Скачать fb2
Honor wśród wrogów

Honor wśród wrogów

Аннотация

    Szósty tom przygód Honor Harrington. Szósty tom przygód Honor Harrington, która wraca w nim do Royal Manticoran Navy, ale jako dowódca grupy czterech statków pułapek, czyli jednostek handlowych przerobionych na okręty wojenne, z załogami, na których nie można zbytnio polegać. Ma oczyścić z piratów obszar Konfederacji Silesiańskiej, gdzie marynarka handlowa ponosi przez nich duże straty. Jak się jednak okazuje, nie wszyscy oni są wyłącznie piratami, a na dodatek starzy wrogowie w Gwiezdnym Królestwie Manticore nie zapomnieli o Honor Harrington i zrobili, co mogli, by tak zadanie, jak i przeciwnik oraz środki, które dano jej do dyspozycji, gwarantowały przegraną…


David Weber Honor wśród wrogów

WSTĘP

    — Mamy problem, skipper.
    — Jaki, Chris? — zdziwił się Harold Sukowski, kapitan frachtowca Bonaventure należącego do Hauptman Lines.
    Szybko też spojrzał na pierwszego oficera, komandor Chris Hurlman, czując, że cała obsada mostka zamiera. W Konfederacji Silesiańskiej problemy miały przykry zwyczaj przeradzania się w zagrożenia i to bez ostrzeżenia. A w ciągu ostatniego roku sytuacja stała się w tym rejonie naprawdę niebezpieczna, z czego wszyscy zdawali sobie sprawę. Fakt, iż bez problemów dotarli tak blisko portu docelowego, jedynie zwiększał napięcie — ledwie dziesięć minut wcześniej frachtowiec wyszedł z nadprzestrzeni i przed dziobem miał gwiazdę typu G0, systemu Telemach, odległą o zaledwie dwadzieścia dwie minuty świetlne. Równocześnie jednak było to dwadzieścia minut opóźnienia w łączności, a co gorsza pikieta Marynarki Konfederacji w tym systemie była przykrym żartem. Podobnie jak cała Marynarka Konfederacji była flotą wojenną jedynie w teorii. Kapitan miał pewność, że nawet gdyby zdołał skontaktować się z dowódcą pikiety, żaden okręt nie znajdzie się na tyle blisko, by przybyć na czas.
    — Niezidentyfikowana jednostka zbliża się szybko od rufy, skipper. — Chris nie uniosła głowy znad ekranu. — Niewielka: siedemdziesiąt do osiemdziesięciu tysięcy ton, ale ma napęd i kompensatory wojskowego typu, bo leci z przyspieszeniem pięćset dziesięć g. Jest osiemnaście sekund świetlnych za nami, ale ma prędkość większą o dwa tysiące kilometrów na sekundę.
    Sukowski słuchał meldunku z coraz posępniejszą miną — patent kapitański dostał ponad trzydzieści standardowych lat temu i był również komandorem rezerwy Royal Manticoran Navy. Nikt nie musiał mu tłumaczyć sytuacji, w jakiej się znalazł jego frachtowiec — miał sześć milionów ton masy i cywilny napęd oraz kompensator bezwładnościowy, co przekładało się na maksymalne przyspieszenie dwieście jeden g i maksymalną szybkość ledwie zero koma siedem światła. Na większą nie pozwalały cywilne pola siłowe tak cząsteczkowe, jak i elektromagnetyczne. Dla każdego okrętu wojennego był po prostu kaczką na strzelnicy. Jeśli ścigająca ich jednostka posiadała także pola siłowe wojskowego typu, co było wysoce prawdopodobne, mogła nie tylko osiągnąć większe przyspieszenie, ale i większą prędkość. Dokładnie zero koma osiem c.
    A to oznaczało, że Bonaventure w żaden sposób nie zdoła uciec prześladowcy.
    — Kiedy nas dogoni? — spytał.
    — Mamy dwadzieścia dwie minuty i trzydzieści sekund do przechwycenia, nawet jeśli damy całą naprzód — odparła zwięźle Hurlman. — Osiągniemy około dwunastu tysięcy siedmiuset kilometrów na sekundę, ale on będzie miał dziewiętnaście tysięcy. Nie ma sposobu, żebyśmy mu uciekli.
    Sukowski kiwnął potakująco głową — Chris Hurlman była o połowę od niego młodsza, ale tak jak i on należała do pierwotnej załogi frachtowca. Zaczęła jako czwarty oficer i oboje Sukowscy uważali ją za córkę, której nigdy nie mieli, choć żadne z nich nigdy nie powiedziało tego głośno. Prywatnie kapitan miał nadzieję, że Chris i jego drugi syn któregoś dnia się pobiorą, ale to wszystko, podobnie jak jej wiek, nie miało wpływu na szacunek, jaki dla niej żywił. Była naprawdę dobrym oficerem. A obecną sytuację oboje oceniali dokładnie tak samo.
    Naturalnie mieli mniej czasu — ścigający z pewnością zacznie gwałtownie wytracać prędkość, gdy tylko upewni się, że frachtowiec mu nie umknie, ale na los Bonaventure nie będzie to miało najmniejszego wpływu. Jedynie nieco odwlecze nieuniknione. Gorączkowo próbował znaleźć jakiś sposób, by uratować statek, ale nie był w stanie, gdyż taki sposób nie istniał.
    Teoretycznie rzecz biorąc, piractwo kosmiczne nie powinno istnieć, gdyż nie powinno być opłacalnym zajęciem. Nawet bowiem największy frachtowiec jest niezauważalną drobiną, biorąc pod uwagę odległości międzysystemowe i przestrzeń, na jakiej owe systemy są rozrzucone. Jednakże, podobnie jak dawniej żaglowce na Ziemi, frachtowce kosmiczne zmuszone były używać określonych tras. Na Ziemi wytyczały je wiatry, w przestrzeni fale grawitacyjne przecinające nadprzestrzeń. Żaden pirat nie mógł przewidzieć dokładnie punktu wyjścia danego frachtowca z nadprzestrzeni, ale doskonale znał rejon, w którym musi on ją opuścić, lecąc do konkretnego systemu planetarnego, gdyż w tym właśnie rejonie musiały to robić wszystkie jednostki zmierzające do tego systemu ze zbliżonych kierunków. To, skąd dokąd przewożone są najczęściej towary, nie było żadną tajemnicą i jeśli pirat poczekał na granicy wybranego systemu wystarczająco długo, musiał złapać jakiegoś niczego nie spodziewającego się pechowca. Tym razem był nim statek kapitana Sukowskiego.
    Sukowski zaklął w myślach — gdyby tylko Marynarka Konfederacji była flotą z prawdziwego zdarzenia, nie miałoby to znaczenia, gdyż dwa lub trzy krążowniki, ba: nawet pojedynczy niszczyciel patrolujący ten teren skutecznie odstraszyłby każdego pirata. Niestety, o podobnym luksusie można było jedynie pomarzyć — Konfederacja Silesiańska była bowiem tworem kalekim i od lat balansującym na krawędzi autodestrukcji. Centralna władza była słaba, a Konfederacją cały czas wstrząsały jakieś secesjonistyczne dążenia systemów czy ich grup pragnących się od niej oderwać. Okręty pozostające w dyspozycji rządu zawsze były gwałtownie gdzieś potrzebne, a piraci, których namnożyło się sporo na obszarze Konfederacji, zawsze doskonale wiedzieli, gdzie to jest i nigdy się tam nie pojawiali. Tak zresztą było zawsze, tyle że ostatnio sytuacja zmieniła się na gorsze, gdyż z obszaru Konfederacji zostały wycofane okręty Royal Manticoran Navy. Dotąd było ich tu sporo i skutecznie strzegły bezpieczeństwa tras używanych najczęściej przez statki kompanii z Gwiezdnego Królestwa Manticore. Teraz okręty były potrzebniejsze na froncie, toteż w okolicy nie było nikogo, do kogo mógłby zwrócić się o pomoc.
    — Wywołaj go, Jack — polecił. — Niech się zidentyfikuje i powie, co zamierza.
    — Jasne, skipper. — Oficer łącznościowy włączył nadawanie i powiedział głośno i wyraźnie: — Nieznana jednostka, tu statek handlowy Bonaventure należący do Gwiezdnego Królestwa Manticore, proszę podać swoją tożsamość i zamiary.
    Przez czterdzieści sekund wszyscy czekali w ciszy. W końcu oficer łącznościowy wzruszył ramionami i powiedział:
    — Nie odpowiada, panie kapitanie.
    — Tego się spodziewałem. — Sukowski westchnął i przestał przyglądać się planecie, do której prawie dotarli. — No dobrze… wiecie, co macie robić. Genda, przełącz maszynownie na moje stanowisko, zanim opuścisz statek. Chris, jesteś odpowiedzialna za ewakuację: sprawdź przed odcumowaniem, czy masz naprawdę wszystkich na pokładzie.
    — Ale, skip… — zaczęła Hurlman i urwała, widząc, iż Sukowski zdecydowanie kręci głową.
    — Uzgodniliśmy dawno temu zasady postępowania w takim wypadku i nie uległy one zmianie — oznajmił nieznoszącym sprzeciwu tonem. — A teraz wynoście się stąd, zanim znajdziemy się w zasięgu jego rakiet!
    Chris zawahała się, targana sprzecznymi uczuciami — z Sukowskim służyła ponad osiem lat standardowych, czyli prawie czwartą część swego życia, a Bonaventure był jej jedynym prawdziwym domem przez te wszystkie lata, toteż zostawienie jego i kapitana nie było dla niej łatwe. Sukowski spojrzał na nią wściekle.
    — Jesteś teraz odpowiedzialna za załogę, więc bierz się, do cholery, do roboty! — warknął.
    Przestała się wahać — kiwnęła mu głową na pożegnanie i ruszyła ku windzie, wydając równocześnie rozkazy dziwnie chrapliwym głosem:
    — Słyszeliście kapitana, więc ruszcie dupy, do diabła!
    Sukowski obserwował ewakuację obsady mostka, a gdy za ostatnim jej członkiem zamknęły się drzwi windy, skoncentrował się na swojej konsoli dowodzenia. Porucznik Kuriko zgodnie z rozkazem przełączyła na nią kierowanie maszynownią. Teraz wystukał polecenie i przejął też sterowanie frachtowcem. Naprawdę chciałby uciec wraz z resztą załogi, ale to był jego statek i był odpowiedzialny tak za jego ładunek, jak i za załogę. Szansę na uratowanie ładunku przestały istnieć, chyba że ścigający był korsarzem, a nie piratem. W tym przypadku istniał cień szansy, a obowiązkiem kapitana było spróbować ją wykorzystać. Co ważniejsze jednak, miał obowiązek uratować załogę, czyli nie dopuścić, by wpadła w ręce piratów, a…
    Rozmyślania przerwał mu brzęczyk interkomu.
    — Słucham — powiedział zwięźle, naciskając klawisz.
    — Załoga w komplecie, skipper — rozległ się głos Chris. — Wszyscy są na pokładzie łodziowym.
    — Więc zabieraj ich ze statku, Chris — polecił już znacznie łagodniej. — I… powodzenia!
    — Aye, aye, skipper.
    W jej głosie słychać było wahanie i chęć, by powiedzieć coś jeszcze, lecz nie było nic, co mogłaby rzec, dlatego rozległ się jedynie trzask przerwanego połączenia.
    Sukowski odetchnął z ulgą, widząc na ekranie małą zieloną plamkę oznaczającą jeden z pokładowych promów towarowych — jednostkę wystarczająco dużą, by pomieścić całą załogę, i wystarczająco szybką, by uciec napastnikom. Prom leciał z przyspieszeniem czterystu g, czyli wolniej od ścigającego, ale wystarczająco szybko, by znaleźć się poza zasięgiem tak pościgu, jak i ostrzału. Jedynie wariat goniłby prom zamiast frachtowca, a piraci, choć na pewno wściekli, iż wymknęła im się załoga, wariatami nie byli. I na pewno przygotowali się na taką ewentualność i mieli na pokładzie całą załogę pryzową.
    Odchylił oparcie fotela i usiadł wygodniej — przez najbliższe pół godziny i tak nie miał nic do roboty poza utwierdzaniem się w przekonaniu, że przeżyje dzięki ofercie właściciela, którą miał w sejfie. Klaus Hauptman, do którego należał Bonaventure, wyposażył w podobne oferty wszystkie swoje statki latające w przestrzeni Silesiańskiej. Proponował w nich okup za każdego członka załogi, który wpadnie w ręce piratów. Sukowski znał go na tyle długo i dobrze, by mieć pewność, że choć jest to kawał aroganckiego sukinsyna, to tej obietnicy z pewnością dotrzyma. Podobnie jak jego przodkowie, Klaus był lojalny wobec swych pracowników, jak długo ci pozostawali lojalni wobec niego, a…
    Dalsze rozmyślania przerwało mu niespodziewane przybycie na mostek windy. Obrócił się wraz z fotelem i w otwierających się drzwiach zobaczył Chris Hurlman.
    — Co ty tu robisz, do cholery?! — warknął rozwścieczony. — Wydałem ci, do diabła, wyraźny rozkaz!
    — Mam gdzieś twoje rozkazy — odparła spokojnie, maszerując do swojego stanowiska. — To nie jakaś zasrana Królewska Marynarka, a ty nie jesteś Edwardem Saganamim!
    — Nadal jestem kapitanem tego statku, do cholery! I chcę, żebyś się natychmiast wyniosła z jego pokładu!
    — Szkoda — odparła uprzejmiej, siadając we własnym fotelu i nakładając słuchawkę z mikrofonem. — Bo problem polega na tym, że potrafię walczyć zdecydowanie lepiej i nie wiadomo, kto w efekcie może zostać zmuszony do opuszczenia statku… skipper.
    — A co z załogą?! Miałaś przejąć nad nią dowództwo i jesteś za nią odpowiedzialna.
    — Rzuciliśmy monetą z Gendą. Przegrał. Nie ma obaw: dostarczy ich żywych i zdrowych na Telemacha.
    — Cholera, Chris, nie chcę, żebyś tu była! — głos Sukowskiego złagodniał. — Nie ma powodu, dla którego miałabyś tu być i ryzykować, że cię zabiją… albo i gorzej.
    Chris Hurlman spuściła na chwilę wzrok, po czym odwróciła się i spojrzała mu prosto w oczy.
    — Oboje mamy dokładnie te same powody, by ryzykować, a prędzej mnie piekło pochłonie, nim pozwolę, by pan sam stawił czoło tej bandzie sukinsynów. Poza tym — uśmiechnęła się złośliwie — taki stary pryk potrzebuje kogoś młodszego i wredniejszego jako opiekuna. Nie mówiąc już o tym, że Jane złoiłaby mi skórę, gdybym sobie tak po prostu odleciała i zostawiła tu pana samego.
    Sukowski otworzył usta i zamknął je, nie wydając żadnego dźwięku — coś go ścisnęło za serce, ale zrozumiał powód tego złośliwego uśmieszku. Nie mógł jej zmusić, by odleciała, bo rzeczywiście walczyła lepiej i potrafiła być znacznie wredniejsza od niego, a sama nie zrobi tego w żadnym wypadku… Jakaś jego część była jej wdzięczna, desperacką wdzięcznością za to, że nie będzie musiał samotnie czekać i stawić czoła temu, co miało nastąpić. Była to samolubna część i nienawidził jej, ale nic na to nie mógł poradzić. Podobnie jak na to, że Chris została i że nie odleci bez niego, a on nie mógł tak po prostu odwrócić się i odejść od tego, co przez całe dorosłe życie było jego obowiązkiem.
    — No dobrze, niech to szlag trafi! — wymamrotał w końcu. — Jesteś buntowniczką i idiotką i jeśli wyjdziemy z tego żywi, dopilnuję, żebyś nie dostała żadnego przydziału na żaden statek Hauptmana. Ale nie widzę sposobu, by cię zmusić do słuchania poleceń, skoro uparłaś się ignorować rozkazy swego kapitana.
    — Oto głos rozsądku! — ucieszyła się prawie autentycznie.
    Jeszcze przez chwilę przyglądała się ekranowi komputera, potem wstała i podeszła do przymocowanego do ściany ekspresu do kawy. Nalała sobie kubek, wrzuciła weń dwie kostki cukru i spojrzała na Sukowskiego pytająco.
    — Kawy, skipper? — spytała łagodnie.

ROZDZIAŁ I

    — Pan Hauptman, sir — zameldował adiutant, otwierając drzwi.
    Sir Thomas Caparelli, Pierwszy Lord Przestrzeni Królewskiej Marynarki, wstał, dokładając starań, by uśmiechnąć się na powitanie gościa. Podejrzewał, że efekt nie wypadł przekonująco, ale obaj wiedzieli, że Klaus Hauptman nie należał do jego ulubieńców.
    — Dziękuję, że zechciał się pan ze mną spotkać, sir. — Gość nie dodał „w końcu”, ale zawieszenie głosu było tak wymowne, że uśmiech gospodarza stał się do reszty sztuczny.
    Ciemnowłosemu mężczyźnie o białych bokobrodach i szczęce buldoga nie zrobiło to różnicy — był przyzwyczajony do podobnych reakcji większości admirałów. Skinął niedbale głową na powitanie, co nie było objawem buty, lecz normą — Klaus Hauptman tak witał się ze wszystkimi — i wyciągnął dłoń jakby w nieco przepraszającym geście.
    — Proszę usiąść. — Caparelli wskazał mu wygodny fotel po drugiej stronie biurka, sam także usiadł i poczekał, aż adiutant wyjdzie.
    — Dziękuję — powtórzył Hauptman i nie tyle usiadł, co zasiadł w fotelu niczym na tronie. — Wiem, że ma pan wiele spraw na głowie i niewiele czasu, więc pozwolę sobie od razu przejść do rzeczy, sir. Chodzi mi o to, że warunki panujące w Konfederacji stały się nie do zniesienia.
    — Rozumiem doskonale, że sytuacja jest zła, ale mamy wojnę i…
    — Przepraszam, admirale Caparelli, ale ja doskonale znam sytuację panującą obecnie na froncie — przerwał mu Hauptman. — Admirałowie Cortez i Givens wyjaśnili mi ją nader dokładnie, na pańskie, jak sądzę, polecenie. Doskonale rozumiem trudną sytuację tak pana, jak i całej Królewskiej Marynarki, ale nasze straty na obszarze Konfederacji Silesiańskiej zaczynają być katastrofalne i nie chodzi mi wyłącznie o straty mojego kartelu.
    Caparelli zmusił się do zachowania spokoju i kultury obowiązującej królewskiego oficera. To, że Klaus Hauptman był aroganckim, bezwzględnym i upartym sukinsynem, nie zmieniało w niczym tego, iż był też najbogatszą osobą w całym Gwiezdnym Królestwie Manticore. A to mówiło samo za siebie, gdyż Królestwo, mimo iż obejmowało tylko jeden system planetarny, było trzecim z najbogatszych państw w sferze o średnicy pięciuset lat świetlnych. W liczbach bezwzględnych nawet Liga Solarna mu nie dorównywała. Ten dobrobyt zawdzięczało Królestwo przede wszystkim usytuowaniu w systemie Manticore Wormhole Junction, dzięki czemu system stał się centralnym skrzyżowaniem dróg handlowych dla osiemdziesięciu procent transportu całego sektora. Ale równie istotne było to, w jaki sposób Królestwo Manticore wykorzystało tę okazję — całe pokolenia władców i rządów inwestowały dochody stąd płynące rozważnie i umiejętnie. Dzięki temu nikt poza Ligą Solarna nie mógł się równać z Gwiezdnym Królestwem pod względem rozwoju techniki czy efektywności roboczogodziny, a uniwersytety Królestwa stanowiły wyzwanie nawet dla najstarszych ziemskich. A Klaus Hauptman, jego ojciec i dziadek pomogli zbudować umożliwiającą to infrastrukturę. To Caparelli niechętnie, ale zmuszony był przyznać.
    Niestety, Klaus też był tego świadom i czasami zachowywał się tak, jakby całe Gwiezdne Królestwo doń należało. W opinii Pierwszego Lorda Przestrzeni — zbyt często.
    — Panie Hauptman, jest mi naprawdę przykro z powodu strat ponoszonych przez pańską i inne firmy, ale pańska prośba, jak by się nie wydawała rozsądna, jest chwilowo niemożliwa do spełnienia.
    — Z całym szacunkiem, admirale Caparelli, ale lepiej byłoby, gdyby Królewska Marynarka ją spełniła — oznajmił Hauptman tonem prawie obraźliwym i niespodziewanie urwał.
    Po czym wziął głęboki oddech i zaczął jeszcze raz:
    — Proszę mi wybaczyć — słychać było, że jest nieprzyzwyczajony do wygłaszania podobnych tekstów, ale się stara. — To, co powiedziałem i jak powiedziałem, było grubiańskie i niepotrzebne, tym niemniej sprawa tak właśnie wygląda, bowiem wynik wojny w znacznej części zależny jest od stanu naszej gospodarki. Opłaty przewozowe, taryfy transferowe i podatki, które płacimy, wzrosły od wybuchu wojny trzykrotnie. Proszę pozwolić mi skończyć: nie narzekam i nie uważam, by były zbyt wysokie. Toczymy wojnę o przetrwanie z drugim co do wielkości imperium w znanej galaktyce i ktoś musi ponosić jej koszt. Moi koledzy i ja doskonale to rozumiemy, ale pan musi zrozumieć, że jeśli nasze straty nadal będą rosły, to nie będziemy mieli innego wyjścia, jak ograniczyć czy nawet całkowicie zaniechać lotów do i przez obszar Konfederacji. Sam pan rozumie, jak odbije się to na dochodach Królestwa, a więc i na wielkości wysiłku wojennego. I proszę zrozumieć, że to nie jest groźba, lecz stwierdzenie przykrego faktu. Ubezpieczenia są już najwyższe w całej historii Gwiezdnego Królestwa i nadal rosną. Jeśli wzrosną jeszcze o dwadzieścia procent, zaczniemy tracić na ładunkach, które dotrą do miejsc przeznaczenia. A oprócz strat materialnych, należy także brać pod uwagę straty wśród załóg. Moi ludzie, ludzie, którzy pracowali u mnie od dziesięcioleci, są mordowani, podczas gdy ja siedzę bezczynnie!
    Caparelli niechętnie, ale zmuszony był przyznać rację rozmówcy. Słabość rządu powodowała, iż Konfederacja Silesiańska zawsze była ryzykownym miejscem, ale należące do niej systemy stanowiły olbrzymi rynek zbytu dla produktów wytwarzanych w Królestwie, jak też poważne źródło surowców. Choć osobiście nie lubił Hauptmana, uważał, że miał on pełne prawo domagać się od floty ochrony swych statków i ich załóg. I aż do wybuchu wojny Royal Manticoran Navy skutecznie wywiązywała się z tego obowiązku.
    Niestety, wymagało to obecności w przestrzeni Konfederacji Silesiańskiej dużej liczby lżejszych okrętów. Jednostek liniowych nie używano do zwalczania piractwa, gdyż przypominałoby to polowanie młotkiem na muchy, natomiast wszystko poniżej krążownika liniowego doskonale się w tej roli sprawdzało. Te lżejsze jednostki flota zmuszona była wycofywać w miarę rozwoju walk, gdyż okazały się niezbędne do osłony eskadr liniowych, patrolowania, zwiadu i eskorty konwojów potrzebnych do dalszego prowadzenia działań. Krążowników i niszczycieli RMN zawsze miała zbyt mało, a w tej chwili konieczność budowy w pierwszej kolejności okrętów liniowych uniemożliwiała stoczniom budowanie ich w wystarczających ilościach.
    Caparelli westchnął i potarł czoło. Nie był najgenialniejszym oficerem flagowym Królewskiej Marynarki i wiedział, że to, co było jego siłą — odwaga, przekonania i upór wystarczający dla trzech przeciętnych osób — nie było w stanie w każdej sytuacji zrównoważyć słabości. Zawsze źle się czuł w obecności takich oficerów jak earl White Haven czy lady Sonja Hemphill, gdyż zdawał sobie sprawę, podobnie zresztą jak oni, z ich przewagi intelektualnej. White Haven na dodatek miał doprowadzający go do szału zwyczaj okazywania się nie tylko lepszym strategiem, ale i taktykiem. Tym niemniej to on, Thomas Caparelli, był Pierwszym Lordem Przestrzeni w chwili wybuchu wojny i jego zadaniem było jej wygranie. Był zdeterminowany do tego doprowadzić, ale do jego obowiązków należała też obrona handlu Gwiezdnego Królestwa i zajmujących się nim legalnie obywateli tegoż Królestwa. A równocześnie miał pełną świadomość, jak małymi możliwościami dysponuje chwilowo Królewska Marynarka.
    — Rozumiem pańskie problemy i zgadzam się z tym, co pan powiedział — odezwał się w końcu. — Problem w tym, panie Hauptman, że Królewska Marynarka ma zbyt mało okrętów i w tej chwili nie mogę, nie nie chcę, ale fizycznie nie mogę wycofać ze strefy działań żadnych lekkich jednostek, by przydzielić je do służby eskortowej w obszarze Konfederacji Silesiańskiej.
    — Tym niemniej musimy coś zrobić — odparł zaskakująco spokojnym i rozsądnym głosem Hauptman, choć musiało go to sporo kosztować. — System konwojowy pomaga, jeśli chodzi o przeloty między sektorami: nie straciliśmy ani jednego statku z żadnego konwoju i tak ja, jak i moi ludzie naprawdę to doceniamy. Piraci jednak też zdali sobie z tego sprawę i nie próbują atakować konwojów. Prosta astrogacja dowodzi, że dwie trzecie statków leci potem samotnie do systemów stanowiących ich miejsca przeznaczenia i to właśnie one, pozbawione eskorty, stanowią łup piratów. A na ich eskortowanie nie mamy okrętów.
    Caparelli pokiwał głową — nikt nie tracił statków, jak długo leciały one w konwojach, ale system konwojowy mógł działać przy tak ograniczonej liczbie eskortujących okrętów tylko między głównymi systemami Konfederacji, stanowiącymi jej lokalne centra administracyjne. Dalej osłonę winny zapewniać okręty Marynarki Konfederacji. Ponieważ tego nie robiły, piraci masakrowali frachtowce, kiedy te musiały samotnie lecieć do poszczególnych systemów planetarnych.
    — Nie jestem pewien, co jeszcze możemy zrobić w tej sprawie — przyznał Caparelli. — W przyszłym tygodniu wraca admirał White Haven. Naradzimy się w tej sprawie i jeśli tylko znajdziemy jakikolwiek sposób, by dało się zwiększyć liczbę okrętów do służby konwojowej, zrobimy to. Jednakże prawdę mówiąc, nie widzę sposobu, by nam się to udało, zanim nie zdobędziemy Trevor Star. Natychmiast zaś polecę memu sztabowi przeanalizowanie problemu i wyszukanie wszelkich, mówię to z pełną świadomością panie Hauptman: wszelkich sposobów poprawy sytuacji. Zapewniam pana, że kwestia bezpieczeństwa naszego transportu na terenie Konfederacji jest druga na liście priorytetów Royal Manticoran Navy, zaraz po zdobyciu Trevor Star. Zrobię wszystko co tylko możliwe, by zmniejszyć straty wśród statków handlowych, ma pan na to moje słowo.
    Hauptman przyglądał mu się uważnie przez długą chwilę, nim chrząknął i powiedział zmęczonym, ale i zdesperowanym głosem:
    — Nie mogę prosić o nic więcej, sir. I nie będę pana obrażał, upierając się przy cudach, ale sytuacja jest naprawdę bardzo poważna. I nie mamy zbyt wiele czasu: jeśli straty nie zmniejszą się w ciągu najbliższych czterech, góra pięciu miesięcy, kartele będą zmuszone zawiesić loty do Konfederacji.
    — Rozumiem — Caparelli wstał i wyciągnął dłoń na pożegnanie. — Zrobię, co będę mógł. I obiecuję, że osobiście poinformuję pana o przedsięwziętych środkach, jak tylko naradzę się z admirałem White Haven. Mój adiutant skontaktuje się z panem w kwestii terminu. Do tego czasu będziemy w kontakcie, a ponieważ pan i pańscy koledzy możecie mieć lepsze rozeznanie w sytuacji panującej w Konfederacji niż Admiralicja, każdy pomysł czy informacja będą miłe widziane przez moich analityków.
    — Dobrze. — Hauptman westchnął i także wstał. Następnie uścisnął dłoń gospodarza i zaskoczył go kolejny raz, zdobywając się na autoironię.
    — Zdaję sobie sprawę, że nie jestem najłatwiejszym w okolicy partnerem do współpracy, admirale, i próbuję nie zachowywać się jak przysłowiowy słoń w składzie porcelany, ale nie zawsze mi się to udaje. Szczerze doceniam wysiłki Królewskiej Marynarki i mam jedynie nadzieję, że uda się znaleźć jakieś sensowne rozwiązanie tego problemu.
    — Ja także mam tę nadzieję, panie Hauptman — powiedział cicho Caparelli, odprowadzając gościa do drzwi. — Ja także.

* * *

    Admirał Eskadry Zielonej Hamish Alexander, trzynasty earl White Haven, zastanawiał się, czy wygląda na tak zmęczonego jak się czuje. Miał dziewięćdziesiąt standardowych lat, choć niewtajemniczeni daliby mu czterdzieści, i dzięki prolongowi czuł się znakomicie. Gdyby nie szpakowate włosy, wyglądałby jeszcze młodziej. Jedyne, z czym prolong nie potrafił sobie poradzić, to rosnąca ilość zmarszczek wokół niebieskich oczu. No i to przemożne zmęczenie.
    Spoglądał przez okno pinasy, za którym czerń przestrzeni przechodziła stopniowo w granat atmosfery, w miarę jak zniżali lot, kierując się ku Landing, ale nie widział tego, pogrążony w myślach. Gwiezdne Królestwo Manticore, a przynajmniej myśląca część jego władz i mieszkańców od ponad pięćdziesięciu lat standardowych z niepokojem oczekiwała nieuchronnej wojny z Ludową Republiką Haven i przez cały ten czas przygotowywała się do niej. Teraz, gdy wojna trwała już prawie trzy lata, okazywało się, że jest tak trudna i brutalna, jak przewidywali najwięksi pesymiści.
    I to nie dlatego, że Ludowa Marynarka okazała się lepsza, niż zakładano, a dlatego, że Republika była tak duża. Pomimo strat spowodowanych przez Komitet Bezpieczeństwa Publicznego i zabicia dziedzicznego prezydenta Harrisa, pomimo sypiącej się gospodarki i pogromów, które pochłonęły większość doświadczonych oficerów floty, oraz mimo indolencji Dolistów pozostała kolosem. Gdyby jej przemysł i ekonomia choć w połowie dorównywały przemysłowi i ekonomii Królestwa, sytuacja byłaby beznadziejna. A tak, dzięki umiejętnościom, determinacji i większej dozie szczęścia niż ta, na którą mógłby liczyć jakikolwiek strateg, Royal Manticoran Navy zwyciężała i dotąd nie oddala przeciwnikowi inicjatywy.
    Ale to przestało wystarczać, gdyż atak stracił impet, a straty rosły.
    White Haven westchnął i pomasował powieki — nie lubił opuszczać frontu, ale przynajmniej pozostawił flotę w dobrych rękach: admirał Theodosia Kuzak była dobrym dowódcą i z pewnością nie zrobi niczego, czego on sam by nie zrobił. Gdyby jeszcze udało się jej osiągnąć to, co jak dotąd okazało się przekraczać jego możliwości, czyli zdobyć Trevor Star…
    Uśmiechnął się lekko i wyjrzał przez okno. Prawda obiektywna była taka, iż jak dotąd prowadził niezwykle udaną i zwycięską wojnę. W pierwszym roku jego 6. Flota zdobyła tak wielki obszar przeciwnika i zadała mu takie straty, że dla każdego mniejszego wroga oznaczałoby to klęskę. Zdołał zrównoważyć dysproporcję sił istniejącą na początku konfliktu i zajął dwadzieścia cztery systemy planetarne. Drugi i trzeci rok wyglądały jednak inaczej — Republika zdołała powrócić do równowagi, a Komitet Bezpieczeństwa Publicznego przez rządy terroru zagwarantował sobie lojalność i wolę walki korpusu oficerskiego. I choć zmasakrowanie legislatorów kosztowało Ludową Marynarkę prawie wszystkich doświadczonych admirałów, zniszczyło również system patronacki uniemożliwiający zdolnym, a nie mającym właściwego pochodzenia oficerom awanse na wyższe stopnie flagowe, na które w pełni zasługiwali. Teraz okazywało się, iż niektórzy z nowych admirałów byli godnymi przeciwnikami jak choćby Esther McQueen dowodząca w systemie Trevor Star.
    Co prawda według wywiadu floty tak naprawdę dowodzili komisarze ludowi mianowani przez Komitet Bezpieczeństwa Publicznego, a podlegający Urzędowi Bezpieczeństwa, ale jeśli tak było, tym lepiej dla niego. Skoro nawet mając dyletanta na karku, admirał McQueen zdołała tak skutecznie walczyć, wolał nie myśleć, jak mogłaby to robić, dysponując pełną samodzielnością. W ciągu ostatnich paru miesięcy zaczął rozumieć zasady, według których McQueen podejmuje decyzje — można by rzec, iż ją „poznał”, choć nigdy się nie spotkali. Wychodziło na to, że jest lepszym taktykiem niż ona, za to ona była o wiele bardziej bezwzględna. Rozumiała doskonale słabości i mocne strony sił, którymi dowodziła, i wiedziała, że dysponuje gorszym uzbrojeniem oraz mniej doświadczonymi oficerami. Ale wiedziała również, że stosowna przewaga liczebna i brak błędów przy świadomości, co jest celem przeciwnika, zwiększały jej szansę na obronę. Gdy objęła dowództwo, za cenę olbrzymich strat zdołała praktycznie powstrzymać atak Królewskiej Marynarki, której straty także wzrosły. Wojna w okolicy Trevor Star stała się prawie pozycyjna, a obie strony traciły podobną liczbę okrętów, co na dłuższą metę było nie do przyjęcia dla Gwiezdnego Królestwa. Nie dość, że nie stać go było na ciągnącą się latami wojnę, to lada moment przeciwnik mógł znaleźć sposób na wyrównanie technicznej przewagi RMN. A to miałoby katastrofalne następstwa.
    Słysząc odgłos świadczący o zmianie pracy turbin i oznaczający podejście do lądowiska, otrząsnął się z niewesołych rozmyślań. Oboje z Kuzak znaleźli w końcu sposób, który mógł doprowadzić do zdobycia Trevor Star. Mieli nawet opracowany plan. A system ten Królewska Marynarka musiała zdobyć, gdyż znajdował się w nim jedyny nie kontrolowany przez Królestwo Manticore terminal wormhola zwanego Manticore Junction. A to stanowiło potencjalnie śmiertelne zagrożenie dla bezpośredniej inwazji systemu Manticore, ale też dawałoby bezpieczny przyczółek głęboko na terytorium wroga. Statki i okręty mogłyby praktycznie natychmiast być przerzucane w bezpośrednie pobliże frontu bez obawy przechwycenia, a więc bez potrzeby konwojowania, co niesamowicie ułatwiłoby logistykę i otworzyło zupełnie nowe możliwości strategiczne. Cenniejszą zdobyczą mógłby stać się jedynie system Haven, ale nawet jeśli plan się powiedzie, na jego realizację potrzeba było co najmniej czterech miesięcy. A z tego, co zawierały informacje przesyłane przez Admiralicję, utrzymanie inicjatywy przez tak długi czas nie zapowiadało się jako coś łatwego.

