсем маленькой, состояла она всего из десятка дворов. С трудом, но мне все же удалось убедить одного из жителей накормить и приютить меня на ночь, а так же пустить в баню, чтобы смыть с себя дорожную грязь и выстирать одежду. Взамен пришлось наколоть дров, как мне тогда показалось, на пол года вперед этому предприимчивому мужичку, а так же помочь с починкой крыши сарая. Прошедшие дожди заставили хозяина понять, что откладывать ремонт дальше некуда, к тому же так кстати подвернулась бесплатная рабочая сила в моем лице, таким шансом ему грех было не воспользоваться.
       На следующий день, высушив одежду и пополнив запасы еды и воды, я двинулся дальше. По пути мне встретился крестьянин, который на своей телеге ехал в ближайший городок за новым инструментом. Одному ему ехать явно было скучно, и он предложил меня подвезти. А почему бы и нет? Мы разговаривали, точнее говорил в основном мой новый попутчик, и рассказывал он о своей повседневной жизни, о том, что земля в последние годы стала приносить меньше урожая, а налоги, которые нужно ежегодно платить местному феодалу со временем только увеличиваются и так далее. Он был уверен, что раньше все было по другому, и не просто по другому, а гораздо лучше. Временные рамки этого самого 'раньше' определить он затруднялся. А из рассказа становилось понятно, что 'золотое' время, о котором шла речь, сам крестьянин не застал, и узнал о его существовании от отцов и дедов, им, видимо, жаловаться нравилось не чуть не меньше. Так пролетели еще три дня. Мы доехали до небольшого городка под названием Оден, где и распрощались. Признаться, я был крайне рад факту нашего расставания, оказалось, что я не такой терпеливый и благодарный слушатель, каким считал себя раньше. Еще немного и нервы бы мои не выдержали общества словоохотливого попутчика.
       Дела обстояли следующим образом: либо я нахожу деньги на ночлег, либо ночую на улице. Хотелось есть, хотелось пить и хотелось спать. А еще лучше сытно есть, вкусно пить и удобно спать. Вопрос лишь в том, как воплотить в жизнь все эти скромные желания. И вот тут-то я и вспомнил про 'экспроприацию экспроприированного'.
       Преступники есть везде, и в том, что Оден являлся исключением, я не верил. Мне сейчас всего лишь предстояло отыскать местный преступный контингент, спровоцировать его представителей на конфликт, а потом, если повезет, забрать полагающиеся мне трофеи. Сам знаю как все это звучит, но ничего лучше мое уставшее воображение родить в тот момент не смогло. Идея спать на улице, подобно нищим и оборванцам, меня совершенно не прельщала. От Ним никакой помощи я конечно же не дождался, мои проблемы ее мало заботили, неблагодарная эгоистка. Несколько часов пришлось шататься по грязным подворотням прежде чем местный аналог гопников соизволил мной заинтересоваться. Наверное, даже в их глазах я выглядел слишком бесперспективной добычей. Беседа наша окончилась двумя бессознательными телами и появившимися у меня двумя серебряными и десятком медных монет. Сказать честно, мне даже немного понравился столь быстрый и в какой-то степени даже полезный способ заработка, скучать во время общения с местной преступной диаспорой не приходилось. Теперь, при условии, что друзья этих громил не найдут меня до завтрашнего утра, я смогу по человечески поесть, выспаться и покинуть этот город от греха подальше. Жаль пары серебрянников не хватит даже на самую дешёвую лошадь, а продолжать в городе свои заработки в ближайшее время может стать совсем не безопасным.
       Если день начинается хорошо, то закончится он скорее всего плохо - это я уже знал. А сегодня выяснил, что если он начался плохо, то закончится может еще хуже. В трактире, в котором я решил остановится у меня сразу же появились недоброжелатели, друзья двух предыдущих моих меценатов, и как они меня только нашли? Завязалась драка. В итоге поесть я так и не успел (хотя деньги за еду заплатил заранее), а ночь провел в местной тюрьме, в которую всех участников потасовки препроводила оперативно среагировавшая на беспорядок стража. Ночью все те же недоброжелатели пытались повторно свести со мной счеты, кто-то просто не способен учиться на собственных ошибках. Зато сломанные конечности сразу же заставляют большинство особо агрессивных личностей успокоится и переосмыслить свои действия, иногда такие типы даже могут признать свою неправоту вслух. Хорошо еще деньги, заработанные 'непосильным трудом' стражи правопорядка не отобрали. Утром меня выпустили и вернули все конфискованные вещи. Я отправился в тот же трактир, что и накануне, полагая, что два раза в одно и тоже место молния не ударит. Там меня, судя по всему, узнали и обращались почти обходительно. Позавтракав, я поднялся в свою комнату, где смог привести в порядок и себя, и свою одежду, которая все больше походила на какие-то лохмотья. После этого наконец-то можно было поспать.
       Крепкий сон был прерван ближе к вечеру. Мальчик, который исполнял обязанности слуги, сообщил, что хозяин хотел бы со мной о чем-то поговорить.
      -Ну так бы и поднялся сюда сам, раз ему не терпится. - Я не видел смысла скрывать свое раздражение. - Ей богу, никакого чувства такта.
      -Простите, сэр. Но хозяин сказал...
      -Да понял я, что он сказал. Сейчас спущусь.
       Как и вчера вечером, в трактире было не протолкнутся, и я с трудом протиснулся к барной стойке. Хозяин указал в сторону одного из посетителей.
      -Этот господин хотел бы с вами переговорить. - И вновь занялся своими делами посчитав, что больше нет необходимости обращать на меня внимание.
       Человек, проявивший к моей персоне столь необычный интерес, был рослым мужчиной средних лет. Черные волосы кое-где тронутые сединой были стянуты в конский хвост. Одет незнакомец был совсем неприметно, но меч, висевший на его поясе, прямая осанка и что-то во взгляде выдавали в этом человеке подготовленного воина. Выглядел он весьма внушительно, но я так же разглядел в нем явные признаки усталости. Лицо его покрывала щетина, а под глазами, если присмотреться, можно было заметить темные круги.
      -Чем могу помочь, уважаемый? - Раздражение уже прошло и уступило место природному любопытству. Мужчина в ответ на мой вопрос выдавил из себя слабую улыбку.
      -Позвольте мне вначале пригласить вас к нашему столу. Здесь не лучшее место для разговора. - Мы направились к столику, находившемуся в самом углу зала. За ним сидели две девушки, одной из них на вид можно было дать лет пятнадцать, но назвать ее ребенком язык почему-то не поворачивался, ее спутница выглядела года на три постарше. Обе светловолосые и на мой взгляд довольно симпатичные, одежда, как и у их сопровождающего была простой и ни чем не примечательной. Но даже я мог с легкостью сказать, что все трое чувствовали себя здесь не в своей тарелке.
      -Фриор, позвольте мне представить моих спутниц. Это леди Айлин, - девочка немного наклонила голову в знак приветствия. - и ее спутница Лоана. - Вторая девушка вежливо мне улыбнулась. - Прошу вас присаживайтесь. Если вы голодны, то я сейчас же закажу ужин. - И откуда ему известно мое имя? Скорее всего трактирщик проболтался, больше некому. К разговору мужчина явно подготовился.
      -Не вижу причин отказываться. Но я по прежнему не знаю вашего имени.
      -Зовите меня Брианом. - Представился последним, значит главная в этой компании Айлин, манеры и осанка выдают в ней благородное происхождение, у ее спутницы все это выражено не столь ярко, на родственниц они не похожи. Кто тогда? Ладно, разберемся по ходу дела. Бриан точно не аристократ, но и не простой солдат, их этикету не учат.
       Трактирщик оказался на удивление расторопным, и уже через пару минут я приступил к ужину. Не знаю зачем я понадобился этим людям, но уже только ради бесплатной еды я был готов уделить им все свое свободное время, деньги ведь нужно экономить, кто знает когда еще представится шанс пополнить их запасы, провести еще одну ночь в тюрьме мне положительно не хотелось. Пока я ел, Бриан неспешно потягивал свою кружку пива, а дамы пристально меня изучали. Покончив с едой, я поблагодарил своих новых знакомых за проявленную щедрость.
      -А теперь предлагаю вам озвучить причину, по которой я вам понадобился.
      -Конечно, Фриор, но перед этим позвольте узнать, куда вы планируете отправится дальше, вы ведь путешествуете? - Мой маршрут не являл собой какой-то тайны, поэтому я решил удовлетворить любопытство Бриана.
      -В Дотербери, а дальше в зависимости от обстоятельств. - Такой ответ вполне устроил моего нового знакомого.
      -Отлично, значит нам с вами по пути. Вчера я оказался невольным свидетелем ваших... разногласий с другими посетителями трактира. - Он сделал небольшую паузу и слегка улыбнулся. - Навыки, что вы продемонстрировали, сильно меня впечатлили, а сделать это поверьте не просто. Но главное, ваши навыки могли бы нам очень пригодиться. Я хочу предложить вам работу, если вы поможете мне сопроводить этих прекрасных дам, - Он кивнул в сторону девушек. - до Вестольда, это город в двух днях пути от Дотербери, то можете рассчитывать на щедрое вознаграждение.
      -Предлагаете мне роль телохранителя? Согласитесь, довольно странно слышать такое предложение от незнакомцев. Если вы не ограничены в средствах, то почему бы не нанять кого-то более подходящего? Я всего лишь странствующий монах. Не буду врать, вы меня заинтриговали, но мой внутренний голос настоятельно советует мне остаться в стороне. - Бриан не хотел так легко сдаваться и уже начал подбирать новые аргументы, чтобы изменить мое решение, но в разговор вмешалась Айлин.
      -Послушайте, Фриор, я буду с вами честной, мы отчаянно нуждаемся в помощи. Если Бриан считает, что вы способны эту помощь оказать, то я ему верю. Разве монахи не должны помогать нуждающимся? - Нет, не должны, это уже вмешался мой внутренний голос, подозрительно похожий на голос Нимюэль. - Кроме того, мы не просим вас помогать по доброте душевной, если дело в деньгах, то назовите свою цену. - Я не ослышался? Ну что же, посмотрим на сколько я вам нужен.
      -Как на счет пяти золотых? - Сумма была не просто завышенной, никто в здравом уме не заплатил бы столько за работу простого телохранителя, разве что охранять пришлось бы самого Императора. Но раз уж мне предложили назвать свою цену, то зачем ограничивать себя? Любопытство любопытством, а ввязываться в неприятности, не имея на то веской причины, было первым признаком помутнения рассудка. А так мне должны в вежливой или не совсем форме отказать, на чем, надеюсь, наше знакомство и закончиться.
      -Хорошо. - Ответ последовал незамедлительно.
      -Поэтому очень жаль... - Я запнулся на середине предложения. - что вы сказали?
      -Я сказала: 'хорошо', вы получите свои пять золотых, как только мы доберемся до Вестольда. - Признаться, я даже не рассматривал возможность положительного ответа, девчонка застала меня врасплох, я не знал как теперь следует себя вести.
      -Почему бы и правда не согласиться, Фриор, помощь нуждающимся и тому подобное? - Издевательские нотки слышались в голосе Нимюэль, но она тут же переключилась на более серьезный тон. - В любом случае, чтобы добраться до столицы потребуются деньги, кто еще вчера ныл из-за полного их отсутствия?
      -Я не ныл, а жаловался, и каждая моя жалоба была хорошо аргументирована. И с каких пор тебя вообще волнует мое благосостояние? Это вроде бы я мерзну, голодаю и терплю лишения, а ты уютно устроилась в моей голове и только и утруждаешь себя тем, чтобы к месту и не совсем вставить пару комментариев разной степени остроумия. Во-первых: я сомневаюсь, что у девочки есть столько золота. Во-вторых: если золото и есть, то они не выглядят ни достаточно богатыми, ни достаточно сумасшедшими, чтобы разбрасываться такими деньгами. А это значит, что риск велик. Мало ли кому они успели насолить, моя безопасность мне все еще не безразлична. Да зачем им именно я, счастливое совпадение? Готов поспорить, в городе найдутся наемники, которые за такие деньги и в ад спустятся.
      -Кто не рискует, тот не выигрывает. В любом случае, решение за тобой. - По ее интонации я понял, что демонесса уже утратила интерес к происходящему..
      -Если вы более подробно обрисуете ситуацию, то я подумаю над вашим предложением. - По крайней мере, стоит их выслушать, если дело дрянь, то ничто не помешает мне отказаться.
       История оказалось на удивление банальной. Отец Айлин, мелкий дворянин, в прошлом году скончался при странных обстоятельствах. А мачеха оказалось полностью неспособной вести дела поместья и в скором времени влезла в долги. Решение проблемы предложил старый деловой партнер отца. Он был очень богат, но не мог похвастаться знатностью рода и титулом, а ведь хотелось же. Деньги в обмен на титул, который можно было получить женившись на Айлин. Брак по расчету обыденное явление не только среди местного дворянства, на земле в средние века такое практиковалось повсеместно, да и в наше время кое-где еще встречалось. Нет ничего удивительного в том, что мнения девушки на этот счет никто спрашивать не собирался. После того как сыграли свадьбу, одна за другой начали всплывать не самые приятные факты из жизни новоиспеченного дворянина. Во-первых: Айлин как девушка его не интересовала, он был из тех, кто предпочитал видеть в своей постели мальчиков, и даже не скрывал своих увлечений, у сильных мира сего это называлось причудами, а не извращениями, за которые можно было и тюремный срок получить. Во-вторых: как только этот человек получил титул, необходимость терпеть в своем доме новых родственников отпала, и он решил избавится от них самым простым из известных ему способов. Не прошло и месяца как с мачехой Айлин произошел несчастный случай, упала с лестницы, скорее всего с чьей-то помощью, но свидетелей-то нет. Сообразив к чему все идет, девушка решила сбежать из дома. А заодно прихватила с собой крупную денежную сумму, чтобы хоть как-то отомстить мужу. В этом Айлин и ее горничной, которая была близкой подругой девочки, помог старый друг покойного отца, а по совместительству капитан охраны поместья. Рассчитывать на содействие официальных властей не приходилось, никаких доказательств причастности нового мужа к смерти мачехи у Айлин не было. А учитывая украденные из поместья деньги, преступницей в глазах закона выглядела она сама. В Вестольде у Айлин жил кто-то из дальних родственников, и она была уверена, что там ее муж преследовать беглянку не станет. Ко мне за помощью они обратились, так как были уверены, что я не имею ничего общего с их преследователями. За время проведенное в бегах у Бриана, как я понял, осторожность медленно начала превращаться в паранойю, он был уверен, что их выследят еще до Вестольда, и в одиночку шансов у беглецов нет, но и вверять свои жизни обычным наемникам, верность которых принадлежит тем, кто больше платит, он не хотел.
       Девочка закончила свой рассказ, и я начал размышлять над сложившейся ситуацией. Выглядело все не так плохо, как я решил вначале. Действовать законными путями супруг Айлин скорее всего не будет, а значит он воспользуется услугами все тех же наемников. А если еще немного подумает, то может и махнет рукой на сбежавшую невесту. Не так уж и много он в итоге потерял. Однако не стоило списывать со счетов людскую жадность и гордыню. Кто-то был готов убить и за меньшее.
      -Я согласен, и даже знаю как мы можем поступить, чтобы снизить возможные риски. Нужно будет кое-что купить, перед тем как мы отправимся в путь. Когда вы хотите покинуть город?
      -Как можно быстрее. - Без раздумий ответил Бриан.
      -У вас есть лошади?
      -Да, сейчас они находятся в конюшне.
      -Замечательно, тогда выслушайте мое предложение. Если мы хотим добраться до Вестольда без осложнений, то маскировка может в этом помочь. Из вас, Бриан, мы сделаем странствующего торговца, немного вас переоденем и не возникнет никаких подозрений. Леди Айлин и Лоана исполнят роли ваших дочерей, а я стану телохранителем. Необходимо достать повозку и создать видимость товаров на продажу, еще мне необходима новая одежда и, возможно, оружие. Возражения есть? - Бриан чем-то явно довольный посмотрел на Айлин, и та обиженно надула губки.
      -Я как раз думал о чем-то подобном, правда моя идея была воспринята не очень хорошо. - Он с видом победителя снова посмотрел на девушку. - Айлин, полагаю, теперь то ты согласна, или и дальше будешь спорить? - Та в ответ лишь молча кивнула.
      -Тогда я вынужден на время вас оставить, леди Айлин, - продолжил я. - не выделите ли вы свою подругу мне в сопровождение? Лучше всего закончить с покупками пока еще не стемнело.
      -Хорошо, мы с Брианом будем ждать вашего возвращения. Постарайтесь не задерживаться.
       Первым делом я вместе с Лоаной отправился выбирать повозку. Нужную мастерскую удалось отыскать без особых проблем. Моя спутница производила впечатление скромной и тихой девушки, но так было ровно до момента когда речь зашла о цене покупки. Я никогда не любил ни торговаться, ни по долгу выбирать что-либо. Не было необходимости, всегда когда нужно было идти за покупками я точно знал чего хочу, где это найти и во сколько покупка мне обойдется. Цена за выбранную повозку выглядела справедливой. Но, видимо, девушки в такие моменты получают удовольствие от самого процесса торга. Есть в этом мире вещи, которые нельзя понять используя логику, и в данный момент я наблюдал одну из них. Минут через десять ожесточенного спора, продавец сдался хотя и выглядел вполне довольным, его мне тоже не понять. И совсем новая повозка перешла в наше полное распоряжение. Забрать ее мы договорились утром, не себя же мне сейчас в нее впрягать? Все в той же мастерской мы приобрели несколько деревянных ящиков. Оставалось загрузить их в повозку и чем-нибудь прикрыть, тщательного осмотра подобная маскировка не выдержит, но этого и не требовалось, видимости будет вполне достаточно.
       Следующим пунктом программы была моя одежда и снаряжение. Как ни посмотри, а сейчас я был похож на кого угодно только не на телохранителя. Плюс грех было не воспользоваться возможностью на халяву сменить свой гардероб. Я приобрел себе темные штаны, рубашку серого цвета, куртку и высокие сапоги из мягкой кожи, вряд ли они отличались долговечностью, зато были удобными. Одежду Бриану подбирала Лоана на свой вкус, и я не вмешивался. Азартный блеск в глазах девушки, пока она спорила с очередным продавцом, подсказывал мне, что мое решение оказалось правильным.
       С доспехами дело обстояло сложнее. В бою, полагаясь скорее на собственную скорость реакции, чем на защитные качества доспехов, я не видел необходимости носить что-то сильно сковывающее движения. Выбор мой пал на легкий кожаный жилет с металлическими заклепками. Для завершения образа не хватало только оружия, посох был не самым лучшим выбором, телохранитель с посохом выглядел слишком необычно. Пусть я не был мастером фехтования, но для того чтобы носить меч на поясе этого и не требовалось. Таким образом, к списку покупок прибавился короткий меч и несколько понравившихся мне метательных ножей. Помнится в детстве у меня очень даже неплохо получалась их метать.
       Нагруженные (хотя скорее нагруженный, ибо тащить все пришлось мне одному) новыми покупками, мы вернулись в трактир. Всю обратную дорогу я чувствовал на себе неодобрительный взгляд Лоаны. Причиной подобного отношения было мое не желание тратить еще больше времени, на попытки сэкономить гроши во время покупки снаряжения. И без этого проблем хватало. Так что пусть смотрит на здоровье, я как-нибудь переживу.
       Перед сном мы с Брианом потратили около часа на обсуждение и доработку моего плана, а так же на окончательное утверждение нашего маршрута. Когда я со спокойной душой уже был готов отойти ко сну, Ним второй раз за вечер напомнила о своем существовании.
      -Как думаешь, долго еще это продлится? - Меланхолично спросила демонесса.
      -Что ты имеешь ввиду? - Я зевнул, слишком уж сильно хотелось спать.
      -Мое пребывание здесь. - Как-то уж слишком пессимистично звучал ее голос, пришлось усилием воли отогнать сонливость.
      -Если под 'здесь' ты подразумеваешь мое тело, то я понятия не имею. Как ты уже могла заметить, мне все это нравится еще меньше чем тебе. - Немного помолчав, я продолжил уже уже более серьезно. - Тебя беспокоит что-то конкретное?
      -Нет, просто чем больше я размышляю о своем положении, тем хуже оно мне кажется. - Мысль верная, но только хандрящего демона мне сейчас не хватало.
      -Совсем недавно ты была настроена более решительно, что же случилось?
      -Забудь, я больше не хочу об этом говорить. - Ну и спрашивается зачем вообще она тогда начала этот разговор? Женщины, что с них взять?
      -Послушай, прекрати себя жалеть. Если у тебя есть время на подобные занятия, то найдется и на решение собственных проблем. А решение это есть, и мы его обязательно найдем, вот увидишь. - Ответом мне была тишина. Надеюсь, я хоть немного успокоил демеонессу, сделать для нее больше я все равно не мог.