* * *

    — I tak właśnie wygląda sytuacja — zakończył cicho White Haven. — Oboje z Theodosią sądzimy, że plan powinien się powieść, ale operacje przygotowawcze wymagają czasu.
    — Hmm… — skwitował to Caparelli, nadal wpatrując się w holomapę wyświetloną nad biurkiem.
    Plan, który przedstawił admirał White Haven, poza ostatnim etapem nie był żadnym dowodem strategicznego geniuszu mającym przynieść natychmiastowe rezultaty. I nic dziwnego — ostatnie dziesięć miesięcy walk udowodniło, że błyskawiczne uderzenia należą do przeszłości, a szybko tej wojny nie da się zakończyć. Podstawą planu było odejście od taktyki mozolnego i kosztownego wyrąbywania sobie najkrótszej drogi do celu na rzecz oskrzydlenia obrony i to na trzech kierunkach. Chodziło o zdobycie systemów wspierających obronę Trevor Star jeden po drugim i odizolowanie go. Dałoby to zarazem możliwość zajęcia pozycji wyjściowych do równoczesnego ataku na Trevor Star z wielu kierunków, a w ostatnim etapie, czyli w samym ataku, decydującą rolę miało odegrać uderzenie Home Fleet poprzez Wormhole Junction. To ten właśnie pomysł był nieortodoksyjny i bardziej niż ryzykowny — owszem, cztery eskadry liniowe sir Jamesa Webstera mogły pojawić się na miejscu walki natychmiast po opuszczeniu systemu Manticore, ale ich przejście zdestabilizowałoby terminal na ponad siedemnaście godzin. Gdyby atak się nie powiódł, siły te nie mogłyby się wycofać i połowa superdreadnoughtów Home Fleet znalazłaby się w pułapce.
    Z drugiej strony, gdyby się udało, oznaczałoby to błyskawiczne zwycięstwo. Paradoksalnie dodatkowym atutem planu było zagrożenie obrony systemu Manticore w przypadku klęski. Żaden zdrowy na umyśle admirał nie zaryzykowałby głównej rezerwy strategicznej stanowiącej równocześnie podstawę obrony jedynego ojczystego systemu, jeśli by nie był absolutnie pewny sukcesu. Dlatego też obrońcy Trevor Star nie spodziewali się podobnego posunięcia — naturalnie przygotowali umocnienia i plany na taką ewentualność, ale w możliwość takiego ataku nikt nie wierzył i nikt się go poważnie nie spodziewał. Tym bardziej że proponowane działania przygotowawcze jednoznacznie wskazywały na inny rodzaj ataku i to dającego realne szansę na sukces bez użycia terminalu. Jeśli White Haven zdoła przekonać obrońców, że to 6. Flota stanowi prawdziwe zagrożenie, i skłonić tym samym ich okręty do zmiany zajmowanych pozycji przed wejściem do akcji Home Fleet…
    — Koordynacja — powiedział cicho Caparelli. — To główny problem. Jak zdołamy skoordynować operację przy tak wielkich odległościach?
    — Theodosia i ja zastanawialiśmy się nad tym naprawdę długo, podobnie jak nasze sztaby, i zdołaliśmy wymyślić tylko jedno rozwiązanie. Będziemy informowali was o rozwoju sytuacji za pośrednictwem kurierów, ale wcześniej musimy uzgodnić czas ataku, gdyż faktyczna koordynacja nie jest możliwa z uwagi na opóźnienia spowodowane odległością. Home Fleet będzie musiała wysłać zwiadowcę, nim sama zaatakuje, by sprawdzić, czy nasz atak się powiódł.
    — A jeśli się nie powiedzie, tenże zwiadowca będzie miał raczej niewielkie szansę powrotu.
    — Fakt — przyznał spokojnie White Haven.
    W przypadku powodzenia ataku i odciągnięcia głównych sił Ludowej Republiki na obrzeże systemu, wysłany na zwiady okręt będzie miał dość czasu, by zrobić błyskawiczny skan okolicy, zawrócić i skorzystać z terminalu, by wrócić do systemu Manticore, zanim zostanie zaatakowany. Tranzyt pojedynczego okrętu destabilizował terminal na ledwie kilka sekund, więc było to wykonalne. Jednakże jeśli siły obrońców nie zmienią zajmowanych pozycji w centrum systemu i wokół terminalu, to nikt z Home Fleet nie dowie się, co spowodowało zniszczenie wysłanego na zwiady okrętu.
    — Jest to ryzykowne — podjął White Haven. — Niestety nie widzę żadnej innej możliwości. Poza tym zaryzykowanie jednego okrętu jest niczym w porównaniu z ryzykiem związanym z dalszym powolnym wyrąbywaniem sobie drogi. Jeśli będę musiał, poślę tam całą eskadrę, mając świadomość, że zdoła wrócić tylko jeden okręt, jeśli od tego będzie zależny wynik operacji. Nie zrobię tego z lekkim sercem, ale w porównaniu do dotychczas poniesionych strat i tych, które poniesiemy, rezygnując z tego planu, strata pojedynczego okrętu to drobiazg. A jeśli zaskoczymy obrońców, jest szansa, że wyeliminujemy z dalszej walki ich wszystkie siły. Jest to ryzykowne, ale stawka warta jest ryzyka.
    — Hmm… — Caparelli odchylił fotel i pogrążył się w myślach.
    Było ironią losu, iż to White Haven zaproponował plan, który to on mógłby wymyślić — gdyby naturalnie zdecydował się na podjęcie ryzyka wpisanego w ostatni etap planu. White Haven był mistrzem niespodziewanych manewrów, słynącym z tego, że prawie nigdy nie atakował frontalnie tam, gdzie spodziewał się przeciwnik. Jego wyczucie w tej kwestii graniczyło z geniuszem albo prekognicją i zawsze dotąd przynosiło pożądany skutek. Legendarna wręcz była jego niechęć do bitew typu „wszystko albo nic”, toteż dużo musiało go kosztować zdecydowanie się na posunięcie, w którym uzależniał dalsze losy wojny od jednego manewru i to w dodatku równie subtelnego co cios młotkiem.
    I to był kolejny argument przemawiający za sukcesem całej operacji. Wiadomo było, iż wywiad Republiki przyjrzał się uważnie wszystkim ważniejszym dowódcom przeciwnika, podobnie jak zrobił to wywiad Królewskiej Marynarki. Informacje dotyczące admirała White Haven miała admirał McQueen, a wynikało z nich jasno, że taki manewr jest ostatnim, jakiego można by się po nim spodziewać. Na dodatek przeciwnik wiedział, że jak dotąd White Haven był także głównym autorem ogólnej strategii Królewskiej Marynarki, toteż wszyscy powinni być przygotowani na każdą ewentualność poza tą właściwą, kiedy zacznie on atak siłami 6. Floty… o ile uda im się utrzymać zgranie czasowe.
    — No dobrze — odezwał się w końcu. — Nadal mam parę pytań, na które muszę poznać odpowiedzi, nim podejmę ostateczną decyzję, ale przekażę ten plan do oceny Patowi Givensowi i swojemu sztabowi. Jesteśmy zgodni w podstawowej kwestii: nie możemy pozwolić sobie na dalsze dreptanie w miejscu i ponoszenie tak wielkich strat. Martwi mnie też, że ta McQueen okazuje się tak dobrym oficerem. Jeśli odbierzemy jej Trevor Star, istnieje spora szansa, że Komitet każe ją rozstrzelać za zdradę czy pod innym bzdurnym zarzutem, co dodatkowo ułatwi nam sytuację na przyszłość.
    — Może. — White Haven skrzywił się z niesmakiem, który Caparelli podzielał.
    Też mu się nie podobało, że jakakolwiek władza jest gotowa rozstrzeliwać dobrych oficerów za to, że mimo najlepszych chęci nie udało im się zwyciężyć, ale Królestwo Manticore walczyło o przetrwanie i jeśli przeciwnik był tak miły, by samodzielnie eliminować swych najlepszych dowódców, Caparelli nie zamierzał protestować.
    — Jedyną rzeczą, która nie podoba mi się w tym planie, nie licząc naturalnie możliwości zmasakrowania Home Fleet, jest zwłoka — odezwał się. — Poza tym aby plan się powiódł, musimy wzmocnić lekkie siły 6. Floty, a nie osłabić je, co biorąc pod uwagę sytuację w Konfederacji Silesiańskiej…
    Urwał i wzruszył ramionami.
    — Jakie straty naprawdę tam ponosimy? — spytał White Haven.
    — Duże, ale w razie konieczności możemy przetrwać, nawet zaprzestając handlu z Konfederacją i przelotów przez jej teren. Nie będzie to dobre, nie mówiąc już o wrzasku, jaki podniosą kartele przewozowe i to zupełnie słusznie, bowiem takie posunięcie zrujnuje mniejsze z nich, a nikomu, nawet Hauptmanowi czy Dempseyowi, nie wyjdzie na zdrowie. Nie wiem, jakie będą polityczne konsekwencje, ale rozmawiałem wczoraj z baronową Morncreek i wiem, że już wysłuchuje rozmaitych średnio przyjemnych wypowiedzi w związku z tą kwestią. Nie znam jej aż tak dobrze, ale sądzę, że naciskają na nią równo i to z paru stron.
    White Haven pokiwał potakująco głową. Znał dobrze Francine Maurier, baronową Morncreek i Pierwszego Lorda Admiralicji, która jako minister ponosiła odpowiedzialność za stan i działania całej Royal Manticoran Navy. Bez wątpienia znajdowała się pod silną presją, a skoro Caparelli to zauważył, naciski musiały być znacznie silniejsze niż dotąd sądził.
    — Jeśli dodać do tego, że Hauptman trzyma tak z liberałami, jak i z konserwatystami, nie wspominając o postępowcach, to zaczynamy mieć poważny problem — dodał ponuro Caparelli. — Jeśli opozycja zdecyduje się oficjalnie podnieść kwestię „braku zainteresowania” floty tym problemem, zrobi się naprawdę niemiło. Ale nie w tym rzecz: najważniejsze są naprawdę poważne straty wśród statków i załóg i spowodowane tym zmniejszenie dochodów Królestwa z tytułu ceł czy opłat transportowych.
    — Jest gorsza możliwość — przyznał niechętnie White Haven i wyjaśnił, widząc uniesione pytająco brwi gospodarza. — Ktoś w sztabie McQueen zda sobie sprawę, jakie ta sytuacja stwarza możliwości — to tylko kwestia czasu. Skoro niezorganizowana banda piratów może wyrządzić nam takie szkody, to co będzie, gdy zajmie się tym eskadra albo dwie krążowników liniowych? Jak dotąd nie mieli czasu ani sił na tego typu posunięcia, ale teraz mają chwilę wytchnienia i łatwiej poradzą sobie bez paru eskadr krążowników. A Konfederacja nie jest jedynym obszarem, w którym mogą nam solidnie zaszkodzić, jeśli zdecydują się na zwalczanie statków towarowych na większą skalę.
    Pierwszy Lord Przestrzeni zmuszony był przyznać, że gość miał talent do wymyślania niemiłych a prawdopodobnych wariantów rozwoju sytuacji.
    — Skoro nie możemy wygospodarować odpowiedniej liczby okrętów do służby eskortowej, to jak… — zaczął i umilkł nagle, mrużąc oczy.
    White Haven przekrzywił głowę i czekał, lecz gospodarz chwilowo go zignorował. Sprawdził coś w komputerze i przyglądał się uzyskanym informacjom przez kilkanaście sekund. Potem pociągnął się za ucho i powiedział cicho, jakby sam do siebie:
    — Statki-pułapki! Na Boga, to może być rozwiązanie!
    — Q-ships?! — zdziwił się White Haven.
    Przez moment wyglądało na to, że Caparelli go nie usłyszał, ale potem otrząsnął się.
    — A co by było, gdybyśmy podesłali piratom parę takich koni trojańskich na obszar Konfederacji? — spytał.
    Tym razem zamyślił się White Haven.
    Projekt „Koń Trojański” naturalnie był dziełem Sonji Hemphill, no bo kogóż by innego. White Haven był uprzedzony tak do samej Upiornej Hemphill, jak ją określano, jak i do jej genialnych koncepcji z założenia i nie ukrywał tego. Tym razem jednakże zyskała jego niechętne uznanie, gdyż realizacja jej pomysłu nie wymagała użycia znacznych sił potrzebnych na froncie, a dałaby sporo korzyści, nawet jeśli nie osiągnięto by głównego z założonych w nim celów. Było tak najprawdopodobniej dlatego, że tym razem Hemphill sięgnęła do historii, choć być może nie zdawała sobie z tego sprawy i uważała pomysł za oryginalny. W rzeczywistości oryginalny przestał być dawno temu, a swój rozkwit przeżył w okresie dwóch wojen toczonych na Ziemi i zwanych światowymi, na długo przed rozpoczęciem lotów kosmicznych. Wówczas co prawda chodziło o zwalczanie okrętów podwodnych prześladujących żeglugę handlową, ale ponieważ rzeczone okręty zachowywały się po piracku, analogia nasuwała się sama.
    Hemphill zaproponowała przekształcenie standardowych transportowców Royal Manticoran Navy klasy Caravan w uzbrojone krążowniki pomocnicze, ale uzbrojone tak, by nie było tego widać ani nie dało się tego wykryć, póki nie otworzą ognia. Jednostki takie określano mianem krążowników pomocniczych Q-ships, statków-pułapek i rajderów, choć ta ostatnia nazwa nie była najwłaściwsza, gdyż oznaczała okręt wojenny zbudowany tak, by udawał statek cywilny. Wyposażony był on we wszystkie urządzenia właściwe okrętom, od pancerza i napędu zaczynając, na kompensatorze bezwładnościowym wojskowego typu i dublowaniu systemów kończąc. Takich jednostek używała Ludowa Marynarka.
    Transportowce klasy Caravan miały ponad siedem milionów ton masy, były powolne i nieopancerzone. Posiadały także cywilne napędy, kompensatory i generatory pola. I tak miałoby pozostać, by niczym się nie zdradziły. Hemphill chciała dać im najsilniejsze możliwe uzbrojenie i włączyć w skład jednostek zaopatrujących 6. Flotę na wypadek, gdyby przeciwnik zdecydował się jednak je zaatakować. Ponieważ nic nie zdradzałoby prawdziwej natury tych „koni trojańskich”, nieświadom zagrożenia napastnik podleciałby blisko, jako że salwa z dział energetycznych jest znacznie tańsza od salwy torpedowej — i w tym momencie sam zostałby ostrzelany. Przy tej sile ognia, jaką Hemphill proponowała, nawet krążownik liniowy nie przetrwałby podobnego doświadczenia.
    Najpoważniejszą wadą projektu było to, że ów manewr mógł się powieść jedynie parę razy — potem każda marynarka musiała zdać sobie sprawę, z czym ma do czynienia, i zmienić taktykę. Co oznaczało rozstrzeliwanie wszystkiego, co mogło być Q-shipem, z maksymalnego zasięgu ognia rakietowego.
    Teraz Caparelli mógł mieć rację, gdyż przeciwnikiem nie byłaby żadna regularna flota, lecz grupa nie zorganizowanych i działających niezależnie od siebie lub w najlepszym wypadku w grupkach po dwa, trzy statki piratów. Nie było między nimi współpracy czy choćby wymiany informacji. Każdy pirat miał swoich paserów, którym sprzedawał zdobycze i których tożsamość stanowiła pilnie strzeżoną tajemnicę. Oni zaś nie zadawali kłopotliwych pytań. Poza tym jednostki pirackie z zasady były szybkie, lecz lekko uzbrojone i przeważnie nieopancerzone, gdyż nie było im to do niczego potrzebne.
    Jedyną komplikację mogły stanowić jednostki czy floty kaperskie, których na terenie Konfederacji było sporo, jako że ciągle ktoś chciał się od niej oderwać. Korsarz różnił się od pirata tym, że dysponował listem kaperskim wydanym przez rząd pragnącego się odłączyć systemu, w którym to liście nakazywano mu zwalczanie transportu przeciwnika w imię wolności owego systemu. Był więc, technicznie rzecz biorąc, żołnierzem. Różnica praktyczna, czyli ważniejsza, polegała na tym, że dysponował on lepszym sprzętem i działając w ramach organizacyjnych, wymieniał informacje z innymi korsarzami walczącymi dla tego samego rządu. Z zasady okręty korsarskie były silnie uzbrojone, czasami działały w większych grupach pod wspólnym dowództwem, a zdarzało się, że niektórymi dowodzili autentyczni patrioci.
    Jednak nawet okręty korsarskie uległyby lub uciekły przed dobrze dowodzonym statkiem-pułapką, a w tym przypadku rozprzestrzenienie się informacji o jego obecności byłoby zaletą, a nie wadą. Piraci napadali na statki dla pieniędzy, nie by zaszkodzić właścicielowi, toteż było nader nieprawdopodobne, by ryzykowali dalsze ataki na podejrzane jednostki, ponieważ ich własne statki czy okręty stanowiły ich kapitał. Równie nieprawdopodobne było niszczenie przez nich frachtowców rakietami — niczego w ten sposób nie zyskiwali, a rakiety też kosztują.
    Okręt Ludowej Marynarki mógł świadomie zaryzykować walkę z Q-shipem tylko po to, by go zniszczyć, natomiast pirat chciał zdobyć statek wraz z ładunkiem, toteż do ataku na uzbrojony krążownik pomocniczy mogła go skłonić jedynie nadzieja na wyjątkowo atrakcyjny łup.
    — Może to by pomogło — zgodził się z ociąganiem White Haven. — Ale jeśli nie będziemy dysponowali sporą ich liczbą, nie zdołają zniszczyć wielu piratów, więc będzie to raczej zabieg kosmetyczny. Natomiast efekt psychologiczny powinien być duży. Pytanie, czy mamy takie jednostki gotowe do służby? Sądziłem, że pierwsza będzie dopiero za kilka miesięcy.
    — Mamy — poinformował go Caparelli — właśnie to sprawdziłem. Pierwsze cztery mają zostać ukończone w przyszłym miesiącu. Co prawda większość będzie dopiero za pięć miesięcy, ale już te cztery zmieniają diametralnie sytuację. Nie przydzieliliśmy jeszcze na nie ani załóg, ani dowódców, i prawdę powiedziawszy, z tym także będzie problem, bowiem mamy kłopoty kadrowe, czyli mówiąc po prostu, mamy za mało ludzi. Z tym jednak damy sobie radę, a te cztery jednostki przynajmniej zrobią dobry początek. A duże znaczenie będzie miał efekt psychologiczny. Najgorsza sytuacja panuje w systemie Breslau; jeśli tam skierujemy pierwsze jednostki i wieść o tym się rozniesie, może okazać się, że dzięki temu zmniejszą się straty na terytorium całej Konfederacji, nim pozostałe statki-pułapki zostaną ukończone.
    — To i tak będzie jedynie gest, dopóki nie poślemy tam większej liczby takich jednostek — ocenił trzeźwo White Haven. — I nie zazdroszczę temu, kto będzie dowodził tymi czterema końmi trojańskimi… Ale przynajmniej będziemy mogli z czystym sumieniem powiedzieć Hauptmanowi i innym, że coś już zrobiliśmy…
    Nie dodał, gdyż nie musiał, że zrobili to, nie zabierając mu okrętów niezbędnych do zrealizowania planu zdobycia Trevor Star.
    — Zgadza się — Caparelli przez kilka sekund bębnił palcami po blacie biurka. — Naturalnie użycie statków-pułapek to dopiero pomysł, który właśnie wpadł mi do głowy. Muszę zagonić sztab do roboty. Zobaczymy, do czego dojdą, gdy zaczną szczegółowo analizować całą sprawę… Wróćmy teraz do detali pańskiego planu, admirale. Powiada pan, że potrzebne będą dwie dodatkowe eskadry liniowe w systemie Nightingale, tak? Cóż, zobaczmy, skąd można by je wziąć…