       События следующей недели не представляют особого интереса. Без каких-либо осложнений мы двигались в сторону Вестольда. Мне уже начало казаться, что Бриан и Айлин переоценивают опасность исходящую от ее супруга. Но менее осторожным я из-за этого не стал.
       Время, проведенное вместе, позволяет лучше узнать друг друга. Бриан оказался еще более разговорчивым, чем при нашем первой встрече. Он развлекал девушек, ну и меня заодно, историями из своей армейской жизни еще до того, как поступил на службу к отцу Айлин. А жизнь у бывшего капитана была насыщенной и яркой, я даже немного ему завидовал. Потом правда вспомнил, что у меня все еще впереди. Да и с какой стороны не посмотри, то что произошло со мной, язык не поворачивался назвать чем-то скучным и обыденным. Когда во время остановок выпадала свободная минутка, Бриан учил меня обращению с мечем. Хотя это слишком громко сказано, как выразился мой новый учитель: 'теперь, по крайней мере, когда ты извлечешь меч из ножен, шансы не покалечится самому, будут немного больше'. По началу гордость моя сильно страдала, но как-то я предложил Бриану спарринг против меня вооруженного посохом. С тех пор над моими 'успехами' в фехтовании он смеялся уже не так часто.
       Айлин, для своего возраста, была довольно сообразительной девочкой. Жизнь - это самый лучший учитель, а для нее он оказался и самым строгим. Но девушка с достоинством переносила удары судьбы. Мы с ней довольно быстро нашли общий язык и стали почти друзьями. С Лоаной все было намного сложнее. Я ей чем-то не нравился, понятия не имею чем именно. Разговоров она избегала, а в остальное время старалась меня просто игнорировать. Расстраиваться из-за подобного было глупо, и через какое-то время я прекратил свои попытки наладить контакт со странной девушкой. В целом наша поездка походила скорее на приятную прогулку, нежели на бегство.
       Мои слова подействовали на Ним, и она перестала хандрить. Я был рад за нее, но теперь ей было скучно, а единственным доступным ей способом эту скуку развеять было общение со мной. Для Ним это оказалось развлечением, а для меня головной болью. Так и проходило наше путешествие.
       Если бы всегда все было хорошо, жить бы стало скучно. Проблемы начались на второй неделе пути. Вечером восьмого дня мы остановились в небольшом придорожном трактире. Перед ужином Бриан отошел проверить лошадей. А из конюшни вернулся уже не один, рядом шел мужчина лет тридцати и о чем-то расспрашивал Бриана. Они подошли к барной стойке, Бриан сделал свой заказ, попрощался со своим новым знакомым, и отправился к нашему столику. Незнакомец тем временем сказал что-то трактирщику, обвел нашу компанию равнодушным взглядом и удалился. По словам Бриана, незнакомец ничем конкретным не интересовался и, кажется, просто старался поддержать беседу, задавая множество ничего не значащих вопросов. Вроде бы ничего подозрительного, но мне тот человек не понравился.
       На следующий день, через несколько часов после того как мы покинули трактир, на нас напали. Мы ехали через лес, когда со стороны деревьев раздались арбалетные щелчки, и в нашу сторону устремились смертоносные болты. Три из них пролетели слишком высоко, чтобы кого-то задеть. Один попал в мою лошадь, которая тут же встала на дыбы и скинула меня на землю. Один вонзился в телегу совсем рядом с тем местом, где сидела Айлин, а последний болт попал в шею Лоаны. Девушка захрипела и начала заваливаться на бок. Бриан, не терял времени даром, схватил остолбеневшую Айлин, стащил ее на землю, так чтобы с одной стороны девушку от болтов защищала телега, а с другой он сам.
       Мне повезло, я успел вытащить ноги из стремян и избежал участи быть придавленным собственной лошадью. При падении я сильно ударился спиной о жесткую землю и судорожно пытался вдохнуть хотя бы немного воздуха. Напуганные лошади ломанулись вперед, увлекая повозку за собой. Мы лишились единственного прикрытия от болтов, но выстрелов больше не последовало, если нападавшие использовали тяжелые арбалеты, то на их перезарядку должно уйти немало времени. Пока я пытался встать, из леса выбежали десять человек и взяли нас в кольцо. Следом за ними появился наш вчерашний знакомый, сейчас на нем был просторный серый балахон, рукава его были расшиты причудливыми письменами. Я наконец смог подняться на ноги и вытащить из ножен меч, так как посох мой остался в повозке. Наемники чего-то ждали, но видно было, что они уже считали себя победителями. Положение и правда было хуже не придумаешь, отступать нам было некуда. Бриан стоял в двух шагах от меня с обнаженным мечем, за нашими спинами на земле сидела дрожащая Айлин. Взгляд ее был прикован к лежащему неподалеку телу Лоаны, которая выпала из повозки, когда лошади рванули вперед. Человек в сером балахоне что-то произнес, указывая на нас. На губах его играла самодовольная улыбка, а в руке начал появился настоящий огненный шар, и назвать этот шарик банальным язык у меня не поворачивался. Наши шансы на спасение стремились к нулю. Как же мне хотелось стереть улыбку с лица этой сволочи. Жаль, что наемники доберутся до меня раньше чем я приближусь к магу на дистанцию удара. Хотя стоп, разве обязательно к нему приближаться? Время замедлило свой ход, я повинуясь наитию начал вливать в меч энергию. Наемники еще не успели сделать и шага, а мой клинок уже летел в сторону мага. Выражение его лица не изменялось ровно до момента, когда меч оказался от него на расстоянии вытянутой руки. В воздухе появился полупрозрачный барьер, но только для того, чтобы в следующую секунду рассыпаться серебряными искрами. Мой меч по рукоять вошел в грудь мага. Время снова пошло своим ходом, наемники на секунду замерли от неожиданности, маг пошатнулся и отступил на пару шагов, улыбка с его лица исчезла. Прежде чем уже мертвое тело начало падать, не успевший до конца сформироваться огненный шар взорвался. Четверо ближайших к магу наемников разлетелись в стороны. Всех остальных обдало волной жара. Оставалось еще шестеро противников, которые на удивление быстро пришли в себя.
       Я никогда не понимал смысла бросаться вперед с высоко занесенным над головой мечем, но первый наемник, который оказался самым шустрым среди своих товарищей, видимо, имел свое мнение по данному вопросу. Прежде чем он успел вонзить свой меч в мое и без того настрадавшееся за сегодня тело, его грудная клетка встретилась с моей ногой. Времени проверять его самочувствие не было, и я, выхватив из-за пояса метательный нож, переключился на следующего своего противника. Он оказался умнее своего товарища и не стал повторять его ошибок. Мы замерли друг на против друга, воспользовавшись секундной паузой, я метнул нож в наемника, который приближался к Айлин. Целился я в шею, но заряженный энергией нож вонзился противнику под ребра, с легкостью пробив его кожаные доспехи, результат меня вполне устроил. На бросок ушла всего лишь секунда, но этого хватило, чтобы меч моего оппонента оказался в опасной от меня близости. В последний момент я все же успел уклонится от удара. Пока меч по инерции падал вниз, я шагнул вперед и ударил наемника под ребра. Удар был смягчен вражеским доспехом, но все равно оказался ощутимым. Наемник согнулся, и тогда, схватив его своей левой рукой чуть выше запястья, а правой в районе локтя, я повел противника вперед по дуге, укладывая вниз. Когда его голова соприкоснулась с землей раздался хруст шейных позвонков, возвестивший о том, что клиент готов и о нем можно больше не беспокоиться.
       Бриан владел мечом куда лучше своих противников. Один из них уже валялся в луже собственной крови, но двое других наседали на бывшего капитана. Выбрав момент, Бриан избавился еще от одного врага, полоснув его мечом по горлу. Но тот успел вонзить свой клинок в левое плечо Бриана. Я вспомнил про второй метательный нож, и через пару мгновений он уже вонзился между лопаток последнему из наемников. Бриан воспользовался подаренным ему шансом и насадил раненного врага на свой меч. Бой был окончен.
       Айлин в слезах бросилась к телу своей подруги. А я направился к Бриану, чтобы осмотреть его рану и попытаться оказать первую помощь. После перевязки больше не было необходимости здесь задерживаться, и мы отправились искать лошадей. Обыскивать трупы, на мой взгляд, не имело смысла, от главаря отряда мало что осталось, а остальные нападавшие были обычными наемниками, денег в их кошельках наверняка до неприличия мало. А я уже получил два золотых в качестве задатка, и еще три ждали меня по прибытию в Вестольд. Пока мы искали лошадей, Айлин понемногу приходила в себя. Она начала требовать, чтобы мы похоронили Лоану. Не знаю, как она себе это представляла, но спорить с ней сейчас не было никакого желания, поэтому ее требования тактично проигнорировали. Когда отыскались убежавшие лошади, нас постигло очередное разочарование. Повозка скатилась на обочину, передняя ось сломалась, а лошади, так и не сумевшие избавится от упряжи, стояли рядом. Когда их освободили, оказалось, что и та, и другая сильно хромают. На них мы уже при всем желании далеко не уедем.
      -Где-то поблизости должна находится стоянка отряда, который на нас напал. Вряд ли они пришли сюда пешком. - Проговорил Бриан, он выглядел немного бледным, сказывалась потеря крови.
      -Они могли оставить кого-то в лагере. Нужно быть осторожней.
      -Разве ты не справишься еще с парой человек? На тебе даже царапин после боя не осталось. - Лестно конечно, но я его уверенности не разделял, да и про царапины он не прав, об землю меня приложило не слабо, хорошо, что все обошлось несколькими синяками, а не переломами.
      -Может тогда вам лучше остаться здесь, пока я схожу проверить?
      -Ты прав, сейчас я буду только мешаться. Айлин, пошли за мной. - Бриан указал куда-то в сторону. - Пока мы сюда шли, я заметил в той стороне мелкую речку. Когда будешь возвращаться, ищи нас на берегу. Удачи тебе.
      -Спасибо. Вы тоже поаккуратнее там.
       Перед тем как отправится на поиски стоянки наемников, я вернулся к месту недавнего боя. Мой взгляд наткнулся на меч, валяющийся на земле подле одного из наемников. Я вспомнил, что в данный момент совершенно безоружен. Мой собственный клинок исчез во время взрыва, да и вряд ли сейчас он был бы пригоден для использования. Подобрав понравившийся мне меч и вытащив свои метательные ножи из тел поверженных врагов, я отправился в ту сторону, откуда в самом начале боя выбежала большая часть нападавших. Наемники как-то уж совсем плохо отнеслись к устройству засады, уровень их профессиональной подготовки вызывал много вопросов, кажется, кто-то в очередной раз решил сэкономить. Но тогда как в их отряде оказался маг? Или огненный шар был приделом его возможностей? В любом случае это уже не важно.
       Поиски мои примерно через полчаса увенчались успехом. Вопреки опасениям никаких охранников по близости от лагеря не было, еще одна недоработка с их стороны. Я отвязал от дерева трех лошадей и поспешил обратно.

       Оставшиеся три дня, которые потребовались чтобы добраться до Вестольда, прошли на удивление спокойно. В целом настроения в нашем маленьком отряде были упаднические. Айлин так и не смирилась со смертью своей подруги, Бриан неважно себя чувствовал из-за полученной раны, и чем скорее он покажется целителю, тем будет лучше. Ну, а я, не смотря на то, что ничего не мог поделать с настроением своих спутников, радовался скорому окончанию нашего совместного путешествия. Правда свои чувства по этому поводу я старался не афишировать. Последние события дали мне много пищи для размышлений. Я понимал, что победа над магом была волей случая, и в следующий раз удача может от меня отвернутся, чувство неуязвимости, испытываемой ранее бесследно исчезло. Одно дело уворачиваться от ударов холодным оружием, при должной сноровке и скорости можно даже уклонятся от стрел, но если в меня будут швыряться натуральными фаерболами, уничтожающими все в радиусе нескольких метров, или еще чем похуже, то увольте. Единственное, что мне пока остается, это избегать конфронтации с магами любыми возможными способами. А там я обязательно что-нибудь придумаю.
      -Ним? Ты же демон, наверняка тебе доступна какая-то магия. - Как можно более тактично начал я.
      -Знаю о чем ты думаешь, но вынуждена тебя разочаровать. Нет, я не могу тебя ничему научить. Магия людей и то, чем владею я базируются на совершенно различных системах. Освоить магию демонов тебе не под силу, а в вашей магии я понимаю только общие принципы, и мои знания никак тебе не помогут.
      -Жаль. - А я уже начал надеяться, что от Нимюэль будет хоть какая-то польза.
      -Захотел податься в маги?
      -Возможно, а ты имеешь что-то против?
      -Нет, но толкового мага из тебя все равно не получиться.
      -Это откуда такая уверенность? - Я даже обиделся.
      -Это сложно объяснить. Просто поверь, не знаю как будут обстоять дела с другими магическими системами, но той, что сейчас используют человеческие маги, ты овладеть на нормальном уровне не сможешь.
      -Другими? А их сколько всего?
      -Много.
      -А поточнее?
      -Очень много.
      -Не хочешь отвечать, так и скажи, вредина. - На этом наш разговор закончился, но кое-какие выводы я для себя сделал.
       В Вестольде, после того как мы сдали Бриана, рана которого воспалилось и стала представлять уже реальную угрозу для жизни, на руки местных медиков, я сопроводил Айлин по указанному ей адресу, где мы с ней и попрощались. Золотые монеты пополнили мой кошелек, но мне все равно было грустно расставаться с этой девушкой. Я знал, что буду по ней скучать, она уже начала казаться мне кем-то вроде младшей сестры, которой у меня никогда не было. Но все хорошее заканчивается, а мне предстояло двигаться дальше. На один день я все же решил задержаться в городе, чтобы передохнуть и набраться сил перед последним отрезком пути до Дотербери. Мое материальное положения уже не было таким удручающим, мне даже хватало денег, чтобы воспользоваться порталом и попасть прямиком в столицу. Но после некоторых размышлений я решил придерживаться первоначального плана. Даже если я смогу сэкономить кучу времени, то снова останусь практически без гроша в кармане. А в то, что мне за бесплатно предоставят доступ к информации, предназначенной отнюдь не для всех, я не верил. О том, что вместо доступа к ней меня самого могут предоставить каким-нибудь дознавателям для выяснения причин моего столь необычного любопытства, я старался не думать.
       Хорошенько выспавшись и пополнив свои запасы, я выехал из Вестольда верхом на трофейной лошади. Следующие два дня пролетели незаметно, и наконец вдалеке показались высокие стены Дотербери.


Глава 3.



       Дотербери находился на пересечении нескольких торговых маршрутов, и жизнь здесь буквально кипела. Люди на улицах постоянно куда-то спешили. Торговцы и ремесленники, предлагающие свои товары, посыльные и грузчики, простые обыватели и снующие в толпе попрошайки - все они походили на шестеренки огромного, постоянно работающего механизма, созданного безумным гением в порыве вдохновения. Безумного потому что не смотря на видимую упорядоченность, город являл собой сплав множества мелких хаотичных структур, незаметных на первый взгляд, но очевидных при более внимательном рассмотрении. Двух и трехэтажные здания из дерева и камня плотно прижимались друг к другу по обеим сторонам широких улиц, в архитектурном плане чем-то напоминали средневековые дома где-нибудь в Италии. Поразительным оставался факт того, что не смотря на отсутствие единой планировки, удавалось сохранить общий стиль. Главная площадь, на которой находилась городская ратуша, даже ночью не оставалась безлюдной. Неподалеку был расположен парк с прекрасными фонтанами, любимое место отдыха как местных жителей, так и приезжих, которых в городе всегда находилось с избытком. Башня обсерватории возвышалась над остальными строениями, подобно легендарному, пусть и не в этом мире, колоссу. Нельзя не признать, у города имелось свое очарование. Улицы были относительно чистыми, о такой роскоши европейские средневековые города могли только мечтать. Во истину, канализация - это великое изобретение человечества. Хотя подозреваю, что без магического вмешательства такой чистоты все равно добиться бы не удалось.
       Я решил устроить себе экскурсию и потратил целый день, осматривая местные достопримечательности. Если бы можно было как-то избавится от несмолкаемого шума, который хоть и служил доказательством ни на секунду не останавливающейся городской жизни, но порядком раздражал, то я с удовольствием бы остался здесь подольше. Однако новых впечатлений, полученных в течении дня, мне и так хватило с лихвой.
       Вечером я лежал на своей кровати в комнате одной из самых дорогих гостиниц Дотербери и вспоминал о прошлом. Никогда не думал, что буду скучать по жизни в мегаполисе, которую раньше так ненавидел. Но я ни о чем не жалел, в этом мире мне нравилось гораздо больше, а тоска по дому, как мне сейчас казалось, это явление временное. Каждый человек тот еще приспособленец, во всех смыслах этого слова, мы способны научится жить и в гораздо более худших условиях. Да, какие-то приятные мелочи в этом мире оказались для меня недоступными, но и положительных моментов в жизни прибавилось. А самое главное, это то, что жить стало интересно, подобные чувства я испытывал только в детстве, а потом они как-то быстро забылись, исчезли вместе с наивностью, которой порой так всем нам не хватает, и жизнь превратилась в существование. Кто-то правда скажет, что в этом виноват я сам, может быть так оно и есть. А может и нет, окружение влияет на человека гораздо больше, чем он сам может в этом признаться.
       Мысли мои постепенно приобрели совершенно иное, немного неожиданное для меня самого направление. Я вспомнил, что хотел задать Нимюэль давно интересующие меня вопросы, но все время как-то откладывал. И сейчас я решил это исправить.
      -Ним, уделишь мне немного времени? - Вежливо поинтересовался я.
      -Смотря зачем. - Демонесса немного переигрывала, изображая безразличие, мне было прекрасно известно, что ей скучно, и она готова воспользоваться любой возможностью эту скуку развеять.
      -Я хотел задать несколько вопросов о тебе и тебе подобных существах.
      -Хочешь убедиться в нашей кровожадности и коварстве? - Безразличие сменилось высокомерием. Ну зачем же так сразу воспринимать вопрос в штыки, можем и о погоде поговорить, просто изначально выбранная тема мне более интересна.
      -Почему сразу убедиться? Мне просто любопытен ваш образ жизни и мышление, расскажи мне про ваш мир. Невинный такой интерес и ничего более.
      -Ну раз невинный, то так уж и быть слушай. В начале хочу уточнить одну вещь, перед тем как осуждать вспомни, на что способны сами люди, порой силе вашей злобы и ненависти могут позавидовать самые кровожадные из демонов. Понятие нормы вводится обществом, где-то каннибализм в порядке вещей, а где-то от одной мысли о поедании мяса, пусть даже обычных животных, членов того самого общества будет воротить. Я уже упоминала название своего мира - Пандемониум, вы часто называете его бездной или Стигиусом. В нем существует единственный закон - выживает сильнейший, под силой конечно же подразумевается не только физическая и магическая мощь, но и хитрость, и умение мыслить за рамками условностей. Закон этот обусловлен более суровыми условиями жизни, к примеру, там не так много пригодных для обитания мест. Ты же не захотел бы жить в жерле вулкана или морской впадине? Можешь не отвечать. Вот и приходится бороться за свое место под солнцем. Большая часть тех, кого вы зовете демонами обычные животные, сильные и агрессивные, но обделенные интеллектом и вынужденные подчиняться своим инстинктам чтобы выжить. А инстинкты их призывают питаться, размножаться и пытаться доминировать над себе подобными, в этом они ни чем не отличаются от любого другого живого существа. Ступенькой выше стоят такие как я, уже достаточно разумные, но недостаточно сильные чтобы выжить без поддержки более могущественных демонов. И на самой верхушке по праву силы находятся демоны-примархи. Их немного, но каждый из них при желании сотрет в порошок всю вашу Империю не моргнув и глазом, наверняка они даже смогут сравнится по силе с некоторыми из здешних богов. Это была довольно упрощенная иерархическая система Пандемониума, и я не вижу смысла углубляться в подробности. Мы служим примархам, они в свою очередь в некотором роде заботятся о нас, точнее они заботятся, чтобы количество их подданных держалось примерно на одном уровне. Нехватку слуг быстро восполняют, а от избытка избавляются во время войн с себе подобными или врагами из внешних миров.
      -С вашим миром более ли менее разобрались, а, что на счет вашего 'особенного' отношения к душам?
      -Душа - сосредоточение самой жизни, ее поглощение значительно увеличивает наши силы, это самый ценный для демонов ресурс, гораздо лучше любой пищи. Поверь мне, если бы вы могли пожирать души друг друга, то уже давно бы этим занимались.
      -Ну это всего лишь твое предположение, которое к тому же сильно смахивает на оправдание.
      -Я не оправдываюсь, наши взгляды на вещи различаются, но кто тебе сказал, что именно твои суждения истинны? К слову, разумными представителями моего вида пороки владеют не так сильно как людьми, это факт.
      -Установленный кем? Спорить о природе добра и зла я с тобой не буду. И пойми наконец, что я тебя ни в чем не обвинял, ну кроме вранья и попытки захватить мое тело, которые с твоей точки зрения, возможно, и выглядели как необходимость. Из услышанного могу сделать вывод, что мы и правда похожи, наши расы я имею ввиду. Но как получилось, что именно вас люди научились призывать в этот мир для выполнения, мягко говоря, не самых приятных поручений?
      -Особенность моей расы, а может ее проклятье. Границы измерений в Пандемониуме размыты, нас, если так можно выразится, довольно легко вызвать в любой из внешних миров. Успех призыва конечно зависит от многих факторов, главным образом от магического потенциала призывающего и самого демона, а так же его собственного желания. Но кто-то очень давно зарекомендовал моих соплеменников как хороших исполнителей подобного рода поручений и научил людей искусству призыва.
      -И вы не против такого к себе отношения?
      -Пребывание во внешних мирах для нас лучше любого отпуска, а остаться здесь навсегда мечта большинства моих соплеменников.
      -Мечта?
      -Здесь мы можем избавится от роли слуг и стать своими собственными хозяевами. Свобода. О чем еще можно мечтать?
      -Кажется, понял. Ладно, давай пока на этом остановимся. Продолжим как-нибудь в другой раз.
      -С нетерпением буду ждать.
      -Из тебя может получится неплохой рассказчик.
      -Приятно слышать, что не одна я так считаю.

       На следующий день я вспомнил, что приехал в Дотербери не городскими пейзажами любоваться, а по вполне конкретному делу. Чтобы облегчить поиски, я заранее поинтересовался у хозяина гостиницы, в которой остановился, с чего мне стоило бы начать.
       После общения с начальниками охраны нескольких караванов, я понял одну простую вещь - еще один охранник нигде не требовался. Имперские дороги считались относительно безопасными, по крайней мере, нападать на крупные караваны никто из преступной братии не осмеливался, однако говорить о безопасности одиноких путников с той же уверенностью не стоило, там где без проблем пройдет отряд в полсотни вооруженных людей, один человек может и пропасть, а искать его желающих будет не много. И вот тут-то я лишний раз поблагодарил судьбу за то, что после выполнения предыдущей работы проблем с деньгами у меня не было. Зачем мне вообще на кого-то работать, если, просто заплатив определенную сумму, я могу присоединиться к каравану и охранять будут меня самого? Сказано-сделано, обговорив с хозяином одного из караванов, который должен был покинуть город в ближайшее время, кое-какие детали, я отправился назад в гостиницу готовиться к отъезду.
       Начиная со следующего дня, пара десятков купцов и полсотни охранников станут моими попутчиками на ближайший месяц. А после мы с Ним уже окажемся в Миделане, столице Империи и, возможно, приблизимся к решению нашей общей проблемы.
       Дорога оказалась долгой. Караван из-за большого количества народа двигался медленно. Тракт, по которому мы направлялись в столицу, на большей протяженности своей длины проходил в стороне от крупных поселений, и даже небольшие деревеньки попадались не так часто. Смертная скука стала моим постоянным спутником в те дни. Даже если бы я жаждал общения, кроме Ним ни у кого не было желания эту жажду утолить. Своим я не выглядел ни среди купцов, ни среди охранников, ни даже среди слуг. Изредка удавалось перебросится с кем-нибудь парой фраз, но на этом все наше общение и заканчивалось. Возможно это я выбрал неправильный караван, и все интересные собеседники отбыли в следующем или предыдущим, а может столкнуться с этим унынием были обречены все, кто предпочел более дешевый способ добраться до столицы.
       Прошло две недели, и мы, в первый раз с тех пор как караван покинул Дотербери, остановились в небольшом городке. У всех появился целый день свободного времени, то есть свободного времени у людей и раньше хватало, но потратить его было не на что. Большинство охранников тут же разбрелись по ближайшим питейным заведениям, приготовившись искать истину на дне стакана. Мне было на столько скучно, что я присоединился к одной из таких компаний. Выпивка сближает даже совершенно не похожих друг на друга людей, и к утру, когда закончилась то ли выпивка в заведении, то ли деньги у большинства отдыхающих, а может и то, и другое вместе, мы уже были похожи на лучших друзей. Ужасная головная боль в течении всего следующего дня напоминала мне о том, что за все хорошее приходится платить. Зато я уже не мог переживать из-за какой-то там скуки, приоритетной задачей стало удержаться в седле собственной лошади. Так же радовал тот факт, что плохо было не мне одному, хмурые и бледные лица охранников говорили о том, что им тоже приходится несладко. Страдать всегда легче, когда ты в своих страданиях не одинок. Еще одно свойство человеческой натуры. Надо бы подавить в себе его, а то какой-то плохой из меня монах получается, совсем понимаешь забыл о добродетелях, но в тот момент было откровенно лень, вот кстати всплыло еще одно мерзкое качество, если уж не всего человечества в целом, то уж как минимум одного из его представителей, а конкретно - меня. С ней по хорошему нужно тоже что-то делать, такими темпами вскоре и старые вредные привычки вернутся, и полетят насмарку столько лет тренировок дисциплины и самоконтроля.
       Время шло, а мое самочувствие только ухудшалось, и нехорошая тенденция наблюдалось не только у меня. Это уже совсем не походило на похмелье, и даже на обычное отравление, как я вначале подумал. Последней моей надеждой на избавление от мучений была одна из монастырских целительных практик. Очищение собственного тела с помощью внутренней энергии могло мне помочь, но нужно было долгое время находится в неподвижности, а во время дневного перехода такой возможности попросту не представлялось. Вечером, вместо того чтобы войти в состояние транса и заняться самолечением, я провалился во тьму, мало напоминающую обычный сон. Последней моей мыслью было осознание того, что я в очередной раз влез во что-то плохое. И рано или поздно моей удачи не хватит, чтобы выбраться живым из подобного форс-мажора.

      ***

       В штаб-квартире дознавателей, в кабинете Конрада Бейгла, девизом которого было 'если человеку нечего скрывать, то это еще не значит, что ему нечего боятся', проходило срочное совещание. Чем дольше Конрад слушал, доклад одного из своих подчиненных, тем довольнее становилось лицо главного дознавателя. Меры, которые были приняты, чтобы поймать тех, кто похищал людей и ценности из под самого носа у имперской службы внутренней безопасности, наконец-то начали приносить результаты.
      -Таким образом, теперь мы точно знаем схему, по которой они работают. Последний караван был захвачен около семи часов назад. Для того, чтобы люди не оказывали сопротивления, вероятно, был использован неизвестный нам наркотик или яд, который начал действовать не сразу, а только по истечении первых суток после отравления. Тогда беспомощных людей вместе со всем имуществом через динамический портал куда-то переправили.
      -Что случилось с нашим агентом?
      -Связи не было со времени его последнего доклада, когда он успел сообщить о захвате и отравлении.
      -Что известно о портале? - Уже менее довольным тоном спросил Конрад.
      -На месте уже работают наши специалисты. Пытаемся расшифровать структуру плетения по остаточным магическим возмущениям.
      -Но мы ведь получим координаты точки выхода? - Конрад испытующе посмотрел на своего подчиненного, отрицательный ответ на свой вопрос ему хотелось услышать меньше всего.
      -Да, но потребуется какое-то время. Спецы говорят, что если поторопимся, то только все испортим, и определить координаты станет невозможно.
      -Ладно, надеюсь наши противники слишком самоуверенны и для перемещения пробили прямой коридор до своего логова. На этот раз мы не должны их упустить. Есть еще что-то, о чем мне следует знать? - Вопрос был скорее риторический, так как главный дознаватель был чуть ли не самым осведомленным человеком в Империи, если дело касалось проблем этой самой Империи.
      -Нет, сэр, но как только появится новая информация, мы сразу же сообщим вам.
      -Тогда готовьте отряд карателей, и на всякий случай запросите поддержку у экзекуторов. Мы не знаем какими силами располагает противник.
      -Как скажите, сер.
      -Тогда все свободны. А я пойду сообщу Архистратегу приятные новости. - Воистину прекрасный день, давно у Конрада не было столь крупного повода для радости. Если удача не отвернется от него, то в ближайшее время одной головной болью у главного дознавателя станет меньше. И не у него одного, Аркадиус, наверняка, тоже будет в восторге, когда узнает о произошедшем. Все таки хорошей идеей было отправлять с каждым караваном, из тех, что шли в столицу по 'проблемным' трактам, агентов из ведомства внутренней имперской безопасности. Пришлось задействовать почти всех свободных агентов, но оно того стоило.

      ***

       Место, в котором я находился постоянно изменялось самым причудливым образом. Еще секунду назад под ногами росла трава, а надо мной нависали кроны огромных деревьев. И вот я уже стою посреди оживленной городской улицы. Понятное дело, при такой смене декораций отличить сон от реальности было не сложно. Снова и снова окружающий мир менялся до неузнаваемости. Раскаленная солнцем пустыня превратилась в дикие джунгли, а после сменилась заснеженными пиками горных вершин. И каждый раз я не мог сделать ничего, кроме как беспомощно наблюдать за происходящим. Так продолжалось, казалось, целую вечность, пока я не услышал свой собственный голос, причем источником его являлся кто-то другой.
      -Ты оказался так слаб. - Раздалось где-то в стороне. - А подавал большие надежды. - Источник звука переместился ко мне за спину. - Но может еще есть шанс? Да, скорее всего, я немного поторопился. - Теперь голос слышался откуда-то сверху. - Но разве я могу ошибаться? Нет, думаю, что нет. - Снова из-за спины. - Ты обладаешь знанием. Но не можешь им воспользоваться, пока не можешь. - Теперь казалось, что голос доносится сразу со всех сторон. - Потому что ты слаб. Если ты погибнешь, то никогда не сможешь воспользоваться знанием. Тогда и я стану бесполезен. Я не хочу быть бесполезным. Нужно обучить тебя. Но не сейчас. Да, не сейчас. Потом, когда ты увидишь меня в следующий раз. Если ты увидишь меня в следующий раз. - Говоривший ненадолго прервался, и я не замедлил воспользоваться этой паузой.
      -Где я нахожусь? Кто ты? О чем ты вообще говоришь? - Я и раньше называл свое подсознание больным, но скорее в шутку, теперь же эта шутка опасно напоминала реальное положение вещей. И как я только до такой жизни докатился? Стресс, определенно все дело в стрессе. Как только проснусь, обязательно начну менять образ жизни, долой спиртное, возобновлю ежедневные медитативные практики, а еще поблагодарю Ним за то, что довела до подобного состояния.
       Тем временем мой невидимый собеседник никак не хотел униматься. Невеселые размышления вновь были прерваны голосом так подозрительно напоминающим мой собственный.
      -Не обязан отвечать, пока не обязан. Фриор слишком слаб. Фриор не готов. Фриор...

      -Фриор, да приди же ты наконец в себя! Я не хочу умирать из-за твоей неосторожности. Я вообще не хочу умирать. Да очнись же ты! - В голосе Нимюэль слышались истерические нотки.
      -Все в порядке, я тебя прекрасно слышу. Нет необходимости так кричать. - Открыв глаза и приподнявшись на локте, я пожалел о столь поспешных своих действиях. Если я раньше считал, что мне плохо, то теперь даже не знаю какими словами описать свое самочувствие. Голова раскалывается, все мышцы ноют. Может стоит еще немного полежать? Нет, это явно плохая идея.
      -Ничего не в порядке, я уже начала думать, что ты никогда не очнешься. И с нами поступят так же как с остальными. - Титаническим усилием воли мне удалось отодвинуть боль и слабость на второй план, и я попытался сообразить, где же собственно нахожусь. Последнее, что я помнил, это как готовился к очищающей практике, а дальше была пустота. Я оглядываться, а Ним тем временем продолжила. - Нам везет как покойникам, Фриор. Пока ты спал, я могла только слышать то, что происходило вокруг. Крики, которые здесь раздавались целый день и мертвого бы подняли.
      -Крики? - До меня постепенно начало доходить, что положение дел очень скверное, хотя разве можно было ожидать еще чего-нибудь? Вот она вся суть 'приключений'. Или это я такой особенный, или что-то не так с этим миром. Подумаю на эту тему как только выберусь отсюда. Похоже меня чем-то накачали, из-за этого я вырубился, значит в больном полете фантазии виновато не мое подсознание, а наркотик, это радует, можно повременить со сменой образа жизни.
       Беглый осмотр показал, что находились мы с Ним в каком-то громадном зале, вдоль стен стояли клетки из чего-то напоминающего бамбук, в одной из них я в данный момент и сидел. На полу, в некоторых из клеток лежали люди, но они не подавали никаких признаков жизни. В моей 'камере', не смотря на то, что места хватило бы гораздо большему количеству народа, я пребывал в гордом одиночестве. Освещение было слабым, факелы на стенах скорее давали свободу воображению, чем позволяли действительно что-то разглядеть.
      -Скорее всего, это были крики тех, кто очнулся раньше. Что именно с ними тут вытворяли я не знаю и, если честно, знать не хочу. - Продолжила Ним.
       Посредине зала возвышались две каменных статуи. Одна из них изображала многорукое существо с торсом человека и головой какой-то рептилии, верхняя правая рука этого красавца была устремлена вперед и вверх, как будто в ней существо должно было держать свою добычу. Хотя почему должно? Оно ее и держало, к каменной руке была подвешена девушка. Ее собственные руки были связаны над головой, а ноги едва касались пола. Второе изваяние выглядело не так устрашающе, здесь скульпторы явно схалтурили, или, возможно, оно должно было внушать не страх, а какое-то иное чувство. Изображала вторая статуя полуобнаженную женщину, единственной особенностью которой было отсутствие лица. Между двумя каменными изваяниями находился большой алтарь прямоугольной формы. В голове вертелся всего один вопрос - почему всегда я?
      -И долго мы здесь находимся?
      -Уже второй день. - Последовал незамедлительный ответ. Чем же меня отравили, что я провалялся в отключке двое суток? В причине своего плохого самочувствия я уже почему-то не сомневался. Похоже, эта дрянь все еще находится в организме. Но могло быть и хуже, например к обычной боли и недомоганию могло прибавится расстройство желудка. Или я мог вообще не проснуться...
      -А сейчас у местных сектантов обеденный перерыв?
      -Они ушли, как мне показалось, когда очнувшиеся пленники закончились. И думается мне, если мы собираемся отсюда выбираться, то сейчас самое время. - Я поднялся на ноги, и ужасная боль тут же о себе напомнила. Оставалось только терпеть, вопрос в том, на долго ли меня хватит. Расстояние между прутьями было сантиметров пятнадцать. Если удастся сломать хоть один из них, то у меня появится шанс выбраться из клетки. Я сделал глубокий вдох и начал накапливать энергию для удара. Мой кулак врезался в бамбуковый прут, и прут сломался, но в отместку за это мне в руку вонзились острые щепки. Раны оказались неглубокими, но лишняя кровопотеря сейчас была совсем некстати. Выбравшись из клетки, я начал оглядываться в поисках выхода.
      -Подожди, Фриор. Подойди поближе к алтарю. Мне нужно кое-что получше рассмотреть. - Я промолчал и исполнил просьбу демонессы. - Беру свои слова обратно, те, что на счет нашего везения.
      -Все гораздо хуже, я и так знаю.
      -Нет, я серьезно. Посмотри на эту девушку, не замечаешь ничего необычного?
      -Кроме того, что она мертва?
      -Во-первых: она еще не мертва, но жить ей осталось уже не долго. Во-вторых: она не человек. Ты разве ничего не слышал об эльфах? - Если верить прочитанному в монастырской библиотеке, то эльфы обитали где-то далеко на западе, и уже столетия три как полностью отгородились от внешнего мира в своих лесах. Встретить эльфа в Империи все равно, что случайно столкнуться с Императором в каком-нибудь портовом трактире. Теоретически шансы конечно есть, но...
      -За всю свою жизнь не видел ни одного эльфа, поэтому поверю тебе на слово. - Если приглядеться, то девушка была по настоящему красива, кровь, ссадины и грязь безрезультатно пытались эту красоту испортить. Правильные черты лица, длинные светлые волосы, соблазнительная фигура - пожалуй, это была самая красивая девушка из всех, кого я когда-либо видел. Остроконечных ушей у нее я правда разглядеть так и не смог, мешали длинные волосы. Но разве это что-то меняет? В данный момент мне было не до эльфийки, вот если бы мы встретились при других обстоятельствах, тогда да, а так меня гораздо сильнее волновало как же выбраться из этого места и при этом не наткнутся на его обитателей, которые так некстати являются фанатиками практикующими человеческие жертвоприношения. - И, что ты хочешь с ней делать?
      -Она - идеальная оболочка. Это наш шанс. - Ним была очень взволнована и, кажется, чем-то очень довольна. - Настоящий подарок судьбы.
      -Ты не забыла где мы находимся? - Я попытался вернуть ее с небес на землю.
      -Если ты мне поможешь, то шансы на наше спасение станут гораздо выше. Я уже не говорю о том, что такой возможности как сейчас может вообще больше не представится. - К черту, как будто наше положение может стать еще хуже. А ведь может.
      -Что от меня требуется?
      -Сперва нужно освободить ее, только аккуратно, помни, что она находится на последнем издыхании. - Хотелось спросить как Нимюэль все это себе представляет, но я промолчал. Провозившись какое-то время с веревкой, связывающей руки эльфийки, я смог ее освободить. Подхватив легкое тело на руки, я замер в ожидании дальнейших инструкций со стороны демонессы.
      -Осторожно положи ее на алтарь. Да, будь же аккуратнее! - Кто-то явно забыл, что я не только для себя стараюсь, и следует быть повежливее. - Замечательно, а теперь разорви на ней одежду.
      -Зачем? - Нет, мне правда было интересно.
      -Не трать драгоценное время на глупые вопросы. Те кто пленил нас, могут вернутся в любой момент. Просто выполняй, что тебе говорят. - Сказано-сделано, пора бы уже мне перестать удивляться. - Сейчас я буду передавать образы рун, которые ты должен начертить на ее теле, в твое сознание. Чертить нужно кровью, желательно твоей. - 'Спокойствие! Только спокойствие!' - как говорил один известный мультипликационный персонаж. Сосредоточится на вычерчивании замысловатых закорючек было сложно по причинам вполне понятного характера. Как-то раньше не приходилось ничего рисовать на телах обнаженных девушек, но новый опыт нельзя было назвать неприятным, что уж скрывать, мне даже немного понравилось, да и уроки калиграфии пригодились, на мой взгляд все получилось довольно мило и аккуратно, одним словом я остался доволен проделанной работой. Когда последняя руна заняла свое место на груди эльфийки, Ним продолжила командовать.
      -Осталось получить доступ к источнику энергии. Ты должен как-нибудь повредить этот алтарь. Если не ошибаюсь, то он является артефактом-накопителем, сейчас внутри должно находится огромное количество энергии.
      -И как ты себе это представляешь? Может местные обитатели держат где-нибудь неподалеку кирку как раз на такой случай?
      -Откуда мне знать? Я же не говорю, что ты должен полностью разрушить эту махину, достаточно неглубокой трещины, чтобы заключенная внутри энергия начала выходить наружу. - Учитывая материал, из которого был изготовлен алтарь, даже поцарапать его может оказаться невыполнимой задачей. Но раз уж взялся за дело, то нужно попытаться довести его до конца. После непродолжительных поисков я наткнулся на нагромождение каких-то ящиков. В одном из них оказались аккуратно сложенные железные колышки примерно двадцатисантиметровой длины. Это конечно не молоток или кирка, но все же лучше чем ничего. Вместе со своей находкой я вернулся к алтарю. И только сейчас обратил внимание на то, что на полу в некоторых местах находились небольшие лужицы засохшей крови. Я не брезгливый, но находится в зале, которому самое место в каком-нибудь фильме ужасов, было крайне неприятно. Быстрее бы все это закончилось, и желательно не моей смертью.
      -Если я попытаюсь воткнуть эту штуку в алтарь, ты уверена, что здесь ничего не взорвется? - На всякий случай уточнил я.
      -Не знаю. Но кто не рискует... - Лучше бы я не спрашивал.
      -Помню, помню, но если что-то случится, ты знаешь кого я буду винить в собственной смерти. - Используя всю оставшуюся силу, я вогнал железный кол примерно на сантиметр в гладкую поверхность алтаря. В разные стороны от места удара тут же поползли тонкие трещины. Я зажмурился, но ничего не произошло.
      -Осталось самая легкая часть, перенести мою душу в новое тело. Нужен телесный контакт, об остальном я позабочусь сама. - Ним ликовала, и если бы мне не было так плохо, то я бы радовался вместе с ней.
      -А от меня требуется...?
      -О, сущие пустяки, простой поцелуй.
      -С чего это вдруг я должен целовать незнакомую полумертвую девушку? Не было у меня никогда подобных склонностей. - Я даже инстинктивно сделал несколько шагов назад, стараясь увеличить расстояние между мной и девушкой, которая лежала на алтаре.
      -Не капризничай как ребенок, от тебя требуются сущие пустяки по сравнению с тем, что мы уже сделали. - Ага, особенно мне понравилось это 'мы'.
      -И другого способа конечно же нет? Если нужен контакт, может я ее просто за ручку подержу?
      -Другого способа нет. - Как-то не слишком убедительно это прозвучало. Но отступать уже не имело никакого смысла. Мои губы соприкоснулись с губами умирающей эльфийки, несколько секунд ничего не происходило, а затем девушка ответила на мой поцелуй. К своему стыду я оказался полностью не готов к такой реакции с ее стороны и отскочил от эльфийки как ошпаренный, до того как она успела оплести руками мою шею. До моего слуха донесся чей-то до боли знакомый смех. И источник его уже успел спрыгнуть с алтаря и сейчас с улыбкой на лице наблюдал за моим замешательством.
      -Я думала тебе должно понравится такое завершение моего пребывания в твоем теле. - Произнесла эльфийка голосом Нимюэль. Наверное, в данный момент я выглядел презабавно.
      -Ним?
      -А ты ожидал увидеть кого-то еще? - Девушка по прежнему улыбалась. Мой взгляд скользнул с ее лица немного ниже, и я смутился еще больше.
      -Могу попросить тебя чем-нибудь прикрыться? А то твой облик немного мешает сосредоточится.
      -Всего лишь немного? - Ним обиженно надула губки. - Хорошо, ты прав, у нас нету времени заниматься подобными вещами. - Что именно она под этим подразумевала, я решил не уточнять.
      -Я кстати так и не понял причину, по которой эти сектанты прекратили резать людей. Только не говори мне, что все дело в моей несравненной удаче?
      -Вовсе нет. Это основы магии крови, чем больше жертва мучается перед смертью, чем больше испытывает боли, тем больше из нее можно вытянуть энергии. Что толку убивать людей во сне? Это же будет напрасной тратой материала.
      -Ты как-то слишком спокойно об этом говоришь. Стоит напомнить, что еще полчаса назад этим материалом был я, да и ты вместе со мной.
      -Ладно, хватит уже разговоров. Давай искать выход. А то нам даже твоя 'несравненная' удача в итоге не поможет. Терять вновь обретенное тело в этой дыре я не намерена.
       Из зала, в котором мы находилось, было два выхода. Но что-то мне подсказывало, каким бы из них мы не воспользовались, уйти незамеченными не удастся. А сил вступать в бой попросту не было. С другой стороны я теперь находился не в гордом одиночестве, однако воспринимать изящную эльфийку, пусть и с душой демона, как реальную боевую единицу у меня пока не получалось. К слову, сейчас я и сам на боевую единицу не тянул, на половинку максимум.
       Все это время какая-то деталь происходящего казалась мне неправильной, но я долго не мог понять в чем же дело. Если здесь долгое время держали большое количество людей, то в воздухе должны были витать совсем другие ароматы. Скорее всего помещение хорошо проветривается, но окон в нем точно не было. Значит где-то должно быть вентиляционное отверстие, и если систему вентиляции в этом здании делали с таким же размахом, как и все остальное, то мы вполне сможем ей воспользоваться для побега. Искомый выход нашелся очень быстро, в стене у самого потолка располагалось отверстие достаточного размера, чтобы в него пролез человек. Решетка, которой оно оказалось прикрыто, была закреплена не слишком надежно, и мне удалось ее выломать. Уже через пять минут я, согнувшись в три погибели и держа перед собой позаимствованный в зале факел пробирался по замысловатой системе вентиляционных шахт, где-то сзади время от времени раздавалась тихая ругань демонессы. Как же замечательно, что я не страдаю клаустрофобией.
       Время шло, и мне уже начало казаться, будто мы никогда не выберемся из этого каменного лабиринта, но после очередного поворота я почувствовал как в лицо ударила волна свежего воздуха, выход был уже близко. Никакого яркого света в конце туннеля мы с Ним так и не дождались, выбравшись на крышу сооружения, напоминающего древние, пирамидообразные храмы ацтеков, про которые я когда-то читал, мы увидели звездное небо. Была уже глубокая ночь, но света луны хватало, чтобы хоть как-то осмотреть окрестности. И то, что предстало моему взору, вовсе меня не обрадовало. Храм, из которого мы только что выбрались, был расположен высоко над уровнем моря. Мы находились на острове, и я понятия не имел, как мы могли сюда переместится почти из самого центра Империи. Внизу можно было различить людей с факелами, скорее всего это были патрульные. Территория вокруг храма была полностью очищена от растительности, первые деревья начинались только метрах в ста от того места, где мы сейчас находились.
      -А здесь красиво. - Задумчиво проговорила внезапно оказавшаяся совсем рядом Нимюэль. Казалось, она вовсе не переживала из-за сложившейся ситуации. - Есть идеи о том как нам спуститься вниз? - Расстояние между крышей и ближайшим ярусом пирамиды было метра три. Но я успел заметить, что чем ближе к поверхности земли, тем больше становилось расстояние между ярусами.
      -А есть варианты? Давай уже спускаться и надеяться, что в процессе не переломаем себе все кости. - С такой вот обнадеживающей фразы и начался наш спуск, за себя я особо не переживал, в принципе, я мог свободно прыгать и с десятиметровой высоты при условии достаточной площади поверхности приземления. Погасить силу удара не так уж и сложно, как может показаться. Волновался я за Ним, но, как оказалось, на первый взгляд хрупкое эльфийское тело было способно и не на такое. Самым сложным было преодолеть последний участок спуска. Необходимо было сделать все быстро и по возможности тихо, чтобы нас не заметили патрульные. План был предельно прост, выбрать время, спрыгнуть и, что есть сил бежать в сторону леса. Судьба на этот раз не стала над нами издеваться и позволила добраться до спасительных зарослей без неприятных неожиданностей. Наш побег остался незамеченным, по крайней мере, мне так показалось.
       В течении часа мы пробирались через тропический лес в надежде выбраться на берег. О том, что будем делать дальше я пока старался не думать. Уже светало, когда Ним попросила меня остановится.
      -Мне нужно какое-то время передохнуть. Я чувствую себя выжатой до последней капли. - Мне и самому приходилось не лучше, но невдалеке уже можно было разглядеть просветы среди деревьев, а это означало, что берег близко.
      -Тогда оставайся тут, а я пройду еще немного вперед и осмотрюсь.
      -Надеюсь, ты не решил меня здесь бросить? - Ну вот с чего она начала делать такие предположения?
      -Сама подумай, куда я могу отсюда деться? Если ты не заметила, то мы находимся на острове.
      -Когда ты вернешься? - Тут же последовал следующий вопрос.
      -Минут через десять, может быть раньше. - Ним опустилась на землю, прислонилась спиной к стволу дерева и закрыла глаза.
      -Будь осторожен. - Донеслось до меня, когда я уже успел отойти от нее метров на десять.
       Деревья становились все реже, и в конце концов я вышел на песчаный берег. В бухте на якоре стоял корабль с опущенным парусом. Палубу его освещали факелы, но никакого движения на корабле я не заметил. К небольшому деревянному причалу у берега были пришвартованы несколько лодок. Неподалеку лежали какие-то ящики, рядом с ними горел костер. А у костра сидела одинокая фигура. Я решил подкрасться поближе и осмотреться повнимательнее, возможно удастся тихо обезвредить человека у костра и отвести его для дальнейшей беседы к месту, где ждала Нимюэль. Но запас моего везения на сегодня был исчерпан. Чувство опасности проснулось слишком поздно, и обернувшись, мне оставалось только наблюдать за стремительно приближающейся к моей голове дубиной, ни сил, ни времени, чтобы избежать удара, у меня не было. Последовала резкая вспышка боли, и я потерял сознание.