ROZDZIAŁ II

    Ciche dźwięki muzyki klasycznej stanowiły stosowne tło do spotkania elegancko ubranego towarzystwa odbywającego się w przestronnym salonie. Towarzystwo było już po obfitym posiłku w sali jadalnej, a teraz zajęte było rozmową w niewielkich grupkach, których skład stale się zmieniał. Brzęk szkła i pomruk głosów doskonale harmonizowały z muzyką, tworząc obraz odprężonych i zadowolonych ludzi władzy i dobrobytu. Klaus Hauptman także sprawiał wrażenie odprężonego, ale były to tylko pozory.
    Rozmawiał z kobietą jedynie nieco mniej majętną i wpływową niż on sam i mężczyzną, który pod tymi względami nie był w ogóle brany pod uwagę. Nie dlatego, by ród Housemanów należał do biednych, ale to były „stare pieniądze”, a większość członków tegoż rodu brzydziła się samą myślą o paraniu się czymś tak prostackim i przyziemnym jak ich zarabianie. Chodziło rzecz jasna o paranie się osobiste, bo rodowej fortuny doglądali, ma się rozumieć, wynajęci zarządcy, ale takimi sprawami gentleman nie powinien zaprzątać sobie głowy.
    Według standardów rodu Housemanów Hauptman należał do nowobogackich parweniuszy, aczkolwiek na tyle bogatych, że nie należało ich lekceważyć. I dlatego Reginald Houseman od dawna utrzymywał z nim mniej lub bardziej zażyłe stosunki, co było rzadkością jak na kogoś uznanego za jednego z kilkunastu najlepszych ekonomistów Gwiezdnego Królestwa Manticore.
    Tego zdania nie podzielał Hauptman uważający go za nadętego pajaca, tchórza i teoretyka-gawędziarza, niezdolnego w praktyce do zarobienia choćby dolara. Czyli krótko mówiąc za nadęte zero. Ale zero użyteczne — toteż w żaden sposób nie okazywał mu pogardy czy lekceważenia.
    Najlepiej według niego określało Housemana stare powiedzenie: „Ci, którzy potrafią coś zrobić, robią to, ci, którzy nie potrafią nic — uczą”. Dyletanctwo połączone z potworną manią wielkości było nader irytujące zwłaszcza dla kogoś, kto udowodnił, że doskonale potrafi zarabiać pieniądze i zna się na ekonomii, choć nie ma tytułów i stopni naukowych. Reginald Houseman nie był zresztą kompletnie nieprzydatnym idiotą — udowodnił, że przy odpowiednim pokierowaniu potrafi być doskonałym orędownikiem prywatnych interesów w kwestiach strategii publicznej gospodarki. Nieszczęśliwie się składało, że był przekonany, iż rządy winny mówić prywatnym firmom, co te powinny robić, gdyż miały do tego tak przygotowanie, jak i środki, co było oczywistą bzdurą z punktu widzenia Hauptmana, natomiast nawet on przyznawał, że Reginald jako analityk polityczny sprawdzał się całkiem dobrze.
    Zresztą jeszcze sześć lat temu był wschodzącą gwiazdą dyplomacji, dopóki nie udowodnił, że jest durniem i tchórzem, i nie pozwolił wytrzeć sobą podłogi. Teraz jedynie okazjonalnie korzystano z jego usług jako konsultanta. Może byłoby inaczej, ale kiedy Królowa Elżbieta III kogoś nie lubiła, jedynie polityczny samobójca mógłby proponować, by zatrudnić kogoś takiego w służbie Korony. Na dodatek od momentu wybuchu wojny silne związki Housemanów z Partią Liberalną były raczej wadą niż zaletą. Długoletnie stanowisko liberałów sprzeciwiających się wydatkom na zbrojenia jako „alarmistycznym i prowokującym” przekreśliło tę partię jako siłę polityczną, gdy Ludowa Republika rozpoczęła działania wojenne. Liberałowie wraz ze Zjednoczeniem Konserwatywnym i Postępowcami próbowali również zablokować wypowiedzenie wojny, uważając, że reżim, który rządził Republiką po zamachu na prezydenta, jest idealnym partnerem do negocjacji pokojowych. Zresztą spora część Liberałów z Reginaldem na czele nadal była przekonana, iż wypowiadając wojnę, stracono niepowtarzalną okazję.
    Tego zdania nie podzielała ani Jej Wysokość, ani książę Cromarty, ani Hauptman, ani też wyborcy. W ostatnich wyborach Partia Liberalna straciła tyle, że w Izbie Gmin praktycznie przestała istnieć, a w Izbie Lordów sporo jej członków przeszło do centrystów Cromarty’ego. Ci, którzy pozostali, stanowili pewną siłę, acz daleko im było do dawnej świetności. Na oportunistów naturalnie spoglądali pogardliwie, jak na to ideologiczni zdrajcy zasługiwali, ale osłabienie pozycji zmusiło ich do zacieśnienia kontaktów z Konserwatystami, z którymi łączyło ich tylko jedno — członkowie obydwu partii z rozmaitych powodów, częstokroć prywatnych, serdecznie nie cierpieli obecnego rządu, jego polityki i wszystkich jej zwolenników.
    Sojusz ten miał jednak spore znaczenie dla Klausa Hauptmana, który jako jednostka przewidująca poświęcił lata na cementowanie osobistych i finansowych (przez kontrybucję na rzecz partii) więzi z ludźmi wszystkich opcji politycznych. Teraz, gdy przymusowo zjednoczeni konserwatyści i liberałowie uznali się za prześladowaną mniejszość, jego patronat stał się dla nich jeszcze ważniejszy niż dotąd. Ponieważ opozycja zdawała sobie sprawę, ile straciła, a zwolennicy księcia Cromarty’ego nadal nerwowo podchodzili do świeżej i niewielkiej przewagi w Izbie Lordów, Hauptman wykorzystywał swe wpływy wśród opozycji z coraz lepszym skutkiem.
    Tak jak miał to zamiar zrobić tego wieczoru.
    — I to wszystko, na co ich stać — dokończył posępnie. — Żadnych zespołów eskortowych czy choćby flotylli niszczycieli. Wszystko co są gotowi nam dać, to cztery krążowniki pomocnicze, czyli uzbrojone w byle co frachtowce!
    — Uspokój się, Klaus, nie ma sensu się denerwować — doradziła mu Erika Dempsey. — Zgadzam się, że to niewiele nam pomoże, ale przynajmniej próbują. Biorąc pod uwagę zapotrzebowanie na okręty i załogi na samym froncie, jestem zaskoczona, że Admiralicja zdołała zrobić aż tyle w tak krótkim czasie. I ma świętą rację, koncentrując wysiłki na sektorze Breslau: w ciągu ostatnich ośmiu miesięcy tylko moja firma straciła tam dziewięć statków. Jeżeli Królewska Marynarka zdoła wykurzyć stamtąd piratów, to będzie to już duże osiągnięcie.
    Hauptman prychnął, choć w istocie zgadzał się z tą opinią. Nie zamierzał jednak mówić tego głośno, póki nie połechce Housemana wystarczająco, by ten zrobił to, czego od niego oczekiwał. Niezbyt fortunnie zresztą się stało, iż Erika dołączyła do rozmowy — Dempsey Cartel ustępował tylko jego firmie, a Erika przewodziła mu przez ostatnich sześćdziesiąt lat standardowych i była tak inteligentna, jak atrakcyjna. Klaus Hauptman tak naprawdę poważał niewiele osób — Erika Dempsey należała do tych nielicznych, które darzył autentycznym szacunkiem. Teraz jednak ostatnią rzeczą, jaka była mu potrzebna, był głos rozsądku. Na szczęście Reginald Houseman nie wydawał się być podatny na jej logiczne rozumowanie.
    — Obawiam się, że Klaus ma rację, pani Dempsey — ocenił z żalem. — Cztery uzbrojone statki handlowe niczego nie zmienią, choćby tylko z uwagi na ogrom tego sektora. Mogą równocześnie być jedynie w czterech miejscach, a trzeba też pamiętać, że jeśli natkną się na dwie lub trzy jednostki pirackie działające wspólnie, to same padną ich łupem, bo by nie wzbudzać podejrzeń, muszą działać samotnie. W tej chwili w sektorach Breslau i Posnan istnieją przynajmniej trzy rządy pragnące secesji, a więc tyleż flot korsarskich. Każda z nich zdolna jest zniszczyć wszystkie nasze krążowniki pomocnicze, a żadnej nie będzie się podobało, że się tam znalazły. Zostanie to zresztą odebrane jako wyraz imperialistycznego awanturnictwa z naszej strony.
    Erika wzniosła oczy ku niebu. Nigdy nie miała cierpliwości do liberałów, a Houseman irytował ją wybitnie, ponieważ mimo że przeciwny toczącej się wojnie, uważał się za eksperta w dziedzinie militarnej, którym ma się rozumieć nie był. Sądził przy tym, że każde użycie siły jest dowodem nieudolności dyplomacji i głupoty, a mimo to był zafascynowany walką. Naturalnie obserwował ją zawsze z bezpiecznej odległości. Twierdził, że to zainteresowanie wynika z faktu, iż dobry, miłujący pokój dyplomata, tak jak lekarz, powinien poznać zarazę, z którą walczy, ale takie bzdury mogły trafić do przekonania wyłącznie podobnym mu teoretykom-ideologom. Prawda wyglądała śmieszniej — otóż Reginald Houseman był święcie przekonany, że w określonych okolicznościach byłby lepszy od wszystkich historycznych zdobywców, jak Bonaparte czy Gustaw Anderman, razem wziętych. Zainteresowanie wojną i wojskiem dawało mu nie tylko podniecenie wynikające z parania się czymś złym i dekadenckim z jak najbardziej szlachetnych pobudek, ale także podnosiło jego prestiż, bowiem był jednym z niewielu „ekspertów militarnych” w Partii Liberalnej. To, że korpus oficerski wszystkich służb uważał go za durnia, dyletanta i tchórza, nie miało dlań oczywiście najmniejszego znaczenia. Był wręcz przekonany, iż pogarda ta wynika ze strachu połączonego z wrogością, które są efektem celności jego krytyki pod adresem wojskowych i wojska jako takiego.
    — W obecnej sytuacji, panie Houseman, jestem gotowa zgodzić się na każdy przejaw „imperialistycznego awanturnictwa”, który zakończy mordowanie moich ludzi — osadziła go chłodno Erika.
    — Całkowicie rozumiem pani punkt widzenia. — Na Housemanie tak subtelna pogarda nie robiła żadnego wrażenia. — Problem w tym, że to się po prostu nie może udać. Wątpię, czy nawet Edward Saganami lub jakikolwiek inny admirał, który przychodzi na myśl w podobnej sytuacji, byłby w stanie osiągnąć cokolwiek przy tak ograniczonych siłach. Najbardziej prawdopodobne jest to, że ten, komu Admiralicja powierzy dowództwo, utraci jedynie wszystkie jednostki, którymi będzie dowodził. W ciągu ostatnich trzech lat flota zrobiła sporo nieprzemyślanych posunięć i obawiam się, że teraz mamy do czynienia z kolejnym.
    Erika przyglądała mu się dłuższą chwilę bez słowa, potem prychnęła pogardliwie i odeszła z dumnie podniesioną głową. Hauptman obserwował to z ulgą. Mógł wreszcie skupić uwagę i wysiłek na urabianiu Housemana.
    — Obawiam się, że niestety masz rację — powiedział ze smutkiem. — Tym niemniej nic więcej w najbliższym czasie nie dostaniemy i dlatego chciałbym maksymalnie zwiększyć możliwe szanse na sukces.
    — Skoro Admiralicja upiera się przy tak głupim posunięciu, to nie bardzo wiem, co można by zrobić. Ilość okrętów jest niewystarczająca wobec takiego zagrożenia i każdy kompetentny student historii wojskowości przewidziałby, że jedynym skutkiem będzie ich utrata.
    Przez chwilę Klaus Hauptman czuł przemożną ochotę, by złapać mądralę za klapy i wbić mu do pustego łba choć odrobinę rozsądku. Opanował się z trudem, a z pomysłu zrezygnował z prawdziwym żalem z dwóch powodów: po pierwsze, był to próżny trud, gdyż Houseman był niereformowalny, po drugie, nie opłacało mu się to, jeśli chciał osiągnąć swój cel.
    — Rozumiem i pewnie masz rację — odparł spokojnie. — Ale chcę wycisnąć z ich obecności na terenie Konfederacji tyle, ile tylko się da, zanim zostaną zniszczone.
    — Całkowicie bezwzględne i jak najbardziej realistyczne podejście, jak sądzę — westchnął Reginald.
    Hauptman ukrył pełen satysfakcji uśmiech — jak każdy świętoszkowaty teoretyk, jego rozmówca znacznie mniej przejmował się stratami w ludziach niż „militaryści”, czyli wojskowi, którymi tak gardził. W końcu do Royal Manticoran Navy czy Royal Manticoran Marine Corps szli sami ochotnicy, a nie da się przecież zrobić omletu, nie tłukąc jaj. Klaus Hauptman już dawno zauważył, że ci, którzy decydują i mają wysłać innych na niemal pewną śmierć, znacznie staranniej sprawdzają inne możliwości, nim wydadzą taki rozkaz, niż kanapowi „eksperci” z bożej łaski.
    Nie było mu przyjemnie, gdyż podzielał przewidywania Housemana co do ostatecznego losu statków-pułapek, ale nic nie był w stanie na to poradzić. A reakcja rozmówcy utwierdziła go w przekonaniu, że zastosował właściwą metodę i dusi na stosowne przyciski na klawiaturze psychicznej sterującej Reginaldem Housemanem.
    — Czysto realistyczne, zapewniam cię. Problem w tym, że bez odpowiedniego dowódcy szanse na to, by coś osiągnęły, nim zostaną zniszczone, są raczej nikłe. A wątpię, by Admiralicja wysłała z praktycznie samobójczą misją naprawdę dobrego oficera. Raczej wypchną jakąś żałosną ofermę siedzącą teraz na połowie pensji albo innego radosnego durnia, jak świętej pamięci Young. Czyli kogoś, kogo nie będzie żal, jeśli go zabiją.
    — Naturalnie, że tak zrobią — przytaknął Houseman, jak zwykle gotów podejrzewać wojskowych o jak najgorsze i najprzewrotniejsze motywy.
    — Właśnie. I dlatego sądzę, że powinniśmy skorzystać ze wszelkich możliwych sposobów, by temu zapobiec. Musimy wywrzeć na Admiralicję taką presję, by nie mogła tak postąpić. Skoro nie możemy liczyć na więcej okrętów, to mamy pełne prawo zażądać, by zostały one jak najskuteczniej wykorzystane.
    — Naturalnie… — zgodził się z namysłem Houseman.
    Widać było, że właśnie sprawdza w pamięci listę ewentualnych możliwych dowódców, co nie pasowało do pomysłu Hauptmana, który miał już własnego kandydata. Nie mógł więc dopuścić do tego, by Reginald kogoś zaproponował. A główny problem polegał na tym, jak sprzedać rozmówcy kandydaturę, na której mu zależało, by ten jej natychmiast nie odrzucił.
    — Problem polega na znalezieniu takiego oficera, który jest dobrym taktykiem i którego stratę Admiralicja zgodzi się zaryzykować — dodał starannie wyważonym tonem będącym połączeniem namysłu i lekceważenia. — A więc nie może to być ktoś, kto ma zwyczaj zbyt dużo myśleć… chodzi mi o to, że potrzebujemy kogoś, kto dobrze walczy, taktyka, który będzie potrafił skutecznie użyć sił oddanych mu do dyspozycji, ale nie stratega, który zorientuje się od razu, że otrzymał niewykonalne zadanie i to takie, które najprawdopodobniej zakończy się zniszczeniem podległych mu jednostek i śmiercią jego samego. Każdy potrafiący realnie ocenić sytuację od razu zrozumie, że cała operacja to jedynie gest pod adresem polityków, więc nie będzie działał agresywnie i nie osiągnie — nawet w początkowym okresie — tego, na czym nam zależy.
    Umilkł i z obawą czekał na reakcję — przekładając to na ludzki język, właśnie powiedział, że potrzebują kogoś, kto wykorzysta każdą okazję do walki, ryzykując bez opamiętania życie własne i paru tysięcy podkomendnych, a na dodatek będzie to robił dobrze. Nie było to uczciwe, ale każdy, kto decydował się założyć mundur, musiał liczyć się z koniecznością staczania bitew i własnej śmierci. Jeśli przy tej okazji zmniejszy on straty ponoszone przez firmy przewozowe tak w statkach i ładunkach, jak i w załogach, Hauptman gotów był pogodzić się z własną nieuczciwością.
    Z drugiej strony Houseman nie prowadził żadnych interesów na terenie Konfederacji Silesiańskiej i cała sprawa była dlań bardziej ćwiczeniem teoretycznym niż czymkolwiek innym. A Hauptman nie był nawet pewien, czy tamten jest wystarczająco bezwzględny, by kontynuować tę intelektualną rozrywkę, kiedy do niego dotrze, ilu oficerów RMN może to kosztować życie. Chodziło o prawdziwych, rzeczywistych zabitych, a nie cyfry w podliczeniu wyników symulacji komputerowej.
    — Rozumiem, o co ci chodzi. — Reginald potarł brew i wzruszył lekko ramionami. — Nie sprawia mi przyjemności niepotrzebne posyłanie kogoś na śmierć, ale przy tym podejściu Admiralicji uważam, że masz rację, tak określając kryteria, którym musi odpowiadać dowódca tych Jednostek. W skrócie można by powiedzieć, że potrzebny Jest ktoś, kto ma więcej jaj niż rozumu, ale jest na tyle dobry w walce, by jego głupota nie przeszkadzała za bardzo.
    — O to, to to! O to właśnie mi chodzi — ucieszył się ostrożnie Hauptman, ukrywając odruchową reakcję wywołaną pobłażliwym uśmieszkiem Housemana na myśl o kimś, kto gotów jest zginąć, wypełniając swe obowiązki. — I sądzę, że znalazłem kogoś, kto wręcz idealnie spełnia te warunki.
    — Tak? — Coś w jego tonie wzbudziło podejrzliwość Housemana: spojrzał nieufnie, ale w jego oczach widać było także oczekiwanie, jako że uwielbiał być wtajemniczonym w rozmaite zakulisowe machinacje, o czym Hauptman wiedział.
    I wiedział, jak tamtemu tego brakowało od czasu, gdy zbłaźnił się na Graysonie.
    — Harrington — powiedział cicho Hauptman.
    Przez twarz Housemana przemknęła wściekłość, natychmiast zastąpiona przez kamienną maskę.
    — Harrington?! Żartujesz! Ta baba to kompletna wariatka!
    — Oczywiście i dlatego w roli dowódcy tych czterech statków-pułapek będzie niezastąpiona. Przed chwilą uzgodniliśmy, że potrzebujemy właśnie zwariowanego, doskonałego taktyka. Jak wiesz, ja też miałem z nią problemy i także jej nie lubię. Ale jedno jej trzeba przyznać: potrafi walczyć jak nikt. Nie proponowałbym jej do zadania, w którym potrzebne jest myślenie, ale do tego jest wręcz stworzona.
    Houseman poczerwieniał. Ze wszystkich żyjących ludzi we wszechświecie najbardziej nienawidził Honor Harrington… o czym Hauptman doskonale wiedział. I choć nie we wszystkich kwestiach się zgadzali, to w sprawie Harrington osiągnęli pełne porozumienie.
    Z jedną drobną, acz podstawową różnicą: Hauptman w przeciwieństwie do Reginalda przestał ją lekceważyć po spotkaniu przed ośmioma laty, które kosztowało go sporo wstydu i pieniędzy. Nie znaczyło to naturalnie, że ją polubił, a fakt, iż nie był niczemu winien, nie zmienił też niczego. W przemyt byli zaangażowani pracownicy jego kartelu i powinien był o tym wiedzieć. Swej niewinności zdołał dowieść przed sądem, ale kary zapłacić musiał, a Hauptman Cartel stracił nieposzlakowaną opinię. A tym samym i on ją stracił.
    Nigdy nie reagował dobrze, gdy ktoś wtrącał się w jego sprawy. Wiedział, że to wada, i przyznawał się do niej sam przed sobą, ale była to też siła napędowa, która pchała go od jednego tryumfu do następnego, toteż gotów był ponieść konsekwencje wypadków przy pracy, gdy jego gwałtowna natura brała górę nad rozsądkiem, prowadząc do popełnienia błędów. Zdarzało się to rzadko, ale się zdarzało. I zazwyczaj nie stanowiło poważnego problemu.
    W przypadku Honor Harrington rzecz miała się inaczej, bowiem ona nie tylko naraziła go na wstyd. Także mu zagroziła. Zacisnął zęby, przypominając sobie to jedyne osobiste spotkanie na pokładzie jej okrętu w systemie Basilisk. Poleciał dać jej nauczkę za konfiskowanie jego statków, z czego nic nie wyszło — oskarżyła go o udział w przemycie, jakby był zwykłym złodziejem, a nie Klausem Hauptmanem!
    Fakt: powinien był lepiej pilnować pracowników, ale w tak ogromnym przedsięwzięciu jak Hauptman Cartel niemożliwe było pilnowanie wszystkich. Po to miał dyrektorów, faktorów i kierowników. To, że paru okazało się złodziejami, było przykrą niespodzianką, ale nie musiała robić wokół tego tyle szumu. Sam ukarałby winnych i to surowiej niż zrobił to sąd. A poza tym, jakim prawem córka zwykłego wolnego chłopa ośmieliła się traktować go w ten sposób?! Ją i ten jej cały lekki krążownik mógł kupić z gotówki na drobne wydatki, więc jak śmiała traktować go z taką pogardą?!
    Ano, jakoś śmiała. I to właśnie go rozwścieczyło. Każdy normalny człowiek, usłyszawszy, że rozmawia z właścicielem firmy, w której pracują jego rodzice, zrozumiałby, kto jest górą. A ona nie dość, że się nie ugięła, to na groźbę odpowiedziała groźbą. I to znacznie skuteczniejszą, co zmuszony był przyznać. Nikt inny tego nie słyszał i to było jedyne pocieszenie, bo oznaczało, że nikt nie wiedział, iż oświadczyła, że go zabije, jeśli w jakikolwiek sposób spróbuje zaszkodzić jej rodzicom czy prowadzonej przez nich działalności.
    Nawet teraz czuł coś zimnego maszerującego po plecach, gdy przypominał sobie jej lodowate oczy i ton — ani przez moment nie wątpił, że mówiła poważnie, ale dopiero trzy lata temu miał okazję przekonać się, jak poważnie. Kiedy patrzył, jak odstrzeliwuje w pojedynku zawodowego rewolwerowca, nabrał do niej naprawdę głębokiego szacunku. Egzekucja Younga była tylko cieniem pierwszej, ale utwierdziła go w przekonaniu, że musi zachować naprawdę daleko posuniętą ostrożność, występując przeciwko niej i starannie to wystąpienie zaplanować.
    Nienawiść do niej była tak na dobrą sprawę jedynym, co go łączyło z Housemanem. Bo to właśnie ona zrujnowała karierę wschodzącej gwiazdy dyplomacji, odmawiając wykonania bezprawnego rozkazu ucieczki z systemu Yeltsin, co doprowadziłoby do zdobycia planety Grayson przez marionetkę Ludowej Republiki. A kiedy Houseman próbował ją do tego zmusić, dała mu po pysku, jak zasłużył, i wytarła nim podłogę, udowadniając wszystkim, jakim na dodatek jest tchórzem. Bo zrobiła to przy świadkach, toteż wszyscy dowiedzieli się, co zaszło i jaki miało przebieg, a wszyscy, którzy powinni, dowiedzieli się, co mu wtedy z pogardą rzuciła w twarz, jak i to, że był zbyt przerażony, by wstać. Oficjalna nagana, którą otrzymała za spoliczkowanie cywila i ekonomisty w służbie Korony, była zwykłą formalnością, jeśli wziąć pod uwagę nagrody, jakimi obsypała ją Królowa i władze oraz mieszkańcy Graysona.
    — Nie mówisz poważnie. — Houseman zdołał w miarę zapanować nad głosem: był tylko chłodny i urażony. — Przecież to pospolita morderczyni! Wiesz, że zmusiła North Hollowa do pojedynku. Najpierw go zaszczuła, potem bezczelnie wyzwała w Izbie Lordów, a w końcu zamordowała, gdy nie miał już amunicji! Kiedy w końcu udało nam się ją uziemić, proponujesz, żeby dać jej dowództwo! Nie mówisz chyba poważnie?
    — Mówię jak najpoważniej. — Hauptman uśmiechnął się chłodno i z wyższością. — O Youngu nie będę z tobą dyskutował, bo nie warto: ścierwo dostał to, na co zasłużył. Co się zaś tyczy Harrington, sprawa jest prosta: to, że jest niebezpieczną wariatką, nie stanowi powodu, dla którego nie moglibyśmy wykorzystać jej do osiągnięcia własnych celów. Pomyśl przez chwilę spokojnie, a przyznasz mi rację. Obojętne, czyją lubisz, czy nie, musisz przyznać, że gdy dochodzi do walki, jest naprawdę kompetentnym dowódcą o wielkim doświadczeniu. Fakt: między bitwami należałoby ją trzymać w klatce i na smyczy, bo jest arogancka i nieobliczalna, a prawdę mówiąc, ma wszelkie zadatki na maniakalnego mordercę. Ale nas nie interesuje to, co potrafi zrobić między bitwami, tylko to, co robi w ich trakcie. A walczyć potrafi. Być może jest to jedyna rzecz, w której jest dobra, ale nie ulega kwestii, że jest. Jeśli ktokolwiek ma spuścić lanie piratom, zanim go zabiją, to ona jest tym kimś.
    Ostatnie zdanie wypowiedział cicho, kładąc nacisk na słowo „zabiją”, i w oczach Housemana zapłonęło coś naprawdę paskudnego. Żaden z nich nie powiedział tego głośno, ale obaj zrozumieli się doskonale. Reginald uspokoił się wyraźnie, wziął głęboki oddech i odezwał się z namysłem:
    — Nawet zakładając, że masz rację, a nie mówię, że masz, to nie bardzo widzę, jak mielibyśmy to przeprowadzić. Jest na połowie pensji, a Cromarty nigdy nie zaryzykuje powołania jej do aktywnej służby, jak długo ma tak niewielką większość w Izbie Lordów, bo mogłoby się to zakończyć rewoltą.
    — Może — skwitował zwięźle Hauptman, nie do końca przekonany, że tak właśnie by się stało.
    Dwa lata temu i owszem, ale Harrington wycofała się na Graysona i objęła stanowisko patronki w domenie Harrington, utworzonej, gdy obroniła planetę przed atakiem religijnych fanatyków z Masady. Biorąc pod uwagę haniebną rolę odegraną przez Housemana tuż przed tymi wydarzeniami, naturalne było, iż pomniejszał ich znaczenie, podobnie jak z lekceważeniem traktował jej tytuł i pozycję. Ponieważ Hauptman Cartel był poważnie zaangażowany w modernizację i rozbudowę bazy przemysłowej systemu Yeltsin od chwili, w której Grayson dołączył do Sojuszu, Hauptman zlecił dokładną analizę pozycji zajmowanej przez Honor Harrington. Ku swemu niemiłemu zaskoczeniu dowiedział się, że jej pozycja i wpływy tylko odrobinę ustępują pozycji i wpływom księcia Cromarty’ego w Królestwie Manticore.
    Dochodziło do tego jeszcze coś — nie wiedział, czy mieszkańcy Graysona zdawali sobie z tego sprawę czy nie, ale odkąd Sky Domes Ltd. zaczęło przynosić dochody, Harrington stała się najbogatszą mieszkanką planety. Jeśli dołożyć do tego jej majątek w Królestwie, którego doglądał, a więc który pomnażał Willard Neufsteiler, oznaczało to, że była już nie milionerką, lecz miliarderką. Nieźle jak na kogoś, kogo kapitał wyjściowy był równy pensji komandora Królewskiej Marynarki. Dla mieszkańców Graysona stan majątkowy Harrington był bez znaczenia — uratowała ich nie tylko przed podbojem, a być może i śmiercią, ale była też jedną z siedemdziesięciu możnych rządzących planetą i koordynowanych przez Protektora, a także oficerem flagowym w ich flocie. I to drugim pod względem starszeństwa. Pomimo pewnej niechęci co bardziej konserwatywnych osobników dla większości mieszkańców Graysona była też wzorem i bohaterką.
    Zwłaszcza po tym, jak rok temu ponownie ich uratowała, tym razem przed podbojem przez Ludową Republikę Haven. I niezależnie od tego, co o niej sądzili członkowie Izby Lordów, relacje o przebiegu Czwartej Bitwy o Yeltsin przywróciły jej popularność w Gwiezdnym Królestwie. A raczej nie przywróciły, bo nigdy nie stała się niepopularna, ale przypomniały ludziom o jej istnieniu i sympatia wybuchła z nową siłą. Gdyby książę Cromarty był pewien większości w Izbie Lordów i spróbował przywrócić ją do czynnej służby, udałoby mu się to, zwłaszcza w obecnej sytuacji — Hauptman był o tym przekonany. Niestety, rząd nie chciał zaryzykować ostrej pyskówki, która byłaby nieunikniona w takiej sytuacji. Choć z drugiej strony nie było to wyłącznie złe — gdyby zaryzykował i wygrał, Admiralicja na pewno nie marnowałaby tak dobrego oficera na dowodzenie czterema krążownikami pomocniczymi tak daleko od frontu. Natomiast gdyby propozycja nie wyszła od rządu…
    — Posłuchaj — odezwał się ponownie Hauptman. — Zgodziliśmy się, że Harrington potrafi walczyć, a to, że jest furiatką, nie ma z tym związku. Myślę, że zgodziliśmy się także co do tego, że jeśli będzie dowodziła tymi krążownikami pomocniczymi, zdąży przed śmiercią wyrządzić piratom poważne szkody. Mam rację?
    Houseman kiwnął głową, nie chcąc się odzywać, pomimo iż perspektywa wysłania na prawie pewną śmierć tej, której serdecznie nienawidził, stawała się coraz bardziej pociągająca.
    — Dobrze. Należy też powiedzieć sobie otwarcie, że nadal jest niezwykle popularna w Królewskiej Marynarce i Admiralicja byłaby zachwycona, widząc ją z powrotem w mundurze RMN. Prawda?
    Houseman ponownie przytaknął jedynie ruchem głowy.
    — No to pomyśl, co się stanie, jeśli to my zaproponujemy wysłanie jej na terytorium Konfederacji. Nie sądzisz, że jeśli opozycja będzie chciała, by Harrington otrzymała dowództwo tych jednostek, rząd i Admiralicja natychmiast skorzystają z okazji, by ją „zrehabilitować”?
    — Sądzę, że skorzystają — przyznał kwaśno Houseman. — Ale skąd wiesz, że ona przyjmie tę propozycję? W Yeltsinie bawi się w Boga, dlaczego miałaby zamieniać stanowisko zastępcy głównodowodzącego tej pożal się Boże floty i stopień pełnego admirała na taki ochłap?
    — Dlatego właśnie, że jest to „pożal się Boże, flota”. — Hauptman wiedział, że nie jest to prawda, ale Houseman tak nienawidził wszystkiego co związane z Graysonem, że nie było sensu tłumaczyć mu, jak sytuacja naprawdę tam wygląda.
    A wyglądała imponująco — Marynarka Graysona rozrosła się do budzących respekt rozmiarów, dysponowała dziesięcioma zdobycznymi i trzema zbudowanymi od podstaw superdreadnoughtami jako podstawą swej siły. Co prawda, patrząc z perspektywy osobistych ambicji, Harrington musiałaby być szalona, by zgodzić się zrezygnować ze stanowiska zastępcy głównodowodzącego tak rosnącej w siłę floty, na rzecz stopnia zwykłego kapitana w Royal Manticoran Navy, ale pomimo nienawiści, jaką do niej żywił, rozumiał ją znacznie lepiej niż Reginald i wiedział, że tak właśnie postąpi. Sprawa była w sumie prosta — Harrington czuła się obywatelką Królestwa i zbyt wiele lat spędziła, budując swą karierę i reputację w RMN, by z tego zrezygnować, zwłaszcza że nie była winna temu, co ją spotkało. Miała odwagę osobistą, jak i poczucie obowiązku tak głęboko zakorzenione, że choć niechętnie, lecz zmuszony był ją podziwiać. Z tej racji chciałaby powrócić w szeregi RMN. Tylko w ten sposób rząd i Admiralicja mogły ją przeprosić, a ona jedynie tak mogła oznajmić, że miała rację i została pokrzywdzona. Powrót do służby był sprawiedliwym zadośćuczynieniem za wyrządzoną jej krzywdę i dlatego nie miał cienia wątpliwości, że się zgodzi, jeśli tylko otrzyma taką propozycję. Tego jednak nie było sensu tłumaczyć Housemanowi, ponieważ ten nie miał prawa zrozumieć prawdziwych powodów.
    — W Marynarce Graysona może sobie być udzielną królową — wyjaśnił Reginaldowi. — Ale w porównaniu do naszej to tyle co nic. Ich cała flota to dwie niepełne eskadry liniowe, o czym zresztą wiesz lepiej ode mnie. Jeżeli chce dowodzić prawdziwą marynarką wojenną jako admirał, to jedynym miejscem, by to osiągnąć, jest Królewska Marynarka i ona o tym doskonale wie. Dlatego się zgodzi, bo każdy oficer chce dowodzić jako samodzielny admirał.
    Houseman chrząknął, opróżnił kielich duszkiem i wbił wzrok w puste naczynie. Widać było, że targają nim sprzeczne uczucia, toteż Hauptman położył mu dłoń na ramieniu i powiedział współczująco:
    — Wiem, że proszę o wiele. Potrzeba nieprzeciętnego człowieka, by zgodził się zaproponować ponowne przyjęcie do służby kogoś, kto go znieważył fizycznie, ale nie mam nikogo, kto bardziej by się nadawał do dowodzenia tą akcją niż ona. Poza tym, choć szkoda każdego królewskiego oficera, który ginie na posterunku, wypełniając swe obowiązki, musisz przyznać, że strata kogoś tak niestabilnego jak Harrington byłaby znacznie mniej bolesna niż strata jakiegokolwiek innego oficera.
    Tego ostatniego zdania nie zaryzykował by w rozmowie z nikim innym, ale błysk w oczach Housemana dowodził, iż jeśli o niego chodziło, było to niezbędne i celne.
    — A dlaczego rozmawiasz o tym ze mną? — spytał po chwili.
    Hauptman wzruszył ramionami, nim zaczął wyjaśniać:
    — Twoja rodzina ma duże wpływy w Partii Liberalnej, czyli spore w całej opozycji. Dodając do tego twoją wiedzę w kwestiach militarnych i doświadczenia z Harrington, uważam, że rekomendacja zgłoszona przez ciebie będzie miała znacznie większą wagę, niż gdyby zrobił to ktokolwiek inny. Jeśli zaproponujesz ją na to stanowisko, hrabina New Kiev będzie musiała potraktować to poważnie. Tak samo jak i całe kierownictwo partii.
    — Naprawdę prosisz o wiele, Klaus — powiedział ciężko Houseman.
    — Wiem, ale jeśli opozycja przedstawi jej kandydaturę, Cromarty, Morncreek i Caparelli natychmiast wykorzystają okazję.
    — A konserwatyści i postępowcy? Nie spodoba im się ten pomysł.
    — Rozmawiałem z baronem High Ridge — przyznał się Hauptman. — Nie był uszczęśliwiony i nie zgodził się, by konserwatyści oficjalnie poparli jej kandydaturę, ale wyraził zgodę, by członkowie Zjednoczenia Konserwatywnego głosowali według własnego uznania.
    Houseman wytrzeszczył oczy, a Hauptman ukrył uśmiech zadowolenia. Obaj wiedzieli, że „zezwolenie” było chwytem pozwalającym baronowi na utrzymanie oficjalnie przeciwnego zdania, a w praktyce nakazania po cichu poparcia dla wniosku.
    — Co się tyczy postępowców — dodał Hauptman — to lady Descroix zgodziła się nie głosować. Jednak żadne z nich nie wysunie kandydatury Harrington. Dlatego tak ważne jest, byś to ty i twoja rodzina porozmawiali o tym z hrabiną New Kiev.
    — Rozumiem. — Reginald poskubał dolną wargę i westchnął ciężko. — Zgoda, Klaus. Porozmawiam z nią. Nie podoba mi się to, ale będę tym razem polegał na twojej ocenie i zrobię, co będę mógł, żeby twój pomysł dało się zrealizować.
    — Dziękuję ci. Doceniam to i nie zapomnę — obiecał wyjątkowo szczerze Hauptman.
    Ścisnął go za ramię, skinął głową i skierował się w stronę baru. Potrzebował porządnego drinka, żeby zmyć niesmak po rozmowie i przekonywaniu Housemana, który mierził go tak dalece, że miał też ochotę umyć ręce. Mimo wszystko opłaciło się zadać sobie ten trud i opanować niechęć. Cztery krążowniki pomocnicze niewiele zmienią, ale powinny trochę utemperować piratów, jeśli to Harrington będzie nimi dowodzić.
    Naturalnie, było wysoce prawdopodobne, że sama zginie przy tej okazji i to być może, zanim coś osiągnie. Cóż, to przykre, acz przynajmniej będzie miała okazję zrobić coś dobrego pod koniec życia.
    A najlepsze w tym wszystkim było to, że niezależnie od tego, czy ona powstrzyma piratów, czy piraci zdołają ją zabić, on i tak na tym skorzysta.