      ***

       В одном из подвальных помещений штаб-квартиры дознавателей этим утром было на удивление многолюдно. В центре зала на полу находилась круглая пластина шестиметрового диаметра. Пластина была сделана из метеоритного железа, поверхность ее по краям испещряли несколько рядов причудливых рун, которые время от времени загорались фиолетовым пламенем.
       Вокруг артефакта суетились люди в робах синего цвета, на груди у каждого из них серебристыми нитками был вышит один и тот же символ, обозначающий бесконечность. Чуть поодаль стояли маги в серых одеяниях, в руках каждый из них сжимал короткий клинок. Лезвия мечей покрывала руническая вязь, владельцы грозного оружия пристально наблюдали за площадкой для пространственного перемещения. Готовые в любой момент противостоять тому, что может появиться из портала.
       Не смотря на большое количество народа, в помещении сохранялась почти полная тишина. Изредка можно было услышать как люди в синих робах перекидывались друг с другом парой слов, а затем снова воцарялось молчание. За всем происходящим со скептическим выражением лица наблюдал Конрад Бейгл. Подле него находились еще два человека, один из них казалось пребывал в трансе и не замечал ничего вокруг, а второй все время помечал что-то на листе бумаги, который держал в руках.
      -Зачем вы согнали сюда столько боевых магов? - Наконец нарушил молчание главный дознаватель.
      -Вы же знаете, сер, существует специальный протокол для использования этого портала. Даже если риск минимален, мы не можем пренебрегать безопасностью персонала.
      -Как будто им заняться больше нечем. Лучше скажите как там дела у отряда Вальдэра? - Тот из помощников, который до этого момента не обращал внимания на происходящее вокруг, услышав вопрос начальника тут же оживился.
      -Сопротивление сломлено, но группа потеряла четверых магов и одного экзекутора. - Конрад от удивления даже присвистнул. Таких серьезных потерь у них давно не было.
      -Они там, что с демонами дрались? Впрочем неважно, удалось что-нибудь найти?
      -Четверо выживших, еще обнаружили несколько сотен тел и часть похищенных товаров.
      -Не густо. Либо от остальных тел уже успели избавится, либо это было не единственное место, куда перемещали похищенных людей. А это значит, что наши проблемы только начинаются. Сколько еще времени группа там пробудет?
      -Вальдэр, передает, что они готовы вернутся в любой момент. Ждут только вашего приказа.
      -Вот и замечательно, передай ему - пусть возвращаются. - После слов главного дознавателя, руны по периметру металлической пластины еще раз вспыхнули фиолетовым пламенем, в воздухе начало раздаваться потрескивание, а боевые маги заметно напряглись. Из воздуха один за другим начали появляться люди в серых и золотых одеяниях. Выглядели они немного потрепанными, некоторые были ранены. Затем появились четверо людей в грязной и изорванной одежде, которые со страхом озирались по сторонам. И наконец последними из портала вышли человек в черной рясе, высокий воин в полных латных доспехах и с двуручным мечом черного цвета, который буквально поглощал свет от висевших вдоль стен факелов и одноглазый человек средних лет в просторном черном одеянии, расшитом золотыми письменами. За несколько минут все новоприбывшие покинули помещение в сопровождении боевых магов. Только человек с повязкой на глазу задержался возле Конрада и его помощников.
      -Вальдэр, не расскажешь мне как вы умудрились потерять столько народу? - Одноглазый выдержал суровый взгляд главного дознавателя, криво улыбнулся и начал свой доклад.
      -Если бы я не знал тебя так давно, Конрад, то решил бы, что ты попросту хочешь меня угробить, посылая на подобные задания. Чего еще ты ожидал, начиная операцию без предварительно разведки. Ты вообще помнишь куда вы нас забросили? Естественно, что там никто не обрадовался нашему появлению. Еще и проклятые экзекуторы постоянно путались под ногами, может они и первоклассные воины, но из-за их самомнения проблем от них было больше чем пользы. Если бы они сразу подчинились моим приказам, мы бы не потеряли столько боевых магов. Они совершенно не умеют работать в команде, проклятые единоличники, может смерть товарища их чему-то и научит, но лично я в этом сильно сомневаюсь. Да и платить за этот сомнительный урок жизнями своих людей мне не по душе.
      -Ну, а экзекутор то как погиб?
      -Его с собой забрал один из тамошних жрецов. Признаться, давно не встречал таких противников. Он удерживал весь наш отряд несколько минут. Несколько минут магического противостояния с тремя экзекуторами и двумя десятками боевых магов, ты себе это можешь представить? Не каждый архимаг на такое способен. А тут простой жрец...
      -Ну значит не такой уж и простой. Нашли что-нибудь, что помогло бы выйти на тех, кто за всем этим стоял?
      -Если там и было что-то важное, то теперь оно уничтожено. В конце весь храмовый комплекс не выдержал и обвалился, нам самим еле удалось унести ноги. Понятия не имею для чего этим людям нужно было столько народу. Слишком хорошо они были организованны для очередной секты всеми забытого божка.
      -Можешь быть свободен, но к обеду жду от тебя подробный письменный отчет.
      -Как пожелаешь. А теперь я предпочту смыть с себя всю эту грязь и немного поспать. Если уж мы сами не можем поставить на место этих заносчивых ублюдков, постарайся чтобы это сделал лорд Дэш. - После этих слов Вальдэр покинул помещение. Отдав последние распоряжения, Конрад с задумчивым видом направился в свой кабинет.

      ***

       Меня окружала кромешная тьма. Определить свое положение в пространстве было невозможно, я даже не мог понять нахожусь ли я в движении или в неподвижности. Абсолютная тишина давила на разум. Так продолжалось какое-то время, затем картина происходящего изменилась. Я начал ощущать собственное тело и внезапно понял, что сижу на холодном полу. Напротив меня из ниоткуда возникло зеркало высотой в человеческий рост. Оправа у него была металлической. В зеркале почему-то отражался не я, а кто-то другой. Лицо его скрывала маска, изображающая ворона. Мы смотрели друг на друга и молчали. Первым не выдержало отражение.
      -Ты снова здесь. Но ты по прежнему не готов. Зачем ты пришел? Разве я не предупреждал? Такое поведение раздражает. На этот раз удалось выкрутится, но ты ничему не научился. Рано или поздно всякой удаче приходит конец. Нельзя полагаться только на нее. Достоин ли ты второго шанса? Нужно подумать. - Его монолог походил на бред сумасшедшего. Порой сложно было отличить вопрос от восклицания, ударения в словах ставились случайным образом и интонация постоянно изменялась. Я даже не был уверен, что человек в зеркале обращался ко мне, а не разговаривал сам с собой. Как бы то не было мне это все надоело, и я попытался что-то сказать, но ничего не вышло, мой рот открывался, губы шевелились, но не было слышно ни единого звука. Тем временем Ворон, как я решил его называть, задумчиво наблюдал за моими безуспешными попытками. В конце концов я прекратил свои потуги, смирившись со своей беспомощностью. И покорно посмотрел на Ворона, в ожидании его нового монолога.
      -Возможно ли, что в происходящем нет твоей вины? Сомнительно. Но ты избавился от своей ноши. Полагаю, теперь ты достоин. Иначе меня бы здесь не было. Значит придется подождать еще немного. Проблема в твоей психике, она все еще слишком нестабильна, на восстановление понадобится какое-то время. Но если вернешься неподготовленным в следующий раз, то пощады не жди, спешить не следует. Даже если погибнем мы оба, таков будет выбранный путь. А теперь прощай. - Видение исчезло так же внезапно, как и появилось, а на смену ему пришел обычный сон. В нем я постоянно от кого-то бежал, с кем-то сражался и спасал прекрасных эльфиек, только вот благодарности с их стороны почему-то так и не получил. Одним словом, неправильный какой-то сон.


Глава 4.



       Очнулся я в тесном корабельном трюме. Хорошо или плохо, но благодаря удару по голове, из-за которого я потерял сознание на острове, а так же предположительно заработал себе сотрясение мозга, воспоминания о первых днях пребывания на борту пиратского корабля в памяти отложились весьма смутно. Словом 'терпимо' мое самочувствие стало возможно охарактеризовать только на четвертый день плаванья, и то с натяжкой. Температура спала, я перестал терять сознание каждые несколько часов, и рассудок начал понемногу проясняться.
       Кроме меня в трюме находилась еще дюжина мужчин. Общительными моих товарищей по несчастью назвать язык не поворачивался, но в конце концов нужная информация от них была получена. Во-первых: мое социальное положение значительно ухудшилось, из человека свободного я превратился в бесправного раба. Во-вторых: рабы теперешним нашим хозяевам нужны были исключительно как товар, и корабль в данный момент как раз направлялся в Паргас, самый крупный город к востоку от границ Империи, где нас планировали выставить на торги. Паргас являлся пристанищем для пиратов, работорговцев, контрабандистов, беглых преступников и прочей публики не согласной с имперским законодательством. Большинство из них в Империи давно бы повесили, не утруждая себя такими излишествами как суд и следствие. Очевидно, что нынешнее положение вещей меня ни чуть не радовало, и дело тут вовсе не в моей привередливости. Перспективы удручали еще больше, поэтому какое-то время я предпочел о них не думать.
       Как и остальные рабы я был закован в цепи, что конечно же доставляло немалые неудобства. Единственным из замеченных мной плюсов была еда, пираты явно заботились, чтобы рабы сохраняли 'товарный вид'.
       Пока корабль плыл к Паргасу у меня появилось достаточно времени для размышлений о своей дальнейшей судьбе. Говорят, что во всем нужно искать положительные стороны, но в теперешней ситуации как бы я не старался, ничего хорошего найти не удавалось. Как долго продлится мое заключение, я не знал. Еще меня беспокоила судьба Нимюэль. За последнее время я успел к ней сильно привязаться. Вслух я этого никогда не скажу, но ее капризного голоса мне немного не хватает. Шансы на успешное спасение с проклятого острова были призрачны, но, возможно, ей повезло. Надеюсь, дела у нее сейчас обстоят лучше чем у меня. Переживания за судьбу ближнего своего это конечно прекрасно, жаль, что мои столь возвышенные чувства никак не могли мне помочь решить собственных проблем. Если невозможно сбежать сейчас, значит остается только ждать подходящего шанса. Рано или поздно он просто обязан появиться. Оптимизм - наше все.
       Следующие несколько дней я провел восстанавливая свои силы, чтобы когда выпадет шанс на спасение, не проворонить его из-за собственной слабости. И когда корабль причалил к берегу, у меня в голове уже родился приблизительный план действий.
       Торги должны были начаться завтра, а пока нас решили отмыть от грязи и сделать вновь похожими на людей. Таким поворотом событий я был вполне доволен, и настроение не испортила даже ночь, проведенная в каком-то загоне без намеков на малейшие удобства. Я твердо решил, что как только с меня снимут оковы, те из-за кого я в них оказался сильно пожалеют о своем решении ограничить мою свободу. И это вовсе не из-за моей злопамятности то, что я с ними сделаю нужно рассматривать как... воспитательные мероприятия, да именно так, перед смертью пару уроков они уж точно усвоят.
       В полдень следующего дня нас погнали на одну из городских площадей. Там возвышался специально предназначенный для подобных мероприятий помост. Вокруг него уже собралась приличная толпа народа. И как только у этих людей хватает силы терпеть такую жару? Хотя может все это дело привычки. А может и нет, я заметил, что некоторые люди спасались от беспощадного солнца в тени зонтиков, которые держали то ли их слуги, то ли рабы. У меня возможности избежать палящих, солнечных лучей не было, поэтому приходилось терпеть. Быстрее бы уже все закончилось, и так проблем полно, не хватало мне еще сгореть. Вроде бы мелочь, а потом из-за нее несколько дней мучиться.
       Торги начались, и на помост повели первую партию рабов, состоящую из рослых мужчин, толстяк в цветастой одежде, которая хоть и выглядела дорогой, но смотрелась на нем просто отвратительно, начал вещать противным голосом о превосходном качестве 'сегодняшнего товара', жадный блеск его маленьких глаз меня почему-то сильно нервировал. Вначале рабов продавали небольшими группами, затем начали выводить тех, кого отобрали для 'розничной' продажи. Первыми были девушки. Толпа тут же оживилась, а улыбка на потном лице распорядителя стала еще шире. Основной доход продавцы явно получали во время этой части торгов. Но девушек оказалось не так уж и много. Когда продали последнюю, энтузиазма в толпе поубавилось и некоторые из потенциальных покупателей начали расходиться. Толстяк, окинув взглядом поредевшую толпу, заметно приуныл, но сделав над собой усилие вновь натянул на лицо добродушную мину. По одному опять начали выходить мужчин, тогда оживилась женская часть аудитории, видимо, ради этого зрелища большинство из них сюда и пришли. Я разглядывал толпу и не чувствовал к этим людям ничего кроме презрения.
       Наконец наступила моя очередь. Раздетый по пояс, и в обносках, которые еще недавно были моими штанами, я с гордым видом прошествовал вперед. Терять собственное достоинство даже в такой ситуации в мои планы не входило. Любуйтесь, мне не жалко. Вскоре я с удовольствием избавлю мир от счастливчика, который согласится меня выкупить.
      -Только посмотрите на него! Этот раб в прекрасной физической форме, его тело не имеет изъянов, а какой взгляд! Похоже, что кто-то до сих пор не смирился со своей судьбой. - Дешевый прием, но все же немного лестно, не стану скрывать. - Дамы, кто хочет стать его укротительницей? Нет необходимости дальше расхваливать такой товар, вы и сами все видите. Ну же, кто даст за него сорок серебряных? - В толпе несколько человек подняли руки. - Пятьдесят серебряных? А может быть шестьдесят? - Кто-то опустил руки, а кто-то наоборот поднял. - Смелее, такое приобретение окупится очень быстро. Кто-то хочет предложить восемьдесят серебряных? - Количество поднятых рук уменьшилось. Зря они это, вложение денег то выгодное, ну относительно. - Девяносто? - Осталось всего двое желающих. Эй, я же обижусь, всего девяносто серебряных монет, жадины! Первой из тех двоих была разодетая дама лет сорока, в окружении своей охраны. С таким лицом и правда без охраны на улицу лучше не ходить, иначе перепутают с прокаженной и закидают камнями. Я непроизвольно поежился. А когда увидел второго покупателя, то сохранять внешнюю невозмутимость стало в несколько раз сложнее. В толпе стояла Нимюэль, одетая в светлую блузку, которая скорее подчеркивала, чем скрывала высокую грудь и тонкую талию, черные обтягивающие штаны и высокие кожаные сапоги. Она смотрела на меня и мило улыбалась, не обращая внимания ни на откровенно похотливые взгляды стоящих рядом мужчин, ни на завистливо-злобные взгляды женщин. Беру обратно свои слова на тему убийства того, кто меня купит. Если это будет Ним то я только за. - Один золотой, наконец-то пошли серьезные предложения. - Один золотой и двадцать серебряных! - После некоторой паузы дама опустила свою руку и с демонстративным пренебрежением посмотрела в сторону конкурентки. - И у нас есть покупатель!
       Из толстого кошелька Ним отчитала нужную сумму и передала ее в руки второго распорядителя торгов.
      -Снимите с него эти железки. Он все равно никуда не убежит.
      -Госпожа, вы уверенны? - Распорядитель с сомнением окинул Ним взглядом.
      -Если попробует, то превратится в живой факел прежде, чем успеет отбежать от меня на пару шагов, я все таки маг. - Как бы в подтверждение этих слов в ее правой руке заплясали сполохи багрового пламени. - Слишком убедительно у Ним выходили угрозы, мне из-за этого стало немного не по себе. Распорядитель кивнул в сторону находившегося неподалеку кузнеца, и через несколько минут я оказался свободен. - За мной. - Голосом не терпящим возражений скомандовала Нимюэль (это у нее тоже получалось прекрасно), и я, покорно склонив голову, последовал за ней. Когда мы удалились с площади на достаточное расстояние, я уже не видел смысла дальше молчать и накинулся на демонессу с вопросами.
      -Как ты смогла выбраться с острова? Как меня отыскала? Откуда у тебя деньги?
      -А я думала, что ты начнешь с чего-то вроде 'как я рад тебя видеть, Нимюэль', или 'как же замечательно, что ты меня не бросила, Нимюэль'. - С притворным вздохом разочарования проговорила демонесса.
      -Хорошо, ты не представляешь на сколько я рад тебя видеть. Просто это стало... большой неожиданностью. Если честно, то я не особо рассчитывал на помощь извне.
      -На первый раз прощаю твою бестактность, но в следующий раз обижусь, так и знай. - Продолжила она серьезным тоном, но в глазах в это время плясали веселые искорки.
      -Куда мы направляемся? - Задал я свой следующий вопрос.
      -В мой номер в гостинце, будем приводить тебя в надлежащий вид. Кстати милая татуировка, я ее раньше не видела. Тебе идет. - Я вспомнил про свой внешний вид, почему-то стоять на помосте закованным в цепи было менее неуютно чем разгуливать в таком виде по улице. И только сейчас я почувствовал на себе чьи-то пристальные взгляды.
      -Ним, за нами следят.
      -Я заметила. Кто-то явно не умеет проигрывать. Та женщина, похоже, так и не смирилась с твоей потерей. Может мне стоило тебя ей уступить? - И опять все сказано на полном серьезе, вот только глаза ее выдавали. Стоп. А ведь я только сейчас обратил внимание на ее глаза, в них что-то изменилось с нашей последней встречи. Готов поклясться, когда мы были на острове зрачки у девушки были человеческие, а сейчас их форма изменилась, и они стали походить на змеиные. Но времени задумываться о переменах во внешности моей спутницы не было. Шаги за спиной быстро приближались. И когда я обернулся передо мной уже стояли двое громил-охранников, а из-за их спин выглядывала та самая женщина, что проиграла торги за мою скромную персону. Вблизи она выглядела еще более уродливой. Готов поспорить характер у нее не лучше чем внешность. Интересно исправить то, что с ее лицом натворила природа, этой женщине тоже мешала жадность? Уверен местные целители за должную плату и не таким существам придавали модельную внешность.
      -Деточка, тебе лучше уступить этого раба. Ты же не хочешь, чтобы с тобой случилось что-нибудь плохое. - Внешне я выглядел совершенно расслабленным, но был готов сорваться с места и ринуться в бой в любое мгновенье. Охранники не выглядели особо обеспокоенными, наверное со стороны хрупкая девушка и молодой парень мало походили на реальную угрозу для этих шкафов. Но первое впечатление часто обманчиво. В своих силах я был полностью уверен и откровенно радовался происходящему, если не случиться ничего экстраординарного, то громилы даже не успеют вытащить из ножен свое оружие. Но первый ход сделал не я. Ним, ни говоря ни слова, сделала пару шагов по направлению к охранникам и окинула их оценивающим взглядом, на который те ответили издевательскими ухмылками. А затем без всякого предупреждения демонесса ударила одного из охранников в грудь, ее рука, как будто не ощущая никакого сопротивления, погрузилась в человеческую плоть. И в следующую секунду Ним вытащила из раны все еще продолжающее биться сердце, охранник, так не издав ни звука, свалился на мостовую, вокруг него начала растекаться лужа крови. Пока он падал, я успел заметить выражение детского удивления в его уже мертвых глазах. Второй громила, осознав, что сейчас произошло в ужасе отшатнулся назад и спиной врезался в свою нанимательницу, та потеряв равновесие упала на каменную брусчатку. Не обращая внимания на продолжающего пятится охранника, Ним подошла к ошарашенной женщине.
      -Он так сильно вам приглянулся? Понимаю, но вынуждена ответить отказом на ваше не совсем вежливое предложение. - Будничным тоном проговорила демонесса, одновременно с этим она успела пару раз подбросить в воздух окровавленное сердце, как будто это был теннисный мячик. - А теперь мы вас покинем, вы ведь не возражаете? - Та явно не возражала, но в ответ смогла только неуверенно покачать головой. - Ну вот и славно, а это, кажется, ваше. - Демонесса разжала свою руку, и сердце упало на подол платья испуганной женщины, на нем тут же образовалось красное пятно. Затем Ним наклонилась к первому охраннику, вытерла руки о его одежду, снова приподнялась, развернулась на каблуках и как ни в чем не бывало зашагала дальше по улице. Я поспешил следом за ней. Способ решения проблемы был радикальным, но действенным и с этим нельзя было не согласится. Впрочем, в этот момент я понял как мало на самом деле знаю свою спутницу, эта жестокая ее сторона предстала передо мной впервые. Не сказать, чтобы я был в восторге от увиденного, однако и сильного неодобрения не испытывал. Пусть кто-нибудь другой жалеет людей подобных тем, с кем нам довелось сегодня столкнуться.
       До гостиницы мы добрались без происшествий. В любом другом городе убийство днем да и еще и при свидетелях привлекло бы не один десяток городских стражников, но тут, казалось, всем было наплевать. Не хотелось бы привыкать к подобному порядку вещей. Паргас мне не нравился все больше и больше. Пока я мылся, Ним где-то раздобыла для меня новую одежду. Перед тем как переодеться я взглянул на себя в зеркало. Уже и не помню когда в последний раз выпадала такая возможность. А из зеркала на меня смотрел почти незнакомый человек. Кожа стала более смуглой. Волосы за время, что я находился в пути успели заметно отрасти. Пока я жил в монастыре, приходилось постоянно сбривать их, в последний раз такой длины мои волосы были почти одиннадцать лет назад, перед тем как я прошел посвящение. Единственной неожиданностью стал их цвет: сколько себя помню, волосы всегда были русыми, а теперь стали абсолютно черными. Странно конечно, но бывают вещи гораздо хуже чем внезапное изменение пигментации волос. Одевшись, я пошел искать демонессу. Номер, который Ним занимала, у нас на земле назвали бы президентским люксом, несколько шикарно обставленных комнат и помещение под ванную, по местным меркам это было весьма дорогое удовольствие. Нашел я свою спутницу в одной из комнат.
      -Ну вот, хоть на человека стал похож. - Проговорила демонесса, заметив мое появление. - Можешь кстати начать с извинений.
      -Это за что?
      -Ты забыл, что оставил меня одну на том острове?
      -Мне немного не оставили выбора, если ты не заметила.
      -Ты оправдываешься?
      -Нет, прости ты права. Просто не люблю признавать собственные ошибки. Я до сих пор злюсь, что меня так легко схватили. Но может ты все таки расскажешь как тебе удалось выбраться от туда?
      -История не особо интересная, но так и быть расскажу. Когда ты не вернулся в тот раз, я пошла посмотреть в чем дело. Ну и застала как раз момент погрузки твоей бессознательной тушки в лодку. По началу я хотела вмешаться, но потом поняла, что такими темпами меня просто погрузят в ту же лодку. И я затаилась, должен же из нас двоих хоть кто-то прислушиваться к голосу разума. Затем со стороны храма начали раздаваться взрывы. И я посчитала за лучшее на время укрыться в лесу. Через какое-то время раздался самый сильный взрыв, только позже я узнала, что это был шум от обрушения храма. Лодка отчалила от берега, а как только тебя подняли на корабль, он снялся с якоря. Несколько часов я бродила по лесу, проклиная тот остров, пиратов, а заодно и тебя и почти выбилась из сил. К счастью я наткнулась на двух спасшихся при разрушении храма людей. Поначалу они были вовсе не рады меня видеть, мне показалось, что они даже меня боялись. Но потом увидев, в коком я состоянии, они тут же стали более смелыми и наглыми. Удивительно как низменные инстинкты так быстро побеждают страх у представителей вашей расы. Когда они попытались воспользоваться моей слабостью, я преподнесла им небольшой сюрприз. Энергия их душ полностью восстановила мои силы. Следующие два дня я бесцельно бродила по острову, а потом появился еще один корабль. Они должны были доставить еду и еще какие-то товары для обитателей храма, но немного опоздали. Попасть на корабль не составило труда, да и убедить капитана и команду немного помочь мне тоже было не сложно. После десятка трупов они стали относится к моим просьбам с большим пониманием, милые ребята, если бы не их запах, то они могли бы мне даже понравиться. Перестань на меня так смотреть, это была шутка. Дальше я узнала куда тебя могли забрать и еще немного пообщавшись с командой убедила их отправится в Паргас. Как же они спешили от меня избавится, мы даже обогнали корабль, на котором тебя сюда доставили. А, что было дальше, ты и сам можешь догадаться.
      -А кто разрушил тот храм ты случайно не выяснила?
      -Нет, мне было немного не до этого.
      -Ну и ладно, еще раз спасибо за мое освобождение, не хотелось бы привыкать к жизни раба.
      -Мой долг перед тобой тоже не маленький, так, что не обращай внимания. Ты уже решил куда мы отправимся дальше?
      -Мы?
      -Имеешь что-то против? - В глазах Ним отразились сначала гнев, а затем обида.
      -Нет конечно, просто не ожидал такого поворота событий. Думаю, надо вернутся в Империю.
      -Как скажешь. - Смиренно согласилась демонесса. Раньше столько смирения в ее голосе я никогда не слышал, что-то тут явно не так.
       Мне все еще требовался отдых, чтобы окончательно избавится от последствий своего заключения в трюме пиратского судна. Ним куда-то ушла, предположительно за едой, а я решил немного вздремнуть. Когда я проснулся, и открыл глаза, то обнаружил лежащую рядом демонессу, та в свою очередь очень внимательно за мной наблюдала, на сколько я успел заметить, из одежды на ней почему-то ничего не было. Пока я пытался осмыслить происходящее, Ним прильнула ко мне и страстно поцеловала. Я с трудом смог найти в себе силы и немного отстранился. Суть происходящего все еще от меня ускользала, но зато сонливость исчезла моментально.
      -В чем дело? Разве я тебе такой не нравлюсь? - Проговорила Ним, все так же пристально смотря мне в глаза. Ну, что я мог на это ответить?
      -Конечно нравишься, но... - Договорить мне не дал еще один поцелуй. Больше проявлять чудеса самообладания не получалось, да и не хотелось, если честно. День определенно начинал мне нравится. Следующие несколько часов оставили в памяти немало приятных воспоминаний, но, пожалуй, нет смысла вдаваться в подробности.

      ***

       Оказавшись на холодном полу в темной комнате, я вспомнил о двух предыдущих своих видениях. Как и в прошлый раз, напротив меня из ниоткуда возникло зеркало в железной оправе. Но сейчас ощущения немного отличались, я полностью контролировал свое тело и разум. Не было той странной неопределенности, и теперь я точно знал, что сплю.
       Гладкая зеркальная поверхность покрылась рябью. В отражении вновь появился человек в маске. Какое-то время мы молча рассматривали друг друга, а затем он заговорил.
      -На этот раз ты готов. Наконец-то сумел избавиться от препятствия? Я рад, что не ошибся в тебе. - Голос звучал спокойно и уверенно. Затруднений с определением интонации и смысла, как во время предыдущей нашей беседы, не было.
      -Кто ты? - Задал я свой первый вопрос.
      -Учитель. - Хмм... Даже так? Ладно, позже уточню, кого и чему он тут собрался учить.
      -Раньше твоя речь была более... витиеватой.
      -Все дело в восприятии. Представь, что смотришь на какой-то предмет через стекло, если оно покрыто трещинами или непрозрачно, то ты либо вообще ничего не увидишь, либо изображение будет искаженным. Но каким бы не было стекло сам предмет наблюдения не изменится. Раньше твое восприятие было сильно искажено.
      -Что же изменилось?
      -Многое. Демон ушел, твое сознание очистилось. - Последовал незамедлительный ответ. Как же приятно когда твои вопросы не игнорируют, главное чтобы Ворону не надоело на них отвечать.
      -Зачем я здесь?
      -Я же уже сказал, что являюсь учителем. Тебе было даровано знание, моя задача помочь тебе им воспользоваться.
      -И кто же мне сделал такой подарок?
      -Ульм-Тир. - Замечательно. После каждого его ответа, у меня возникает парочка новых вопросов.
      -Хорошо, тогда в чем заключается это знание?
      -В способности эффективно использовать собственный разум.
      -Разве не это называется 'мышлением'?
      -Ты не понял. Позволь мне объяснить более доступно. Как не парадоксально, но самое совершенное оружие, из тех которым боги наделили смертных, это разум. Раньше людей способных полностью реализовать свой потенциал было больше, но время немилосердно к представителям вашей расы. Когда знание было потерянно, на замену была придумана существующая и по сей день магическая система. Ее с теми или иными изменениями используют и люди, и эльфы, и представители других рас.
      -И мне предоставили шанс воспользоваться потерянным знанием? С чего вдруг такая щедрость?
      -Я лишь помогу сделать первый шаг на этом пути. Остальное полностью зависит от тебя. А касательно твоего второго вопроса... Разве можем мы понять, что на уме у богов? - Где-то я это уже слышал, только не помню где. Ну раз не можем, значит не можем, пока поверю тебе на слово. Все равно другого ответа от тебя не дождешься.
      -И когда мы сможем приступить к обучению?
      -Прямо сейчас, именно поэтому ты здесь. Слушай внимательно, дважды я повторять не буду. Как только твой взгляд задерживается на чем-либо, возникает желание. Как только до твоего слуха доносится что-либо, возникает желание. Как только твои руки касаются чего-либо, возникает желание. Как только появляется мысль, тут же возникает желание. Желание произрастает из неведения. Избавится от неведения способны только боги. Поэтому желание всегда будет сковывать человеческий разум. В этом отличие смертных от бессмертных. Но оковы можно ослабить, ты не станешь подобен богам, но сможешь возвысится над смертными. Многие ограничения исчезнут. Все, что для этого нужно, это подчинить желание собственной воли. Пусть желание станет еще одним инструментом для достижения цели. Если сможешь этого добиться, то твои мысли смогут влиять на устройство материального мира. Самый простейший пример - это удаленное воздействие на предметы.
      -Что-то вроде телекинеза? - Признаться я еще не до конца понял все, что говорил человек в маске, но суть, кажется, уловил.
      -Я подразумевал воздействие в более широком смысле, телекинез, о котором ты говоришь, лишь малая часть, к примеру то, что ты бы назвал пиро/крио или электрокинезом малая часть того, о чем я говорю. А если забегать вперед, то ты сможешь добиться как минимум ни чуть не меньшего чем любой маг этой эпохи, а будешь стараться, то и гораздо большего.
      -Но разве маги не могут пользоваться тем же телекинезом? Тогда в чем отличие их системы от того, чему ты хочешь научить меня.
      -Во-первых: только маги воздуха способны на внешнюю имитацию телекинеза, но они используют силу стихии, а не своего разума. Во-вторых: они вместо того, чтобы черпать силы внутри себя ищут ее снаружи, и только потом, прогоняя ее сквозь свои энергетические каналы, творят то, что они называют заклинаниями. Ты уже знаешь, что энергия, или, если будет угодно, 'мана' существует абсолютно везде. А человеческая душа это по сути своей аккумулятор. Ману, которая в ней вырабатывается можно использовать в десятки раз эффективнее, чем ту, что, например, находится в воздухе. А еще у 'внешней' и 'внутренней' маны различная концентрация. Перед тем как использовать 'внешнюю' ее нужно, как бы это сказать... спрессовать, да, это слово подходит лучше всего. Возвращаясь к примеру с телекинезом, представь себе, что есть два мага один из них воздействует на предмет, используя классическую систему, а другой знания древних. Для достижения одинакового результата первому придется потратить гораздо больше сил и времени. Его 'максимум' будет в значительной степени уступать аналогичному у второго мага. Другими словами, если второй сможет поднять в воздух, скажем, камень весом в тону, то первый даже если надорвется, не сможет поднять ничего тяжелее центнера. Цифры я взял из головы, но порядок указан близкий к реально существующему. Теперь ты понимаешь разницу?
      -Кажется, да.
      -Тогда мне остается только показать как достичь нужного уровня сосредоточенности, для того чтобы ты смог начать использовать свои внутренние резервы, и для первого урока будет достаточно. - Я почувствовал легкое прикосновение к своему лбу, и мое восприятие моментально изменилось. Как будто я провалился куда-то в глубины своего собственного сознания и отстранено наблюдал за происходящим. Ощущения и мысли никуда не исчезли, но теперь, казалось, что инициатором всего этого являюсь не я. Сложно объяснить, я чувствовал отчужденность, как во время медитации, но одновременно с этим полностью контролировал происходящее вокруг. Казалось, что больше не существует никаких преград, и стоит мне чего-то пожелать, и желание тут же исполнится. - Запомни это состояние, когда-то давно люди назвали его 'сатори'. Ты должен будешь научится входить в него в любой момент по собственному желанию. Чем сильнее твоя воля, тем более сильное желание ты сможешь подчинить и тем более ощутимое воздействие сможешь оказать на материальный мир. Когда будешь практиковаться, помни, что количество доступной для использования маны у тебя все равно ограниченно, как только почувствуешь сильную слабость, сразу же прекращай занятия. Чем больше будешь практиковаться, тем быстрее твой 'аккумулятор' научится восполнять энергопотери. Возвращайся сюда только после того, как хорошо усвоишь сегодняшний урок. - Я хотел было спросить еще что-то, но было уже поздно, видение закончилось и меня затянуло в круговорот обычных снов.

      ***

       Когда я проснулся, было уже далеко за полдень. Положив голову мне на плечо, рядом спала Нимюэль. Какое-то время я лежал неподвижно, вспоминая подробности странного видения. Оно казалось слишком реалистичным для обычного сна. Плюс ко всему даже мое больное воображение не могло с нуля создать нечто подобное, ну или мне просто хотелось в это верить, иначе уже можно ставить диагноз, который мне точно не понравится. Значит предположим, что все происходило на самом деле, и человек в маске ворона говорил правду. Получается, существующие магические системы созданы чтобы хоть как-то восполнить потерянные давным давно возможности. И ведь восполнили, чтобы там не говорил Ворон. Как-то не доводилось общаться с по настоящему сильными магами, но даже если поделить на два все, что говорят об их способностях, они все равно останутся колоссальными. Те же архимаги, подобно чародеям из древних сказок, вполне могут сравнять с землей целые горные хребты или, если приспичит, создать на месте какой-нибудь равнины новое море. А о том, что из себя представляет полномасштабное магическое противостояние, я и вовсе промолчу. Другое дело, что уже много веков таких противостояний никто не ведет, давно уже поняли чем это может закончиться. Последствия будут хуже чем после ядерного взрыва. Сила это такая штука, которая чаще всего достается людям способным оценить последствия своих действий. Бывают конечно и исключения, но эти исключения долго не живут. Поэтому-то войны до сих пор и ведутся так, чтобы одна из сторон в итоге могла воспользоваться плодами победы.
       Наконец-то наступило время, когда не нужно никуда спешить. Большинство проблем были решены или исчезли сами собой. И нужно было решать, что же я хочу делать дальше. С тех пор как мне пришлось сражаться против мага, и выжить удалось лишь по воле случая, я твердо решил, что хочу получить хоть какое-то представление о магии, чтобы больше не чувствовать себя беззащитным в подобной ситуации. А сейчас мне говорят, что я могу научится чему-то большему. Зачем размениваться на заменитель, когда можно получить доступ к оригиналу? Чем же тогда я займусь по возвращению в Империю? Следовало бы найти место, где можно остановится на длительный срок и подробнее изучить подарок Ульм-Тира. Вопрос в том, где найти такое место?
      -Ним? Не притворяйся, я же вижу, что ты уже проснулась. - Демонесса потянулась всем телом и открыла глаза.
      -И тебе доброе утро. О чем задумался? - Нимюэль начала водить своим пальчиком по моей груди. Но я решил не отвлекаться, хотя соблазн был велик.
      -Есть у меня одна идея касательно наших планов на будущее. Ответь мне на два вопроса. Смогут ли имперские маги определить, что ты демон? И всерьез ли ты решила меня сопровождать?
      -Пока я не пользуюсь своими врожденными способностями ни один человеческий маг не отличит меня от чистокровного эльфа или человека, в зависимости от моего желания. А к чему второй вопрос?
      -Я просто подумал, что ближайшее время, если повезет, будет довольно скучным. И если у тебя есть какие-то дела в этом мире, то я не стану тебя удерживать.
      -Надеюсь, ты не пытаешься найти повод чтобы от меня избавится? Если пытаешься, то мог бы придумать что-нибудь по оригинальнее. Мне все равно чем мы будем заниматься, пока мы будем вместе, с тобой интересно, и я уж точно не поверю, что нам будет скучно, ты последнее время только и делаешь, что притягиваешь неприятности, вряд ли что-нибудь кардинально изменится. Так когда отправляемся? - С этими словами Ним быстро соскочила с кровати и начала поиски своей одежды. - Так когда? - Засмотревшись на обнаженную девушку, я в какой-то момент понял, что потерял нить беседы. Увидев мое замешательство, демонесса с коварной улыбкой опытной обольстительницы начала нарочно медленно одеваться. А когда процесс подошел к концу, она повторила свой вопрос еще раз.
      -Не вижу смысла здесь задерживаться, этот город мне уже успел осточертеть.
      -Вопрос лишь в том, кто согласится доставить нас до имперского берега.
      -А разве должны возникнуть проблемы?
      -Ну сам посуди, большая часть кораблей в порту принадлежит пиратам и контрабандистам, они не будут лишний раз рисковать своими шкурами без особой причины.
      -Не верю я, что здесь нет ни одного нормального торгового судна.
      -Честные торговцы - вымирающий вид, и, к слову, не только здесь. - Пожав плечами, произнесла Нимюэль. - Ладно, давай попробуем поискать, а если не найдем, то придется использовать другие способы убеждения.
      -Кстати о способах убеждения. Сколько у нас денег?
      -Пираты, у которых я их одолжила, оказались не из бедных. Нам хватит на долго.
      -Тогда перед тем как идти к причалам пройдемся по магазинам, люди без оружия в этом городе привлекают к себе слишком много ненужного внимания.
      -Как скажешь, но вначале предлагаю перекусить.
       После то ли позднего завтрака, то ли уже обеда мы с Ним покинули гостиницу и отправились искать оружейную лавку. Древковое оружие здесь не пользовалось большим спросом, поэтому и выбирать было не из чего. Пришлось снова купить короткий меч, которым я по прежнему пользовался посредственно, и перевязь с метательными ножами, они в прошлый раз оказались весьма полезными. Ним купила себе что-то по виду напоминающее абордажную саблю. Ей бы еще треуголку, и получился бы очаровательный флибустьер. Ах да, не хватает еще повязки на глаз и попугая на плечо. Интересно, они здесь вообще водятся? Это я про попугаев конечно.
       Отыскать в порту подходящий корабль оказалось, как мы и предполагали, непростой задачей. Но после получения нескольких отказов в довольно грубой форме, я решил изменить тактику поиска. Нам требовался капитан, которому пассажиры готовые заплатить приличные деньги были бы нужны гораздо больше чем его услуги этим самым пассажирам. Удача не может быть постоянной, особенно в подобной профессии, а нам понадобится как раз тот, от кого она недавно отвернулась. Пока мы переходили от причала к причалу, я попутно высматривал корабль, который доставил меня на Паргас. Но, похоже, в порту его уже не было. Кому-то сегодня повезло, надеюсь, что это не надолго. Через три часа после начала поисков, мы наконец отыскали подходящую кандидатуру.
       Двухмачтовый бриг не производил особого впечатления, но делать поспешных выводов я не стал, так как не особо разбираюсь в кораблях. Называлось судно 'Морская невеста'. Капитаном был уже далеко не молодой мужчина, примерно моего роста, гладко выбритый и с коротко подстриженными темными волосами, изрядно тронутыми сединой, морщинистым лицом и непропорционально большим носом. Звали его Ридримом Россом. После того, как мы сообщили капитану цель своего визита, он заметно оживился, и недовольство на его суровом лице сменилось заинтересованностью.
      -Так вы хотите, чтобы мое судно доставило вас до самого Масарда? - Задумчиво поглядывая на карту проговорил Ридрим.
      -Именно.
      -Придется заходить в имперские воды, а значит на борту не должно будет находится никаких товаров, которые могли бы заинтересовать этих жадных псов. Вы же понимаете, что такое путешествие обойдется весьма недешево? - Ним откуда-то достала небольшой кошель и высыпала его содержимое на стол перед капитаном. В кошельке оказалось не золото, как я было предположил, а драгоценные камни. С удивлением бороться пришлось не только капитану, но и мне. Ридрим мгновенно что-то подсчитал в уме, губы его тронула довольная улыбка. - Добро пожаловать на борт 'Морской невесты'. Судно будет готово к отплытию через несколько часов, я сейчас же пошлю на берег за оставшимися членами экипажа. А вы пока можете располагаться, соседняя с моей каюта в вашем полном распоряжении на время нашего путешествия.
      -Благодарю, а не подскажите как долго это самое путешествие продлится?
      -Дней десять, возможно чуть больше при плохой погоде. Но у нас на судне есть собственный маг так, что никаких осложнений возникнуть не должно. А теперь позвольте... - Его руки потянулись к рассыпанным на столе драгоценным камням, но Ним быстрым движением сгребла обратно в свой кошель большую их часть.
      -Это аванс. - Она указала на оставшиеся камни. - Остальное получите, когда доберемся до Масарда. - Демонесса изобразила невинную улыбку. Капитан нахмурился, но потом кивнул и забрал со стола драгоценные камни.