ROZDZIAŁ III

    Każdy pistolet samopowtarzalny był technicznym zabytkiem, ale ten kwalifikował się wręcz do miana antyku. Opracowano go i produkowano ponad dwa tysiące lat standardowych temu na Ziemi, kiedy loty kosmiczne były jedynie marzeniem. Była to bowiem dokładna replika pistoletu Colt Model 1911A strzelającego pociskami AGP kalibru 45 cala. Bez magazynka, zawierającego osiem naboi, ważył nieco ponad jeden koma trzy kilograma, co odpowiadało jeden koma siedemnastu w polu grawitacyjnym Graysona. Miał też imponujący odrzut, a huku robił tyle co szybkostrzelne działko, toteż mimo ochronnych słuchawek niejeden gwardzista na strzelnicy drgał mimowolnie, gdy kolejny pocisk kalibru jedenaście koma czterdzieści trzy milimetra opuszczał lufę z prędkością dwustu pięćdziesięciu trzech metrów na sekundę. Była to śmieszna prędkość wylotowa, nawet biorąc pod uwagę jedynie pistolety istniejące na Graysonie, nim dołączył on do Sojuszu. Z pulserem w ogóle nie było sensu go porównywać, jako że strzałki wylatywały z jego lufy z prędkością dwóch tysięcy kilometrów na sekundę.
    Mimo to masywny, piętnastogramowy pocisk miał imponującą energię kinetyczną, gdy docierał do oddalonej o dwadzieścia pięć metrów, równie anachronicznej papierowej tarczy, wybijał w niej poszarpany otwór i dolatywał do kulochwytu, czyli spolaryzowanej ściany grawitacyjnej, w której zostawał zniszczony z efektownym rozbłyskiem.
    Głęboki basowy huk pistoletu zagłuszał wycie pulserów. Po ósmym strzale środek tarczy zniknął zastąpiony przez pokaźną dziurę o poszarpanych brzegach. Admirał lady Honor Harrington, hrabina oraz patronka Harrington, opuściła trzymaną w oburęcznym uchwycie broń, sprawdzając przy okazji, czy nie pozostał w niej jakiś nabój, i położyła ją na blacie, a potem zdjęła ochronne słuchawki i okulary.
    Stojący za nią major Andrew LaFollet, szef jej ochrony osobistej, także zdjął słuchawki i okulary i potrząsnął głową, obserwując, jak Honor naciska przycisk redukujący odległość tarczy. Ten egzemplarz kieszonkowej artylerii był darem admirała Wesleya Matthewsa. LaFollet nadal nie wiedział, jakim cudem głównodowodzący Marynarki Graysona odkrył, że taki właśnie prezent sprawi jej przyjemność. A sprawił — co najmniej raz w tygodniu ten plujący ogniem i dymem zabytek był przez nią przestrzeliwany albo na strzelnicy okrętu flagowego, albo — tak jak tym razem — na strzelnicy Gwardii Harrington na terenie domeny. Co więcej, wyglądało na to, że Honor czerpie taką samą radość z czyszczenia pistoletu po każdym strzelaniu, jak i z samej operacji grożącej świadkom utratą słuchu.
    Tarcza podjechała do stanowiska, Honor wyjęła z kieszeni niewielką miarkę i zmierzyła średnice otworu. Wynik wyniósł trzy centymetry i sprawił jej widoczną satysfakcję. LaFollet był pod wrażeniem. Co prawda każdy, kto widział ją na honorowym polu Landing, wiedział, że zawsze trafiała w to, w co chciała trafić, ale jako osoba, której głównym zadaniem było utrzymanie jej przy życiu, zawsze był zadowolony, mając świeży dowód na to, że podopieczna potrafi w razie konieczności sama się o siebie zatroszczyć.
    Uśmiechnął się w duchu do swoich myśli. W białozielonej sukni z jedwabiu i rozpuszczonych, sięgających ramion włosach ta smukła, wysoka kobieta z pewnością nie wyglądała na niebezpieczną. A w rzeczywistości była najgroźniejszą osobą przebywającą na strzelnicy w tym momencie… wliczając Andrew LaFolleta. Oprócz strzelania regularnie ćwiczyła z gwardzistami walkę wręcz i choć ci robili wyraźne postępy w corp de vitesse, nadal z łatwością wycierała nimi matę treningową.
    Fakt — mierząc sto dziewięćdziesiąt centymetrów była wyższa niż najroślejszy z nich i urodziła się oraz wychowała na planecie o większym o piętnaście procent ciążeniu, co dawało jej imponującą siłę i refleks. Była wysmukła, ale miała niezwykle silne ścięgna i doskonale wytrenowane mięśnie, ale nie to najbardziej zaskakiwało, gdy obserwował ją w akcji. Jako osoba, która należała do trzeciego pokolenia poddanego prolongowi i to we wczesnym dzieciństwie, wyglądała tak, jakby ledwie co stała się pełnoletnia, gdy w rzeczywistości była o trzynaście lat standardowych starsza od LaFolleta. Na doskonaleniu umiejętności sztuki walki spędziła trzydzieści sześć lat, czyli tyle ile on żył. Miał zresztą poważne problemy, by w to wierzyć, ilekroć spojrzał na jej młodą i egzotycznie piękną twarz.
    Honor tymczasem chowała miarkę, zapisała na tarczy datę i umieściła ją razem z tuzinem wcześniejszych w walizeczce, w której nosiła pistolet. Dołożyła do nich broń i dwa zapasowe magazynki i zamknęła starannie. Okulary włożyła do kieszeni, walizeczkę wsunęła pod pachę i odwróciła się do LaFolleta, biorąc w dłoń słuchawki. W jej migdałowych oczach błysnęło rozbawienie na widok jego wysiłków — próbował bowiem nie westchnąć z ulgą, co mu się naturalnie nie udało.
    — Skończyłam, Andrew — poinformowała go i oboje skierowali się ku tylnemu wejściu do Harrington House.
    Mniej więcej w połowie drogi oczekiwał na nią sześcionogi kremowoszary treecat wylegujący się w plamie słonecznego blasku. Gdy podeszli, wstał, przeciągnął się leniwie i podszedł do nich, strzygąc uszami. Na ten widok Honor roześmiała się.
    — Nimitz najwyraźniej podziela twoją opinię na temat hałasu — oceniła, schylając się, by go podnieść.
    Nimitz bleeknął twierdząco i Honor roześmiała się ponownie, sadzając go na ramieniu, gdzie przybrał swą zwykłą pozycję — środkowe i chwytne łapy na wypchanym ramieniu wbite weń pazurami, a tylne łapy wbite w wyściółkę tuż poniżej łopatki. I natychmiast machnął puszystym ogonem.
    — To nie tylko poziom hałasu, milady — uśmiechnął się LaFollet. — Także poziom energii. To najbardziej brutalna broń, jaką widziałem. Odrzut ma wręcz niesamowity.
    — Fakt, ale strzelanie z niej daje znacznie więcej przyjemności niż strzelanie z pulsera. Oczywiście w walce wolałabym coś nowocześniejszego, ale ten pistolet, gdy strzela, przemawia głosem autorytetu, prawda?
    — Z tym trudno się nie zgodzić — odparł, automatycznie lustrując otoczenie mimo świadomości, że tu są naprawdę bezpieczni. — I z pewnością nie okazałaby się bezużyteczna w walce. Już sam huk wystrzału dałby przewagę wynikającą z zaskoczenia.
    — Chyba masz rację. — Honor uśmiechnęła się złośliwie. — Może powinnam sprawdzić, czy admirał Matthews nie ma ich więcej, a gdyby miał, to przezbroić was wszystkich?
    — Serdeczne dzięki, milady, ale jestem całkowicie zadowolony ze służbowego pistoletu pulsacyjnego — poinformował ją nader uprzejmie LaFollet. — Broń palną nosiłem przez dziesięć lat, choć przyznaję, że nie robiła aż takiego wrażenia, i uważam, że wystarczy. Człowiek szybko przyzwyczaja się do lepszego.
    — Tylko mi nie wypominaj, że nie próbowałam — odcięła się i skinęła głową wartownikowi, który na ich widok otworzył drzwi gmachu.
    — Nie będę — obiecał LaFollet, zamykając je za sobą, i dodał, gdy otoczyła ich błoga cisza. — Już od dość dawna chciałem panią o coś zapytać… Jeszcze na Manticore, przed pojedynkiem z Summervale’em, pułkownik Ramirez bardzo się o panią niepokoił. Powiedziałem mu, że widziałem panią na strzelnicy i że doskonale pani strzela z pistoletu, ale zawsze mnie zastanawiało, gdzie posiadła pani te umiejętności.
    — Wychowałam się na Sphinxie — odparła i LaFollet uniósł pytająco brwi, bo wyglądało na to, że to cała odpowiedź, więc wyjaśniła: — Sphinx jest zasiedlony od prawie sześciuset lat standardowych, ale prawie trzecia część lądu to nadal ziemia Korony, która pozostaje dziewiczą głuszą. Dom mojej rodziny graniczy z rezerwatem Copper Walls. Ponieważ na Sphinxie żyje dużo stworzeń, które miałyby ochotę spróbować, jak smakuje człowiek, wszyscy dorośli i większość dzieci w tych rejonach noszą broń i umieją dobrze strzelać.
    — Ale założę się, że nie noszą takich zabytków jak ten.
    — Zgadza się. To akurat jest winą mojego stryja Jacquesa.
    — Kogo?!
    — Starszego brata matki. Kiedy miałam z dwanaście lat standardowych, przybył do nas z roczną wizytą, bo normalnie mieszka na Beowulfie. Jest członkiem Towarzystwa Kreatywnych Anachronizmów. To taka grupka dziwaków, którym satysfakcję sprawia odtwarzanie pewnych wydarzeń z przeszłości w takiej formie, w jakiej według nich one przebiegały. Jego ulubionym okresem jest drugie stulecie Przed Diasporą, czyli dwudziesty wiek według waszego kalendarza. Na dodatek akurat został Wielkim Mistrzem Planety w Broni Krótkiej, nim do nas przyleciał. Ponieważ był równie przystojny co moja matka piękna… łaziłam za nim jak zidiociały szczeniak, co musiało go doprowadzać do szewskiej pasji. Niczego jednak nie okazał, za to nauczył mnie strzelać z — jak to określał — „prawdziwej” broni. Nimitz już wtedy nie lubił huku wystrzałów.
    — To dlatego, że jest kulturalnym osobnikiem obdarzonym dobrym gustem, milady.
    — Tak sądzisz?! A wracając do strzelania, to ćwiczyłam regularnie, dopóki nie przyjęto mnie do akademii. Zastanawiałam się nawet, czy nie zapisać się do drużyny strzeleckiej, ale strzelać umiałam już nieźle, a sztuki walki dopiero zaczęłam ćwiczyć cztery lata wcześniej, więc zdecydowałam się lepiej poznać corp de vitesse i skończyłam w drużynie walki wręcz.
    — Rozumiem. — LaFollet przeszedł kilka kroków, a potem uśmiechnął się lekko. — Gdybym przypadkiem jeszcze tego nie powiedział, to jesteś zaprzeczeniem typowej graysońskiej damy, pani: walka wręcz, fechtunek, strzelanie z broni krótkiej… może przy następnej okazji to ja powinienem kryć się za tobą?
    — No wiesz, Andrew! Co za herezje wygadujesz własnej patronce!
    LaFollet zachichotał, ale nie mógł powstrzymać się od przyznania jej racji. Normalny, dobrze wychowany mężczyzna urodzony na Graysonie nawet nie dopuściłby możliwości rozmowy na takie tematy z dobrze wychowaną niewiastą. Honor na szczęście nie była ani urodzona, ani wychowana na Graysonie, a tutejsze zwyczaje dotyczące stosownego zachowania i tak się zmieniały. Komuś z zewnątrz te zmiany wydałyby się zapewne powolne, ale dla rodowitego mieszkańca planety, którego całe życie oparte było na tradycji, następowały z oszałamiająca szybkością. A powodem tych zmian była kobieta, której życia LaFollet strzegł.
    Było to dziwne, ale Honor najprawdopodobniej najmniej ze wszystkich zdawała sobie sprawę z tych zmian, jako że wychowała się w społeczeństwie, w którym sam pomysł nierównego traktowania płci uważany był za nienormalny i całkowicie niezrozumiały. Na Graysonie, przez tysiąc lat zagrożenia stwarzanego przez środowisko, wykształciło się patriarchalne społeczeństwo, zastygłe od wieków w tradycji stanowiącej podstawę życia. Znaczyło to, że jakiekolwiek zmiany następować muszą stopniowo i wolno i tak też było — LaFollet cały czas uświadamiał sobie drobne zmiany zachodzące z dnia na dzień. W większości były to zmiany na lepsze, co nie oznaczało, że były wygodne. I nie wszystkim się podobały, co udowodniła w zeszłym roku grupa religijnych terrorystów, próbując najpierw zniszczyć, a potem zabić Honor. Mimo to był pewien, że nie zdawała sobie ona sprawy, do jakiego stopnia młodsze mieszkanki Graysona zaczynały zmieniać swoje życie, wzorując się na niej i innych kobietach „wypożyczonych” przez Royal Manticoran Navy Marynarce Graysona. Na szczęście społeczeństwo jako całość nie wykazywało żadnych skłonności do przekształcenia się w lustrzane odbicie społeczności Królestwa Manticore, lecz ewoluowało na swój sposób, taki, jaki ludziom bardziej odpowiadał, i LaFollet wielokrotnie zastanawiał się, do czego to w końcu doprowadzi.
    Dotarli do końca korytarza i wsiedli do windy łączącej parter z prywatnymi pokojami Honor. Kiedy drzwi windy otworzyły się po krótkiej jeździe, oczekiwał ich starszy mężczyzna o rzednących blond włosach i szarych oczach.
    — Witaj, Mac. — Honor przekrzywiła głowę. — Co się stało?
    — Właśnie otrzymaliśmy wiadomość z portu kosmicznego, ma’am.
    Podobnie jak Honor, starszy steward James MacGuiness nosił cywilne ubranie, jak przystało na majordomusa Harrington House, ale zachował zawodowe przyzwyczajenia i jako jedyny nie tytułował jej „milady”.
    Powód był prosty — MacGuiness był osobistym stewardem Honor czy też, jak to czasami określała, jej prywatnym dozorcą od ośmiu lat, czyli znał ją, zanim uzyskała tytuł szlachecki. Naturalnie przy formalnych i publicznych okazjach tytułował ją „milady”, natomiast przy wszystkich innych wolał zachować starą, wojskową etykietę.
    — Jaką wiadomość? — spytała. Mac uśmiechnął się szeroko.
    — Od kapitan Henke, ma’am. HMS Agni wyszedł z nadprzestrzeni trzy godziny temu.
    — Mike tu jest?! — Honor nie próbowała nawet ukryć radości. — Cudownie! Kiedy wyląduje?
    — Za około godzinę, ma’am — odparł nieco dziwnym tonem, toteż spojrzała nań pytająco. — Nie sama, ma’am. Jest z nią admirał White Haven, który pyta, czy może jej towarzyszyć i złożyć pani wizytę.
    — Earl White Haven tutaj? — Honor zamrugała gwałtownie oczami, zaskoczona. — Podał jakiś powód tych odwiedzin?
    — Nie, ma’am. Jedynie spytał, czy zechce się pani z nim zobaczyć.
    — Oczywiście, że zechcę! — Honor otrząsnęła się i podała mu walizeczkę z bronią. — Wyczyścisz go, Mac? Chyba powinnam się jakoś ogarnąć i przygotować.
    — Naturalnie, ma’am.
    — Dzięki. I chyba lepiej będzie, jeśli powiesz Mirandzie, że potrzebuję jej pomocy.
    — Już to zrobiłem, ma’am. Będzie czekać w gotowalni.
    — W takim razie już tam idę — skinęła mu głową i pomaszerowała energicznie korytarzem, zastanawiając się, dlaczego White Haven nagle zapragnął się z nią zobaczyć.

* * *

    Pukanie w futrynę otwartych drzwi uprzedziło Honor o przybyciu gości. Uniosła głowę i MacGuiness wprowadził ich do przestronnego, słonecznego gabinetu, w którym oprócz niej, Nimitza i LaFolleta nie było nikogo. Obecność LaFolleta nakazywało graysońskie prawo, a urzędujący zwykle wraz z nią Howard Clinkscales poleciał rano do Austin na naradę z kanclerzem Prestwickiem.
    Honor wstała i obeszła biurko, wyciągając dłoń ku smukłej kobiecie w czarnozłotym mundurze Royal Manticoran Navy.
    — Mike! Dlaczego mnie nie uprzedziłaś, że się tu wybierasz? — spytała, gdy ta uścisnęła jej dłoń.
    — Bo nie wiedziałam, że mam ten zamiar. — Kontralt kapitan Henke pełen był ironii.
    Mike Henke była kuzynką Królowej Elżbiety, o czym świadczyły wyraźne rysy rodu Winton, ale była także przyjaciółką Honor od czasów akademii. Na wyspie Saganami miały wspólny pokój i pomimo olbrzymiej przepaści społecznej pozostały zaprzyjaźnione po zakończeniu nauki.
    — Właśnie dostałam przydział do 6.Floty — wyjaśniła radośnie. — A zaraz potem admirał White Haven zrobił sobie z Agni taksówkę.
    — Rozumiem. — Honor ponownie uścisnęła jej dłoń i zwróciła się do wysokiego, barczystego mężczyzny w admiralskim mundurze. — Miło mi pana znów zobaczyć, milordzie.
    — I mnie także, milady — odparł równie oficjalnie, lecz zamiast uścisnąć jej dłoń, schylił się i ucałował ją.
    Honor poczuła, że się rumieni. Co prawda tak właśnie wyglądało poprawne powitanie graysońskie, do którego zdążyła się już zresztą przyzwyczaić, ale White Haven nie był mieszkańcem Graysona i dla niego nie była to naturalna forma. Zdawała sobie co prawda sprawę, że jako patronka stała wyżej w hierarchii społecznej niż on, ale i tak czuła się nieswojo. Spory wpływ na to miała świadomość, że jej tytuł liczył sobie sześć lat, a jego sięgał samych początków utworzenia Gwiezdnego Królestwa Manticore oraz że jej gość jest jednym z dwóch lub trzech najbardziej szanowanych oficerów flagowych Królewskiej Marynarki, w której sama służyła od ponad trzydziestu lat.
    White Haven wyprostował się i coś w jego niebieskich oczach błysnęło — zrozumiała, że doskonale zdaje sobie sprawę z tego, co ona czuje, i nie dziwi go to. Nie widziała go prawie trzy standardowe lata — dokładnie od dnia, w którym opuściła HMS Nike, udając się na wygnanie — i była zaskoczona ilością nowych zmarszczek wokół jego oczu, ale nie dała tego po sobie poznać.
    — Siadajcie, proszę — wskazała gestem fotele stojące wokół niskiego stolika.
    Słysząc jej zaproszenie, Nimitz zeskoczył ze swej grzędy, przemaszerował przez biurko i wyciągnął do Henke chwytną przednią łapę zdecydowanym gestem.
    — Miło cię widzieć, Stinker — roześmiała się Mikę, potrząsając podaną kończyną. — Spustoszyłeś ostatnio jakąś grządkę selera?
    Nimitz fuknął, niedwuznacznie wyrażając swą opinię o jej poczuciu humoru, ale Honor wyraźnie wyczuła jego zadowolenie. Mieszkańcy Manticore czy Gryphona mieli tendencję do niedoceniania inteligencji treecatów, ale Mike i Nimitz zbyt długo się znali, by Henke mogła popełnić ten błąd. Doskonale wiedziała, że Nimitz dorównuje inteligencją człowiekowi, a sporą część przedstawicieli ludzkiego gatunku przewyższa i choć nie potrafi wydawać artykułowanych dźwięków, dobrze rozumie standardowy angielski i to w zakresie pojęć często obcych przeciętnemu poddanemu Korony. Teraz wzięła go na ręce i przeniosła na jedyne ustawione przy stoliku krzesło, wyjęła z kieszeni kawał selera i wręczyła mu uroczyście. Miłość do selerów była wspólna dla wszystkich treecatów, toteż Nimitz złapał smakołyk i zatopił w nim zęby, nim jego człowiek zdążył się odezwać. Honor jedynie westchnęła.
    — Ledwie się zjawiłaś i już go rozpieszczasz i zachęcasz do obżarstwa! Ładnie to tak, Henke?
    — Uczę się od przyjaciółek — odparła radośnie Henke.
    Honor wybuchnęła śmiechem.
    Hamish Alexander zaś rozparł się wygodniej w fotelu i przyglądał się im uważnie spod oka.
    Ostatnim razem, gdy ją widział, Honor Harrington była świeżo po pojedynku, w którym wykonała wyrok na Youngu, co kosztowało ją karierę i omalże nie kosztowało życia, gdy ten pozbawiony honoru wszarz złamał zasady pojedynku i strzelił jej w plecy. Trafił w lewe ramię, które nadal było unieruchomione, gdy się spotkali, ale fizyczna rana była niczym w porównaniu z psychicznymi.
    Wyrok był słuszny, podobnie jak zemsta za śmierć ukochanego, ale to nie mogło przywrócić Paula Tankersleya do życia. Umożliwiło natomiast jej przeżycie najgorszej straty i najtragiczniejszego okresu w życiu. Próbował temu zapobiec, wiedząc, jak pojedynek i śmierć North Hollowa, bo Young był już wówczas earlem, odbije się na jej karierze, ale nie było to właściwe. Nie powinien był się mieszać, bowiem wymierzenie sprawiedliwości było tym, co musiała zrobić — inaczej poczucie winy i bezsilności zabiłyby ją. A w najlepszym wypadku zniszczyłyby w niej to, dzięki czemu była kim była. W końcu to zrozumiał i choć żałował konsekwencji, pogodził się z nimi.
    Zastanawiał się przez cały ten czas, czy ona pojęła, że zrozumiał jej motywy. Bo tego, że zdawała sobie sprawę, iż on aż za dobrze wie, co to żal i strata, był pewien. Jego żona od ponad pięćdziesięciu lat standardowych była inwalidką przykutą do wózka w wyniku wypadku komunikacyjnego. Widząc jej cierpienie, Hamish Alexander nauczył się wszystkiego o bólu, jaki zadać mogła miłość, i o stracie ukochanej osoby.
    Teraz miał przed sobą nie bladą i przybitą stratą kobietę-oficera, która musiała opuścić swój okręt. Zresztą pierwszy raz widział ją nie w mundurze i był zaskoczony tym, jak dobrze Honor czuje się w graysońskim stroju. I jak majestatycznie w nim wygląda. Wątpił, by tak do końca zdała sobie sprawę, jak bardzo się zmieniła i jak dojrzała. Zawsze była doskonałym oficerem, ale teraz dzięki pobytowi na Graysonie stała się kimś więcej. Była o połowę młodsza od niego, a był świadom, że roztacza wokół siebie aurę, jaką ma naprawdę niewiele osób. Wzbudzała szacunek. Śmiała się, ale w tym śmiechu czuło się świadomość, jak głęboko może zranić smutek, żal i strata. Najwyraźniej jednak te doświadczenia zahartowały ją. I był za to wdzięczny losowi. Tak w jej imieniu, jak i w imieniu Royal Manticoran Navy. Istniało niestety niewielu królewskich oficerów jej kalibru. Chciał, by Honor wróciła do aktywnej służby… nawet za cenę przyjęcia propozycji, z którą przybył.
    Honor skończyła żartować z Henke i przeniosła uwagę na admirała White Haven.
    — Przepraszam, milordzie: kapitan Henke i Nimitz to starzy znajomi, ale nie powinnam była się zapomnieć. Co pana tu sprowadza, admirale?
    — Jestem tu, by przekazać pani wiadomość, lady Honor — odparł spokojnie i bez uśmiechu. — Jej Królewska Mość prosiła mnie, bym się z panią zobaczył.
    — Jej Królewska Mość? — Honor odruchowo usiadła prosto.
    — Zlecono mi poprosić panią o powrót do aktywnej służby, milady — powiedział cicho.
    Zaskoczył go nagły błysk jej ciemnych migdałowych oczu. Otworzyła usta, ale zaraz zamknęła je bez słowa. Zmusiła się, by głęboko odetchnąć, i dostrzegł, jak radość w jej oczach przygasa, przesłonięta świadomością tego, kim jest i kim stała się w ciągu tych ostatnich lat. Widząc to, Hamish Alexander poczuł nową falę szacunku.
    — Do aktywnej służby? — powtórzyła Honor. — Jestem zaszczycona, milordzie, ale sądzę, że zarówno pan, jak i Jej Wysokość zdajecie sobie sprawę z innych zobowiązań, które na mnie obecnie ciążą.
    — Zdajemy sobie sprawę, podobnie zresztą jak i Admiralicja — odparł równie cicho jak poprzednio. — To, czego tu dokonałaś, pani, nie tylko jako patronka, ale i jako oficer Marynarki Graysona, stanowi wspaniałe osiągnięcie i dlatego Jej Wysokość poleciła mi poprosić panią o powrót do aktywnej służby, a nie jedynie przekazać rozkazy Admiralicji. Poleciła mi także, bym panią poinformował, że ani teraz, ani kiedykolwiek nie będzie pani w tej kwestii rozkazywała. Gwiezdne Królestwo Manticore potraktowało panią bardzo źle i niesprawiedliwie… Proszę pozwolić mi dokończyć, milady. Tak było i oboje o tym wiemy. Konkretnie to Izba Lordów potraktowała panią w sposób zasługujący jedynie na wzgardę. To, co zrobiło to zbiorowisko dziedzicznych samolubów, stanowi plamę na honorze całego Królestwa. Jej Wysokość ma tego świadomość, podobnie jak książę Cromarty. Zdaje sobie z tego sprawę cała Królewska Marynarka, prawie wszyscy obywatele i nawet niektórzy członkowie tego żałosnego zgromadzenia. Nikt, kto zachował choć szczyptę zdrowego rozsądku, nie będzie pani winił, jeśli zdecyduje się pani pozostać na Graysonie, gdzie cieszy się pani szacunkiem, na który pani w pełni zasługuje.
    Honor była czerwona jak burak, ale nawet bez więzi z Nimitzem wiedziała, że Hamish Alexander mówi szczerze. I wiedziała też, że to wszystko prawda. A Nimitz jedynie to potwierdzał. Była chyba jedynym człowiekiem, który dzięki więzi empatycznej z treecatem mógł za jego pośrednictwem odbierać uczucia innych osób. Choć nastąpiło to ponad pięć standardowych lat temu, nadal nie do końca uporała się z konsekwencjami i była jedynie wdzięczna, że nie działa to w obie strony. I tak Nimitz ignorował jej życzenia, przekazując emocje rozmówców wtedy, kiedy uważał je za ważne, a nie wtedy, kiedy ona tego chciała. Tak jak choćby w tym przypadku, kiedy zrozumienie, sympatia i szacunek admirała były dla niej niesamowicie zawstydzające. Nazbyt dobrze zdawała sobie sprawę z własnych słabości i błędów, by uważać, że w pełni zasługuje na ów szacunek i podziw.
    — Nie to miałam na myśli, milordzie — ponieważ jej głos okazał się dziwnie niski, odchrząknęła, nim dodała: — Rozumiem, dlaczego Izba Lordów zareagowała w ten sposób. Zgadzam się z pańską opinią na ich temat, ale ponieważ sama miałam i mam o przytłaczającej większości z nich jeszcze gorsze zdanie, wiedziałam, jak zareagują, zanim przystąpiłam do działania. Nie zaskoczyli mnie, co naturalnie nie oznacza, że zgadzam się z nimi czy że nie było to przykre doświadczenie. Mówiąc o swoich obowiązkach, miałam na myśli zarówno te wynikające z pozycji patronki Harrington, jak i z bycia admirałem Marynarki Graysona. Nie mogę ich tak po prostu zignorować niezależnie od tego, jak bardzo chciałabym wrócić do służby w Królewskiej Marynarce.
    Spojrzała przez ramię na milczącego i nieruchomego LaFolleta stojącego jak zwykle za jej krzesłem. Jego uczucia były bardziej pogmatwane — satysfakcja, że w końcu przyznano jej rację i będzie mogła wrócić do służby, na czym, jak wiedział, najbardziej jej zależało, całkowita zgoda z oceną Alexandra dotyczącą tego, jak ją potraktowano, i obawa, jakie też nowe zagrożenia przyniesie powrót do królewskiej służby dla tej, której zdrowie i życie miał obowiązek chronić. Natomiast nie miał żadnych preferencji co do tego, jak — jego zdaniem — powinna postąpić. Jego obowiązkiem było ją bronić, a nie mówić jej, co ma zrobić. Naturalnie nie przeszkadzało mu to w manipulowaniu nią czy okazywaniu nienagannie uprzejmego oporu, którego muł by się nie powstydził, gdy uważał, że naraża się swym postępowaniem na niebezpieczeństwo. Ani w podejmowaniu natychmiastowego działania, jeśli ktoś ją obraził. Nie miał natomiast zamiaru kierować nią czy dyktować jej, co ma robić. Chciał, by postąpiła tak, jak uzna za stosowne, by zrobiła to, co uważa za słuszne, i z tego właśnie zaufania Honor czerpała siłę.
    — Doskonale rozumiem, o co pani chodzi, milady, i szanuję to — przyznał Hamish Alexander. — Tak jak powiedziałem: Jej Wysokość prosi jedynie, by rozważyła pani taką możliwość, i poleciła Admiralicji respektować pani decyzję. Jeśli wybierze pani pozostanie na połowie pensji, nikt nie będzie na panią naciskał, by zmieniła pani zdanie.
    — A jakie dokładnie zadanie przewidzieli dla mnie Ich Lordowskie Moście?
    — Chciałbym móc powiedzieć, że stosowne do pani osiągnięć i możliwości, milady, ale nie mogę. Zbieramy w tej chwili grupę czterech statków-pułapek, czyli oficjalnie krążowników pomocniczych, która ma zostać skierowana na terytorium Konfederacji Silesiańskiej. Sądzę, że w ogólnych zarysach zna pani panującą tam sytuację?… Tak myślałem. Otóż w rzeczywistości jest ona znacznie gorsza niż pani sądzi, milady. A nie możemy wydzielić i wysłać tam stosownych do potrzeb sił z tego prostego powodu, że ich nie mamy, a z frontu zabrać nie możemy. Musimy jednakże coś zrobić, gdyż straty wśród statków i ich załóg rosną w zatrważającym tempie. A te cztery krążowniki pomocnicze to wszystko, co w tej chwili Admiralicja może tam wysłać. Skoro więc nie dysponujemy stosownymi siłami, zdecydowano, by wysłać najlepszego oficera w nadziei, że zdoła on osiągnąć rezultaty mimo ograniczonych środków.
    Honor przez chwilę przyglądała mu się, sprawdzając jego uczucia poprzez Nimitza, nim uśmiechnęła się krzywo, ale tym razem już bez humoru, i oceniła:
    — Nie sądzę, by to był jedyny powód, milordzie. Przytaknął bez zdziwienia: zawsze uważał ją za bystrą i inteligentną.
    — Bo nie jest, milady. Prawdę mówiąc, gdyby admirał Caparelli mógł to zrobić, awansowałby panią do stopnia flagowego, na który w pełni pani zasługuje, dał eskadrę liniową albo w najgorszym wypadku krążowników liniowych i wysłał pod moje rozkazy. Nie może tego jednak zrobić ze względu na te same czynniki polityczne, które zmusiły go do wysłania pani na połowę pensji. Są one słabsze niż były, ale niestety nadal istnieją i Admiralicja zmuszona jest liczyć się z nimi.
    — W takim razie dlaczego mam przyjąć taką ofertę? — spytała, nie ukrywając gniewu, który White Haven w pełni aprobował. — Proszę mi wybaczyć, milordzie, ale to brzmi jak kolejne zesłanie na coś podobnego do placówki Basilisk, tyle że teraz wiem wcześniej, że będę miała za mało sił, by wykonać zadanie.
    — W pewnym sensie tak jest. Ale z drugiej strony jest to także okazja powrotu do służby i choć przykro mi to mówić, prawdopodobnie najlepsza, jaka może się zdarzyć w najbliższym czasie. Może mi pani wierzyć, że Admiralicja nader starannie wszystko rozważyła, nim zaproponowała pani to dowództwo. Ani baronowa Morncreek, ani Pierwszy Lord Przestrzeni nie złożyliby tej propozycji, gdyby nie inne powody.
    — Jakie?
    — Milady, jest pani jednym z najlepszych oficerów Royal Manticoran Navy — odparł rzeczowo. — Gdyby nie wrogowie polityczni, z których większości dorobiła się pani dlatego, że tak dobrze wykonywała pani swe obowiązki, byłaby już pani co najmniej komodorem. Admiralicja i Królewska Marynarka wiedzą, dlaczego tak nie jest, i zależy im na tym, by to zmienić. Rząd w obecnej sytuacji nie mógłby zaryzykować przywrócenia pani do służby, ale teraz to właśnie pani wrogowie wysunęli pani kandydaturę do tego konkretnego przydziału.
    Tym razem ją zaskoczył. Usiadła głębiej w fotelu i wyciągnęła rękę — Nimitz płynnie wskoczył na jej kolana, przekrzywił łeb i wbił badawcze spojrzenie w admirała. Honor przytuliła go, drapiąc jedną ręką po podgardlu, i równie uważnie przyglądała się rozmówcy, najwyraźniej czekając na jego następne słowa.
    — Nie jesteśmy pewni powodów, ale pani kandydaturę wysunęła hrabina New Kiev — wyjaśnił. — Sądzę, że pomysł zrodził się w głowie kogoś innego, ale faktem pozostaje, iż reszta opozycji albo poparła hrabinę, albo zachowała milczenie, pomijając obecnego earla North Hollow, ale on był niejako zobligowany do tego losem brata. Gdyby tego nie zrobił, musiałby otwarcie przyznać, że również uważa nieżyjącego za godne jedynie pogardy zero. Podejrzewamy, że pomysłodawca, choć też pani nienawidzi, zdaje sobie sprawę, jaką jest pani profesjonalistką, milady. Innym powodem, dla którego opozycja tak właśnie postąpiła, może być wynik ostatnich wyborów, które przegrała z kretesem, a jedną z nader ważkich przyczyn było to, jak panią potraktowała. Członkowie opozycji mogą uważać, że tym posunięciem odzyskają część wyborców, a równocześnie nie dadzą pani dowództwa, na które pani zasługuje. Może też być jeszcze inny motyw: szansę, że osiągnie pani poważne sukcesy w zwalczaniu piractwa na tak wielkim obszarze, mając jedynie cztery jednostki, są małe, toteż mogli uznać, że wmanewrowując panią w zadanie z góry skazane na fiasko, zyskają usprawiedliwienie swego poprzedniego do pani podejścia.
    Honor powoli skinęła głową, zgadzając się z logiką jego wywodu i czując, jak coraz bardziej gniew zwycięża nad radością, którą pierwotnie czuła.
    — W normalnych okolicznościach doradzałbym pani odrzucenie tej oferty — dodał rzeczowo earl. — Bo co do pani szans na sukces mają rację. Warunki jednak nie są normalne, a pomysłodawca jest niezwykle sprytnym i doświadczonym manipulatorem. Ponieważ to opozycja wystąpiła z propozycją, Admiralicja nie mogła zaproponować pani innego przydziału. Jeśli pani go nie przyjmie, opozycja będzie twierdziła, że dostała pani szansę i nie skorzystała z niej. Na dłuższą metę nie będą w stanie uniemożliwić pani powrotu do służby, milady, ale opóźnią cały proces co najmniej o standardowy rok i utrudnią, na ile będą mogli, danie pani uczciwego dowództwa. Z drugiej strony, jeśli przyjmie pani zadanie, nie potrwa ono dłużej niż sześć do ośmiu miesięcy: do tego czasu sytuacja na froncie powinna zmienić się na tyle, byśmy byli w stanie wydzielić stosowne siły lekkie i wysłać je na obszar Konfederacji. A nawet gdyby to nie nastąpiło, dostępnych będzie dość krążowników pomocniczych, które są w tej chwili w budowie, by ich użycie wpłynęło w istotny sposób na sytuację w tym rejonie. A skoro wróci pani do aktywnej służby, Admiralicja będzie mogła przydzielić pani dowolne dowództwo i dowolne zadanie bez oglądania się na polityków. Z awansem na stopień flagowy może być trudniej, bo musi go zatwierdzić Izba Lordów, ale to nie powód, żeby nie mogła pani pełnić obowiązków, nie mając stosownej rangi.
    — Mówiąc krótko, milordzie, uważa pan, że powinnam się zgodzić.
    White Haven skinął głową.
    — Sądzę, że tak — westchnął — wolałbym mieć panią jako dowódcę eskadry w 6. Flocie, ale biorąc pod uwagę sytuację, to najlepsze wyjście. Wiem, że nieuczciwe, ale tak już jest urządzony ten świat. Jak już powiedziałem, nikt nie będzie pani winił, jeśli zdecyduje się pani pozostać tutaj, a Protektor, admirał Matthews i mieszkańcy Graysona będą z tego wręcz zadowoleni. Ale brutalna prawda jest taka, że potrzebujemy pani równie desperacko jak rok temu Marynarka Graysona, choć z innych powodów. Toczymy wojnę z najpotężniejsza flotą w znanej galaktyce pod względem tonażu i walczymy o przetrwanie. Ganianie piratów na odludziu może nie wydawać się aż tak ważnym zajęciem, ale wysłanie tam pani na parę miesięcy jest w tej chwili jedynym sposobem gwarantującym powrót do aktywnej służby. A potem będziemy mogli wykorzystać panią tam, gdzie jest pani naprawdę potrzebna. Admiralicja uznała, że cena jest do przyjęcia, teraz pozostaje kwestia, czy również dla pani, milady.
    Honor zmarszczyła brwi i zamyśliła się, nie spuszczając jednak wzroku z gościa i nie przestając głaskać Nimitza, który w odpowiedzi mruczał cicho i basowo. Złość walczyła w niej z rozsądkiem, ponieważ uznawała logikę rozumowania earla White Haven. Prosił ją, by oddała dowództwo eskadry superdreadnoughtów we flocie, w której była zastępcą głównodowodzącego, po to, by przyjąć dowództwo grupy krążowników pomocniczych wysłanych na zadupie z misją, która miała niewielkie szansę na sukces. Znowu przez gówniane polityczne rozgrywki miała udowadniać, jak jest dobra, by zająć miejsce, które po prostu jej się należało. Gorzej — miała to zrobić, by móc bronić państwa, w którym się urodziła i którego była obywatelką. Milczała przez pełne trzy minuty.
    A potem westchnęła.
    — Nie powiem teraz ani tak, ani nie, milordzie — zdecydowała. — Najpierw muszę całą sprawę przedyskutować z Protektorem Benjaminem i admirałem Matthewsem. Rozumiem, że musi pan wracać na front, ale jeśli przez dzień lub dwa pozostałby pan moim gościem, byłabym wdzięczna. Chciałabym rzecz całą jeszcze raz z panem przedyskutować już po rozmowach z Protektorem i admirałem Matthewsem.
    — Oczywiście, milady.
    — Dzięki. — Wstała. — A teraz, jeśli pan i kapitan Henke zechcecie towarzyszyć mi przy obiedzie, jestem pewna, że szef kuchni będzie zachwycony, mogąc zaprezentować wam oryginalne dania graysońskie.

ROZDZIAŁ IV

    Lekki krążownik Nathan należący do Marynarki Graysona drgnął, gdy złapał go promień ściągający, i wyłączył silniki manewrowe używane przez ostatnich osiemnaście minut podchodzenia do HMSS Vulcan. Promień ściągający stacji delikatnie wciągnął okręt do przepastnego hangaru, w czym działające silniki manewrowe krążownika jedynie by przeszkadzały, ale manewrami zajmował się sternik okrętu. Kapitan krążownika siedział bezczynnie w swym fotelu, nie odzywając się, lecz bacznie obserwując całą operację. Był czujniejszy niż zwykle, gdyż nie dość, że wchodził do największej stoczni najlepszej marynarki w znanej części galaktyki, to miał na pokładzie patronkę.
    Honor doskonale rozumiała uczucia komandora Tinsdale’a i dlatego nie skorzystała z jego zaproszenia na mostek, gdy rozpoczęli manewry cumownicze. Miała na to ochotę, ponieważ każdy dobrze wykonany manewr, nawet rutynowy, nadal sprawiał jej przyjemność mimo wielu lat spędzonych w przestrzeni, ale ostatnią rzeczą, której potrzebował Tinsdale, była obecność nie dość że admirała, to jeszcze patronki patrzącej mu cały czas na ręce.
    Dlatego siedziała przed ekranem w swej kabinie, ale mimo że obserwowała wejście do hangaru, nie była tak skupiona jak zwykle w takich sytuacjach. Powodem było najprawdopodobniej to, że po osiemnastu miesiącach standardowych czarnozłoty uniform Royal Manticoran Navy wydał jej się dziwnie obcy, a poza tym brakowało jej szerokich, złotych galonów na rękawach i gwiazdek na kołnierzu. Nierzeczywiste było to, że znów stała się zwykłym kapitanem z listy. A bez złotego łańcucha patrona na szyi czuła się jakoś tak… nie do końca ubrana.
    I tak co prawda wyglądała niczym reklama renomowanego jubilera, mając na sobie Star of Grayson, Manticoran Cross, Order of Gallantry i z pół tuzina pomniejszych medali, ale ponieważ była w galowym mundurze, zgodnie z przepisami winna nosić do niego odznaczenia, a nie jedynie baretki. Obejmowało to również zagraniczne odznaczenia, ale nie oznaki godności czy urzędów, a Klucz Patrona odznaczeniem nie był.
    Mogła się co prawda uprzeć i postawiłaby na swoim, lecz nie zrobiła tego, gdyż i tak czuła się, łagodnie rzecz ujmując, dziwnie. Ku jej zażenowaniu Protektor Benjamin uparł się i zdobył wydany przez Królewską Kancelarię z polecenia Jej Wysokości dokument głoszący, iż kapitan Harrington z Royal Manticoran Navy i patronka lady Honor Harrington są dwiema różnymi osobami przypadkiem żyjącymi w tym samym ciele. Oznaczało to, że kapitan Harrington podlegała naturalnie wszelkim przepisom prawa wojennego, natomiast patronka Harrington była przedstawicielką obcego rządu składającą oficjalną wizytę w Królestwie Manticore i podobnie jak towarzyszący jej członkowie Gwardii Harrington objęta była immunitetem dyplomatycznym. I był to stan ostateczny i stały, nie podlegający żadnym negocjacjom w przyszłości. Protektor Benjamin bowiem po prostu odmówił zwolnienia jej z obowiązków, jeśli ten warunek nie zostanie spełniony. I postawił na swoim.
    Oficjalnym powodem był wymóg graysońskiego prawa głoszący, iż każdemu patronowi zawsze musi towarzyszyć uzbrojona ochrona osobista złożona z członków jego Gwardii. Ponieważ regulaminy Królewskiej Marynarki i przepisy prawa wojskowego obowiązujące w Gwiezdnym Królestwie zabraniały obywatelom obcych państw noszenia i posiadania broni na pokładach okrętów Jej Królewskiej Mości, coś trzeba było zmienić. Konkretnie przepisy obowiązujące w Królestwie i to nie tymczasowo i półoficjalnie, jak miało to miejsce, gdy wróciła z Graysona na wieść o śmierci Paula, lecz oficjalnie, na stałe. Rzeczywistym powodem była zaś chęć utarcia nosa wszystkim w Izbie Lordów i determinacja Protektora, by im przy każdej okazji przypominać, jaki jest prawdziwy status Honor. Może nie było to dyplomatyczne posunięcie, ale prawda wyglądała tak, że niezależnie od tego, czy parowie Królestwa mieli tego świadomość czy nie, patron na Graysonie posiadał więcej władzy bezpośredniej i większy osobisty autorytet, niż któremukolwiek z nich się śniło. Na terenie domeny Harrington słowo Honor było prawem tak długo, jak długo nie naruszało konstytucji planetarnej. Co więcej, jako patronka Honor była też ostatnią instancją sądowniczą, a jako Champion Protektora mogła również wymierzyć sprawiedliwość, co uczyniła, zabijając zdrajcę Burdette’a.
    Bez wątpienia jej wrogowie uznawali to za relikty barbarzyństwa z zacofanego świata, ale dzięki uporowi Benjamina nie mogli już tego robić publicznie. Mogli wyrzucić hrabinę Harrington z Izby Lordów, lecz patronce Harrington musieli wszędzie i zawsze okazywać nienaganny szacunek i uprzejmość. Albo ryzykować konsekwencje o międzynarodowym nawet wymiarze. Czary goryczy dopełnił fakt, iż jako patronka stała wyżej od wszystkich, którzy głosowali za jej usunięciem z Izby. Z całego bowiem składu Izby Lordów statusem przewyższali ją jedynie: wielki książę Manticore, wielka księżna Sphinxa i wielki książę Gryphona, a wszyscy oni byli przeciwni wydaleniu jej.
    Honor wolała nie myśleć, jaka będzie reakcja pozostałych. Posunięcie Protektora Benjamina było mało subtelne, co nie znaczyło, że jej się nie podobało. Próbowała co prawda go od tego odwieść, ale dla spokoju sumienia, a nie z autentycznego przekonania. Zresztą była to próba z góry skazana na fiasko, bowiem Benjamin IX, będąc wykształconym i uprzejmym kosmopolitą, był także człowiekiem niezwykle upartym i lojalnym, a do szewskiej pasji doprowadziło go to, jak potraktowała ją opozycja. Co ważniejsze — jako władca suwerennego systemu sprzymierzonego z Gwiezdnym Królestwem Manticore mógł, choć w pewnym stopniu, wyrównać rachunki i zrobił to.
    Nie były to jednak jedyne powody mieszanych uczuć, które nią targały. Stacja kosmiczna Jej Królewskiej Mości Vulcan znajdowała się na orbicie Sphinxa, jej ojczystej planety, i Honor z niecierpliwością oczekiwała spotkania z rodzicami na ziemi, którą zawsze uważała za dom. Z drugiej strony gwiazdozbiory i system planetarny wokół wydawały jej się w jakiś sposób odległe, niczym z nagrań historycznych. Zbyt wiele wydarzyło się w Yeltsinie i zbyt mocno sama się zmieniła — nie była w stanie tego zdefiniować, ale czuła się prawie jak ktoś obcy. Ktoś, kogo egzystencja została zawieszona pomiędzy dwoma „domami”. Było to coś gorzkiego i przyjemnego równocześnie.
    Wzięła głęboki oddech i wstała. Galowy mundur nie pasował według niej do okazji — była w końcu jedynie kapitanem mającym objąć nowy okręt i to niespecjalnie stanowiący powód do dumy, ale spece od protokołu uznali, że dopóki nie obejmie dowództwa, admirał Georgides dowodzący Vulcanem musi traktować ją jak patronkę, co oznaczało uroczysty obiad, galowy mundur i inne szykany. Jedyne pocieszenie stanowiła świadomość, że odegra się za to na Benjaminie przy pierwszej okazji, ale teraz nie miała wyjścia, musiała się dostosować.
    Odwróciła się ku drzwiom, przy których czekał MacGuiness, także w uniformie RMN. Tyle że on był z tego faktu niesamowicie zadowolony i nie próbował tego ukryć. Podobnie jak zadowolenia z uroczystego obiadu, który traktował jako symboliczne zadośćuczynienie za niesprawiedliwe potraktowanie jej przez Królewską Marynarkę. W pierwszym momencie chciała mu powiedzieć kilka słów, ale po namyśle zrezygnowała — Mac mógłby być jej ojcem, a często traktował ją bardziej jak córkę niż jako swego kapitana.
    Bez wątpienia wysłuchałby jej z nienaganną uwagą i uprzejmością, po czym nadal byłby dumny, uważając, że tym razem to on ma rację.
    Spojrzała mu w oczy i bez słowa uniosła ręce, by mógł jej zapiąć w talii pas ze szpadą — archaizmem stanowiącym nieodłączny element munduru galowego. Tym razem nie była to zwykła przepisowa szpada zgodna z regulaminem wojskowym. I w tym przypadku tak Protektor, jak MacGuiness i ona byli jednomyślni — broń, którą Mac jej przypasał, była śmiertelnie groźna i jak najbardziej funkcjonalna. Jeszcze czternaście miesięcy temu zwano ją Mieczem Burdette, od czasu zaś pojedynku ośmiusetletnie ostrze nosiło nazwę Miecza Harrington.
    Spojrzała w lustro i starannie założyła czarny beret. Do białego będzie miała prawo dopiero, gdy oficjalnie obejmie dowództwo okrętu. Odruchowo musnęła dłonią cztery złote gwiazdki na lewej piersi — każda oznaczała dowództwo okrętu z napędem nadprzestrzennym w służbie Królowej. Myśl, że wkrótce doda do nich piątą, wzbudzała w niej jedynie głęboką satysfakcję — żadnych mieszanych, sprzecznych czy ambiwalentnych uczuć.
    Obejrzała się w lustrze staranniej niż robiła to od wielu tygodni. Osoba, którą zobaczyła, wyglądała prawie znajomo — trójkątna twarz o zdecydowanych rysach, silnie zarysowanych ustach i wysokich kościach policzkowych była ta sama. Podobnie ostry podbródek i migdałowego kształtu oczy. Za to splecione w warkocz i upięte włosy były dłuższe niż ostatnio, gdy nosiła mundur kapitana. Oczy zresztą też nie do końca były takie same: ciemniejsze, głębsze i bardziej zdeterminowane…
    Zdecydowała, że wygląda nie najgorzej.
    — Sądzę, że na noc wrócę na okręt, Mac. Gdyby coś się zmieniło, dam ci naturalnie znać.
    — Rozumiem, ma’am.
    Przeniosła wzrok na LaFolleta doskonale wyglądającego w idealnie leżącym uniformie Gwardii Harrington i spytała:
    — Jamie i Eddy są gotowi?
    — Tak, milady. Czekają na pokładzie hangarowym.
    — Ufam, że przedyskutowałeś z nimi sprawę?
    — Tak, milady. Obiecuję, że nie przyniosą pani wstydu. Przyglądała mu się przez chwilę badawczo, na co odpowiedział spokojnym spojrzeniem — nawet bez Nimitza wiedziała, iż wierzył w to, co mówi. Co niczego nie zmieniało, bo gwardziści podzielali opinię MacGuinessa i gotowi byli wszcząć prywatną wojnę, gdyby tylko ktoś krzywo na nią spojrzał. Honor westchnęła zrezygnowana — pozostało jej tylko mieć nadzieję, że posiłek nie będzie miał tak pamiętnego przebiegu, na jaki się zanosiło.
    Ponieważ nic więcej w tej sprawie nie mogła zrobić, wzięła Nimitza, który błyskawicznie ulokował się na jej ramieniu, dosłownie promieniejąc zadowoleniem z powodu owego zadośćuczynienia, które miało stać się jej udziałem. Westchnęła ponownie i poleciła:
    — No dobrze, Andrew. W takim razie ruszamy.

* * *

    Obserwując, jak steward admirała Georgidesa nalewa jej wina, Honor z ulgą oceniła, że jak dotąd sprawy przebiegają lepiej niż sądziła. Korpus dyplomatyczny zjawił się tłumnie i udowodnił, że jest w stanie poradzić sobie z marszu nawet z taką niezwykłą sytuacją. Jednak pomimo całego zdeterminowania większość dyplomatów wydawała się nieco wytrącona z równowagi. Zachowywali się niczym tancerze nie całkiem pewni kroków nowego tańca. Prawdopodobnie jej mundur kapitana kłócił się z wymogiem traktowania jej jak patronki Harrington.
    Admirał Georgides natomiast wydawał się całkowicie spokojny i pewny siebie. Honor nigdy go dotąd nie spotkała — gdy ostatni raz była na Vulcanie, dowodził nim admirał Thayer. Georgides miał dwie niezaprzeczalne zalety — pochodził ze Sphinxa i należał do tych nielicznych oficerów floty, którzy podobnie jak Honor zostali zaadoptowani przez treecaty.
    Treecaty z zasady adoptowały ludzi dorosłych lub zbliżających się do dorosłości. Adopcje dzieci, tak jak to miało miejsce w przypadku Honor czy Królowej Elżbiety, należały do prawdziwych rzadkości. Nikt dokładnie nie wiedział, dlaczego tak się działo — obecnie najmodniejsza teoria głosiła, że treecaty potrzebują niezwykle silnych osobowości i zdolności empatycznych, by dać sobie radę z więzią łączącą je z dziećmi. Wszystkie treecaty uwielbiały silne i nieskomplikowane dziecięce uczucia, ale właśnie ten brak skomplikowania i osobowość będąca dopiero w trakcie formowania powodowały, że trudno im było znaleźć sobie w emocjonalnym życiu dziecka stałe miejsce, którego potrzebowały. Sama zaś Honor mogła zaświadczyć, że hormonalny i emocjonalny stres związany z dorastaniem mógł świętego wyprowadzić z równowagi, a co dopiero niczemu nie winnego empatę połączonego z nią stałą więzią.
    Ponieważ Aristophones Georgides i Odyseusz należeli do typowych par, nie przeszli razem przez wyspę Saganami — Odyseusz pojawił się w życiu Georgidesa dopiero, gdy ten był pełnym porucznikiem. Miało to miejsce ponad pięćdziesiąt standardowych lat temu, a Odyseusz był o parę lat (licząc według kalendarza planety Sphinx) starszy od Nimitza. On i jego człowiek osiągnęli dość dawno etap wzajemnego zrozumienia i stanowili miłą, działającą na innych biesiadników uspokajająco parę. Szczęśliwie Honor siedziała obok admirała.
    — Dziękuję — powiedziała odruchowo, gdy steward napełnił jej kielich, i z zadowoleniem upiła spory łyk.
    Graysońskie wina były zbyt słodkie jak na jej gust. Ten burgund z Gryphona o głębokim i silnym smaku stanowił miłą odmianę dla jej kubków smakowych.
    — Bardzo dobre wino, sir — pogratulowała gospodarzowi.
    — Mój ojciec jest tradycjonalistą, milady. Jest też romantykiem i twierdzi, że jedynym właściwym napojem dla Greka jest Retsina. Szanuję ojca, doceniam jego osiągnięcia i zawsze uważałem go za w miarę rozsądnego, ale nigdy nie byłem w stanie zrozumieć, jak ktoś może dobrowolnie pić takie ohydztwo. Trzymam w piwnicy parę butelek wyłącznie na jego użytek, ale śmiem twierdzić, że mój gust w kwestii trunków stał się nieco bardziej cywilizowany.
    — Jeśli to wino pochodzi z pańskiej piwnicy, to tak jest bez wątpienia — potwierdziła z uśmiechem. — Powinien pan poznać mojego ojca. Sama lubię dobre wino, ale on jest prawdziwym snobem w tej materii.
    — Milady, tylko nie snob! Błagam! Preferujemy określenie: „koneser”.
    — Wiem — odparła zwięźle i tym razem Georgides się roześmiał.
    Honor spojrzała na wysokie stołki ustawione po lewej ręce gospodarza. Sama siedziała po jego prawej i normalnie z drugiej strony miałaby Nimitza. Tym razem jednak siedziska ustawiono tak, by treecaty znalazły się obok siebie, i ich stołki ustawiono po lewej ręce zasiadającego u szczytu stołu admirała. W ten sposób Nimitz znajdował się naprzeciwko niej. Oba treecaty zachowywały w czasie posiłku nienaganne maniery i teraz siedziały sobie wygodnie, pogryzając selera. I po raz pierwszy zdała sobie w pełni sprawę z tego, jak skomplikowana toczy się między nimi wymiana informacji. Zaskoczyło ją nie tyle to, że ją czuje, ale to, że jest ona tak dogłębna, iż może wyczuć ją tylko częściowo i w ogólnych zarysach.
    Było to pierwsze spotkanie Nimitza z innym przedstawicielem jego gatunku od ponad trzech lat standardowych. W tym okresie Honor uczyła się coraz lepiej rozumieć treecata oraz emocje innych przekazywane przez niego, ale o tym, że ich więź stała się głębsza i subtelniejsza, nigdy nikomu nie wspomniała, podobnie jak i o dodatkowych możliwościach, które stopniowo poznawała. Podejrzewała, że przynajmniej matka, Mac, LaFollet i Mike Henke domyślali się prawdy. Sama nie wiedziała, dlaczego utrzymywała to w tajemnicy — powodów, dla których należało tak postąpić, było naprawdę dużo. Zaczynając od problemów i skrępowania innych ludzi, gdyby wiedzieli, że potrafi odczytać ich emocje, aż do ewentualnego wykorzystania tego przez wrogów. Powody te uzmysłowiła sobie jednak dopiero po podjęciu decyzji, toteż żaden z nich nie miał na nią wpływu. Postanowiła zająć się wyjaśnieniem tego w wolnej chwili i nie zawracała sobie tym głowy. Z tego co wiedziała, żaden człowiek nie posiadał tej umiejętności. A dzięki niej dziś miała prawie dowód, że jedna z teorii traktowanych powszechnie jako wariactwo była prawdą. Sama podejrzewała to od dawna, ale dopiero teraz miała coś w rodzaju dowodu na poparcie tej tezy. Ludzie zaakceptowali bez większego problemu fakt, iż treecaty są empatami. Przez stulecia nikt nawet nie próbował wyjaśnić, jak działa więź ani jak zdolność empatii mogła wyglądać i oddziaływać w kontaktach treecatów między sobą, a nie tylko w ich kontaktach z ludźmi. Równie mało wiadomo było o strukturze społecznej klanów i o ich życiu na wolności. Niewielu pochodzących spoza planety ludzi zdawało sobie na przykład sprawę, że treecaty używają narzędzi, prostych, ale narzędzi. Honor o tym wiedziała, bo widziała, to na własne oczy, gdy jako dziecko towarzyszyła Nimitzowi w wyprawie do jego klanu. O tym nie miał pojęcia nikt, także jej rodzice, bowiem świadomość, że ich wówczas jedenastoletnia pociecha poszła sobie w las w towarzystwie jedynie treecata, musiałaby spowodować poważną zapaść nerwową u obojga. Honor była zadowolona, że to zrobiła: dzięki temu lepiej rozumiała Nimitza i wiedziała wiele o życiu treecatów i ich strukturze społecznej. Prawdę mówiąc, wiedziała dzięki temu więcej niż dziewięćdziesiąt dziewięć procent mieszkańców Sphinxa, o ludziach z innych planet nie wspominając. Zawsze też ją zastanawiało, w jaki sposób istoty o tak ograniczonym języku mówionym zdołały stworzyć tak skomplikowane społeczeństwo.
    Zastanawiała się nad tym, dopóki nie zetknęła się z teorią, że treecaty nie potrzebowały języka mówionego, bowiem były telepatami. Z początku w nią nie uwierzyła, ponieważ pomimo wieków badań nikt nigdy nie zdołał zademonstrować w sposób niepodważalny istnienia zdolności telepatycznych wśród ludzi czy kilkunastu obdarzonych świadomością ras, które ludzkość napotkała w przestrzeni. Natomiast im lepiej poznawała Nimitza i im lepiej się z nim rozumiała, zwłaszcza zaś w ostatnich latach, coraz bardziej skłaniała się ku tej teorii. Ostatnio nabrała przekonania, że jest ona prawdopodobnie trafna, że zdolności empatyczne były jedynie echem tych umiejętności treecatów, których nie chciały lub nie mogły wykorzystać w kontaktach z przedstawicielami innego gatunku.
    Teraz obserwując i słuchając tego, co była w stanie z komunikacji obu treecatów wyłapać, była już tego prawie pewna. Natomiast nadal niewiadomą były pewne kwestie, można by rzec, techniczne: jaki zasięg miała ta łączność, jak dokładnie były w stanie się ze sobą porozumiewać, czy obejmowało to także osobowości, czy była to tylko odmiana języka bez słów. No i jak ktoś, kto był telepatą, wytrzymywał lata bez kontaktu z innym telepatą i wymiany najważniejszych myśli i emocji.
    Wiedziała, że Nimitz kocha ją głębokim i pełnym oddania uczuciem tak jak ona jego, ale nie wiedziała, czy bycie z nią było warte utraty tak doskonałego porozumienia jak to, które łączyło go w tej chwili z Odyseuszem. Nimitz uniósł łeb i spojrzał jej dziwnie miękko w oczy. Poczuła płynącą od niego miłość i zapewnienie, że wszystko jest w porządku, gdy wyczuł powody jej zaniepokojenia. Odyseusz przestał dogryzać seler i przez chwilę przyglądał się z namysłem Nimitzowi, po czym przeniósł spojrzenie na Honor. Niespodziewanie wyczuła jego zainteresowane zaskoczenie. Przekrzywił łeb, przyglądając się jej uważnie, i do zapewnienia Nimitza dołączył nowy, inaczej „smakujący” zestaw uczuć. Był nieco zabarwiony rozbawieniem, ale przyjazny i zapraszający, i w pełni potwierdzał uczucia Nimitza. Honor zamrugała gwałtownie oczami, zdając sobie sprawę, że oba treecaty celowo się połączyły, by umożliwić jej odbiór uczuć Odyseusza. Pierwszy raz ktoś świadomie użył łączącej ją z Nimitzem więzi, by się skontaktować właśnie z nią — i było to naprawdę wzruszające przeżycie.
    Nie trwało dłużej niż trzy czy cztery sekundy, po czym oba treecaty zastrzygły uszami, nie kryjąc radości i rozbawienia, i spojrzały na siebie niczym para starych kumpli mająca wspólny sekret nieznany innym. Honor wróciła do rzeczywistości.
    — Ciekawe, co tym razem wykombinowały… — powiedział cicho Georgides, przyglądając się treecatom z uwagą, po czym wzruszył ramionami i zwrócił się do Honor. — Za każdym razem, kiedy już mi się wydaje, że rozgryzłem tego diablika, robi coś, by mi udowodnić, że wcale tak nie jest.
    — Ten zwyczaj mają one wszystkie — zgodziła się skwapliwie Honor.
    — Fakt. Proszę mi powiedzieć, milady, czy to prawda, że pierwszym adoptowanym przez nie człowiekiem był pani przodek?
    — Cóż… — Honor rozejrzała się ostrożnie.
    W zasięgu słuchu znajdował się tylko LaFollet, więc odetchnęła z ulgą. To było coś, o czym rozmawiała jedynie z najbliższymi przyjaciółmi i z innymi adoptowanymi.
    — Zgodnie z tradycją rodzinną była to moja prapra…babka. I jeśli nie ma w przekazie przekłamań, to tylko to uratowało ją od śmierci. Może to z mojej strony samolubne, ale cieszę się, że przeżyła.
    — Ja także — powiedział cicho Georgides, gładząc delikatnie grzbiet Odyseusza, który naturalnie nadstawił się znacząco. — Zapytałem, ponieważ jeśli to prawda, to chciałem podziękować.
    — W takim razie ja także dziękuję w imieniu rodziny Harrington — skwitowała to z uśmiechem.
    — A skoro już mowa o podziękowaniach — dodał poważniej. — Chciałem także podziękować pani za przyjęcie tego przydziału. Wiem, co pani poświęciła, i to, że zdobyła się pani na to, potwierdza jedynie wszystko, co o pani słyszałem. Jeżeli Vulcan może w jakiś sposób… pomóc pani w przygotowaniach, proszę dać mi znać.
    — Dziękuję, sir — powiedziała równie cicho, czerwona jak burak. — Na pewno to zrobię.
    I sięgnęła po wino, by ukryć zmieszanie.