       Море было неспокойным, и корабль немилосердно трясло. В такой обстановке сосредоточиться было не так-то просто. Но у меня уже начало получаться. Я долго пытался вспомнить то состояние, в которое меня погрузил Ворон, как он там его называл? Кажется, сатори. И сейчас я наконец решил попробовать повторно в это состояние войти, только на этот раз без посторонней помощи.
      -И долго ты еще так сидеть собираешься? - Заняться на корабле было нечем и Ним как и во время нашего путешествия по суше откровенно скучала, страдать от ее скуки приходилось и мне. Я разрешил ей остаться в каюте при условии, что демонесса не будет мне мешать. Но она довольно быстро забыла о своем обещании. Я сидел на кровати в позе для медитации, а Нимюэль расположилась на стуле в метре напротив меня. - Ты уже так больше часа сидишь. Зачем тебе это нужно? - Странно я и не заметил, что прошло так много времени.
      -Ним ну потерпи еще немного, у меня почти получилось.
      -Почти получилось что? - Я проигнорировал ее вопрос, и Нимюэль обиженно опустила подбородок на свои скрещенные на спинке стула руки.
       Закрыв глаза, я начал все глубже и глубже погружаться в собственное сознание. Прошло немного времени и уже знакомые ощущения дали понять, что я на правильном пути. Интуиция подсказала мне открыть глаза. Ощущение отрешенности никуда при этом не делось. Вначале мой взгляд наткнулся на Нимюэль со скучающим выражением на лице наблюдающей за мной, а затем устремился дальше, у самой стены стоял небольшой столик, а на нем, еще с обеда, оставалась посуда. Целью для своего эксперимента я выбрал находившуюся ближе всего к краю стола тарелку. Если Ворон не врал, то стоит мне захотеть, и я смогу воздействовать на предметы на расстоянии. Если бы тарелка поднялась в воздух, то это было бы неплохим доказательством его слов. Я представил себе весь процесс, но вместо того чтобы взмыть в воздух тарелка буквально взорвалась, разлетевшись во все стороны множеством маленьких осколков. Ним взвизгнула то ли от неожиданности, то ли от боли. Моя сосредоточенность была тут же нарушена. Рядом пронеслись несколько осколков и ударившись о стену упали на кровать. Следующая реплика демонессы, как бы это вежливо сказать, выражала ее крайнее удивление и возмущение происходящим. Потом последовало пару неприятных эпитетов в мой адрес, а закончилось все обвинением в покушении на жизнь и прекрасную внешность ни в чем не виноватой девушки. Получилось не совсем то, что хотелось, но, полагаю, эксперимент можно признать успешным. Нимюэль как раз начала перечислять, что со мной в следующий раз сделает, если такое повторится, когда в дверь постучали.
      -Не заперто. - Выкрикнул я воспользовавшись секундным замешательством демонессы, и радуясь, что в приделах ее досягаемости не оказалось ничего, чем можно было бы в меня кинуть. Дверь открылась, и в проеме показалось недовольное лицо капитана.
      -Во-первых: я хотел бы попросить вас не выяснять свои отношения так громко, здесь прекрасная слышимость. Как будто мне мало того, чем вы тут занимаетесь по ночам. - Ридрим с укором посмотрел на Ним, и о боги, я в первый раз увидел как она покраснела. - Во-вторых: вне зависимости от того сколько вы платите, я не позволю вам бить корабельную посуду, если еще раз такое повторится, есть будите из общей кастрюли, после того как свою порцию получат все матросы. Еще раз оглядев каюту, проверяя не пострадало ли еще чего, капитан скрылся не забыв захлопнуть за собой дверь. Где-то с минуту мы молчали. Затем я заговорил.
      -Ним, прости, я клянусь, что не хотел взрывать эту тарелку.
      -Как ты вообще это сделал? Я ничего не почувствовала до самого последнего момента. Разве ты не говорил, что не владеешь магией?
      -Я ей и не владею.
      -Тогда, что это было?
      -Сложно объяснить...
      -Ты издеваешься надо мной? - Демонесса продолжала злится.
      -Говорю же, я не знаю как это объяснить. Просто поверь мне. - Нимюэль на какое-то время задумалась, пристально глядя на меня.
      -Один единственный раз, слышишь? Если ты захочешь еще раз сотворить нечто подобное и не предупредишь меня заранее, я сказала, что с тобой сделаю. А теперь иди сюда и помоги мне вытащить эти проклятые осколки, я не могу дотянуться. - Ним встала со стула, и повернулась ко мне спиной, ее блузка в нескольких местах пропиталась кровью и прилипла к коже. Я начал тихо материть себя за неосторожность, вся радость от успешного эксперимента куда-то улетучилась.

      ***

       Гильдия теней существует уже больше трех веков. Конфликтовать с самой влиятельной подпольной организацией опасались даже на самом верху Империи. Убийства и шпионаж приносили по истине громадный доход. А беспощадное истребление конкурентов предоставляло монополию на подобного рода услуги. У гильдии был свой строгий кодекс, которому следовали беспрекословно. Неподчинение каралось смертью, а желающих столь бесславно закончить свою жизнь в рядах организации было мало. Один из мастеров-основателей гильдии искренни верил в судьбу, что каждому уготовили боги. Если тебе суждено погибнуть при пожаре, то ты точно не сможешь утонуть. Вероятно по этому в кодексе и был прописан следующий пункт: 'когда гильдия принимает заказ на убийство, не имеет значения ни возраст, ни пол, ни положение жертвы в обществе. Но если три покушения окончатся провалом, соглашение с нанимателем должно расторгнуть, ибо так Боги выразили свою волю, и не в силах смертные ей противиться'. Однако людей, ставших целями гильдии и переживших все три покушения, за триста лет вряд ли наберется больше десятка. И по сравнению с общим количеством успешно выполненных заказов эта цифра просто смешна. При такой статистике можно было считать, что гильдия предоставляет практически стопроцентную гарантию.
       Ферус Киллар, один из лучших убийц гильдии, как раз сейчас размышлял о том, суждено ли именно ему будет добавить в список 'уцелевших по воле Богов' еще одного человека. А ведь по началу заказ вовсе не казался чем-то сложным. Тогда почему гильдия позволила себе совершить даже не одну, а две ошибки? Первый агент погиб из-за того, что недооценили окружение жертвы, проклятые монахи смогли защитить мальчишку. Второй убийца учел фактор окружения, но счел его единственно важным, полностью пренебрегая способностями самой жертвы. Как результат - второй провал. И теперь, когда этот заказ перепоручили Ферусу, он самым банальным образом потерял след своей жертвы. Такое за все годы его работы случилось впервые, и убийца пребывал в полном замешательстве. Пока заказчик не получит достоверных свидетельств смерти неугодного ему человека, задание считается не выполненным. А значит Ферус не сможет приняться за следующий заказ пока не покончит с этим. Но где ему теперь искать этого Фриора? Люди бесследно не исчезают, убийца знал это наверняка. Но этот случай ощутимо пошатнул его веру. Ферусу не оставалось ничего кроме как продолжать искать иголку в огромном стоге сена, даже при отсутствии уверенности, что эта иголка вообще существует. Ферус опустил глаза на свою кружку эля, она была уже почти пустой. Тяжело вздохнув, убийца оставил на столе несколько монет и покинул таверну, информатор так и не появился, а это значит, что никаких новых сведений относительно местонахождения своей цели Ферус сегодня не получит. Остается только ждать, знать бы еще чего именно. Ни в судьбу, ни в заинтересованность богов, ни в удачу наемный убийца не верил. Еще какое-то время он пробудит в этом захолустье, а потом направится в столицу. В конце концов именно Миделан, по данным Феруса, являлся конечной целью каравана, к которому присоединился Фриор. А значит если мальчишка еще жив, то он непременно появится в столице. Оставалось только надеяться, что больше неприятных неожиданностей на пути агента гильдии не случится. Но почему-то Ферус слабо в это верил.


Глава 5.



       Четыре дня, с того момента как мы с Нимюэль оказались на борту 'Морской невесты', пролетели практически незаметно. По скольку для меня это был первый опыт морских путешествий (длительное пребывание в трюме пиратского корабля в качестве раба не в счет), по началу все казалось мне новым и необычным, правда довольно скоро поток новых впечатлений иссяк, и восторг, как это часто бывает, сменила скука. Прав был тот, кто сказал, что именно она является одним из самых страшных врагов человека.
       С новыми экспериментами я решил повременить, помня о первой не совсем удачной попытке. Повторений подобного не хотелось. Первые пару дней после того происшествия Ним смотрела на меня как на врага народа. И держалась все время холодно и отстранено. Но в конце концов сжалилась, и наши отношения вернулись на круги своя.
       Если верить словам капитана, то мы ощутимо опережали намеченный график, что не могло не радовать. Погода стояла ясная, высоко в небе ярко светило солнце, а прохладный ветерок спасал от жары всех членов экипажа. Я стоял у левого борта, облокотившись о поручни, и наслаждался великолепным видом бескрайней морской глади. За прошедшее время я даже привык к постоянной качке, и не переставал радоваться отсутствию у себя морской болезни.
       Идиллию нарушил громкий крик впередсмотрящего.
      -Два корабля по правому борту! - Матросы сразу же засуетились. Из своей каюты на палубу поднялся Ридрим, несколько секунд он что-то высматривал в подзорную трубу, а затем грязно выругался.
      -Будите Ленарта! Пусть тащит сюда свою тощую задницу, похоже, сегодня удача от нас отвернулась. - Один из матросов тут же поспешил исполнить приказ. Ленарт Вайндер был корабельным магом. Я мало, что о нем знал. С виду ему было лет под пятьдесят. А скверный характер отбивал всякую охоту находиться в обществе мага сколь-либо продолжительное время, поэтому от возможности узнать его получше я практически сразу же отказался.
       В след за неспешно поднявшимся на палубу Ленартом выскочила и моя любопытная спутница. Нимюэль сразу же направилась ко мне, а маг побрел в сторону капитана, бормоча что-то себе под нос. Я, все еще опираясь о поручни, наблюдал за происходящим со стороны.
      -Случилось что-нибудь интересное? - Невинным голосом поинтересовалась Нимюэль.
      -Это как посмотреть. Какие-то корабли по правому борту. И если судить по поведению капитана, то ничем хорошим это не закончится. - А я уже было начал переживать, что за целых четыре дня с нами не случалось ничего плохого. Как же такое возможно?
      -Ты так в этом уверен? - Я перевел взгляд на о чем-то спорящих Ридрима и Ленарта. И в этот момент до нас как раз донесся громкий голос капитана.
      -Что значит они не намерены вести переговоров? Марбос их задери, они там совсем сдурели? Только стадо тупоголовых ослов может принять нас за торговое судно. Отрыжка Крагона! Ну, что за день то сегодня такой? - Ленарт гораздо лучше контролировал свои чувства и не повышал голоса, поэтому его слов мы так и не услышали. Ридрим еще раз взглянул в подзорную трубу, а затем повернулся к рулевому.
      -Ложимся на новый курс. Лево руля! Ленарт, не стой как вкопанный, мне наплевать как, но мы должны от них оторваться, и не смотри на меня так. А ну живо выполнять! - Маг, не говоря ни слова, поспешил в свою каюту. На лице его было написано, что он думает о таком к себе отношении, о капитане, и появившихся так не вовремя неприятностях. А капитан продолжил отдавать приказы, а так же подбадривать всех матросов отборной бранью и проклятиями, дабы те выполняли свою работу быстрее. Уже через пару минут ветер чудесным образом усилился, и скорость корабля значительно возросла. Когда все необходимые распоряжения были отданы, и Ридрим застыл всматриваясь куда-то вдаль, я все же решился к нему подойти и немного прояснить ситуацию. Вместо каких-либо пояснений капитан протянул мне подзорную трубу и указал на почти неразличимые точки у самого горизонта. С полминуты понаблюдав за преследующими нас кораблями, я вернул подзорную трубу ее законному владельцу.
      -Мы же увеличили скорость почти в два раза, почему те корабли все еще к нам приближаются?
      -Хотел бы и я знать ответ на этот вопрос. Возможно, у них на борту более опытные маги. - Ридрим к этому времени уже успел полностью успокоится, и сейчас его поведение разительно отличалось от того, что мы видели всего пару минут назад.
      -Так зачем они нас преследуют? - В разговор вмешалась Нимюэль.
      -Девочка, это пираты они преследуют корабли только с одной целью, надеюсь, чтобы понять с какой именно у тебя мозгов хватит?
      -У нас есть шансы? - Я вмешался в разговор, опережая Ним, которая уже хотела ответить на грубость еще большей грубостью, а это сейчас не привело бы ни к чему хорошему.
      -Ага, примерно столько же как у меня женится на дочери Императора. Такими темпами нас догонят часа через три, может быть через четыре. А потом либо перебьют с расстояния, используя магию, либо возьмут на абордаж. В любом случае, все мы отправимся на корм рыбам.
      -Да вы, я погляжу, оптимист.
      -Я реалист, у меня в команде пятьдесят шесть человек ну и еще вы двое. А там на каждом корабле под сотню головорезов, выводы делайте сами. - Мда, расклад как обычно не в нашу пользу. В то, что расчет капитана окажется неверным верилось слабо, а значит скоро снова придется драться.

       Ридрим оказался прав, и через четыре часа один из кораблей преследователей уже находился в трехстах метрах позади нас, а второй приближался к 'Морской невесте' с правого борта. И расстояние между кораблями неумолимо сокращалось. Когда до ближайшего из них оставалось не больше двухсот метров, Ленарт, находившийся на корме, воздел руки к небу, и позади 'Морской невесты' начал формироваться самый настоящий вихревой смерч. Постепенно увеличиваясь в размерах, он начал перемещаться в сторону вражеского корабля. Но тот сразу же начал маневр уклонения. Смерч все же прошел вдоль левого борта корабля противника, и задачу свою выполнил практически полностью. Вражеское судно получило значительные повреждения: начисто сорвало паруса, многих матросов, находившихся на палубе, сильным ветром сбросило за борт, и сейчас на вражеском корабле царил хаос. Однако ответная атака не заставила себя долго ждать. Метрах в тридцати над нами начала образовываться огромная грозовая туча, сразу же начался сильный дождь, а еще через полминуты нам на головы посыпались градины размером с кулак. Не долго думая, я схватил Ним за руку, и увлекая демонессу за собой, поспешил к лестнице на нижние палубы, каким-то чудом нам удалось избежать попадания ледяных снарядов и благополучно добраться до укрытия. Вокруг раздавались крики людей и звуки ударов градин о дерево палубы. Но еще через полминуты звуки ударов стихли. Я выглянул наружу из своего укрытия и увидел, что громадную тучу сильным порывом ветра снесло в сторону от нашего корабля. Скорее всего, это была заслуга Ленарта, который смог защититься сам и прикрыть тех, кто находился рядом с ним в момент начала магической атаки. Вот так вот и выглядит магическое противостояние, пару магов что-то колдуют, а страдают все, кому не посчастливилось оказаться между ними. Поэтому магов повсюду так боятся, в смысле уважают.
      -Несите раненых в трюм, мать вашу, живо! - Раздался громкий окрик Ридрима. Пострадавших оказалось много, два десятка раненых и восемь погибших. Получалось, что всего за пару минут с начала боя половина экипажа 'Морской невесты' была выведена из строя. А тем временем с правого борта к нам приближался второй вражеский корабль. Судя по всему, они решили идти на абордаж. Те члены экипажа, которые были еще в состоянии держать оружие, собрались вокруг капитана. Кто-то заряжал арбалеты, кто-то готовился к рукопашной, проверяя свои сабли и кинжалы. Удивительно, но в глазах матросов не было страха, вместо него там горела холодная решимость, увидев это, я проникся к ним неподдельным уважением. Эти люди полностью осознавали, на что идут, и уже смирились со своей участью. Честно сказать, я не ожидал подобного от экипажа 'Морской невесты', такое хладнокровие и решимость, по моим представлениям, должна быть свойственна профессиональным солдатам, а никак не шайке морских разбойников. Но в данной ситуации я был рад, что ошибся.
       На стороне противника был как минимум четырехкратный перевес в силе. Не нужно быть талантливым стратегом, чтобы понять на сколько малы наши шансы на победу. Но чашу весов можно склонить на свою сторону разными методами, жаль, что большая их часть в данной ситуации для нас не доступна.
       Ни в коем случае нельзя позволить противнику навязывать бой на своих условиях. А на счет того, как этого добиться, у меня уже появилась идея, пусть и безумная (а других в последнее время почему-то не появляется). О том, что осуществить задуманное и после этого остаться в живых скорее всего не выйдет, я предпочел сейчас не думать.
      -Капитан, я, кажется, знаю как остановить абордажную команду противника, а если повезет, то и полностью деморализовать остальных членов вражеского экипажа. - Выбрав подходящий момент, обратился я к Ридриму.
      -Сейчас не самое подходящее время для шуток. - Капитан даже не посмотрел в мою сторону, все его внимание было приковано к приближающемуся вражескому кораблю.
      -А я и не шучу. Успех не гарантирован, но попытаться все равно стоит, к тому же от вас ничего и не требуется.
      -В каком смысле? - Ридрим все таки соизволил повернутся ко мне, во взгляде его появилась заинтересованность и даже какие-то проблески надежды.
      -Просто не вмешивайтесь, ну или придумайте пока как окончательно избавится от второго корабля, ведь вражеский маг все еще представляет реальную опасность. - На словах это звучит прекрасно, посмотрим чем все обернется на деле. В запасе оставалась еще максимум пара минут, надеюсь этого времени мне хватит, чтобы должным образом подготовиться. Капитан покачал головой, но ничего уточнять больше не стал.
      -Фриор, что ты задумал? - Нимюэль подозрительно на меня уставилась.
      -Долго объяснять, просто не мешай мне пока все не закончится.
      -И как это понимать? - Демонесса начинала злится, но в данный момент ее реакция мне была безразлична, главное, чтобы Ним меня больше не отвлекала. Я полностью расслабился и сейчас пытался настроить сознание нужным образом. В арсенале монахов Ульм-Тира всегда найдется чем удивить противника. Техника, которую я пытался использовать в данный момент, считалась одной из самых опасных. Применять ее на практике мне еще ни разу не доводилось. Состояние, которого я хотел достичь, называли боевым трансом. Разум полностью терял контроль над телом, но ментальное внушение, сделанное перед вхождением в транс, определяло дальнейшие действия человека, использующего эту технику. Он превращался в настоящую машину для убийства. Для него больше не существовало боли или усталости, исчезали жалость и сострадание, с человеческого тела снимались все физические ограничения. Это напоминало безумие берсеркера, только не ярость становилась движущей силой, да и никаких грибных настоек внутрь себя заливать не требовалось. Эмоции исчезнут вместе с чувствами, останутся только инстинкты обостренные до предела. Союзники не должны были вмешиваться, потому что я не смогу отличить их от врагов во время боя и вовремя остановится. Шансы выжить в предстоящем бою были иллюзорны, но главное, что они вообще были. А если ничего не выйдет, то я по крайней мере умру в бою до того, как до меня доберутся рыбы.
       Корабли сошлись борт к борту, но не успели первые абордажные мостки коснуться палубы 'Морской невесты', а тело мое уже рванулось вперед и одним прыжком преодолело отделяющие меня от врагов четыре метра. Уже ничего нельзя было изменить, и оставалось только молча наблюдать за происходящим откуда-то из глубины собственного сознания. Еще в воздухе я успел выхватить меч из ножен. И едва мои ноги коснулись вражеской палубы, тело само бросилось в толпу слегка удивленных таким поворотом событий врагов. Началась самая настоящая кровавая бойня. Мастерство обращения с оружием в ней не давало никакого преимущества моим противникам. Удары наносились с такой силой и скоростью, что их невозможно было блокировать. Неровный строй врагов дрогнул практически сразу. Сколько их тут было? Человек тридцать может быть больше, но это было не важно, чем больше толпа, тем проще мне было сражаться, враги больше мешали друг другу, обеспечивая мне тем самым большое преимущество. Каждый удар достигал своей цели, но не все из них были смертельными. Отрубленные конечности падали на уже покрытые кровью доски палубы. Боевой азарт глазах пиратов сменился недоумением, а то в свою очередь животным страхом. Они пришли сюда убивать и грабить, собственная смерть в их планы не входила. Все чаще слышались крики боли и отчаянья. Кажется, меня в очередной раз ранили, но это обстоятельство никак не смогло ни замедлить, ни ослабить моих ударов. Время шло, и противников становилось все меньше. Кто-то, поддавшись панике, пытался убежать, но острая сталь настигала трусов раньше, чем они успевали добраться до спасительных поручней, чтобы спрыгнуть в воду, надеясь найти там свое спасение. Приходилось все больше самому бегать за врагами, желающих продолжать бой со стороны пиратов больше не наблюдалось. Кровавая пелена постепенно начала застилать мой взор. С некоторым разочарованием я понял, что вокруг не осталось живых противников. Пошатнувшись, я рухнул на чье-то залитое кровью тело, всего на несколько секунд ощущения вернулись ко мне. Последним, что я почувствовал был неприятный железный привкус крови на губах.

       Когда я пришел в сознание, то понял, что нахожусь в своей каюте. Я попытался пошевелится, но резкая боль в груди намекнула на ошибочность столь поспешного решения. В результате единственное чего удалось добиться безболезненно, это повернуть голову на бок.
       Положив голову на край моей койки, на полу сидела Нимюэль. Кажется, она спала, но мои попытки пошевелится разбудили демонессу. Еще сонными глазами она какое-то время смотрела на меня, а потом встрепенулась. Первым порывом Ним было то ли обнять меня, то ли придушить (точно определить ее намерения не получилось), но вспомнив в каком состоянии я сейчас нахожусь, она тут же остановилась, однако от такого проявления чувств я чуть было снова не потерял сознание из-за ужасной боли.
      -Ну наконец-то ты очнулся. Я уже начала думать, что в этот раз ты не выкарабкаешься. - В голосе ее слышалось явное облегчение.
      -Сколько времени я был без сознания? - С трудом справившись с болью, поинтересовался я.
      -Неделю. Большой удачей было то, что ты не скончался сразу же после боя. Некоторые из твоих ран выглядели ужасно, по логике вещей ты должен был умереть от потери крови. Но когда мы до тебя добрались, твои раны кровоточили очень слабо. - Ним на секунду запнулась, видимо вспоминая что-то. Выражение радости на ее лице быстро исчезло, и продолжила говорить она уже совершенно другим тоном. - Я не знаю, что ты тогда устроил, и как у тебя это получилось. И мне наплевать принес ли твой идиотский поступок нам победу или нет, самоубийственные выходки - удел безумцев и глупцов. Еще раз выкинешь что-нибудь подобное, не посоветовавшись со мной, и я обещаю, что пальцем не пошевелю, чтобы вытащить тебя с того света. - Демонесса демонстративно отвернулась, а затем и вовсе встала и покинула каюту, оставив меня в гордом одиночестве. И как это понимать?
       Больше попыток встать с кровати я не предпринимал, но оценить степень повреждений собственного тела все таки попытался. По всему выходило, что самым серьезным были ранения в грудь и плечо, из-за них я не мог ни встать, ни использовать левую руку. Правое бедро тоже было перевязано, но думаю та рана была не очень глубокой. Синяки и мелкие порезы я в расчет не брал, их было столько, что сложно сосчитать. Пока я размышлял о сроках своего выздоравливания, в каюту без стука вошли Ридрим, а следом за ним и все еще чем-то недовольная демонесса.
      -И правда очнулся. - С некоторым недоверием проговорил капитан, внимательно меня осматривая, мне кажется, если дать ему волю, он бы еще в меня палочкой потыкал, чтобы окончательно убедится. - Как говорится, дуракам везет. В подобное выздоровление кроме твоей дамы никто и не верил. Она почти не отходила от тебя за последние семь дней и чуть не придушила Ленарта, который еще в первый день предложил избавить тебя от мучений. - Как мило со стороны старого мага, гуманист хренов. - Я собственно не просто так зашел. - Уже более серьезным тоном продолжил капитан. - Наша скорость из-за того неприятного инцидента значительно упала. Оба паруса пришли в негодность, заменить из них удалось только один. До Масарда нам плыть еще дня три, если снова что-нибудь не случится. А теперь прошу меня извинить, вынужден вас покинуть, дел накопилось по горло. - После этих слов Ридрим кивнул мне в знак прощанья, развернулся и вышел из каюты. Дверь закрылась, и на какое-то время в каюте повисла тишина.
      -Так и будешь продолжать дуться? - По выражению лица Нимюэль я понял, что задал не совсем уместный вопрос. - Ну брось, сколько можно? Мое самочувствие и так оставляет желать лучшего, а тут еще ты пытаешься все усугубить. - Тяжело вздохнув, Ним все таки придвинула к себе стул и уселась на него.
      -Я тебя предупредила. Скажи спасибо, что я добрая и долго злиться не буду... в порядке исключения. Но в следующий раз ты так легко точно не отделаешься. - У нас, похоже, были совсем разные понятия о значении слова 'легко', ну да ладно.
      -Просветишь меня о том, что случилось после того как я отключился?
      -Как скажешь. То как ты расправился с большей частью вражеской абордажной команды, надо признать, выглядело весьма эффектно, оставшиеся матросы того судна успели выпрыгнуть за борт еще до того, как ты потерял сознание. Было так забавно за ними наблюдать. - Демонесса мечтательно улыбнулась, прокручивая в своей голове те самые воспоминания. - Но на этом, как ты понимаешь, наши проблемы не закончились. Когда мы перенесли тебя обратно на 'Морскую невесту', вражеский маг, который находился на другом корабле, как раз накопил достаточно сил для последнего удара. Видимо, там увидели, что произошло с другим кораблем и порядком разозлились. Маг вызвал нескольких элементалей воды и отправил их в бой, чтобы потопить наш корабль. Нужно ли говорить, что Ленарт, являясь не особо сильным магом воздуха, ничего не смог им противопоставить? Тогда пришлось вмешаться мне, я не очень хорошо разбираюсь в элементалистике, но в той или иной мере могу использовать любую из стихий в 'сырую'. Первое, что пришло мне в голову, это испарить к Марбосу этих элементалей. Но сделать это на практике не получилось, в родной стихии они были значительно сильнее меня. Поэтому единственным нашим шансом стало устранение вражеского мага. Пока Ленарт вскрывал его защиту отвлекая на себя элементалей, я накапливала силу для решающего удара. План сработал, и когда элементали потеряли связь с контролирующим их магом, они оставили нас в покое. Хотя перед этим и успели доставить изрядно хлопот. В итоге мы смогли покинуть поле боя, преследовать 'Морскую невесту' никто по понятным причинам не стал.
      -Ясно. Я кстати так и не поблагодарил тебя за заботу и то, что не дала Ленарту убить меня 'из милосердия'. - Ним очень выразительно на меня посмотрела, сразу стало понятно, что простым 'спасибо' в данном случае я не отделаюсь.
      -Старый ворчун теперь побаивается меня. Кажется, он что-то заметил, когда мне пришлось использовать магию. В любом случае, теперь он от меня шарахается, как от собственной смерти. - Судя по довольному выражению лица демонессы, ей такое положение вещей очень даже нравилось, готов поспорить, она несколько раз уже успела 'случайно' столкнуться с Ленартом, чтобы испытать его нервы на прочность. - Ты целую неделю пролежал без сознания, наверняка у тебя теперь отличный аппетит. Как на счет чего-нибудь перекусить?
      -Я только за, но сомневаюсь, что смогу без посторонней помощи даже ложку поднять.
      -Ты и правда беспомощен словно младенец. Однако мое милосердие безгранично, и я так уж и быть еще немного побуду твоей нянькой. А тебе пора бы уже начинать думать о том, как ты собираешься меня отблагодарить.

       Оставшиеся дни плаванья прошли без всяких осложнений. Когда 'Морская невеста' вошла в порт Масарда, я уже мог, пусть и с трудом, передвигаться. Расплатившись с Ридримом и попрощавшись с командой, мы сошли на берег. И только Ленарт так и не соизволил показаться из своей каюты, впрочем это и к лучшему, на мага я по прежнему злился, и наша с ним встреча могла неприятно закончиться в первую очередь для меня самого. Первым делом я, все еще опираясь на любезно предоставленное плечо Ним, доковылял до гостиницы. В городе предстояло задержаться на какое-то время. Добравшись до мягкой постели, я смог вздохнуть с облегчением, раны все еще слишком сильно напоминали о себе, и даже небольшая прогулка пешком становилась для меня сущим наказанием. Демонесса предложила не дожидаться естественного заживления ран, ибо такими темпами пришлось бы проторчать в Масарде еще минимум месяц, а обратится к целителю. Я был не против, и Ним отправилась на его поиски. Вернулась она через несколько часов в сопровождении мужчины средних лет и мальчишки лет четырнадцати. Мужчину звали Тэйгом, и он считался одним из лучших целителей в городе, а парень по имени Дориан был его учеником и ассистентом. После того как Тэйг меня осмотрел, он назвал цену за свои услуги. И если столько целители получали с каждого своего пациента, то эти ребята определенно могли жить, ни в чем себе не отказывая. Как только нужная сумма переместилась из кошелька Нимюэль, который уже не выглядел таким тяжелым как раньше, в руки местного светила медицины, началось мое исцеление.
       Результаты были, как и обещал, Тэйг потрясающими, но вот сам процесс оказался жутко болезненным. Через пару часов все закончилось, и обессиленным выглядел не только целитель, но и я сам.
      -Теперь тебе нужно хорошенько поесть и выспаться. Завтра слабости уже не будет, но для полного восстановления потребуется еще около недели. Постарайся не перенапрягаться, иначе раны могут вновь открыться.
      -Благодарю за помощь. Вы прямо таки сотворили чудо.
      -Бывали случаи и посложнее. Но все равно рад был помочь. - После этих слов Тэйг откланялся и вместе со своим ассистентом покинул комнату.
       Аппетит у меня и впрямь появился зверский. Поужинав, я вновь вернулся в свою комнату и сразу же завалился на кровать. Снимать с себя одежду не было уже ни сил ни желания. Комментарий демонессы по этому поводу я пропустил мимо ушей.

      ***

       Ночью меня вновь посетило видение. Все та же до боли знакомая темная комната и огромное зеркало с отражением человека в маске. Я стоял напротив зеркала и ждал пока Ворон заговорит. Но время шло, а тишина так и не была нарушена. Наконец я не выдержал и заговорил первым.
      -Зачем я здесь на этот раз? Мне казалось, что пока я не усвою первый урок переходить ко второму бессмысленно.
      -Так и есть. Не я тебя сюда вызвал, ты как и в прошлые разы пришел без приглашения. Я как раз решаю, что же с тобой делать.
      -Но у меня и в мыслях не было... - Слова Ворона меня совсем не порадовали. Не помню, чтобы я хотел здесь оказаться по собственному желанию.
      -Мне это не интересно. - Перебил человек в маске. - Думаю тебя бесполезно наказывать, ты пока не контролируешь собственные желания, получается, что о некоторых из них ты даже не подозреваешь. Но раз уж ты оказался здесь, я дам тебе совет, или, лучше сказать, предостерегу от совершения ошибки. Знаю, ты ищешь место для уединения, полагая, что так быстрее сможешь обрести власть над знанием. Такой путь мышления нельзя назвать верным.
      -Тогда, что я должен искать? Может быть ты мне и это расскажешь? - Его слова привели меня в некоторое замешательство.
      -Решать только тебе, я лишь могу предложить варианты. На севере страны, в который ты сейчас находишься, ото сна пробудилось одно очень древнее существо. Отголосок эпохи, когда ни люди, ни эльфы не имели власти в этом мире. Ваш род назвал бы пробудившегося воплощением зла, людям свойственно вешать ярлыки на все, что они видят. Если ты отправишься туда, то непременно с ним встретишься.
      -И к чему приведет такая встреча?
      -Откуда мне знать? Она может помочь тебе, а может и помешать. Ты не узнаешь наверняка, пока эта встреча не состоится. - Что-то мне подсказывает, что Ворон явно многого не договаривает. Ну не верю я, что ему ничего не известно. Не стал бы он тогда посылать меня черт знает куда без какой-то определенной цели.
      -Ты, как я посмотрю, предельно информативен. Столько слов, а в итоге ничего определенного. - Такая манера Ворона вести беседу меня немного раздражала. Но мое недовольство конечно же было ему параллельно.
      -Перед твоим уходом я хочу дать еще один совет. - Похоже, на мое недовольство ему было наплевать. - Не ограничивай себя сознательно одной целью, помни - нападая, ты все еще можешь находится под защитой. Этот принцип работает абсолютно всегда, и имеет множество практических применений. Постарайся использовать его, когда снова будешь экспериментировать со своей силой. - На этой фразе и закончилась моя уже четвертая по счету встреча с Вороном.

      ***

       На следующий день я действительно чувствовал себя намного лучше. Какое-то время понадобится чтобы полностью избавится от последствий ранения. Но сейчас я хотя бы не был полностью беззащитным и мог передвигаться без посторонней помощи. В Масарде мы решили остаться еще на пару дней. Нужно было купить лошадей, запастись провиантом и окончательно определится с маршрутом. Проблем ни с чем из вышеперечисленного не возникло, и воспользовавшись этой небольшой отсрочкой, перед дорогой я смог прекрасно отдохнуть.
       До северной границы империи путь был не близкий, но мы никуда и не спешили. Вначале мне хотелось бы посетить столицу, там можно будет узнать последние новости и окончательно определится с дальнейшими действиями. Вечером в день перед отъездом я вспомнил, что уже давно не находил времени, чтобы попытаться развить новые способности. С этим нужно было что-то делать. Ним в комнате не было, и я решил наверстать упущенное. На этот раз, чтобы достичь нужной степени концентрации ушло гораздо меньше времени. Помня о том, что случилось в прошлый раз я решил действовать немного иначе. Предметом для моих экспериментов были выбраны ягоды винограда, которые я позаимствовал в корзине с фруктами. Даже если такая ягода взорвется, эффект уже будет не как от осколочной гранаты. Еще немного подумав, я решил не пытаться представить себе, что должно произойти, а просто этого пожелать. Вначале ничего не происходило, но после нескольких попыток ягода неуверенно сдвинулась с места и покатилась по поверхности стола, на которой лежала. Вдохновленный успехом я решил продолжить. Заставить виноградину взлететь оказалось гораздо сложнее. Вначале либо ничего не происходило, либо виноградина лопалась и приходилось доставать следующую. Тогда я почему-то вспомнил 'Звездные войны', где джедаи взмахом руки заставляли тяжелые предметы взмывать в воздух. Взмахом руки? А если представить, что направление движение будет задавать не мой взгляд, как это было сейчас, а, скажем, кончик указательного пальца? И правда, так управлять полетом виноградины стало гораздо легче. Провозившись еще около получаса я чувствовал себя практически настоящим джедаем. Несколько минут я даже жонглировал в воздухе несколькими виноградинами, когда мне это надоело, виноградины отправились в рот, а я переключился на свою следующую цель. Деревянный стул взмыл в воздух почти с той же легкостью, что и ягоды винограда минуту назад. Заставив его полетать по комнате несколько минут, я опустил стул на место. Отлично, с телекинезом вроде разобрался. В следующий раз нужно будет поэкспериментировать с чем-нибудь потяжелее. Что он там еще говорил? Пиро и криокинез? Стоит попытаться. Разложив перед собой несколько ягод, я стал думать как реализовать задуманное. Начнем с криокинеза, если я правильно понимаю, то это способность значительно понижать температуру выбранного объекта на расстоянии, проще говоря - заморозка. Получилось все гораздо быстрее чем с телекинезом, тут не нужно было думать ни о каких направляющих векторах, а просто выбрать желаемый объект. Виноградина практически мгновенно покрылась слоем льда в несколько миллиметров, температура воздуха в комнате тоже резко упала, а пространство вокруг выбранной замороженной ягоды покрылось инеем. Я решил еще кое-что проверить. Подняв получившийся ледяной снаряд в воздух, я резким движением направил его в ближайшую стену. Результат превзошел все мои ожидания. Скорость с которой ледышка ударилась о стену, ничем не уступала скорости пули, по крайней мере, мне так показалось. От удара в стене образовалась приличная вмятина, а от самого снаряда осталось только маленькое мокрое пятнышко. Я даже присвистнул от удивления. Эксперимент удался на славу. Пиро и электрокинез я решил оставить на будущее, спалить гостиницу мне вовсе не хотелось. Выйдя из состояния сатори, я почувствовал легкую слабость, но уже через пару минут она прошла. Как-нибудь надо будет обязательно посмотреть на сколько примерно хватит запаса внутренней энергии, если швыряться, к примеру, не ягодами, а чем-нибудь потяжелее.

       Путь до столицы, по моим скромным подсчетам, должен был занять не больше двух недель. Тракт, который мы выбрали, был относительно старым, но как и тот, по которому шел наш караван, проходил немного в стороне от крупных городов. По крайней мере, первые дни на пути нам встречались только небольшие деревни и хутора.
       Пятый день пути подходил к концу, и я как раз задумывался, успеем ли мы сегодня добраться до следующего населенного пункта, или снова придется спать под открытым небом. Заметив вдалеке устремившийся к небу столп черного дыма, мы с Ним решили подъехать поближе и осмотреться. Нашему взгляду предстала довольно неприятная картина. Огромное пепелище, судя по всему, здесь еще совсем недавно была расположена деревня. От большинства домов остались только сильно обгоревшие стены, кое-где еще горел огонь, но пищи для него оставалось мало.
      -И, что здесь могло случится? - Мой вопрос был риторическим, и Нимюэль в ответ просто промолчала. - Осмотримся? Вряд ли конечно здесь остались живые люди, но поискать все равно стоит.
      -Мне здесь не нравится, Фриор. В воздухе витают знакомые запахи, они напоминают мне о Пандемониуме.
      -Пахнет здесь и правда отвратительно, это запах серы? Ладно, давай разделимся, быстрее начнем - быстрее закончим. Я пока не чувствую никакой опасности. - Ним молча кивнула и направила свою лошадь влево. Я же выбрал противоположную сторону.
       Первая неприятная находка ожидала меня уже через несколько десятков метров, сильно обгоревшие человеческие тела были свалены в кучу рядом с одним из полуразвалившихся домов. Запах горелого мяса не слишком хорошо подействовал на мою лошадь, и она начала медленно пятиться и беспокойно всхрапывать. Какое-то время ушло, чтобы успокоить испуганное животное, и только после этого я смог отправиться дальше. К центру деревни мы с Ним подобрались одновременно. Рядом с тлеющими обломками одного из домов кто-то сидел. Мы спешились и подошли поближе. Мужчина средних лет приподнялся с земли и посмотрел в нашу сторону. Одежда его была порвана во многих местах и почернела от копоти. По грязному лицу выжившего стекали слезы, глаза были налиты кровью, я вытянул руки перед собой показывая, что не вооружен и сделал шаг вперед, но Ним схватила меня за плечо.
      -Не подходи к нему! Он не является тем, кем кажется, это уже не человек. - При этих словах выражение лица мужчины кардинально изменилось, в глазах появились искорки безумия, рот исказила кривая улыбка, обнажая гнилые зубы. Но из-за продолжающих слезиться глаз лицо его выглядело скорее абсурдно чем страшно.
      -Кто он тогда, если не человек? - Медленно отступая, я потянулся к мечу, который весел на поясе.
      -Одержимый. - Услышав это, мужчина зарычал, сорвался с места и кинулся на нас. По скорости он превосходил даже меня во время боевого транса, одержимый с легкостью увернулся от моего удара и, не обращая на меня больше внимания, ринулся к Ним, видимо, ее он определил как более опасного противника. Последовал страшный удар, и демонесса отлетела назад на несколько метров, упав на землю и перекатившись по ней несколько раз она попыталась встать, но враг уже оказался подле нее, и ударом ноги откинул Нимюэль еще на несколько метров. Она попыталась крикнуть что-то, но вместо этого с ее губ сорвался только тихий стон. Подбежав к одержимому сзади, я хотел ударить его второй раз, но мгновенно развернувшись в мою сторону, он без труда отбил меч своей рукой. Никакого видимого урона острая сталь ему не причинила, я же с трудом смог удержать оружие в руках. Склонив голову на бок и сделав быстрый шаг в мою сторону, он схватил меня за горло и приподнял над землей. Бросив меч на землю, я обеими руками пытался ослабить хватку одержимого. Он мог убить меня в любой момент, но предпочел немного понаблюдать за задыхающейся жертвой. Это и стало его ошибкой.
       Оружие против него бесполезно, я уступал ему и в силе, и в скорости, Ним, кажется, тоже не была для этого монстра серьезным противником. Единственный шанс победить - воспользоваться тем, чему я научился у Ворона. Достигнуть нужной степени сосредоточенности и погрузится в сатори в данный момент было затруднительно. И все же я выкинул из головы посторонние мысли, забыв о месте и ситуации, в которой нахожусь, сосредоточившись только на одном желании - освободится от чудовищной хватки. Взгляд был прикован к сжимающей мое горло руке одержимого, и я повторил то, что проделал со стеклянной тарелкой на борту 'Морской невесты'. Рука одержимого выше локтя начала раздуваться и через мгновенье лопнула забрызгав нас обоих кровью, во все стороны полетели ошметки плоти и осколки костей, я упал на землю и сразу же избавился от кисти, все еще сжимающей мою шею, а одержимый отшатнулся назад, споткнулся о все еще пытающуюся подняться с земли Ним и упал, издав протяжный рык. Не теряя больше ни секунды я схватил с земли свой меч и в два прыжка добрался до все еще корчившегося на земле монстра. Пропуская в клинок столько энергии сколько было возможно, я со всей силы вонзил его в грудь одержимого. На этот раз сталь без проблем пронзила его тело насквозь и глубоко ушла в землю. Противник какое-то время дергался в конвульсиях, но вскоре затих и перестал подавать признаки жизни.
       Убедившись, что враг больше не представляет опасности, я попытался оценить повреждения, которые он успел нанести Ним. Меня вновь обманула кажущаяся хрупкость эльфийского тела, обычного человека удары такой силы вполне могли бы и убить, Нимюэль же отделалась парой сломанных ребер, несколькими синяками, кучей ссадин и сильно пострадавшей гордостью. Самостоятельно передвигаться Нимюэль могла, хоть и с трудом, но езда верхом на какое-то время стала для нее невозможной. Найдя не успевших далеко убежать лошадей, мы на сколько могли поспешно покинули пепелище. От первой помощи моя спутница наотрез отказалась, но на одном упрямстве далеко не уйдешь, и уже через час нам пришлось остановится.