ROZDZIAŁ V

    Kuter z Honor na pokładzie wleciał przez olbrzymie drzwi ładunkowe prowadzące do ładowni HMS Wayfarer. Przez otwór w burcie zmieściłby się bez trudu niszczyciel, toteż kuter wyglądał niczym niezauważalna drobina na tle gwiaździstej przestrzeni. Sama ładownia miała równie olbrzymie rozmiary co drzwi, przez co praktycznie niknęły w niej przenośne reflektory używane przez ekipy stoczniowców kończących ostatnie modyfikacje. Zginęłyby zupełnie, gdyby w ładowni była atmosfera, ale jej brak powodował, iż światło nie rozpraszało się i ostro kontrastowało z idealnie czarnym wnętrzem.
    Kuter łagodnie znieruchomiał i Honor ostatni raz sprawdziła kontrolki skafandra Nimitza. Po trzech latach treecat czuł się w nim całkowicie swobodnie i używał go z wprawą graniczącą z rutyną, co naturalnie nie znaczyło, by ona mogła zaniedbać którąś z zasad bezpieczeństwa. Nimitz takie sprawdziany znosił cierpliwie, świadom, że pomyłka czy też przeoczenie miałyby fatalne konsekwencje. Skafander okazał się w pełni sprawny i hermetyczny, toteż Honor posadziła Nimitza na ramieniu i założyła hełm. Nim go uszczelniła, LaFollet czekał już przy drzwiach śluzy w pełni gotów do wyjścia w próżnię.
    — Jesteśmy gotowi — poinformowała mechanika pokładowego.
    — Aye, aye, ma’am — potwierdził, ale i tak sprawdził kontrolki jej skafandra, nim zameldował pilotowi: — Otwieramy śluzę, sir.
    — Rozumiem. — Głos pilota rozległ się w słuchawkach skafandrów.
    Mechanik wybrał rzadko używaną kombinację na klawiaturze śluzy, jako że przeważnie jednostka cumowała w rejonach posiadających atmosferę, i wewnętrzne drzwi otworzyły się. Śluza była niewielka — zmieściłyby się w niej dwie niezbyt masywne osoby, toteż LaFollet wszedł do niej sam.
    Teoretycznie Honor powinna jako pierwsza opuścić kuter, zgodnie ze zwyczajem i przepisami Królewskiej Marynarki, i w normalnych warunkach tak właśnie robiła. Ale czarna pustka ładowni stanowiła zbyt wielkie potencjalne zagrożenie, by tym razem LaFollet ustąpił w obliczu średnio rozsądnego w jego mniemaniu zwyczaju… Honor zaś stwierdziła, że nie ma powodu do protestów. Wewnętrzne drzwi zamknęły się, zewnętrzne otwarły i LaFollet wyszedł w pustkę trzydzieści metrów nad pokładem ładowni. Włączył silnik skafandra i opadł delikatnie na płyty pokładu, uaktywniając generatorki promieni ściągających w podeszwach butów. Stanął, rozejrzał się i powiedział:
    — Może pani wyjść, milady.
    Honor z Nimitzem w objęciach weszła do śluzy. Towarzyszył jej komandor Frank Schubert nadzorujący przebudowę frachtowca na krążownik pomocniczy. Honor wypuściła Nimitza, zanim włączyła napęd skafandra, i wylądowała prawie równocześnie z Schubertem obok LaFolleta. Treecat nie lubił kleistego oporu, jaki przy chodzeniu stawiały buty skafandra, więc zatrzymał się metr nad jej głową, sterując bez trudu dyszami manewrowymi dzięki sprzężeniu z mięśniami wymyślonemu przez Tankersleya. W słuchawkach rozległo się wyraźnie jego radosne bleeknięcie — zawsze lubił stan nieważkości i nigdy tego nie ukrywał.
    — Tylko mi się nie zgub, Stinker — przestrzegła na wszelki wypadek. — To naprawdę duża ładownia.
    Uspokoił ją empatycznie i łagodnie spłynął w dół, tak iż chwytnymi łapami mógł ująć pętlę na jej ramieniu, specjalnie tam przymocowaną, by miał się czego trzymać. Honor przełączyła lewe oko na noktowizor i rozejrzała się powoli. Podłogę i ściany pokrywał krzyżujący się system wąskich torów. Zadowolona z tego co widzi, skupiła uwagę na Schubercie — admirał Georgides twierdził, iż Schubert, mimo że posiadał stosunkowo niską rangę, jest jednym z najlepszych jego ludzi. Wszystko co dotąd zobaczyła, potwierdzało tę opinię o komandorze.
    — Witamy na pokładzie, milady — odezwał się głębokim głosem i szerokim gestem wskazał ogrom ładowni niczym król oprowadzający po swym królestwie.
    — Dziękuję — odparła uprzejmie.
    Powitanie nie było jedynie zwyczajową uprzejmością, gdyż do zakończenia przebudowy Wayfarer należał do stoczni, nie do Honor, czyli konkretnie był jednostką Schuberta, o ile wybebeszony kadłub z całkowicie wyłączonymi reaktorami można było traktować jako jednostkę latającą. A Honor była jedynie gościem na jego pokładzie.
    — Proszę za mną, milady — zaproponował i powoli zwiększył ciąg dysz manewrowych, oddalając się w głąb ładowni.
    Honor i LaFollet ruszyli za nim, przy czym LaFollet tak idealnie trzymał się nieco z boku i z tyłu, jakby pół życia spędził w próżni. Honor rozglądała się uważnie, słuchając równocześnie wyjaśnień Schuberta.
    — Jak pani widzi, jedyną rzeczą, której mamy naprawdę w nadmiarze, jest przestrzeń i projektujący przebudowę postanowili to wykorzystać. Zresztą głównym powodem opóźnienia, które mamy, jest skala i ilość modyfikacji zatwierdzonych po przyjęciu pierwotnego projektu.
    Kierowali się ku jednej z oaz światła i wzorem Schuberta z dużym wyprzedzeniem rozpoczęli łagodne wytracanie prędkości. Niewielkim łukiem dotarli do celu. Honor przełączyła lewe oko na normalne, dzienne widzenie i przyjrzała się ekipie stoczniowców w pancernych skafandrach.
    — To jeden z głównych torów, milady — wyjaśnił Schubert całkowicie już poważnym tonem. — Jest ich sześć rozmieszczonych równomiernie na wszystkich powierzchniach ładowni. Co dwieście metrów znajdują się krzyżówki. Dzięki temu w każdej salwie będzie pani w stanie odpalić sześć zasobników, a jeśli jakiś fragment torów zostanie zniszczony, można będzie dzięki najbliższej sprawnej krzyżówce przerzucić zasobnik na objazd, po czym wrócić na pierwotny kurs i wykorzystać jego wyrzutnię.
    — Rozumiem, komandorze — potwierdziła, przyglądając się stoczniowcom mocującym ostatni fragment szyny.
    Prawie gotowa była podziwiać prostotę i funkcjonalność pomysłu. Ponieważ admirał White Haven nie miał nic wspólnego tak z opracowaniem, jak i z realizacją projektu „Koń Trojański”, mógł podać jej jedynie ogólne założenia zmian i modernizacji. Sama miała jednak dość czasu, by poszperać w bazie danych Vulcana, i to, co odkryła, a co potwierdzała inspekcja okrętu, zrobiło na niej duże wrażenie. Byłoby większe, gdyby autorką pomysłu nie była admirał Eskadry Czerwonej Sonja Hemphill.
    Honor miała własne powody, by serdecznie nie cierpieć „Upiornej Hemphill”, jak ją nazywano w Królewskiej Marynarce, poza tymi bardziej ogólnej i teoretycznej natury. Hemphill przewodziła bowiem frakcji zwanej jeune ecole, odrzucającej tradycjonalistyczne podejście do doktryny strategii i uzbrojenia, którego zwolennikiem był na przykład earl White Haven czy lady Honor Harrington. Hemphill co prawda przyznawała, że należy znać klasyczną strategię i taktykę, ponieważ nie są one całkowicie bezużyteczne, ale upierała się, że obecna doktryna jest przestarzała i należy ją radykalnie zmienić. Uzbrojenie okrętów wojennych, zwłaszcza liniowych, było wynikiem modernizacji tego, które zostało przyjęte wieki temu, w konsekwencji czego taktyka i sposób użycia tychże okrętów zostały wykorzystane i nic nowego w tej materii nie da się osiągnąć, twierdziła. Według jej filozofii wykorzystanie takie było równoznaczne z brakiem rozwoju technologicznego. Jej zwolennicy głosili konieczność odrzucenia „przestarzałych, blokujących dalszy rozwój koncepcji” i wprowadzenia zupełnie nowych rodzajów uzbrojenia. Chodziło im o tak radykalne rozwiązania techniczne, że gdyby okazały się one skuteczne, żadna flota, która by ich nie przyjęła, nie miałaby cienia szansy na zwycięstwo z nowocześnie uzbrojoną.
    Do pewnego stopnia Honor nawet się z tym zgadzała, gdyż choć nie wierzyła w magiczne kule, to jako taktyk z dużym doświadczeniem praktycznym szczerze nienawidziła bojów spotkaniowych flot, w których wszystkie manewry były znane i stosunkowo łatwe do przewidzenia, a jedynym rezultatem bitwy były straty w ludziach i okrętach. Jako strateg wolałaby znać jakiś sposób na staczanie bitew rozstrzygających, a nie tylko wyniszczających, które przegrywająca strona zawsze mogła przerwać i salwować się ucieczką. Problem polegał na tym, że do nowych broni należało podchodzić rozważnie i najpierw je sprawdzać dokładnie i wszechstronnie, a nie od razu montować na okrętach i wysyłać do akcji.
    Biorąc pod uwagę odległości wchodzące w grę w przypadku wojny międzysystemowej, błyskawiczne uderzenie w centrum wroga, jak na przykład w system Haven, oznaczało najczęściej odsłonięcie własnego centrum strategicznego. By tego uniknąć, trzeba byłoby dysponować przygniatającą przewagą liczebną, co w rzeczywistych działaniach wojennych prawie nigdy nie miało miejsca. Kanapowi stratedzy zapominali o tym regularnie, z uporem godnym lepszej sprawy pytając, dlaczego flota bawi się w zdobywanie systemu po systemie, zamiast atakować strategiczne cele o znaczeniu priorytetowym dla przeciwnika. W końcu okręty bez oporu z jego strony mogły latać w przestrzeni międzysystemowej, gdzie nikt ich nie był w stanie znaleźć i przechwycić, więc dlaczego flota nie koncentrowała się na atakowaniu i zdobywaniu istotnych celów? Ludowa Republika postępowała tak w kilkunastu przypadkach w ciągu ostatnich pięćdziesięciu lat i zawsze z pozytywnym skutkiem.
    Odpowiedź była prosta — celami ataków Ludowej Marynarki były dotąd zawsze państwa o flotach zbyt słabych, by stanowiły poważniejsze zagrożenie, stąd mogła ona sobie pozwolić na równoczesny atak na samo serce przeciwnika bez obawy osłabienia obrony własnych żywotnych miejsc. Królewska Marynarka była zbyt liczna i zbyt silna, by Ludowa Republika zdecydowała się na takie ryzyko, gdyż obie strony mogły przeprowadzić taki atak, a żadna nie chciała ryzykować pozostawienia najważniejszego swego systemu bez odpowiedniej obrony. Dlatego w obu systemach macierzystych roiło się od fortyfikacji i stacjonowały tam eskadry liniowe stanowiące trzon sił każdej z flot. A działania ofensywne prowadzono jedynie pozostałymi siłami, co oznaczało, że walki toczyły się o kolejne systemy znajdujące się między obydwoma systemami macierzystymi. Naturalnie wybierano te, które miały dla przeciwnika jakąś wartość, ale celem było zmuszenie go do ich obrony, przez co zyskiwało się okazję do stopniowego osłabiania jego sił na wybranych przez siebie warunkach. Jeśli odpowiednio długo utrzymywało się stosowną inicjatywę, w końcu osiągało się etap, w którym przeciwnik nie dysponował już wystarczającymi siłami, by równocześnie bronić własnego układu macierzystego i atakować poważne cele.
    I to był główny, strategiczny powód, dla którego admirał White Haven tak usilnie dążył do zdobycia Trevor Star. Nie tylko zlikwidowałoby to duże zagrożenie dla systemu Manticore i ogromnie ułatwiło kwestie logistyczne; po zdobyciu tego systemu nadal kontynuowano by atak w głąb terenu Ludowej Republiki, co powinno zmusić Ludową Marynarkę do dalszej obrony na warunkach atakujących… i uniemożliwić jej jakiekolwiek zaskakujące uderzenie. Tego ostatniego Ludowa Marynarka próbowała jak dotąd dwukrotnie — pierwszy raz rozpoczynając wojnę, i drugi raz rok temu, próbując zdobyć system Yeltsin. Sojusz nie miał zamiaru dopuścić do tego, by skusiła ją trzecia okazja.
    Nie był to najszybszy sposób wygrania wojny i Honor także wolałaby odważne, niespodziewane uderzenie w serce wroga, ale niestety było ono możliwe jedynie wobec przeciwnika, który by na nie pozwolił swą bezmyślnością, a o Ludowej Marynarce czy Republice Haven można było powiedzieć wiele, ale nie to, że brakowało im doświadczenia. Pół wieku podbojów zapewniło go aż za dużo. I dlatego jedyną sensowną strategią było stopniowe wyniszczanie sił Ludowej Marynarki i pozbawienie jej możliwości ofensywnych, a pod sam koniec i defensywnych. Im szybciej Sojusz zdoła osiągnąć ten poziom wyniszczenia, tym mniej sam straci ludzi i okrętów, toteż Honor gotowa była zgodzić się na każdą, byle przemyślaną i przetestowaną propozycję mogącą to przyspieszyć. Nawet jeśli była autorstwa Upiornej Hemphill.
    Jednak byli zwolennicy tradycyjnych metod, którzy po prostu bali się zmian. Obecne zasady rozumieli i nie mieli najmniejszej ochoty uczyć się nowych, zwłaszcza radykalnie odmiennych, w których przewagi wynikające z doświadczenia przestałyby się liczyć. Mogła to zrozumieć, ale nie zgadzała się z takim podejściem, dokładnie tak samo jak z radosną nieodpowiedzialnością jeune ecole. Wiedziała też, że tak samo uważa admirał White Haven.
    Główny problem z Hemphill polegał na tym, że traktowała każdy nowy pomysł jako godny zastosowania tylko dlatego, że był nowy. A co gorsza jako dowódca sama stosowała najbardziej brutalną odmianę walki na wyniszczenie. Jej taktyka polegała na jak najszybszym zwarciu z przeciwnikiem i tak długim waleniu ze wszystkiego, z czego się dało (jeśli były to nowe bronie, to dobrze, jeśli nie, mówiło się trudno), aż któraś ze stron przegrywała. Czasami był to jedyny sposób, ale tylko czasami. Upiornej Hemphill nie obchodziły przy tym zupełnie straty w ludziach, które traktowała po prostu jako nieuniknione koszty, a które w tego typu walce były olbrzymie.
    W opinii Honor Royal Manticoran Navy potrzebowała kogoś, kto umiałby połączyć obie te tendencje w jedną spójną doktrynę i zastosować jaw praktyce. Do pewnego stopnia wymóg ten spełniał White Haven, otwarty na nowe odmiany uzbrojenia, byle odpowiednio sprawdzone. Dopasowywał ich wykorzystanie do istniejącej doktryny lub modyfikował ją na tyle, na ile było to potrzebne, by ich skutecznie użyć. Pomagała mu w tym grupa wyższych oficerów: sir James Webster, Mark Sarnow, Theodosia Kuzak czy Sebastian D’Orville. Był to już dobry początek, ale za każdym razem, gdy ustępowali o krok, Hemphill i jej radosna banda uważali, że opozycja wreszcie ustąpiła ostatecznie, i próbowali jak najszybciej wymusić wykorzystanie jak największej liczby innych wynalazków, z reguły nie do końca dopracowanych i nie przetestowanych odpowiednio.
    Nie oznaczało to naturalnie, że wszystkie pomysły Hemphill były narwane i nic nie warte, oznaczało po prostu, że trzeba było do nich podchodzić nader ostrożnie i z reguły dopracowywać je albo też zmieniać ich zastosowanie. Do takich należały właśnie nowe zasobniki holowane czy generatory łączności bliskiego zasięgu, nadające z prędkością większą od prędkości światła. Krążyły plotki o innych rozmaitych projektach będących w różnych fazach przygotowań, ale Honor podchodziła do nich ostrożnie, a im bardziej były „rewelacyjne”, tym ostrożniej. Jeszcze bowiem jako komandor została zmuszona do praktycznego sprawdzenia jednego z narwanych i niedopracowanych pomysłów Upiornej Hemphill. Sprawdzeniem tym było starcie z rajderem Ludowej Marynarki, w wyniku którego straciła połowę załogi, a jej okręt został zamieniony we wrak, który później złomowano.
    Tym razem jednak Hemphill udało się wymyślić niegłupią koncepcję uzbrojenia i modyfikacji, co Honor uczciwie przyznawała, zwłaszcza po ostatnich doświadczeniach, wiedząc, jak niebezpieczny potrafi być dobrze dowodzony i dobrze uzbrojony krążownik pomocniczy.
    Unosiła się w ładowni, rejestrując wszystko, co Schubert powiedział — wiedziała, że będzie w stanie odtworzyć to potem, gdyż teraz zajęta była analizowaniem tego, co już wiedziała o projekcie „Koń Trojański”.
    Krążowniki pomocnicze Ludowej Marynarki udające statki handlowe budowane były od podstaw do tej roli, czyli w praktyce były okrętami wojennymi udającymi frachtowce. Dlatego nie pasowało do nich określenie statek-pułapka czy Q-ship, lecz rajder. Posiadały napęd, kompensatory i osłony burtowe wojskowego typu, podział na hermetyczne przedziały, zdublowane systemy i gruby pancerz. W normalnych warunkach mogły nawiązać walkę nawet z krążownikiem liniowym, gdyż zbudowano je jak okręty wojenne — tak by wytrzymały dużo trafień i pozostały zdolne do akcji.
    I tu właśnie leżała największa słabość pomysłu Hemphill. Ponieważ budowa takich jednostek trwałaby za długo i byłaby droższa, postanowiła przerobić na krążowniki pomocnicze już istniejące frachtowce. Konkretnie wojskowe transportowce klasy Caravan. Fakt, że było to prostsze, ale pozbawiało je: opancerzenia, napędów i kompensatorów czy osłon burtowych wojskowego typu i innych zalet, dzięki którym okręty górowały nad statkami. Nawet po przebudowie statki-pułapki pozostały dużymi, powolnymi i wrażliwymi na ogień jednostkami handlowymi. Nie miały typowych dla okrętów rozszerzeń na dziobie i rufie, toteż nie było gdzie zamontować uzbrojenia pościgowego. Miały po jednym reaktorze i niedublowane systemy, a reaktory celowo umieszczono w pobliżu burt, by łatwo je było naprawiać. Co oznaczało, że były niezwykle łatwe do zniszczenia.
    W trakcie przebudowy dodano co prawda drugi reaktor schowany w sercu spłaszczonego wrzeciona będącego kadłubem, ale i tak nikt przy zdrowych zmysłach nie traktowałby takiej jednostki jako odpowiednika rajdera Ludowej Marynarki.
    Były natomiast także i korzyści wynikające z płodności i nieortodoksyjności wyobraźni Upiornej Hemphill i jej pomagierów, o których na przykład Ludowa Marynarka nigdy by nie pomyślała. Zaczynając od uzbrojenia energetycznego, które musiało stanowić niespodziankę dla każdego pechowca, który znajdzie się w jego zasięgu. Rajdery Ludowej Marynarki miały działa o mocy tych instalowanych na krążownikach liniowych. Hemphill skorzystała z faktu, iż produkcja uzbrojenia wyprzedzała budowę okrętów, i przekonała kogo trzeba w Admiralicji, by wykorzystać gotowe już i czekające w magazynach uzbrojenie. Dzięki temu Wayfarer miał co prawda połowę dział rajdera, ale wszystkie lasery i grasery były działami montowanymi zwykle na superdreadnaughtach. Jeśli jakikolwiek przeciwnik znajdzie się w ich zasięgu, to po pierwszej salwie burtowej pozostanie z niego naprawdę niewiele.
    Podobnie, choć nie aż tak dobrze wyglądała sprawa z uzbrojeniem rakietowym. Hemphill przekonała również odpowiednią osobę w Admiralicji, by wykorzystać całą przestrzeń ładunkową na części zamienne, magazyny amunicyjne oraz do innych czysto militarnych celów. Nawet po dołożeniu drugiego reaktora, dodatkowych modułów systemu podtrzymywania życia, stanowisk artyleryjskich i kwater mieszkalnych dla znacznie liczniejszej załogi, miejsca i tak pozostało dużo, jako że transportowce tej klasy miały masę siedmiu milionów trzystu pięćdziesięciu tysięcy ton. Wszyscy zainteresowani wykazali przy tym przewrotną pomysłowość. Magazyny amunicyjne były naprawdę olbrzymie — dwadzieścia wyrzutni znajdujących się na pokładzie mogło prowadzić ogień nieporównanie dłużej niż jakikolwiek superdreadnaught. Zresztą salwa burtowa Wayfarera dorównywała salwie superdreadnoughta klasy Gryphon. Było to rozsądne, biorąc pod uwagę, że miał on działać z dala od własnych baz i linii zaopatrzeniowych. Nie to jednak było najważniejsze, jeśli chodzi o uzbrojenie rakietowe. Najistotniejszy był zupełnie nowatorski pomysł, który Honor spodobał się natychmiast i bez zastrzeżeń, ledwie się o nim dowiedziała.
    Otóż całą pierwszą ładownię przerobiono na magazyn i wyrzutnię zasobników holowanych. Mieściły się tam ich setki, a fakt, iż ładownia znajdowała się na rufie, umożliwiał okrętowi to, czego nie był w stanie zrobić dotąd żaden okręt, i to po niewielkiej modyfikacji. Superdreadnaught mógł holować dziesięć do dwunastu zasobników wewnątrz ekranu i w razie potrzeby wysunąć je za rufę na promieniach ściągających. Mniejsze okręty o ciaśniej przylegających ekranach musiały cały czas holować je w ten sposób za rufami, co obniżało ich przyspieszenie. Zasobniki były też przez to bardziej podatne na zniszczenie, ponieważ nie chroniły ich osłony burtowe. Wayfarer nie miał uzbrojenia pościgowego, którego nie było gdzie zamontować, toteż jego rufa nadawała się do wykorzystania. Dzięki pomysłowości Schuberta pierwszą ładownię przedłużono prawie do poszycia rufowego i na samej rufie zamontowano drzwi ładunkowe. Dzięki temu Wayfarer mógł wystrzeliwać zasobniki prosto za siebie, jako że rufa nie chroniona była ekranem jak w każdej latającej jednostce. Wyrzutnie znajdujące się u wylotu systemu torów oplatających ładownię pozwalały na oddanie salwy złożonej z sześciu zasobników co dwanaście sekund. A każdy zasobnik posiadał dziesięć wyrzutni rakiet. W ciągu minuty Honor mogła mieć dodatkowych trzysta rakiet gotowych do odpalenia.
    Pomysłowość projektantów bynajmniej się na tym nie skończyła — ładownie trzecią i czwartą przerobiono na hangary dla kutrów rakietowych. Jednostki te były zbyt małe, by można w nich zamontować napęd nadprzestrzenny, natomiast jako niezwykle szybkie i zwrotne nadawały się do działań wewnątrzsystemowych. Słabsze ekrany i osłony burtowe oznaczały, iż łatwo było je zniszczyć, ale były solidnie uzbrojone w ciężkie jednostrzałowe wyrzutnie rakiet. Przypominały jajka uzbrojone w młotki, ale w walce z piratami mogły stanowić całkiem groźną broń.
    W dodatku były to kutry nowej generacji, które Królewska Marynarka zaczęła budować zaledwie cztery standardowe lata temu. Pomysł był połączeniem poważnej przeróbki pierwotnej idei autorstwa Hemphill oraz rozwiązań technologicznych stosowanych przez Marynarkę Graysona. W oparciu o graysoński, zupełnie nowatorski projekt kompensatora bezwładnościowego wydział budowy okrętów floty opracował nowy, znacznie skuteczniejszy typ kompensatora. Ponieważ inżynierowie graysońscy nie znali zasady jego działania, przystępując do opracowywania urządzenia, o którym wiedzieli, że istnieje i funkcjonuje, poszli zupełnie inną drogą niż ich poprzednicy. Drogą, która zdaniem wielu, prowadziła donikąd. A jednak udało im się stworzyć urządzenie, które po zastosowaniu nowoczesnych technologii okazało się efektywniejsze od poprzednich. Kutry wyposażone zostały w kompensatory ponad dwadzieścia pięć procent skuteczniejsze od dotychczas używanych (czyli najnowszych, w jakie wyposażony był cztery lata temu HMS Nike). W połączeniu z silniejszym napędem pozwalało im to osiągać przyspieszenie przekraczające sześćset g. Były to więc najszybsze okręty latające w normalnej przestrzeni. Przynajmniej chwilowo.
    Zostały również wyposażone w znacznie silniejsze generatory osłon burtowych i zamontowano na nich w miarę solidne uzbrojenie artyleryjskie. Co prawda to ostatnie kosztem kilku wyrzutni, ale okręt stał się przez to odporniejszy na trafienia i znacznie groźniejszy na małym dystansie. Na dalekim zresztą też, gdyż wymieniono wyrzutnie na ostatni, ciężki model montowany w zasobnikach holowanych.
    Ponieważ większość jednostek pirackich była uzbrojonymi statkami cywilnymi, każdy z nowych kutrów dorównywał im uzbrojeniem i mógł w razie konieczności nawiązać wyrównaną walkę. A Wayfarer miał ich na pokładzie dwanaście — po sześć w każdej ze zmodyfikowanych ładowni. Oznaczało to, iż wszędzie w normalnej przestrzeni mógł zwielokrotnić swą siłę, włączając do akcji tuzin niewielkich, ale dobrze uzbrojonych okrętów.
    Największą natomiast jego słabością była niemożność zamontowania silniejszego napędu, gdyż wiązałoby się to z rozebraniem go prawie na elementy składowe i przeciągnęło czas do nieomalże równego temu, jaki byłby potrzebny do budowy nowego okrętu. Generatory osłon burtowych wzmocniono na ile się dało, podobnie jak generatory pola elektromagnetycznego, ale pod wieloma względami okręt przypominał przerośnięty kuter rakietowy. Był w stanie wykończyć z zaskoczenia większość przeciwników, a wybić zęby każdemu, ale w przypadku dłuższej walki nie miał żadnych szans.
    Wszystko to powodowało, że Wayfarer i pozostałe statki-pułapki mogły okazać się skuteczniejsze w sektorze Breslau niż zakładano. Honor spędziła w przestrzeni Konfederacji prawie dwa lata, ganiając piratów, gdy dowodziła ciężkim krążownikiem Fearless. Znała ten rejon lepiej niż większość oficerów Royal Manticoran Navy i nigdy nie spotkała tam pirata, który byłby w stanie dotrzymać pola jej nowemu okrętowi. Inaczej rzecz mogła się mieć w przypadku korsarzy — niektóre ich okręty prawie dorównywały uzbrojeniem krążownikom liniowym, ale było ich niewiele i do tego rozsianych na olbrzymiej przestrzeni. W dodatku mieli oni zwyczaj omijać statki należące do Królestwa Manticore, uważając rozsądnie, że tak będzie dla nich zdrowiej. Mogło się to naturalnie zmienić, odkąd Admiralicja wycofała większość okrętów z rejonu Konfederacji, ale korsarze musieli do pewnego stopnia liczyć się z rządami, które nominalnie przynajmniej reprezentowali. Żaden, zwłaszcza leżący gdzieś na uboczu system planetarny nie miał ochoty irytować bez potrzeby takiej potęgi jak Gwiezdne Królestwo Manticore we własnym dobrze pojętym interesie. Co najmniej jeden korsarz został aresztowany przez własny rząd i wraz z całą załogą przekazany pod jurysdykcję Królestwa, gdy tenże rząd został poinformowany, co go spotka w przypadku niearesztowania rzeczonego korsarza wraz z załogą.
    Mając dobrą załogę, Honor nie musiała się martwić spotkaniem z jakimkolwiek piratem czy korsarzem, o którym słyszała. Ku swemu zaskoczeniu zaczęła z pewną niecierpliwością oczekiwać chwili rozpoczęcia tego zadania.

ROZDZIAŁ VI

    Admirał Eskadry Zielonej sir Lucien Cortez, Piąty Lord Przestrzeni Royal Manticoran Navy, wstał zza biurka, gdy adiutant wprowadził do jego gabinetu lady Honor Harrington.
    Dla Honor ostatnie trzy doby przypominały bezpośredni kontakt z trąbą powietrzną. Zdołała zorganizować parę godzin, by odwiedzić rodziców, i była to jedyna wolna chwila, którą miała. Poza tym cały czas spędziła na zwiedzaniu okrętu, sprawdzaniu planów i dyskusjach ze specjalistami ze stoczni na temat dodatkowych przeróbek i modyfikacji. Na poważne zmiany nie mieli czasu, ale drobne dało się wykonać, a było ich sporo. Jak choćby zamontować dodatkowe szyby wind między obiema ładowniami zamienionymi na hangary, co skróciło czas przejazdu obsługi technicznej kutrów, jak i czas zajęcia stanowisk bojowych przez załogi w chwili ogłoszenia alarmu o ponad dwadzieścia pięć procent. I tak dobre trzydzieści sześć godzin zajęło uzyskanie zgody, gdyż była to zbyt poważna przeróbka, by stocznia mogła ją wykonać po cichu.
    Pozostałe były drobniejszej natury, toteż nie zawracano sobie głowy papierkami. Kiedy Honor goniła Siriusa w systemie Basilisk, pierwszym ostrzeżeniem, które doprowadziło ją do zorientowania się, że ma do czynienia z rajderem, było odrzucenie przez niego fragmentów poszycia, za którymi ukryte było uzbrojenie. Wykrył je radar i było to coś tak nietypowego, że wzbudziło jej podejrzenia. Między innymi dzięki temu wydarzeniu, opisanemu przez nią w raporcie, Wayfarer został wyposażony w odsuwane ambrazury — zadano sobie nawet trud, by upodobnić je do płyt poszycia albo do standardowych włazów, co dało śmiechu wart efekt, gdyż w połączeniu z drzwiami ładunkowymi do obu ładowni-hangarów burty przypominały oklejony plastrami żółty ser. Nie było szans, by nie wzbudziły poważnych podejrzeń u każdego, kto uzyska wizualny obraz jednostki.
    Dlatego Honor zaproponowała, by wszystkie ambrazury zakryć plastikowymi elementami tak wykonanymi, by kształtem i barwą zlewały się z kadłubem. Elementy te po odstrzeleniu pozostawały niewidoczne dla radaru i nie przeszkadzały w prowadzeniu ognia, nie wzbudzając równocześnie żadnych podejrzeń. Były tanie, wykonać je można było na poczekaniu, a Wayfarer mógł ich zabrać kilkaset i montować nowe po każdym starciu.
    Komandor Schubert zakochał się wręcz w pomyśle i bez zwłoki przystąpił do jego realizacji, co Honor bardzo ucieszyło. Zajmując się dalszymi kwestiami technicznymi, miała jednak świadomość dwóch problemów, o których jak dotąd jeszcze nikt z nią nie rozmawiał, choć powinien. Były to: kwestia załogi i dokładne określenie zadania, które miała wykonać.
    W ogólnych zarysach wiedziała naturalnie, czego Admiralicja od niej oczekuje, ale jak dotąd nie otrzymała żadnych rozkazów ani też nie uczestniczyła w żadnej oficjalnej odprawie. Nikt też nawet nie zająknął się na temat jej przyszłych oficerów czy załóg. Powodów ku temu mogło być sporo — w końcu Wayfarer miał opuścić stocznię na pierwsze próby odbiorcze dopiero za trzy tygodnie, ale coś tu jej śmierdziało. Nie wiedziała nawet, kto ma być jej zastępcą czy też kogo przewidywano na dowódców pozostałych trzech okrętów. Z jednej strony była zadowolona, że nie musi się jeszcze martwić sprawami personalnymi, z drugiej jednak zdawała sobie sprawę, że coś tu nie gra. Było mnóstwo spraw technicznych, na których musiała się skoncentrować, równie istotne było jednak zgranie i wyczucie zespołu, którym ma dowodzić, i poznanie choćby tylko swoich oficerów. A przede wszystkim niepokoiły ją przyczyny tego opóźnienia.
    Teraz ściskając dłoń Piątego Lorda Przestrzeni, wiedziała, że wreszcie się dowie. A znając dzięki więzi z Nimitzem uczucia gospodarza, miała świadomość, że nie spodoba jej się to, czego się dowie.
    — Proszę usiąść, milady. — Cortez wskazał jej fotel stojący naprzeciw biurka.
    Honor skorzystała z zaproszenia i admirał także usiadł, opierając łokcie o blat. Następnie splótł palce, oparł na nich brodę i przyjrzał się uważnie gościowi. Spotkali się dotąd dwa razy i do tego przelotnie, ale śledził uważnie jej karierę, gdyż nauczył się ufać swemu instynktowi. Teraz miał okazję dokładnie jej się przyjrzeć, toteż skorzystał z niej. Spodobało mu się, że jest spokojna i opanowana, choć musiała wiedzieć, że istnieją jakieś niecodzienne powody, że Piąty Lord Przestrzeni wzywa na spotkanie zwykłego kapitana.
    Choć osoba siedząca w jego gabinecie pod żadnym względem nie była „zwykłym” kapitanem. Przez ostatnie półtora standardowego roku była pełnym admirałem, fakt, że w stosunkowo nowej i nielicznej marynarce wojennej, ale za to dowodziła w niej eskadrą superdreadnoughtów. Cortez wiedział także, że Marynarka Graysona wydelegowała ją do „czasowej służby” w szeregach RMN, czyli inaczej mówiąc, z punktu widzenia władz i floty Graysona Harrington nadal pozostawała w czynnej służbie graysońskiej. Zdecydowanie niewielu oficerów miało możliwość zrezygnowania w każdej chwili ze służby w jednej flocie ze świadomością, że natychmiast przechodzą do drugiej i to awansując o cztery stopnie. Musiało to mieć duży wpływ tak na jej podejście, jak i punkt widzenia wielu spraw, ale gdyby o tym nie wiedział, nie domyśliłby się niczego z jej zachowania — czekała z szacunkiem, aż się odezwie, jak każdy kapitan w obecności admirała.
    Honor ze swej strony czuła, że jest obiektem dokładnego badania, choć brązowe oczy Corteza dotąd to maskowały. Nie znała jego myśli, ale czuła przedziwną mieszankę uczuć: rozbawienia, ciekawości, złości, frustracji i niepewności. Była raczej pewna, że ostatnie trzy nie są skierowane przeciwko niej, ale wiedziała też, że to ona lub jej okręty są ich przyczyną. Dlatego też czekała cierpliwie na wyjaśnienia.
    — Dziękuję za przybycie, milady. — Szef personelu Królewskiej Marynarki przerwał wreszcie milczenie. — Przepraszam, że nie mogliśmy spotkać się wcześniej, ale szukałem gdzie mogłem ludzi dla pani.
    Na wpół przepraszający, na wpół kwaśny ton natychmiast wzbudził jej czujność — usiadła prosto i spojrzała na niego uważnie. Cortez dostrzegł to, skrzywił się i odchylił na oparcie fotela.
    — Mamy problem, milady — przyznał z westchnieniem. — Konkretnie chodzi o to, że pośpiech, z jakim Admiralicja zdecydowała się wysłać panią do akcji, spowodował niezłe zamieszanie we wszystkich planach działu personalnego.
    — A konkretnie w czym tkwi ten problem, sir? — spytała ostrożnie.
    — W tym, że musimy znaleźć ludzi na pani okręty pół roku wcześniej niż było to zaplanowane i to praktycznie bez uprzedzenia. Sądzę, że zdaje sobie pani sprawę, jak bardzo brakuje nam w tej chwili ludzi?
    — W ogólnych zarysach tak, ale przez trzy standardowe lata nie nosiłam munduru Królewskiej Marynarki i nie śledziłam jej sytuacji ze szczegółami, więc raczej nie jestem na bieżąco — ku jego zaskoczeniu zdołała powiedzieć to neutralnym tonem.
    — W takim razie przedstawię pani w skrócie sytuację. Około pięćdziesiąt tysięcy ludzi, w tym jedynie drobna część oficerów, zostało wypożyczonych Marynarce Graysona, o czym, jak sądzę, pani wie. Ta liczba nie obejmuje technicznego personelu przydzielonego do projektowania okrętów i zespołów badawczo-rozwojowych. Biorąc pod uwagę ich braki w wyszkolonym personelu, ledwie wystarcza to do utrzymania w pełnej gotowości okrętów Marynarki Graysona, a sytuacja zaczęła się pogarszać, odkąd zaczęto wprowadzać do służby zbudowane w graysońskich stoczniach dreadnaughty. Wybrałem Marynarkę Graysona jako przykład. Fakt, najwięcej naszych ludzi zostało wypożyczonych właśnie jej, ale problem ma szerszy zasięg. Łącznie w tej chwili musieliśmy naszym sojusznikom wypożyczyć sto pięćdziesiąt tysięcy wyszkolonych ludzi. Jeśli dodać do tego naziemny personel techniczny, daje to ćwierć miliona — przerwał i poczekał, aż Honor przyswoi sobie te liczby, a gdy skinęła głową, kontynuował: — Do tego dochodzą nasze własne potrzeby. Mamy w służbie około trzystu okrętów liniowych, które średnio mają załogi liczące pięć tysięcy dwieście osób, co daje razem ponad półtora miliona ludzi. Oraz sto dwadzieścia cztery forty broniące terminalu w systemie Basilisk tudzież Manticore Junction z załogami liczącymi kolejny milion. Do tego dochodzi reszta okrętów Królewskiej Marynarki z załogami liczącymi ponad dwa i pół miliona ludzi oraz stocznie, bazy kosmiczne, bazy floty w obcych systemach takich jak Grendelsbane, wywiad, ośrodki badawcze i cała reszta. Jeśli dołożyć do tego niezbędne rezerwy na rotację personelu, wychodzi, że w Królewskiej Marynarce i Korpusie Marines służy ponad jedenaście milionów ludzi. Co prawda to zaledwie trzy dziesiąte naszej populacji, ale należy pamiętać, że wszyscy pochodzą z najbardziej produkcyjnych jej grup, a według ostrożnych ocen w ciągu najbliższych dwóch lat standardowych będziemy potrzebowali jeszcze raz tyle personelu. I naturalnie nie należy zapominać o potrzebach floty handlowej oraz armii.
    Honor powtórnie skinęła głową — tym razem wolniej, gdyż zaczynała rozumieć, do czego Cortez zmierza. Royal Manticoran Marine Corps nie składał się z pasażerów latających na okrętach Królewskiej Marynarki i tylko czekających na okazję do abordażu, byli to również ludzie wyspecjalizowani w pełnieniu określonych obowiązków na pokładzie. Natomiast do ciężkich, długotrwałych starć planetarnych przeznaczona była Królewska Armia, która mogła szkolić ludzi jedynie w walce, gdyż na miejsce akcji dostarczana była w najkrótszym możliwym czasie, a na okrętach jej członkowie pełnili rolę wyłącznie pasażerów. W czasie pokoju była nieliczna, gdyż większość jej obowiązków wypełniał Korpus, natomiast w chwili rozpoczęcia wojny jej stan liczebny rósł gwałtownie, gdyż była potrzebna choćby do służby garnizonowej. Korpus na przykład ponad standardowy rok temu z dużą ulgą przekazał jej pod opiekę Masadę, a obecnie armia była także odpowiedzialna za utrzymywanie garnizonów i spokoju na osiemnastu planetach zdobytych na Ludowej Republice Haven. A jeśli Królestwo nadal utrzyma inicjatywę, należało się spodziewać, że w najbliższym czasie takich planet będzie więcej, co oznaczało, że zapotrzebowanie armii na nowych ludzi będzie wzrastać wprost proporcjonalnie do sukcesów Royal Manticoran Navy.
    Jakby tego było mało, flota handlowa Gwiezdnego Królestwa była czwartą co do wielkości w znanej galaktyce. Znacznie liczniejsza niż flota handlowa Ludowej Republiki, ustępowała jedynie trzem członkom Ligi Solarnej. Pod względem masy wielokrotnie przewyższała RMN, ale co ważniejsze stanowiła podstawę gospodarki i dobrobytu Królestwa. Statki do niej należące znaleźć można było wszędzie w znanej przestrzeni, gdyż poza obszarem Ligi dominowała w przewozie towarów i pasażerów. I choć statki miały znacznie mniejsze załogi niż okręty, to sama ich liczba wymagała olbrzymiej ilości ludzi.
    — Podałem te liczby, milady, by lepiej zdała pani sobie sprawę ze skali problemu, o którym mówimy. Pewnie pani o tym nie wie, ale podwoiliśmy nabór do Akademii, a i tak musieliśmy powołać znacznie większą liczbę oficerów rezerwy, głównie z floty handlowej, niż byśmy chcieli. W niedalekiej przyszłości będziemy zmuszeni uruchomić przyspieszone kursy dla oficerów tejże floty bez wojskowego doświadczenia, by zrobić z nich królewskich oficerów niższego stopnia. Jak na razie dajemy sobie radę, ale jest to balansowanie na krawędzi. Cały plan rozdysponowania oficerów i załóg jest drobiazgowo opracowany i niestety przez to nader delikatny i nieodporny na próby improwizacji. Uwzględniliśmy w nim, ma się rozumieć, obsady dla krążowników pomocniczych, ale spodziewaliśmy się, że potrzebne będą dopiero za sześć miesięcy. Jak dobrze pani wie, tylko pani okręt wraz z kutrami wymaga dwóch i pół tysiąca ludzi załogi i pięciuset Marines, a łącznie okrętów tych ma być piętnaście, co daje czterdzieści pięć tysięcy ludzi, czyli prawie tylu, ilu wypożyczyliśmy Marynarce Graysona. I niestety nie mamy ich. Za sześć miesięcy będziemy mieli, w tej chwili ich nie ma.
    Honor przygryzła dolną wargę — o tym aspekcie logistycznym nie pomyślała, choć powinna. Być może podświadomie obawiała się czegoś podobnego i dlatego unikała tego tematu… jakby nie było, nie stanowiło to usprawiedliwienia, a tylko wymówkę.
    — Jak zła jest sytuacja, sir? — spytała w końcu.
    Cortez wzruszył wymownie ramionami.
    — Dla pani czterech okrętów nie jest tragiczna: w grę wchodzi tylko dwanaście tysięcy ludzi, gorzej, gdyby chodziło o wszystkie piętnaście. Niestety załogi dla tych czterech także stanowią problem i nie rozwiążę go, nie zabierając części ludzi z czynnych bojowo okrętów. Oceniam, że około jedna trzecia będzie pochodziła stamtąd, a sama pani wie, że żaden kapitan dobrowolnie nie pozbędzie się dobrych ludzi. Zrobię co będę mógł, ale i tak większość załóg będą stanowić żółtodzioby prosto po kursach albo recydywiści, których dotychczasowi dowódcy pozbędą się z radością. Kontyngent Marines to inna sprawa, będzie taki jak zwykle, czyli godny zaufania, natomiast co do załogi, skłamałbym, gdybym powiedział, że będzie taka, jaką chciałbym poprowadzić do akcji.
    Honor kiwnęła potakująco głową — teraz mieszanka uczuć rozmówcy stała się zrozumiała. Piąty Lord Przestrzeni był doświadczonym dowódcą liniowym i zdawał sobie sprawę z konsekwencji tego, co jej właśnie powiedział, a co więcej, czuł się osobiście odpowiedzialny za ten stan rzeczy. Nie był, ale to nie zmieniało jego podejścia do całej sprawy.
    Jej umysł tymczasem analizował problem w dziwnie teoretyczny sposób — zupełnie jakby to jej nie dotyczyło. Żaden kapitan nie miał ochoty przystępować do walki, mając źle przygotowaną i niezgraną załogę. Dotyczyło to zwłaszcza statków-pułapek, z reguły operujących samotnie. W razie kłopotów mogli liczyć tylko na siebie i to, czy przeżyją czy też nie, zależało głównie od tego, jak załoga wypełni swe obowiązki. Co gorsza, pośpiech, z jakim jej okręty zostaną wyekspediowane w drogę, oznaczał, że nie będzie mogła pozbyć się najgorszych szumowin, bowiem kiedy zostaną zidentyfikowani, będzie już za późno. Naturalnie każdy miał dokumentację dotyczącą przebiegu służby, ale prawdziwi prowodyrzy i sprawcy kłopotów zawsze są na tyle cwani, by zbytnio nie podpaść, gdyż oznaczałoby to dotkliwe kary z wydaleniem ze służby włącznie. Ich weryfikowało dopiero postępowanie, czyli czas. Była pewna, że zdoła nawet najgorszego z nich zmusić do posłuchu, ale na to także potrzebowała czasu. Podobnie jak na zgranie tych, których wadą był jedynie brak doświadczenia — oni zwłaszcza wymagali uważnego traktowania. A tego czasu nie miała…
    — Przykro mi, milady — Cortez przerwał milczenie. — Zapewniam panią, że zrobimy co się da, by odsiać choć najgorsze plewy, i przyznam się, że odwlekałem to spotkanie, mając nadzieję, że któryś z członków mego sztabu wpadnie na jakieś lepsze rozwiązanie. Niestety, żadnemu się to nie udało, więc uznałem za swój obowiązek wytłumaczyć sytuację osobiście.
    — Rozumiem, sir. — Honor przez moment przyglądała się Nimitzowi, którego delikatnie głaskała po grzbiecie, i ponownie uniosła wzrok, spoglądając na admirała. — Wiem, że zrobi pan to, co tylko będzie pan mógł, sir, a każdy kapitan zdaje sobie sprawę, że zgranie załogi to jego zadanie, obojętne jakich musiałby użyć metod. Damy sobie radę, sir.
    Była świadoma fałszywej pewności siebie brzmiącej we własnym głosie, ale była to jedyna odpowiedź, jakiej mogła udzielić, ponieważ była kapitanem i jej sprawą było zmienić zbieraninę ludzi w zgrany, gotów do walki zespół. Robiła to już, choć jak sama przed sobą musiała przyznać, nie w tak trudnych warunkach.
    — Cóż… — Cortez na chwilę odwrócił wzrok, po czym zmusił się, by ponownie spojrzeć jej w oczy. — Mogę pani dać jedno: zdołałem zebrać naprawdę dobrych oficerów i podoficerów dla pani. Co prawda niektórzy są nieco za młodzi jak na przydzielone im stanowiska, ale wszyscy mają nienaganny przebieg służby, a znaczna część służyła już pod panią. Tu jest pełna lista… jeszcze jedno: gdyby chciała pani mieć jeszcze kogoś konkretnego, nieważne, czy z oficerów, czy z członków załóg, proszę mi podać ich dane, a dołożę starań, by ich pani dostała. Nie obiecuję, że uda mi się ze wszystkimi z uwagi na czas, ale będę próbował. Jeżeli chodzi o nowy narybek, to pani okręty miały bezwzględne pierwszeństwo: na brak doświadczenia nic nie mogłem poradzić, ale dostała pani tych z najlepszymi wynikami szkolenia.
    — Doceniam to, sir — powiedziała szczerze Honor.
    — Zdołałem osiągnąć jeszcze coś, co, jak sądzę, panią ucieszy. Alice Truman została właśnie kapitanem z listy i przydzieliłem ją na zastępcę dowódcy eskadry i dowódcę HMS Parnassus.
    Wiadomość była naprawdę miła, ale oprócz radości Honor poczuła też niepewność. Doskonale pamiętała, jak sama podchodziła do pierwszego samodzielnego dowództwa okrętu. Oficer tego kalibru co Truman, zwłaszcza jeśli właśnie dostał się na listę, co w praktyce zapewniało w przyszłości stopień flagowy, mógł uznać przydział na statek-pułapkę za policzek. I trudno byłoby mieć doń o to pretensje. Natomiast jeśli Alice będzie sądziła, że ten wątpliwy zaszczyt zawdzięcza konkretnie jej, to…
    — Myślę, że powinienem dodać, iż wyjaśniłem jej dokładnie sytuację i zgłosiła się na ochotnika — dodał Cortez, jakby czytał w jej myślach. — Pierwotnie miała objąć dowództwo Lorda Eltona, ale jego naprawa przeciągnęła się o pięć miesięcy. Kiedy spytałem ją, czy zgodzi się na przeniesienie na Parnassusa, i wyjaśniłem, że będzie służyła pod pani dowództwem, zgodziła się natychmiast.
    — Dziękuję, że mi pan to powiedział, sir — uśmiechnęła się z ulgą połączoną z wdzięcznością. — Kapitan Truman to jeden z najlepszych oficerów, jakich miałam okazję poznać.
    — Sądziłem, że będzie pani zadowolona — Cortez uśmiechnął się blado. — Teraz druga kwestia: myślę, że znalazłem też pierwszego oficera, z którego również będzie pani zadowolona, milady.
    Nacisnął przycisk na konsoli łączności i rozsiadł się wygodnie. Chwilę później drzwi gabinetu otworzyły się, ukazując wysokiego, ciemnowłosego komandora o orlim nosie i radosnym błysku w oczach. Na prawym rękawie munduru miał ciemnoczerwoną wstążkę Monarszego Podziękowania, a na lewej piersi baretki: białobłękitną Order of Gallantry i czerwonobiałą Saganami Cross. Wyglądał absurdalnie młodo jak na kogoś, kto zdobył dwa z czterech najwyższych odznaczeń za odwagę w walce, nawet jeśli brać pod uwagę fakt, że w dzieciństwie został poddany procesowi prolongu. Jednakże Honor, wstając z radosnym uśmiechem, miała przed oczyma nieporadnego niczym szczeniak podporucznika, którego pierwszym przydziałem bojowym był HMS Fearless wysłany na placówkę Basilisk.
    — Rafe! — przełożyła Nimitza w zgięcie lewej ręki i wyciągnęła ku nowo przybyłemu prawą.
    — Jak sadzę, państwo się znacie — bąknął z zadowoloną miną sir Lucien Cortez.
    — Nie miałem okazji za długo posłużyć pod panią na Nike. — Cardones uścisnął energicznie jej dłoń. — Mam nadzieję, że tym razem będzie inaczej, skipper.
    — Jestem tego pewna, Rafe — odparła ciepło i dodała, zwracając się do Corteza: — Dziękuję, sir. Naprawdę bardzo dziękuję, sir.
    — Musiał zostać czyimś pierwszym oficerem, milady. A poza tym wydaje mi się, że ma pani dobry wpływ na karierę i wyszkolenie tego młodego człowieka i szkoda byłoby psuć tak dobrze współdziałający zespół, który ma jeszcze daleką drogę przed sobą.
    Cardones błysnął w uśmiechu zębami, słysząc komentarz, który osiem lat temu spowodowałby, iż zrobiłby się czerwony jak piwonia i nie byłby w stanie wykrztusić logicznego zdania. Honor uśmiechnęła się do niego — pomimo młodego wieku Rafael Cardones był jednym z najlepszych oficerów taktycznych, jakich znała, a w dodatku od ostatniego spotkania zdecydowanie wydoroślał.
    Cortez obserwował ich radość, nie ukrywając zadowolenia i zastanawiając się, czy lady Harrington zdawała sobie sprawę, jak dalece Cardones wzorował się na niej, o czym najlepiej świadczył przebieg jego służby przed i po ich pierwszym spotkaniu. Zaciekawiony sprawdził przebiegi służby kilku innych oficerów, którzy brali udział w walce pod jej dowództwem, i był pod wrażeniem tego, co odkrył. Część najlepszych dowódców RMN nigdy nie zdoła stać się dobrymi nauczycielami. Honor Harrington była i doskonałym dowódcą, i dobrym nauczycielem — oprócz wspaniałych wyników w walce wykazywała niemalże mistyczną zdolność przekazywania własnej wiedzy, poświęcenia i poczucia obowiązku podwładnym. Dla szefa kadr Królewskiej Marynarki zdolność ta była cenniejsza od jej umiejętności bojowych.
    Teraz odchrząknął, a gdy oboje spojrzeli na niego, powiedział:
    — Komandor Cardones otrzymał częściowy spis załogi HMS Wayfarer, milady. Jest on naturalnie niepełny, ale od czegoś trzeba zacząć. Komandor wysunął już kilka sugestii dotyczących oficerów i podoficerów i moi ludzie sprawdzają obecnie, kogo z nich uda się pani przydzielić na czas. Jak rozumiem, w ocenie admirała Georgidesa za trzy tygodnie będzie można uruchomić reaktory i wprowadzić na pokład załogę?
    — Za około trzy tygodnie, sir — potwierdziła Honor. — Sądzę, że to nieco pesymistyczna ocena, ale wątpię, by udało się ten czas skrócić o więcej niż kilka dni. Parnassus i Scheherazade będą gotowe w tym samym czasie, ale Gudrid będzie potrzebował jeszcze około dziesięciu dni.
    — Dobrze — Cortez zastanowił się chwilę. — Do czwartku będę miał przynajmniej kapitanów dla każdego z nich, a zanim załogi będą mogły wejść na pokład, powinniśmy mieć pełen skład oficerów. Będą albo już tu, albo w drodze. To samo dotyczy podoficerów, a generał Vonderhoff zapewnił mnie, że z kontyngentami Marines nie będzie żadnych problemów. Natomiast jeśli chodzi o członków załogi, to nie jestem w stanie powiedzieć, jak szybko uda się zebrać wszystkich, więc będę przysyłał ich partiami. Postaram się skompletować je najszybciej jak to będzie możliwe, ale nie podejmuję się podać pani żadnych terminów.
    — Doceniam to, sir. — Honor w pełni zdawała sobie sprawę, jak niezwykłe jest to, że admirał Cortez osobiście zajmuje się kwestią obsady pojedynczej eskadry i rozmawia o związanych z tym problemach z jej dowódcą.
    — Przynajmniej tyle możemy zrobić, milady. — Cortez skrzywił się wymownie. — Jeśli politycy wtrącają się do operacji wojskowych, nigdy nic dobrego z tego nie wychodzi, o czym oboje wiemy. Ich fanaberie już nas kosztowały przerwę w pani służbie i to w okresie, w którym bardzo by się pani przydała, żałuję też, że pani powrót do czynnej służby odbywa się w takich warunkach. Chciałbym też powiedzieć pani, na wypadek gdyby nikt dotąd tego nie zrobił, że wszyscy cieszymy się z pani powrotu, milady.
    — Dziękuję, sir — Honor poczuła, że się rumieni, ale nie spuściła wzroku.
    Cortez pokiwał z aprobatą głową i dodał:
    — W takim razie proponuję, abyście oboje wzięli się do pracy. — Wstał i wyciągnął dłoń na pożegnanie. — Macie przed sobą nie lada wyzwanie, a pani, kapitan Harrington, będzie dodatkowo musiała uporać się z kilkoma problemami, z którymi nie powinna się pani borykać. Jeżeli jednak ktoś potrafi wykonać to zadanie, to jestem pewien, że właśnie pani jest tym kimś. Gdybyśmy się nie zobaczyli przed pani odlotem, życzę szczęścia i udanego polowania.
    — Dziękuję, sir. — Honor uścisnęła jego dłoń. — Dołożymy wszelkich starań, sir.