      -Просто постарайся стоять спокойно. - Я пытался как-то зафиксировать поврежденные ребра, чтобы облегчить боль, испытываемую демонессой. Для этого пришлось пустить на бинты одну из запасных рубашек. - Теперь выдохни. - Затянув потуже самодельные бинты, я и сам смог расслабиться, придирчиво оценив результаты своего труда. - Вроде все. Помочь одеться? - Ним молча кивнула, и я помог ей одеть чистую блузку, та, что была на Нимюэль до этого уже никуда не годилась и ее пришлось выкинуть. - Ну как самочувствие?
      -Отвратительно. - После своего поражения демонесса погрузилась в свои невеселые мысли и никакого желания вести беседу не проявляла. Я пытался хоть как-то поднять ей настроение, но получалось плохо.
      -До вечера еще далеко, но, полагаю, сегодня будет лучше остаться здесь, и никуда не идти. Каждому из на не помешает отдых.
      -Наверное, ты прав. - Полное отсутствие чувств в ее голосе мне все больше и больше не нравилось. Я бы понял, если бы Ним злилась или испытывала еще какие-то сильные эмоции, но сейчас она напоминала бесчувственную куклу, и я не мог с этим ничего поделать.
      -Тогда лучше приляг, на твоем месте я бы не стал еще больше тревожить сломанные ребра.
      -Пустяки, или ты забыл, что я не являюсь человеком? Через пару дней кости срастутся, повреждения не такие серьезные, чтобы так обо мне беспокоиться. Легкое не задето, а это главное.
      -Тебя что-то беспокоит? - Глупо и банально, но ничего лучше в данный момент я придумать не смог.
      -Не твое дело. - Ну хоть раздражение в голосе появилось, уже прогресс.
      -Грубить только не надо, я о тебе же забочусь.
      -Прости, я не хочу сейчас ни о чем говорить. Давай лучше оставим этот разговор до следующего раза. Я и правда очень устала, чтобы ускорить процесс выздоровления мне действительно лучше прилечь.
       Когда кто-то хочет побыть один, поверьте, лучше всего будет ему это возможность предоставить, во избежание всевозможных неприятных последствий. Пока Ним отдыхала я занялся устройством нашего небольшого лагеря. Первым делом нужно было позаботится о лошадях, неподалеку от нашей стоянки находилось небольшое лесное озеро, к нему-то я их и отвел. Когда лошади утолили жажду, я вернулся к уже успевшей заснуть Ним и приступил к приготовлению то ли позднего обеда, то ли раннего ужина. Заняв себя простой работой, я старался пока не думать о произошедшем. Бесполезно строить какие бы то ни было догадки, не имея достаточно информации. А получить нужные сведения я надеялся от моей спутницы, когда ее настроение и самочувствие немного улучшатся.
       После еды пришлось совершить небольшую прогулку по окрестностям, собраться с мыслями, так сказать. К месту стоянки я вернулся, когда уже начинало темнеть. Нимюэль уже проснулась и с довольным видом уплетала оставленную специально для нее порцию ужина. Услышав шаги, демонесса немного напряглась, но увидев, что это всего лишь я, снова расслабилась. Молча усевшись напротив нее, в ожидании пока Ним закончит свою трапезу, я смотрел на пламя уже почти догоревшего костра. Наконец тишина была нарушена.
      -Ответь мне, как ты смог победить одержимого? - В голосе Нимюэль звучала обида. По крайней мере сон пошел ей на пользу, и Ним смогла придти в себя.
      -Благодаря воле случая, я полагаю. Если бы он сразу усилил свою хватку, а не предпочел бы немного поиграть в садиста, то мы с тобой здесь бы не сидели.
      -Ты же понял, что я имею в виду. Почему тогда уходишь от ответа? - Я ощутил на себе взгляд ее внимательных глаз и слегка поежился.
      -Потому что не могу тебе объяснить. Помнишь ту тарелку на борту 'Морской невесты'? Вот с одержимым я проделал примерно тоже самое. А доступно объяснить как именно это произошло, я пока не могу. Разве ты не говорила, что веришь мне? Тогда постарайся поверить еще раз, когда придет время я обещаю тебе все рассказать.
      -Все выглядит как будто ты мне не доверяешь. - Кажется я начинал понимать причину ее раздражения. Все мы порой бываем непробиваемо глупы, когда дело касается чувств собеседника.
      -Это не так. Я полностью тебе доверяю, доверяю сильнее чем кому бы то ни было в этом мире. Прости если заставил тебя в этом усомнится. - Наступило неловкое молчание, Ним что-то обдумывала, я размышлял над тем не слишком ли далеко меня понесло в словесных признаниях. Я и правда полностью доверяю своей спутнице, но есть вещи, которые пока хотелось бы оставить в тайне даже от нее.
      -Мне кажется, с нашей с тобой встречи я стала более... наивной. Не знаю хорошо это или плохо. Будем считать, что наше маленькое недоразумение исчерпано. Я больше не буду задавать лишних вопросов, а просто подожду пока ты сам мне все расскажешь. - После ее слов я вздохнул с облегчением, настроение сразу же улучшилось. Подкинув немного дров в костер и услышав характерный треск, я решил продолжить нашу беседу.
      -Расскажи мне об одержимых. Мне почему-то казалось, что он должен быть слабее тебя.
      -Не все обитатели Пандемониума способны перенести в ваш мир свою физическую оболочку, многие из них могут находится здесь лишь частично, то есть в виде нематериального духа. Но это не значит, что уже в вашем мире они не могут найти себе подходящее вместилище. Превратить человека в одержимого - это самый простой способ заполучить себе тело. Много факторов определяют силу демона попавшего в этот мир. В нашем случае он скорее всего успел поглотить души большинства убитых им жителей, отсюда и его нечеловеческая сила и частичная неуязвимость. Но, признаться, он застал меня врасплох, никак не ожидала встретить в этой глуши еще одного демона. Правда если бы у меня было немного времени на подготовку, то мы еще посмотрели бы кто кого. - Нимюэль выжидательно на меня посмотрела. Действительно, задетая гордость кровоточит сильнее обычных ран.
      -Конечно, я и не сомневался. Вопрос в том, что такой как он делал в этой деревне. Подобные явления должны быть крайне редки, иначе я бы наверняка наткнулся на упоминания об одержимых в монастырской библиотеке.
      -А это скорее всего останется для нас тайной. Мы живы, и мне безразлично кто и зачем призвал очередного демона в мир людей, и как тот демон заполучил себе человеческое тело. - Ним внезапно улыбнулась о чем-то вспомнив.
      -В чем дело?
      -Ничего особенного, мне просто вспомнились твои слова о том, что с тобой наверняка будет скучно. - Эх, как бы мне хотелось чтобы те мои слова оказались правдой, но я лишь улыбнулся в ответ и промолчал.


Глава 6.



       За окнами начинало темнеть, Архистратег хотел побыстрее закончить с бумажной волокитой и отправится домой, где он не появлялся уже несколько дней. Однако в последнее время слишком много дел требовало личного контроля со стороны Аркадиуса. Сегодня например стало известно, что канцлер убедил императора подписать указ о сокращении жалования как простых легионеров, так и всего офицерского состава. Мол де слишком дорого государству начало обходится содержание столь крупной армии не слишком-то и нужной в относительно мирное время. А про то, что Империя до сих пор держится на плаву именно благодаря этой самой армии, так как никто из жадных соседей не осмеливается действовать в открытую, понимая, что имперские легионы втопчут в грязь любого агрессора, старый скряга даже не подумал. Таким образом, блажь канцлера в очередной раз прибавила Архистратегу забот. Убедить императора отменить этот глупый указ будет не так-то просто, ведь его величество ужасно не любит идти на попятную, считая это признаком слабости. А о том, что менять что-либо в армии, не посоветовавшись с Аркадиусом, есть явный признак глупости, император почему-то понять не хочет.
       Расхаживая из стороны в сторону, Архистратег диктовал своему секретарю текст очередного приказа.
      -...шестому 'стальному' легиону предписывается не позднее второй декады девятого месяца года лунного всадника (752 года от Объединения Империи) прибыть в город Эргос и усилить своим присутствием тамошний гарнизон, а так же гарнизоны крепостей Ульм-Бара и Дартоса. - Дописав, секретарь протянул бумагу Архистратегу, тот быстро пробежался взглядом по тексту, а затем заверил документ собственной печатью. - Распорядись, чтобы приказ доставили легату Деймосу как можно скорее. На сегодня, я полагаю, мы закончили?
      -Совершенно верно, господин. Я могу быть свободен? - В голосе секретаря слышалось нескрываемое облегчение.
      -Да, конечно, ты можешь идти.
       Не успела еще за секретарем, закрыться дверь, как в кабинет бесшумно вошел Конрад Бейгл. В руках у него находилась стопка бумаг, ничем не уступающая той, которую забрал с собой секретарь. Увидев гостя, Аркадиус мгновенно погрустнел, понимая, что ничего хорошего этот визит не сулит, и о планах увидеться сегодня с семьей, скорее всего, придется забыть. Он молча указал Конраду на ближайшее кресло.
      -Благодарю, мой друг. По выражению твоего лица вижу, что ты не особенно рад меня видеть. И поверь, была бы на то моя воля, я и сам бы не стал портить твой день дурными новостями.
      -Конрад, прошу тебя, ближе к делу. - Усталым голосом проговорил Аркадиус, массируя себе виски.
      -Как скажешь. - Главный дознаватель начал выкладывать на стол листы, из своей папки. - Мы вышли еще на одну ячейку организации, ответственной за недавние массовые похищения людей с имперских трактов. Она, как и первая, находилась за пределами Империи, но на этот раз не на востоке, а на западе. Сейчас мне уже точно известно, что они похищали людей не только у нас, но и в западных королевствах, а так же скупали рабов на востоке. В их логово я отправил отряд карателей. Но взять живьем снова никого не удалось, правда на этот раз обошлось без потерь с нашей стороны. - Конрад сделал небольшую паузу, а затем продолжил. - Мы обнаружили несколько интересных документов и вот эти чертежи.
      -Что это за схемы? Их должны анализировать ваши маги, а не я. - Архистратег, поняв, что не в состоянии разобраться в предназначении принесенных ему чертежей, перевел скептический взгляд на своего собеседника.
      -С полной уверенностью пока говорить рано, но наши специалисты полагают, что это чертежи магического маяка. Похожие приспособления использовали раньше для стабилизации пространственных каналов.
      -Раньше?
      -Веков пять назад, потом от них отказались за ненадобностью, кажется, структуру плетения смогли кардинально улучшить или еще что-то в этом роде, не помню, я в пространственной магии не силен.
      -Ну так и зачем ты мне это показываешь? - Аркадиус все еще не понимал к чему клонит его друг.
      -Видишь ли, это не обычный маяк, слишком уж он большой. Если наши маги правы, то с его помощью можно создать стационарный портал между мирами.
      -А стационарные порталы используют...
      -Когда нужно переместить очень большое количество народу на дальнее расстояние за небольшой промежуток времени. - Закончил за Архистратега Конрад.
      -Вторжение?
      -Возможно. И самое паршивое, что этот маяк скорее всего уже начали строить, а мы понятия не имеем где именно. Все эти похищения и жертвоприношения нужны были, чтобы накопить достаточное количество энергии и маяк смогли разглядеть те, кто будут открывать портал 'с той стороны'.
      -Подожди, подожди, ты утверждаешь, что нам в ближайшем будущем грозит крупномасштабная война? А мы даже не знаем кто наш противник, где и когда он появится и какими силами обладает? - Лицо Архистратега побледнело, когда он представил себе возможные последствия такого вторжения.
      -Я ничего не утверждаю, но нужно готовится к худшему. У нас еще есть какое-то время, и уверен мы вскоре узнаем интересующие нас подробности. А пока было бы неплохо решить текущие проблемы Империи, ну или хотя бы самые важные из них, чтобы они в будущем не отвлекали нас от главного.
      -Сколько точно времени у нас осталось?
      -По предварительным подсчетам от пары месяцев до полугода. Лучше всего уже сейчас начать стягивать войска к западной границе.
      -Почему именно к западной? Вы же не знаете, где строят этот маяк.
      -Сам посуди, чтобы напасть с севера нужно пересечь мертвые топи, на юге у нас пустыня и ее милые обитатели, которые в случае чего послужат отличным живым щитом, на востоке море, вряд ли пришельцы будут располагать каким бы то ни было флотом. Остается только западное направление. Тамошняя братия предпочитает воевать между собой, и вряд ли успеет опомнится, когда появится реальный враг. Если повезет, то за их счет во время войны Империя сможет расширить свои территории.
      -А если маяк строят где-то внутри Империи?
      -Это невозможно.
      -И почему же?
      -На его постройку потребуется уйма строительных материалов и рабочих рук. А так же там будут твориться такие заклятья, что даже самый слабый маг почувствует их на расстоянии. Об этом не принято говорить, но ассамблея очень трепетно относиться к таким вещам, особенно на территории Империи. О всех сильных магических всплесках сразу же становится известно господам архимагам.
      -То есть провернуть такое дело незаметно, можно только вдали от наших границ?
      -Именно.
      -И как далеко?
      -На этот вопрос я ответить затрудняюсь. Чтобы все точно рассчитать моим людям потребуется больше времени и содействие ассамблеи.
      -Хорошо, с запада, так с запада, но оставлять остальные границы без присмотра тоже нельзя.
      -Этого никто и не требует.
      -На севере сейчас находиться тринадцатый 'проклятый' легион. По скольку послать туда еще один легион я не могу, а решать проблему с нежитью как-то нужно, я, обговорил это дело с канцлером, и он распорядился выделить из казны некоторую денежную сумму дабы оплатить услуги наемников. Очаг скверны давно пора было выжечь. Совместными усилиями легионеры вместе с отрядами наемников и несколькими сотнями магов, которых обещала предоставить ассамблея, должны справится. Ну или хотя бы значительно проредить численность врага. Даже в худшем случае на ближайшие лет пять там наступит затишье.
      -Несколькими сотнями? - Конрад присвистнул. - И с каких пор ассамблея стала столь щедрой?
      -Ясное дело полноценных боевых магов они нам просто так не выделит, пошлют старшекурсников из академии. С обычной то нежитью они справится в состоянии? А вообще я сам удивился, когда узнал, что они согласились помочь. Подозреваю, им самим что-то потребовалось в Мертвых топях. Но, понятное дело, сами они в этом никогда не признаются.
      -Будем надеяться, школяры действительно справятся. Но что-то мне подсказывает, что в топях их встретит не только 'обычная' нежить.
      -В смысле?
      -Просто нехорошее предчувствие. Я ведь тоже уже довольно давно читаю донесения с северных рубежей, чем больше проходит времени, тем менее обычными кажутся те мертвяки, что прут из топей. Еще пару лет назад, чтобы не позволять нежити подбираться к населенным пунктам, хватало десятка фортов с полусотней солдат в каждом. А сейчас уже и целого легиона становиться мало, а в нем ведь восемь тысяч профессиональных бойцов.
      -Ну тут уж будь, что будет, послать туда еще солдат я физически не в состоянии. На юге у нас расквартированы седьмой 'алмазный' и десятый 'нефритовый' легионы, плюс вскоре к ним присоединится шестой 'стальной'. В сумме больше двадцати тысяч пехоты и трех тысяч кавалерии. Даже если кочевники решат сунуться в наши земли их встретят надлежащим образом. Первый, второй и четвертый легионы расквартированы у нас под боком и могут выступить в любой момент, но я бы все равно оставил кого-то из них в столице. Третий и пятый легионы уже находятся на западе, восьмой и девятый рассредоточены на востоке, их трогать пока не будем, сейчас у них как раз проходят плановые учения. Одиннадцатый 'лазурный' и двенадцатый 'бронзовый' довольно далеко на северо-востоке, им понадобится какое-то время, чтобы добраться до западной границы, но оно, как ты сам сказал, у нас еще есть. Когда легионы начнут движение, местные дворяне могут опять начать мутить воду. Постарайся там сразу организовать несколько показательных процессов с публичными казнями и полной конфискацией имущества в пользу казны. Освободившиеся территории всегда найдем кому раздать. А желающих начинать смуту поубавится.
      -Понял, будет исполнено в лучшем виде, только если это официальный приказ, то мне нужно еще одобрение со стороны канцлера и первого советника.
      -Ты их получишь, как только я объясню им ситуацию. Дэш нас всегда поддерживал, и даже такому человеку как Дэвор Старфилд хватит ума не начинать с нами спорить в преддверии войны.
      -Ну тогда и про предполагаемых смутьянов беспокоится не стоит. Ты еще намекни ассамблее, что вскоре нам понадобятся все их силы. И в первую очередь вспомнить молодость придется самим господам архимагам.
      -Снова придется идти на уступки, в прошлый раз это стоило нам полного пересмотра прав и привилегий магов, сколько мы тогда баронских титулов за раз раздали? Представители старого дворянства полгода после этого сами не свои ходили. И, кажется, до сих пор себя униженными считают. Но выбора вроде бы нет. У тебя еще есть какие-нибудь столь же неприятные новости, которыми тебе не терпелось бы со мной поделится? - Главный дознаватель улыбнулся и медленно покачал головой. - Ну и отлично, тогда ты свободен. Когда получите новую информацию сразу же сообщите мне. Я пока постараюсь подготовить нужные документы.
      -Конечно, Аркадиус. Остается только надеяться, что информация эта не огорчит нас еще больше.
      -Дверь за собой прикрыть не забудь. И скажи кому-нибудь из служащих, чтобы вернули сюда моего секретаря, один работать я не собираюсь. - Слегка поклонившись, Конрад Бейгл поднялся из своего кресла и неспешно покинул кабинет Архистратега, аккуратно закрыв за собой дверь. Аркадиус глубоко вздохнул и потянулся за принадлежностями для письма и бумагой, сегодняшней ночью, видимо, поспать так и не удастся.

      ***

       В одной из столичных таверн под названием 'Лишний кубок' этим вечером собралась весьма интересная компания. За столиком в самом углу общей залы сидел никто иной как Ферус Киллар, легендарный убийца гильдии Теней. Сохраняя внешнюю невозмутимость, в душе он готов был кричать от радости. Прошло уже столько времени, с тех пор как Ферус прибыл в Миделан, а никаких новых зацепок, способных помочь наемному убийце отыскать свою жертву, так и не появлялось. По крайней мере, до вчерашнего дня, пока один из осведомителей не принес по настоящему радостные новости, о том что в полдень через юго-восточные ворота в город вошел некто поразительно похожий на человека, которого так долго разыскивал Ферус. И вот, узнав все, что только было возможно, убийца сам явился понаблюдать за тем, кто сумел пережить уже два покушения, организованных гильдией Теней. И признаться, Ферус был слегка разочарован увиденным. Перед ним сидел обычный, ничем не примечательный молодой парень. Но внешность бывает обманчивой, наемный убийца знал это как никто другой, в его практике были случаи, когда для того чтобы подобраться к жертве приходилось изображать из себя женщину или старика. Не то чтобы Ферусу было приятно вспоминать те времена, но такие примеры лишний раз подтверждали истинность утверждения - видимость не всегда соответствует содержанию.
       На столе, перед убийцей стояла пинта пива и уже начавший остывать ужин. Определившись с планом действий и несколько раз прокрутив в голове все возможные риски, Ферус приступил к трапезе, изредка поглядывая на о чем-то спорящих парня и девушку, которые занимали столик расположенный ближе к выходу из таверны. Сегодняшней ночью наемный убийца намеревался наконец то завершить свою порядком затянувшуюся миссию.

      ***

       С противоположной стороны зала за молодыми людьми пристально наблюдал еще один необычный гость. Аксис Сол'Варден, новоиспеченный член ордена Стражей Предков все еще отказывался верить своим глазам. В обществе какого-то жалкого человека сидела сама леди Алуэн Арк'Натиэль, дочь одного из советников князя Линлиэля. Не так давно девушка сбежала, воспользовавшись одним из старых порталов. Вместе со своим любовником она планировала скрыться от чрезмерной опеки родителей в человеческих землях, где последние несколько сотен лет эльфы предпочитали не появляться вовсе. Аксису было приказано вернуть беглянку, это было его первым серьезным заданием, с тех пор как он вступил в орден. И Аксис, как никто другой, понимал всю важность своей миссии. Все чаще и чаще эльфийский народ стал задаваться вопросом о правильности принятого три века назад решения, неважно какое положение в обществе занимала Алуэн, она нарушила закон и должна понести справедливое наказание. Иначе появятся и другие эльфы, вдохновленные ее примером, а там не далеко и до смуты. И допускать это непростительно.
       Полтора месяца назад эльф отыскал Алуэн, но неизвестные увели девушку из под самого носа Аксиса, и теперь, когда он уже не надеялся увидеть ее вновь, эльфийка чудесным образом снова появилась в Миделане. Нигде не было видно Рафаэлья, с которым она сбежала из дома, но теперь его место занимал незнакомый Аксису черноволосый парень. Обуздав свое раздражение, эльф решил пока не вмешиваться, а лишь наблюдать со стороны. Необходимо дождаться подходящей возможности, и лишь затем действовать. Внутреннее чутье подсказывало Аксису, что сейчас он упускает из виду какую-то очень важную деталь. Человеческая личина не могла обмануть Аксиса, под ней безусловно скрывалась леди Алуэн, хотя наложенные чары и не походили на эльфийские. По каким-то причинам Страж не чувствовал духовного родства, которое существовало между всеми представителями его расы. Решив поразмыслить над этим феноменом на досуге, эльф оставил в таверне нескольких магических наблюдателей, чтобы на этот раз уж точно не потерять леди Алуэн из виду, затем встал из-за стола, расплатился за нетронутый ужин и направился к выходу. Он уже успел снять комнату в здании, расположенном прямо напротив таверны, оттуда эльф и планировал продолжить свое наблюдение. Почувствовав на себе чей-то изучающий взгляд, Аксис на мгновенье замер у самой двери и огляделся, но не заметив ничего подозрительного, быстрым шагом покинул таверну.

       Было уже далеко за полночь, когда один из магических наблюдателей, оставленных в таверне, начал посылать тревожные сигналы и разбудил Аксиса. Кто-то пытался пробраться в комнату, где остановилась Алуэн. Вскочив с кровати, эльф распахнул в своей комнате окно, из которого прекрасно было видно фасад 'Лишнего кубка'. Аксис как раз успел рассмотреть, как чей-то темный силуэт скользнул в открытое окно одной из комнат на втором этаже здания. Эльф уже облокотился о подоконник, собираясь прыгать вниз и бежать на помощь дочери советника, когда все тот же темный силуэт явно не без посторонней помощи вылетел обратно на улицу. Непостижимым образом человеку удалось сгруппироваться в воздухе и относительно безболезненно приземлится на жесткие камни мостовой. Перекатившись несколько раз и погасив силу удара, незнакомец вскочил на ноги и, прижимая поврежденную правую руку к корпусу, со всех ног побежал к ближайшему закоулку. Когда же вслед за ним из окна выпрыгнул парень, которого Аксис видел в обществе Алуэн этим вечером, глаза эльфа расширились от удивления. Из одежды на парне было только нижнее белье, а в руке он сжимал то ли меч, то ли длинный кинжал. Крикнув что-то оскорбительное вслед беглецу, парень начал преследование. Справившись с удивлением, Аксис внезапно понял какой великолепный шанс забрать Алуэн, ему сейчас выпал. И не долго думая, он сорвался с места, изящно перемахнул через подоконник и, оказавшись на улице, поспешил в сторону таверны.

      ***

       Картина, которую я застал по возвращении в 'Лишний кубок', выглядела мягко говоря необычно. Посреди комнаты лежал человек, руки его были связаны за спиной, кажется, моим собственным ремнем. Незнакомец явно был без сознания. На одной из кроватей с задумчивым видом сидела Нимюэль, в начале она даже не заметила, как я вошел. Немного присмотревшись к незваному гостю, я обнаружил несколько весьма любопытных деталей.
      -Могу я поинтересоваться, что этот эльф здесь делает? - Я уже как-то пообещал себе ничему не удивляться и воспринимать подобные ситуации как должное, поэтому голос мой звучал вполне обыденно.
      -Эльф? - Ним недоверчиво покосилась сначала на меня, потом на парня, который лежал на полу. Затем она произнесла несколько фраз на неизвестном мне языке, и уже потом выразила свое удивление парой всем известных, но не совсем приличных восклицаний, которые мне повторять не хотелось бы. - На нем и правда была личина, откуда ты об этом узнал?
      -Какая еще личина? - Если на нем и была какая-то маскировка, то выглядела она как-то неубедительно. Темные волосы у парня были аккуратно зачесаны назад и стянуты кожаной лентой в конский хвост и совершенно не скрывали остроконечных эльфийских ушей. Мой ответ демонессе не понравился, и я был вознагражден на этот раз уже подозрительным взглядом.
      -Давай тогда проясним