ROZDZIAŁ VII

    Honor odchyliła się na oparcie fotela i rozmasowała bolące skronie. Została zakwaterowana w „rzędzie kapitańskim” na stacji Vulcan do czasu, dopóki nie będzie mogła przenieść się do swej kwatery na pokładzie okrętu, i musiała przyznać, że kabina była duża i wygodna jak na standardy Królewskiej Marynarki. Naturalnie była mniejsza od czekającej na krążowniku pomocniczym i znacznie mniejsza niż apartamenty admirała na Terrible, ale cóż, była chwilowo tylko kapitanem. Nie miała zresztą zbyt wielu okazji do korzystania z oferowanych przez tymczasowe lokum wygód. Prawdę mówiąc, nie miała nawet czasu, by ćwiczyć w sali gimnastycznej dla wyższych oficerów istniejącej na terenie Vulcana, gdyż zalewał ją nieustanny potok papierkowej roboty. Nie dość, że obejmowała nowy okręt, to na dodatek będący jeszcze w stoczni, co zwiększało ilość dokumentów. Musiała też przeglądać papiery związane z tworzeniem eskadry, a wszystko to odbywało się w przyspieszonym tempie i w efekcie ledwie miała czas na krótki sen.
    Nie była w tym osamotniona — Rafe walczył z podobnym zalewem dokumentów, bowiem kapitan dowodził okrętem i był odpowiedzialny za wszystkie aspekty jego działania i bezpieczeństwa, a pierwszy oficer okrętem zarządzał. Oznaczało to, iż na jego głowie było zaplanowanie wacht, dopilnowanie dostaw zapasów, organizacja szkoleń, przeglądów i wszystkie inne sprawy składające się na sprawne funkcjonowanie okrętu i załogi. Powinien też osiągnąć to w ten sposób, by kapitan nie musiał na nic zwracać uwagi i niczym nie zaprzątać sobie głowy. Nie było to łatwe zadanie, ale wykonalne — dlatego właśnie każda flota w ten sposób ostatecznie testowała każdego oficera, który w przyszłości miał otrzymać dowództwo własnego okrętu. Jeśli podołał obowiązkom zastępcy, oznaczało to, że się nadawał. Już choćby to wypełniało Cardonesowi cały czas, a na dodatek Admiralicja nie przyznała Honor sztabu, mimo że miała dowodzić nie tylko swoim krążownikiem pomocniczym, ale i trzema innymi. W sumie było to sensowne posunięcie, ponieważ najprawdopodobniej każdy z nich będzie działał samodzielnie, z rzadka w parze z innym, ale chwilowo oznaczało to, iż Rafe oprócz obowiązków pierwszego oficera HMS Wayfarer musiał przejąć też rolę kapitana flagowego.
    Pomimo tego jednak i mimo iż pośpiech zwiększał presję, Rafe radził sobie doskonale. Wziął też na siebie koordynację prac ze stoczniowcami, a do spółki z matem Archerem, pisarzem okrętowym, przeglądali wszystkie dokumenty dotyczące okrętu czy eskadry, nim trafiły na jej biurko. Doceniała te wysiłki, ale w większości wypadków wszystko, co ci dwaj mogli zrobić, to uporządkować papiery i podzielić je na te, które wymagały jedynie jej podpisu, i na te, co do których decyzję musiała podjąć sama. Okazali się w tym naprawdę dobrzy.
    Przetarła oczy, upiła łyk kakao z kubka, który Mac jak zwykle bezszelestnie pozostawił na blacie, i wróciła do raportu. Archer podświetlił podsumowanie każdej z części, a z większością dał sobie radę Rafe, umieszczając stosowne rozwiązania. Dwa nie były takie, jakie sama by wybrała, ale wyglądały na wykonalne i być może stanowiły najlepszy wariant. Najważniejsze było co innego — były to jego decyzje, bo do niego należało ich podjęcie. Musiała je naturalnie zatwierdzić, ale miał prawo działać po swojemu tak długo, jak długo dzięki niemu okręt był skuteczną bronią gotową do użycia w każdej chwili. Dlatego nie miała zamiaru zmieniać jego decyzji, o ile czegoś poważnie nie sknoci. A szansę na coś takiego praktycznie równały się zeru.
    W końcu dotarła do ostatniego akapitu, przeczytała go i z ulgą podpisała. Po czym westchnęła, tym razem z satysfakcją — cały półmegowy dokument wymagał podjęcia zaledwie sześciu decyzji, resztę załatwił Cardones, co było znacznie lepszym wynikiem niż się spodziewała. Zapisała swoje poprawki i wysłała całość Archerowi. Po czym wywołała na ekran kolejny dokument. Widząc nagłówek jęknęła — hydroponika. Serdecznie nienawidziła wszystkiego, co było z tym związane, zwłaszcza inwentaryzacji, które ciągnęły się w nieskończoność. Sięgnęła po kakao i posłała zazdrosne spojrzenie Nimitzowi pochrapującemu na swojej grzędzie. A potem zacisnęła zęby i zabrała się do roboty.
    Na szczęście po paru minutach rozległ się brzęczyk przy drzwiach. Uniosła głowę zadowolona z przerwy, choć nie znała jej przyczyn. Każda jednakże była mile widziana, toteż natychmiast wdusiła klawisz interkomu.
    — Tak?
    — Ma pani gościa, milady — rozległ się głos LaFolleta. — Przybył oficer kontroli lotów i chciałby się zameldować.
    — Aha. — Honor zaskoczona potarła czubek nosa.
    Było to jedyne stanowisko, na które wspólnie z Cardonesem nie potrafili znaleźć nikogo. Skoro więc Rafe sam wyszukał kandydata i nie uzgodnił z nią tego, musiał to być ktoś o doskonałym przebiegu służby i świetnych predyspozycjach.
    — Poproś go, by wszedł, Andrew — poleciła i wstała.
    Drzwi otworzyły się i ku jej zdumieniu nie pojawił się w nich LaFollet, który miał zwyczaj wprowadzania gości. Co prawda szansa na pojawienie się zabójcy na pokładzie Vulcana była mniej niż znikoma, nie mówiąc już o tym, że pojęcia nie miała, kto też miałby go wynająć, ale LaFollet miał swoje zasady. Skoro nie zakazała mu eskortowania tego konkretnego gościa, jego nieobecność była świadectwem szokującego odstępstwa od zawodowej podejrzliwości. W następnej chwili w progu pojawił się młody porucznik i zrozumiała, co kierowało dowódcą jej osobistej ochrony. I uśmiechnęła się radośnie.
    — Porucznik Tremaine melduje swoje przybycie, ma’am! — wyrecytował Scotty i wyprężył się niczym na placu apelowym na wyspie Saganami.
    W ślad za nim wmaszerował barczysty bosmanmat wyglądający na solidnie poobijanego przez życie i oddał jej honory równie starannie, stając o krok z prawej i pół kroku za Scottym.
    — Bosmanmat, artylerzysta Harkness, melduje swoje przybycie, ma’am! — oznajmił dudniącym głosem.
    Uśmiech Honor zmienił się w radosny śmiech, gdy obeszła biurko i uścisnęła dłoń Scotty’ego.
    — Straszny duecik, proszę, proszę? Kto pozwolił wpuścić was na mój okręt? — powitała ich, używając nieoficjalnego, ale najpopularniejszego określenia, pod którym od lat byli znani.
    — Cóż… komandor Cardones mówił, że jest zdesperowany, ma’am — odparł ze śmiertelną powagą Tremaine. — Skoro nie mógł znaleźć wykwalifikowanego personelu, stwierdził, że będzie musiał pomęczyć się z nami.
    — Do czego ta marynarka doszła?! — jęknęła ze zgrozą, puszczając jego dłoń i wyciągając prawicę ku Harknessowi.
    Podoficer o twarzy zawodowego boksera z długim stażem wyglądał przez moment na zakłopotanego, nim w końcu ujął ją delikatnie.
    — Prawdę mówiąc, ma’am, to dawno już powinienem dostać przeniesienie z Prince’a Adriana — dodał poważniej Tremaine. — Byliśmy na orbicie Gryphona i dostaliśmy rozkaz przydziału do 6. Floty. Gdyby nie to, kapitan McKeon zjawiłby się osobiście. Zaraz potem dostał rozkaz oddelegowania piętnastu ludzi, w tym oficera, do pani dyspozycji i stwierdził, że obejdzie się beze mnie. Mówił coś, że ma dość mojego widoku i że najwyższy czas, żebym trafił pod rozkazy kogoś, kto zdoła „powściągnąć moje rozbisurmanienie”. Nie mam pojęcia, o co mogło mu chodzić…
    Ostatnie zdanie wygłosił tonem uciśnionej niewinności.
    — Oczywiście, że nie masz pojęcia — zgodziła się równie niewinnie Honor.
    Chorąży Prescott Tremaine odbył pierwszy przydział bojowy razem z nią na placówce Basilisk. Był też z nią w systemie Yeltsin, kiedy wszystko się zawaliło… Był z nią w bazie Blackbird, gdy dowiedziała się, co banda religijnych zboczeńców z Masady zrobiła z jeńcami z HMS Madrigal i choć nigdy o tym nie rozmawiali i nigdy nie będą rozmawiać, uratował wówczas jej karierę. Niewielu podporuczników miałoby odwagę fizycznie powstrzymać swojego dowódcę eskadry, kiedy ten wpadł w amok.
    — Cóż… — Honor zmusiła się do skupienia uwagi na Harknessie. — Widzę, że w końcu udało się przeskoczyć zaczarowaną granicę, panie bosmanmacie.
    Harkness zaczerwienił się, co należało do prawdziwych ewenementów. A granica przez długi czas była dlań zaczarowana, ponieważ mimo wieloletniej służby i faktu, iż był doskonałym rakietowcem, nie mógł jakoś awansować wyżej mata. To znaczy awansował — na pomocnika bosmańskiego z piętnaście razy, ale nigdy nie na długo. Jego konflikty z celnikami i z członkami Royal Manticoran Marine Corps (tymi ostatnimi wyłącznie po służbie) były wręcz legendarne, dopóki nie spotkał Scotty’ego. Honor nie do końca pojmowała jak to działało, ale obaj stali się nierozłączni — gdzie Tremaine dostał przydział, tam w krótkim czasie pojawiał się Harkness, i nikt nie był w stanie nic na to poradzić. Możliwe że nikt nie próbował, zdając sobie sprawę, jak doskonały duet tworzyli. Dzięki tej znajomości Harkness nie tylko utrzymał w końcu stopień pomocnika bosmańskiego, ale i awansował na bosmanmata i to już jakiś czas temu, z tego co słyszała.
    — Uh… tak, ma’am… to jest, milady — wykrztusił Harkness.
    — Byłabym zadowolona, gdyby tak zostało. Co prawda nie przewiduję żadnych kontaktów z celnikami — rumieniec Harknessa nabrał w tym momencie głębszego odcienia. — Ale będziemy mieli na pokładzie pełen batalion Marines i gdybyśmy zawinęli gdzieś, gdzie byłaby okazja wyjścia na przepustkę, cieszyłabym się, gdyby nikt z załogi nie próbował zmniejszyć liczby zdolnych do służby żołnierzy Korpusu.
    — Nie ma obawy, ma’am — zapewnił ją Tremaine radośnie. — Bosmanmat już nie oddaje się podobnym rozrywkom. Żonie by się nie podobały.
    — Żonie?! — Honor zamrugała gwałtownie oczami i spojrzała z takim zaskoczeniem na Harknessa, że ten przybrał niezdrową barwę głębokiego szkarłatu. — To prawda?
    — No… tak jest, milady… będzie z osiem miesięcy.
    — Naprawdę? Gratulacje! Kto jest szczęśliwą wybranką?
    — Sierżant major Iris Babcock, ma’am! — zameldował z diabelskim błyskiem w oczach Scotty.
    Harkness zaczął okazywać wszelkie objawy chęci zapadnięcia się pod pokład, a Honor zachichotała. Nic nie mogła na to poradzić, choć nienawidziła własnego chichotu, wiedząc, że brzmi on tak, jakby wydająca go osoba właśnie urwała się ze szkoły, ale szok był tym razem zbyt silny. Harkness i Iris Babcock stanowili parę, której nie była sobie w stanie wyobrazić, ale ani przez moment nie wątpiła, że Scotty powiedział prawdę — widać to było po minach ich obu. Zmusiła się do spokoju, co kosztowało ją sporo wysiłku i trochę czasu, ale gdy się odezwała, mówiła prawie normalnym głosem.
    — To wspaniała nowina, bosmanmacie!
    — Dziękuję, milady — Harkness spojrzał bykiem na Tremaine’a i niespodziewanie uśmiechnął się z zażenowaniem. — To w sumie dobrze wyszło… nigdy nie myślałem, że spotkani Marine, którego choćby polubię, a tym bardziej…
    Urwał i wzruszył wymownie ramionami.
    — Naprawdę się cieszę, że tak wyszło — powiedziała cicho Honor, ściskając jego ramię, i była to prawda.
    Iris Babcock była wzorem Marine, o idealnej wręcz karierze. Była też doskonała w walce zarówno typowej, jak i wręcz. Była najlepsza w corps de vitesse ze wszystkich znających tę sztukę walki, jakich Honor w życiu spotkała. Związek tych dwojga nigdy nie przyszedłby jej do głowy, acz Babcock była dokładnie tym typem kobiety, która mogła spowodować poważne i trwałe zmiany w zachowaniu Harknessa. I była również na tyle rozsądna, by poznać się na tym, jakim naprawdę człowiekiem jest Harkness.
    — Dziękuję, milady — powtórzył Harkness.
    — Doskonale. Teraz rozumiem, dlaczego Rafe obsadził cię na tym stanowisku, Scotty. Miałeś okazję rozejrzeć się po hangarach?
    — Jeszcze nie, ma’am.
    — To radzę ci, obejrzyj je. Sądzę, że będziesz zadowolony. Najlepiej zresztą obaj je obejrzyjcie. Będziesz współpracował z major Hibson, którą, jak sądzę, pamiętasz z grup abordażowych, i komandorem Harmonem, dowódcą naszych kutrów rakietowych, ale jak na razie żadne z nich jeszcze nie przybyło. Jest za to sierżant major Hallowell: znajdź go i zabierz ze sobą. Minie jeszcze kilka dni, nim będziemy mogli opuścić stocznię, toteż jeśli przyjdą ci do głowy jakieś drobne zmiany, to daj znać mnie albo pierwszemu do kolacji.
    — Aye, aye, ma’am! — Tremaine wyprężył się jak struna, a Harkness poszedł za jego przykładem.
    — Jesteście wolni, panowie — oznajmiła i obserwowała z uśmiechem, jak wychodzą.
    Dobrze, że spotkanie nie nastąpiło na pokładzie okrętu — tu mogła sobie pozwolić na porzucenie formalności, nie narażając się na to, że zostanie to uznane za faworyzowanie, a naprawdę była zachwycona, że będzie ich obu miała w załodze. Listy załóg, jeśli chodzi o oficerów, i podoficerów były już prawie kompletne i rzeczywiście prezentowały się tak doskonale, jak admirał Cortez obiecał. Członkowie załóg dla równowagi wyglądali na mieszankę żółtodziobów i szumowin, tak jak się tego obawiał. Takie miłe niespodzianki jak ta pomagały jej zachować wiarę w przyszłość i we własne umiejętności.
    Potrząsnęła głową z niedowierzaniem i roześmiała się — zaloty Harknessa do Iris musiały być zaiste niecodzienne i żałowała, że ich nie widziała. W radośniejszym nastroju wróciła na fotel i zajęła się działem hydroponicznym.

* * *

    Zebrani oficerowie wstali, gdy Honor weszła do sali odpraw wypożyczonej na tę okazję przez admirała Georgidesa. Krok za nią i po bokach szli Cardones i LaFollet. Jamie Candless zajął pozycję na korytarzu, pilnując drzwi, które się za nimi zamknęły. Honor podeszła do fotela stojącego u szczytu długiego konferencyjnego stołu i usiadła. Pozostali zrobili to samo i korzystając z okazji, Honor przyjrzała się im uważnie po kolei.
    Drugi szczyt stołu zajmowała złotowłosa i zielonooka Alice Truman, która sześć lat temu była jej zastępcą w systemie Yeltsin. Obok niej siedziała komandor Angela Thurgood, pierwszy oficer HMS Parnassus. Była również złotowłosa, choć nie zielonooka — dwie blondynki przy jednym stole stanowiły niecodzienny obrazek, gdyż ten kolor włosów nie był aż tak popularny w Królestwie Manticore. Swego rodzaju tradycją jednak stało się, że gdy Honor spotykała się z Alice, jej najstarszy rangą podwładny miał tenże kolor włosów niezależnie od płci.
    Po lewej zasiadał kapitan Allen MacGuire, dowódca HMS Gudrid. Był niewysoki, o dwadzieścia pięć centymetrów niższy od Honor, i także jasnowłosy. Tylko jego nie znała spośród dowódców okrętów, ale już odkryła, że ma zdrowe poczucie humoru i jest inteligentny w specyficzny, przenikliwie praktyczny sposób. Objawiło się to tym, że jego bliska współpraca z komandorem Schubertem od chwili przybycia zaowocowała skróceniem pobytu okrętu w stoczni o trzy dni — co wcześniej Schubert uważał za niemożliwe.
    Jego pierwszy oficer, komandor Courtney Stillman, była znacznie od niego wyższa — co prawda do Honor nadal brakowało jej z dziesięć centymetrów, ale i tak górowała solidnie nad swym dowódcą. Stanowili dziwną parę i to nie tylko z uwagi na różnicę wzrostu: Stillman miała ciemną karnację i prawie czarne oczy, a czarne włosy nosiła tak krótko ścięte jak Honor jeszcze cztery lata temu. Wydawała się też całkowicie pozbawiona poczucia humoru, ale jakoś dogadywała się z MacGuire’em.
    Kolejny był kapitan Samuel Houston Webster, dowódca HMS Scheherazade. On też był z Honor na placówce Basilisk i omal nie zmarł tam z odniesionych ran. Służyli też razem na stacji Hancock — Honor dowodziła okrętem flagowym admirała Sarnowa, a Webster należał do jego sztabu. Awans dawno mu się należał i to nie dlatego, że był z „tych Websterów”, o czym świadczył niezaprzeczalnie charakterystyczny podbródek. Nie potrzebował rodzinnych wpływów (a jego ród był obecny w szeregach kadry oficerskiej Royal Manticoran Navy od zawsze), gdyż jego własne umiejętności w pełni zasługiwały na szacunek i uznanie.
    Ostatnim obecnym był jego zastępca, komandor Augustus DeWitt. Jego Honor także nie znała, ale sprawiał wrażenie kompetentnego i pewnego siebie. Miał brązowe oczy i włosy oraz skórę tak ciemną jak Stillman, ale sprawiającą wrażenie, jakby jej właściciel dopiero co przestał mieszkać na otwartej przestrzeni, co było typowe dla wszystkich mieszkańców planety Gryphon.
    Gryphon miał najmniejszą populację z zamieszkanych planet układu Manticore — jak twierdzili mieszkańcy pozostałych dwóch — dlatego, że tylko wariat mógł żyć w świecie o takim klimacie, ale to właśnie z tej planety pochodziła nieprawdopodobnie liczna grupa doskonałych oficerów i podoficerów. Prawie wszyscy zresztą uważali, że mają moralny obowiązek opiekować się niedojdami wychowanymi i urodzonymi na pozostałych planetach.
    Była zdania, że stanowią dobry zespół, choć było nieco za wcześnie, by ocenić to obiektywnie. Honor jednak ufała swojemu instynktowi i doświadczeniu. Żadne z obecnych nie traktowało tego przydziału ani jak pikniku, ani jak zesłania, co było doskonałym objawem. Uśmiechnęła się do nich i rozpoczęła odprawę.
    — Właśnie dostałam wiadomość, że kolejna grupa personelu pokładowego licząca pięćset osób przybędzie na stację o piątej trzydzieści. Nie mamy jeszcze kompletnych informacji, ale wygląda na to, że będziemy mogli zacząć obsadzać załogę twojej maszynowni, Allen.
    — Doskonała wiadomość, milady — ucieszył się MacGuire. — Komandor Schubert jutro powinien być gotów do testów reaktora numer dwa i chciałbym mieć obsadę maszynowni w komplecie, gdy to nastąpi.
    — Wygląda na to, że będziesz miał — oceniła i przeniosła spojrzenie na Truman. — Otrzymałam też oficjalne rozkazy i potwierdziło się, że nasze zadanie będzie tak trudne, jak myśleliśmy.
    Uaktywniła holoprojektor i nad stołem pojawiła się mapa ukazująca fragment galaktyki. Nierówna żółta kula była obszarem Konfederacji Silesiańskiej. Jej najbliższa granica znajdowała się o sto trzydzieści pięć lat świetlnych na północny zachód od Królestwa Manticore. Było to Imperium Andermańskie, a z Gwiezdnym Królestwem łączyła je cienka czerwona linia oznaczająca odgałęzienie Manticore Wormhola. Na skraju holoprojekcji widać było fragment czerwonej przestrzeni — Ludową Republikę Haven oddaloną o sto dwadzieścia pięć lat świetlnych na północny wschód od Manticore i sto dwadzieścia siedem lat świetlnych od Konfederacji w miejscu, gdzie ich granice znajdowały się najbliżej. Pośrodku nich płonął złoty symbol oznaczający system i terminal Basilisk. Jedno spojrzenie na tę mapę wystarczało, by pojąć wszystkie zalety i niebezpieczeństwa astrograficznego położenia Gwiezdnego Królestwa Manticore. Honor odczekała chwilę, odchrząknęła i oświadczyła:
    — Po pierwsze, od trzeciej trzydzieści dziś oficjalnie nazywamy się Grupą Wydzieloną 1037. Brzmi to nader dumnie, realia znamy wszyscy, ale przynajmniej mamy teraz oficjalny kryptonim.
    Kilkoro z obecnych uśmiechnęło się, Honor zaś wskazała na mapę i kontynuowała znacznie poważniejszym już tonem, podświetlając odpowiednie fragmenty w miarę referowania.
    — Jak wiecie, naszym celem jest sektor Breslau na zachodnim skraju Konfederacji. Najkrótsza trasa prowadzi przez terminal Basilisk i dalej na zachód przez obszar Konfederacji. Jednakże Admiralicja zdecydowała się wysłać nas innym szlakiem, przez terminal Gregor i teren Imperium. Czasowo będzie to około dwadzieścia pięć procent dłużej, co daje nam więcej czasu na zgranie załóg i ma także inne zalety.
    Zamilkła, obserwując przerywaną linię biegnącą z systemu, w którym znajdował się terminal, aż do sektora Breslau. Przeniosła wzrok na zebranych, badając ich reakcje, gdy przyglądali się mapie, i dopiero po dłuższej chwili odezwała się ponownie. Wcześniej nadusiła jeden z przycisków na klawiaturze i na mapie pojawiła się seledynowa linia łącząca Manticore z Gregorem, potem biegnąca przez serce Konfederacji do systemu Basilisk i wracająca do Manticore. Na mapie widniał seledynowy trójkąt.
    — Admiralicja chce, żebyśmy ruszyli Trasą Trójkąta, dlatego że znacznie spadł na niej ruch frachtowców. Nadal jest spory, ale wielu przewoźników wybiera dalsze trasy, byle trzymać się jak najdalej od strefy działań wojennych. Placówka Basilisk jest co prawda wystarczająco silna, by odeprzeć każdy rajd Ludowej Marynarki, a Home Fleet znajduje się zaledwie o krótki tranzyt od niej, ale nikt nie płaci załogom i przewoźnikom za ryzykowanie ładunku. Większość naszych statków korzysta z terminalu Gregor i dociera do Konfederacji od południa, co nie jest niczym nowym, ponieważ robią to od lat, gdyż dzięki temu najpierw zawijają do portów Imperium. Zmianą i to poważną jest natomiast to, że wracają także przez terminal Gregor, zamiast lecieć do terminalu Basilisk i zamknąć trójkąt, jak to miało miejsce do tej pory. Admiralicja pragnie, byśmy nie wzbudzali podejrzeń, dopóki nie dobierzemy się piratom do skóry, toteż logicznym jest wybór trasy, którą lata większość frachtowców. Tak, Alice?
    — Czy władze Imperium zostały uprzedzone o naszym przybyciu? — odezwała się Truman, która wcześniej uniosła dłoń, sygnalizując chęć zadania pytania.
    — Wiedzą tylko o przylocie czterech frachtowców.
    — Ich flota jest dość czuła na punkcie terminalu Gregor, milady — odezwał się MacGuire. — A na dodatek będziemy potem musieli przelecieć przez spory kawał ich terenu.
    — Rozumiem, o co ci chodzi, ale to nie powinno stanowić problemu — odparła Honor. — Imperium uznało nasz traktat z Republiką Gregor, kiedy, jak to oficjalnie określa, „weszło w posiadanie” Gregora B czterdzieści lat temu. Może nie jest to dla nich powód do radości, ale nie występują przeciwko nam i nigdy nie próbowali twierdzić, że Gregor A nie należy prawnie do nas. Nigdy też nie mieli nic przeciwko temu, że troszczymy się o bezpieczeństwo terminalu. Wiedzą też, jakie kłopoty mamy w Konfederacji, i choć nie rozpaczają z tego powodu, gdyż wszystko, co zmniejsza naszą aktywność w tym rejonie, pozwala im zwiększyć własną, przyznali prawo wolnego przelotu eskortom naszych konwojów. Oficjalnie będziemy po prostu kolejnym konwojem, a ponieważ nie będziemy wieźli żadnych ładunków przeznaczonych do ich portów, odpada sprawa kontroli celnej. Nie powinni w ogóle zdać sobie sprawy, że nie przybyliśmy na zwykłych statkach handlowych.
    — Dopóki nie zaczniemy wykańczać piratów, milady — zauważyła Truman. — Wtedy się dowiedzą i będą wiedzieli, jak dotarliśmy do Breslau. A to może przy naszym powrocie mieć swoje reperkusje.
    — Jeśli tak się stanie, to będzie to problem MSZ, natomiast sądzę, że nie dojdzie do tego. Władze Imperium nie będą już w stanie nic na to poradzić, nie ryzykując incydentu z Królestwem, a tego nie będą chciały.
    Odpowiedziały jej zgodne potaknięcia — wszyscy wiedzieli, że Imperium od ponad siedemdziesięciu lat ostrzyło sobie zęby na Konfederację, o co trudno było mieć pretensje, ale robiło to w nienachalny sposób i czekało stosownej okazji, która dotąd nie nastąpiła. Najspokojniejszy nawet sąsiad miałby ochotę na radykalne rozwiązanie, gdyż słabość rządu Konfederacji i chaos panujący na całym praktycznie jej obszarze nie sprzyjały handlowi. Dodatkowo wpływały na pogorszenie sytuacji majątkowej społeczeństwa, które z męczącą regularnością miało do czynienia z jakąś uzbrojoną frakcją separatystyczną. No i prowokowały nieustannie incydenty na północnej granicy Imperium. Kilka z nich spowodowało wysłanie ekspedycji karnych przez imperialną marynarkę, ale ta z zasady zachowywała się na terenie Konfederacji nader dyskretnie. A była to wina Royal Manticoran Navy.
    Wielu premierów Królestwa Manticore tęsknie spoglądało na Konfederację, jako że jedynie Imperium stanowiło większy rynek dla produktów Królestwa, toteż chaos w tym rejonie odbiłby się niekorzystnie na giełdzie Landing. Rząd musiał to brać pod uwagę, podobnie jak i to, że obecna sytuacja kosztowała nie tylko utratę statków i ich ładunków, ale również życie załóg. Na zmiany w samej Konfederacji można byłoby liczyć tylko, gdyby zmienił się tam rząd i nastąpiło znaczące wzmocnienie jego władzy. Ponieważ było to raczej niemożliwe, Honor podejrzewała, iż rząd księcia Cromarty’ego — gdyby mógł — dawno już wprowadziłby stosowne zmiany innymi sposobami. Niestety wywołałoby to zgodny wrzask całej opozycji i zarzuty „imperialistycznego awanturnictwa i niedopuszczalnych zapędów agresorskich”. Zamiast więc raz a porządnie wyczyścić to gniazdo żmij, Królewska Marynarka bawiła się w policję, sprzątając je od ponad pół wieku. Sprowadzało się to do utrzymywania bezpiecznych tras przelotowych i nieingerowania w wewnętrzne masakry. Jak długo nie przeszkadzało to w przelotach i nie odbijało się stratami statków, tak długo obywatele Konfederacji mogli się wyrzynać w imię czego tylko chcieli.
    Obecność Królewskiej Marynarki była równocześnie jedynym czynnikiem przeszkadzającym ostatnim pięciu władcom Imperium Andermańskiego w zajęciu dużych części Konfederacji. Z początku powód był prosty — RMN była o ponad jedną trzecią większa od Imperialnej Marynarki. Od chwili zaś, gdy Republika Haven ujawniła ekspansjonistyczne skłonności, Imperium odkryło dodatkowy powód do opanowania: Królestwo Manticore stanowiło skuteczną blokadę na drodze Haven i lepiej było, aby tak zostało. Stan ten trwał prawie pięćdziesiąt lat standardowych, a kiedy wreszcie wojna między Królestwem i Ludową Republiką stała się faktem i siły Royal Manticoran Navy zostały w większości wycofane z obszaru Konfederacji, Imperium stanęło wobec dylematu. Z jednej strony mogło spróbować zaanektować rozmaite terytoria przygraniczne z dużym prawdopodobieństwem, że Królestwo Manticore na to nie zareaguje. Z drugiej nie można było mieć pewności co do tego braku reakcji, a na walkę z Królewską Marynarką nikt nie miał ochoty. Zresztą nie tylko na walkę, nawet na ochłodzenie stosunków — barykada sprawdzała się tak długo, toteż nikomu nie zależało, by ją znieść czy osłabić.
    Tak przynajmniej oceniali sytuację analitycy Ministerstwa Spraw Zagranicznych oraz wywiad floty. Honor była skłonna się z nimi zgodzić, co nie oznaczało, że Alice i MacGuire żywili nieuzasadnione obawy. Grupa Wydzielona 1037 miała działać zupełnie samodzielnie, toteż do niej jako jej dowódcy należało załatwianie wszystkich dyplomatycznych problemów, w miarę jak się będą pojawiać.
    Nie była to miła świadomość, ale nic na to nie mogła poradzić, a co gorsza było to najlogiczniejsze rozwiązanie.
    — W każdym razie prawdziwe zadanie rozpoczniemy po dotarciu do sektora Breslau — podjęła. — Admiralicja pozostawiła do naszego uznania konkretne metody działania, a ja jeszcze nie zdecydowałam, czy będziemy działać w parach, czy pojedynczo. Obie metody mają swoje wady i zalety, toteż chcę najpierw sprawdzić pewne kwestie w symulacjach. Mam nadzieję, że po ukończeniu prób odbiorczych będziemy mieli czas na wspólne manewry, ale nie zakładałabym się o to. Tak jak w tej chwili oceniam sytuację, to im bardziej się rozdzielimy, tym więcej przestrzeni będziemy w stanie patrolować równocześnie. Jak długo będziemy mieli do czynienia z typowymi piratami, każdy z naszych okrętów będzie miał wystarczająco dużą siłę ognia, by zniszczyć wszystko, co napotka.
    Ponownie wszyscy zgodzili się z tą oceną. Poza Websterem wszyscy kapitanowie mieli za sobą loty jako dowódcy w przestrzeni Konfederacji, jako że służba tam dawała jedyne bojowe doświadczenia dla oficerów Royal Manticoran Navy przez ostatnie sto lat standardowych. Dlatego też Admiralicja wysyłała tam na tury bojowe wszystkich obiecujących oficerów. Rafe na przykład przebywał dwa lata na obszarze Konfederacji jako oficer taktyczny ciężkiego krążownika HMS Fearless. Webster, DeWitt i Stillman także gromadzili doświadczenia, służąc na tym terenie, ale nie jako samodzielni dowódcy. Gdyby zliczyć indywidualne okresy służby, wyszłoby na to, że zgromadzeni mimo niskich stopni spędzili na obszarze Konfederacji prawie dwadzieścia lat, co bez wątpienia miało wpływ na wybór akurat ich do tego zadania.
    — Teraz kolejna sprawa — oznajmiła energiczniej Honor. — Nikt z nas nigdy nie dowodził statkiem-pułapką, a nikt w całej Królewskiej Marynarce nie dowodził jednostką o tak przedziwnym uzbrojeniu, więc będziemy uczyć się w praktyce, jak je najskuteczniej stosować. Nasze doświadczenia będą stanowiły podstawę dla doktryny użycia pozostałych okrętów tej klasy i dlatego chciałabym, abyśmy już teraz zaczęli narady na ten temat. Proponuję byśmy rozpoczęli od tego, jak najlepiej użyć kutrów rakietowych.
    Odczekała, aż obecni wyjmą notesy, podłączą je do wbudowanego w stół komputera i uaktywnią, nim przeszła do szczegółów.
    — Wydaje mi się, że najważniejszym jest ustalenie dogodnego momentu ich użycia. Chodzi o to, by znalazły się w przestrzeni wystarczająco szybko, ale nie za szybko. Musimy wiedzieć, w jakim czasie mogą alarmowo wystartować, co wymaga ćwiczeń. Mam zamiar zorganizować próby z naszymi okrętami wojennymi, co da nam rozeznanie, z jakiej odległości staną się wykrywalne i czy da się je ukryć, przesłaniając ekranem, a wypuszczając w przestrzeń po przeciwnej stronie, niż znajduje się cel. Musimy też zgrać ich centrale artyleryjskie z naszą i stworzyć spójny system sterowania ogniem, a zwłaszcza obroną przeciwrakietową. To ostatnie jest nader istotne, biorąc pod uwagę brak opancerzenia i nader słabe osłony burtowe, jakimi dysponujemy. Alice, chciałabym, abyś zajęła się przygotowaniem serii symulacji…
    Obecni zaczęli robić notatki, a kapitan lady Honor Harrington kolejno omawiała czekające ich wyzwania.

ROZDZIAŁ VIII

    Technik elektronik pierwszej klasy Aubrey Wanderman był prawie tak młody, jak sugerował to jego wygląd, dzięki prolongowi. Miał brązowe włosy i był chudy — sprawiał wrażenie jakby niedokończonego, typowo dla młodzieńców w tym okresie. Zrezygnował z nauki na Uniwersytecie Mannheim, gdzie studiował fizykę na pierwszym roku, by zaciągnąć się do Królewskiej Marynarki. Jego ojciec, z zawodu inżynier, był temu przeciwny, ale nie mógł zmienić decyzji syna, więc pogodził się, z jak to określał, „nadmiernym wybuchem patriotycznej gorączki”. W głębi duszy był jednak z niego dumny, a do szkolenia, jakiemu pociecha została poddana, nie miał żadnych zastrzeżeń — każdy uniwersytet zaliczyłby mu dwa, a nawet trzy lata, biorąc pod uwagę średnią wynoszącą trzy koma dziewięćdziesiąt trzy. Za ten wynik otrzymał pierwszą naszywkę na rękawie i ukończył szkolenie jako technik pierwszej klasy.
    Zajęło mu to prawie dwa lata i choć wiedział, że nowoczesna marynarka potrzebuje wyszkolonego personelu, a nie mięsa armatniego, zdawało mu się, że nauka ciągnie się w nieskończoność, a relacje z walk w Nightingale rodziły podejrzenie, że wojna się skończy, nim on zdąży wziąć w niej udział. Był to naturalnie nonsens, ale tak właśnie czuł. Dlatego chciał dostać przydział bojowy na okręt. Nie żeby nie czuł strachu — nigdy nie uważał się za specjalnie odważnego — ale pragnął właśnie tego.
    I dostał przydział na okręt liniowy — wiedział, bo mat Garner pozwolił mu zajrzeć we własne dokumenty.
    Tyle że teraz okazało się, że wcale takiego przydziału nie było. Co gorsza nie przydzielono go na żaden uczciwy okręt, tylko na byle co, szumnie zwane „krążownikiem pomocniczym”, a będące w rzeczywistości zwyczajnym, tyle że uzbrojonym frachtowcem.
    Rozczarowanie niemal go załamało — wszyscy wiedzieli, że „krążowniki pomocnicze” były bzdurą. Marnowały czas na patrolowanie obszarów zbyt mało ważnych, by posyłać tam normalne okręty wojenne, albo na eskortowanie nieważnych i niezagrożonych niczym konwojów. A w tym czasie inni toczyli prawdziwą wojnę. Aubrey Wanderman nie po to zgłosił się na ochotnika, żeby tak skończyć.
    Problem polegał na tym, że to akurat nikogo nie obchodziło, a jak zdążył się nauczyć, rozkazy wydawano po to, by zostały wykonane. Wiedział, że doświadczeni członkowie załóg mają swoje sposoby, by naginać system do pewnego stopnia, ale on był nowy i zbyt zielony, by czegoś podobnego próbować. Mat Garner mu współczuł, ale nie zareagował w żaden sposób na uwagę, że musi istnieć jakiś sposób na zmianę przydziału, i w ten sposób Aubrey musiał pogodzić się z nieuniknionym.
    Dwa następne dni upłynęły na niekończących się papierkowych formalnościach, które przeżył w stanie pełnej rezygnacji depresji. Z każdą godziną rosło w nim przeświadczenie o oszustwie i zdradzie — pracował naprawdę ciężko i ukończył kurs z drugą lokatą, to powinno być przecież wzięte pod uwagę! Ale nie zostało, toteż mechanicznie spakował swoje rzeczy i dołączył do pozostałych kursantów, którzy otrzymali ten sam przydział.
    I dopiero wtedy zaczęło mu świtać, że sytuacja może nie być aż tak tragiczna jak sądził, bo czekając na prom zauważył, że wraz z nim czekają co lepsi, a nie co gorsi z absolwentów. A potem na ławce obok siadła ruda Ginger Lewis.
    Ginger podobnie jak on była specjalistką od napędu antygrawitacyjnego. Co prawda ukończyła kurs z dziewiętnastą lokatą na stu zdających, ale była od niego starsza o dwanaście lat i Aubrey żywił dla niej ukryty podziw. Nie była tak dobra w teorii jak on, ale miała niesamowity wręcz instynkt do wykrywania i zapobiegania problemom — zupełnie jakby czuła, gdzie się one rodzą. Była też dobrze rozwinięta jak na swój wiek i nadzwyczaj atrakcyjna. Te dwa ostatnie czynniki silnie go onieśmielały i to, że ona była na luzie, wcale mu nie pomagało.
    — Cześć! — powitała go radośnie. — Też dostałeś przydział na Sześćdziesiątkę?
    — Ehe — przytaknął tak ponuro, że uniosła ze zdumienia brwi.
    — Wybierasz się może na własny pogrzeb? — spytała takim tonem, że musiał się uśmiechnąć.
    — Przepraszam — wymamrotał. — Miałem przydział na Bellerophona, mat Garner sam mi pokazał! A skończę na krążowniku pomocniczym!
    Ostatnie dwa słowa wypowiedział z bezbrzeżną pogardą. Reakcja Ginger odebrała mu mowę. Bo ona wcale mu nie współczuła, ani nie przyznała racji. Nawet nie była zła, że czekają taki sam los. Ona zaczęła się śmiać! Spojrzał na nią osłupiały i jego mina spowodowała nowy, jeszcze silniejszy atak wesołości. Kiedy się jako tako uspokoiła, poklepała go po ramieniu, takim samym zresztą gestem jak matka, gdy w wieku dziesięciu lat rozwalił skuter antygrawitacyjny i był z tego powodu strasznie nieszczęśliwy.
    — Widzę, że nie jesteś na bieżąco z nowinami — oceniła. — Fakt, kończysz na krążowniku pomocniczym, a nie zaciekawiło cię choć trochę, kto nim dowodzi?
    — A niby dlaczego miało mnie to ciekawić? Albo jakiś stary rep z rezerwy albo kompletny kretyn, któremu żal dać dozorowiec, bo go rozwali o najbliższy księżyc.
    — Słodka godzino, aleś ty uparty. No to ci powiem, że tym starym repem z rezerwy jest nie kto inny tylko Honor Harrington.
    — Harrington?! — wykrztusił i zamarł z opuszczoną szczęką na dobre piętnaście sekund, nim odzyskał dar wymowy. — Ta Harrington?! Lady Harrington?
    — Ta jedna, jedyna i niepowtarzalna.
    — Ale… ale ona jest w systemie Yeltsin!
    — Mógłbyś czasami pooglądać jakieś wiadomości, wiesz? Wróciła ponad tydzień temu. A pewien mój informator, który z oczywistych powodów — Ginger uśmiechnęła się zalotnie — zawsze był wiarygodny, twierdzi, że została dowódcą tych krążowników pomocniczych.
    — Jasne z modrym! — westchnął, próbując się opanować.
    W końcu lady Honor Harrington popadła parę lat temu w niełaskę z powodu pojedynków — wylądowała na połowie pensji i nie przywrócono jej do aktywnej służby mimo wojny. Dopiero teraz wróciła, więc może też skończyć w zapomnieniu na jakimś zesłaniu jak pierwotnie sądził, że sam skończył. Ale w głębi duszy w to nie wierzył. Dziennikarze ochrzcili ją przydomkiem „Salamandra”, bo miała zwyczaj zawsze znajdować się tam, gdzie ogień był najsilniejszy, a wszyscy w Królewskiej Marynarce, nawet tacy nowicjusze jak on wiedzieli, że jest doskonałym dowódcą bojowym. Nikt nie marnowałby takiego oficera gdzieś, gdzie się nie przyda, skoro toczyła się wojna. A poza tym, to nie był pomysł RMN, żeby odebrać jej dowództwo, tylko polityków — skoro teraz flota zdołała przywrócić ją do aktywnej służby, to będzie chciała wykorzystać ją tam, gdzie najbardziej się przyda.
    — Tak sobie myślałam, że to ci poprawi humor. Zawsze miałeś ciągoty do chwały i bohaterstwa, nie? — Ginger zachichotała, widząc, jak Aubrey się rumieni. — Jestem pewna, że gdy tylko lady Harrington zorientuje się, jaki skarb ma pod swoim dowództwem, przeniesie cię do obsady mostka jak nic.
    — Przestań się ze mnie nabijać! Każdy chciałby być kiedyś sławny, ty nie?
    — Pewnie że tak. I… — umilkła, nasłuchując, po czym dodała poważniej: — I jak mi się wydaje, właśnie ogłosili przybycie nowego transportu!

* * *

    To było czternaście godzin temu, a teraz Aubrey z westchnieniem ulgi dociągnął swoją skrzynkę do tymczasowo przydzielonego mu posłania. Skrzynka na szczęście miała generator antygrawitacji w podłodze, ale miała też i masę oraz była kanciasta, a poza tym on miał już dość podróży. Od dnia wstąpienia do RMN spał w zdecydowanie jak na swój gust zbyt dużej ilości sypialni, ale na szczęście w tej nie zagrzeje długo miejsca. Jak poinformował go mat rozdzielający jego grupę do kwater, nie dalej jak za sześć dni będą przenosili się z Vulcana na okręt i Aubrey stwierdził z pewnym zaskoczeniem, że czeka na tę chwilę z niecierpliwością.
    Przydziały były jak zwykle według alfabetu, toteż wylądował samotnie, z dala od kolegów, w chwilowo pustym pomieszczeniu. Sprawdził na wiszącym na ścianie planiku, które koje są zajęte, i humor trochę mu się poprawił. Wolne były jeszcze dwie dolne, toteż wsunął identyfikator do czytnika i zaznaczył tę, która bardziej mu odpowiadała, jako swoją. Z tyłu dobiegł go odgłos kroków, więc wyjął identyfikator i zwolnił miejsce dla następnych, a sam przeciągnął skrzynkę do koi, wsunął ją pod nią i usiadł na posłaniu, dając odpocząć zmęczonym nogom.
    — Słyszeliście, kto dowodzi tym gównianym zbiorowiskiem? — spytał ktoś.
    Aubrey uniósł głowę, zaskoczony zarówno formą pytania, jak i tonem mówiącego, ten ostatni był bowiem niezwykle zgryźliwy.
    — Ano — odparł ktoś inny z obrzydzeniem. — Harrington.
    — O, kurwa! — jęknął pierwszy. — To już zdechliśmy na posterunku! Wiecie, jakie ona zawsze ponosi straty?
    — Ano — zgodził się drugi głos. — Trafilim w maszynkę do mięsa, a ona będzie miała za nas następny medal.
    — Gówno będzie miała, nie medal! — warknął trzeci. — A przynajmniej nie za mnie. Jak se chce grać bohaterkę, niech gra, ja mam lepsze zajęcia…
    Rozmowa nagle się urwała, za to ktoś kopnął w ramę koi, na której siedział Aubrey.
    — Te, gówniarz! — rozległ się ochrypły bas. — Złaź z mojego wyra!
    Zaskoczony Aubrey uniósł głowę i napotkał złe spojrzenie masywnego, ponurego typa o ciemnych włosach, brutalnej twarzy i pokancerowanych kostkach dłoni. Typ był znacznie starszy, a pięć złotych naszywek na rękawie oznaczało, że służy w Królewskiej Marynarce piętnaście lokalnych, czyli prawie dwadzieścia pięć lat standardowych. Mimo to był jedynie technikiem drugiej klasy, co oznaczało, iż teoretycznie Aubrey był jego przełożonym. Wyraz zimnych brązowych oczu tamtego wskazywał jednak, iż z pewnością nie jest tak przez niego traktowany.
    — Myślę, że się pomyliłeś — powiedział Aubrey tak spokojnie, jak tylko mógł. — To moja koja.
    — Wcale nie twoja — warknął rozmówca.
    — Sprawdź plan na ścianie — poradził mu Aubrey.
    — Gówno mnie plan obchodzi. Zabieraj dupę z mojego wyra, póki jeszcze możesz łazić o własnych siłach, gówniarzu!
    Aubrey zbladł, widząc, jak tamten zaciska pięści i uśmiecha się paskudnie. Rozejrzał się błyskawicznie, ale poza grupką sześciu czy siedmiu towarzyszy jego prześladowcy nie było w kabinie nikogo. A tamci też nie wyglądali zbyt przyjaźnie — wszyscy byli starsi, a nikt z nich nie miał stopnia, który powinien osiągnąć choćby z uwagi na długość służby. Co najmniej połowa uśmiechała się równie niemiło jak jego rozmówca i poza jednym, który nerwowo się rozglądał, nie mieli najmniejszej ochoty się wtrącać.
    Jak dotąd Aubreyowi udawało się uniknąć podobnych sytuacji, ale wiedział, że tym razem znalazł się w tarapatach. Instynkt podpowiadał mu, że jeśli się teraz ugnie, to konsekwencje będzie ponosił długo. Z drugiej strony do głosu doszedł strach — nigdy się z nikim nie bił, a adwersarz był od niego masywniejszy co najmniej o połowę.
    — Słuchaj, przykro mi, ale byłem pierwszy — powiedział, siląc się na spokój.
    — Przykro to ci będzie. I to jak cholera! Jak z tobą skończę, to przykro będzie na ciebie patrzeć, gówniarzu. Jak zaraz nie ruszysz dupy, to dopiero będzie ci przykro!
    — Nie ruszę — oznajmił Aubrey. — Wybierz sobie inną koję.
    W brązowych oczach błysnęła dzika, złośliwa radość. Stojący oblizał się jak na widok ulubionego smakołyku i szepnął:
    — Gówniarzu, właśnie zrobiłeś wielki błąd!
    I lewą ręką złapał go za kołnierz kombinezonu na karku, po czym jednym szarpnięciem wyciągnął na otwartą przestrzeń między piętrowymi kojami. Aubrey próbował oburącz uwolnić się z uchwytu, ale przypominało to zapasy z drzewem.
    — Dobranoc, gówniarzu! — warknął tamten, cofając prawą pięść do zadania ciosu.
    — Baczność!
    Słowo zabrzmiało jak wystrzał i wszyscy odruchowo odwrócili się w kierunku, z którego dobiegło. Wszyscy poza Aubreyem, który miał problemy z obróceniem głowy, gdyż dusił go trzymany przez przeciwnika kombinezon. Zdołał to w końcu zrobić i zobaczył stojącą w drzwiach kobietę z dłońmi na biodrach i oczyma równie zimnymi jak oczy jego prześladowcy. Na tym podobieństwo się kończyło, gdyż wyglądała jakby żywcem zdjęta z plakatu rekrutacyjnego Royal Manticoran Navy. Na rękawie miała siedem naszywek, a na naramiennikach trzy szewrony i złotą kotwicę zamiast gwiazdy używanej przez najstarszych podoficerów wszystkich pozostałych służb pokładowych. Jej wzrok omiótł kabinę na podobieństwo lodowatego wiatru.
    — Puść go, Steilman — poleciła, nie podnosząc głosu, za to z wyraźnym akcentem z Gryphona.
    Steilman przyglądał się jej przez moment z wściekłym grymasem, nim puścił kołnierz Aubreya. Ten omal nie usiadł na pokładzie — zatoczył się, oparł o koję i stanął w końcu w pionie, blady, z krwistoczerwonymi rumieńcami na policzkach. Był wdzięczny za interwencję i miał świadomość, że dzięki niej uniknął solidnego pobicia, ale był też na tyle młody, by czuć wstyd, że musiał zostać przez kogoś uratowany.
    — Ktoś mi może zechce wyjaśnić, co się tu dzieje? — spytała podejrzanie spokojnie, a gdy odpowiedziała jej cisza, prychnęła pogardliwie i poleciła ze śmiertelnie groźną łagodnością: — No, Steilman.
    — Takie tam nieporozumienie — burknął w sposób jasno wskazujący, że jest mu obojętne, czy słuchacze uwierzą mu czy nie. — Ten tu smarkul zajął moje wyrko.
    — Doprawdy? — podoficer weszła do pomieszczenia, a obecni ustępowali jej z drogi w iście magiczny sposób.
    Podeszła do planu, spojrzała na Aubreya i spytała znacznie mniej groźnie:
    — Ty się nazywasz Wanderman?
    — Tak, pani… — zająknął się Aubrey, nie bardzo wiedząc, jaki stopień właściwie oznacza ta kotwica.
    — Bosman — podpowiedziała spokojnie.
    Aubrey zaskoczony wytrzeszczył oczy — tylko jedna osoba na każdym królewskim okręcie miała prawo do tego tytułu — najstarszy rangą podoficer. I jak mu to wbili w głowę instruktorzy, każdy bosman stał bezpośrednio po prawicy Pana Boga.
    — Tak, pani bosman — wykrztusił.
    Kiwnęła głową i przeniosła spojrzenie na Steilmana.
    — Według tego — wskazała brodą na ścianę — to jego koja. A poza tym, jakbyś nie zauważył, Wanderman jest technikiem pierwszej klasy, więc jeśli mnie pamięć nie myli, jest starszy rangą od takich wypierdków jak ty, Steilman. Prawda?
    Zapytany zacisnął usta, ale nic nie powiedział.
    — Zadałam ci pytanie, Steilman — uśmiechnęła się i spokojnie czekała.
    Steilman zgrzytnął zębami i wycedził:
    — Ano chyba jest… — i dodał po chwili — …pani bosman.
    — Właśnie — potwierdziła.
    Podeszła do planu i postukała w jedną z wolnych górnych koi — najdalej położoną tak od wejścia, jak i od ubikacji.
    — To będzie wręcz idealne miejsce dla ciebie, Steilman — oceniła. — Zajmij je.
    Steilman był spięty, ale opuścił wzrok i podszedł do planu. Wsunął identyfikator w czytnik, wybrał koję zgodnie z poleceniem i wyjął identyfikator.
    — No proszę — ucieszyła się bosman. — Przy odpowiedniej pomocy nawet ty potrafisz znaleźć swoją koję.
    Aubrey obserwował to, doznając uczuć mieszanych — z jednej strony był zachwycony, widząc, jak Steilman dostaje nauczkę, z drugiej bał się, co będzie, jak bosman wyjdzie.
    — Dobra. Wszyscy baczność, zbiórka w rzędzie! — poleciła bosman, wskazując zielony pas na pokładzie.
    Pozostali niechętnie, ale ustawili się w szeregu. Aubrey odczekał chwilę i dołączył na skrzydle. Bosman założyła ręce na plecy i spojrzała na nich wzrokiem zupełnie bez wyrazu.
    — Nazywam się MacBride — oznajmiła rzeczowo. — Niektórzy z was, jak na przykład Steilman, już mnie znają. Reszta pozna i nie dla wszystkich będzie to miłe doświadczenie. Ja natomiast znam już was wszystkich. Choćby ty, Coulter: jestem pewna, że twój poprzedni kapitan jest wręcz zachwycony, nie musząc dłużej oglądać twojej wychudzonej złodziejskiej gęby i rozbieganych oczek. A jeśli chodzi o ciebie, Tatsumi, to jeśli cię złapię wąchającego zieloną damę na moim okręcie, to będziesz się modlił, żebym tylko wypchnęła cię tak jak stoisz przez śluzę.
    Przerwała i nikt się nie odezwał — ani wysoki, chudy Coulter, ani sanitariusz o sympatycznych rysach. Aubrey wyraźnie jednak czuł, jak wokół gwałtownie rośnie niechęć i nienawiść. Dostał gęsiej skórki. Nie wyobrażał sobie wcześniej, by coś takiego mogło mieć miejsce w nowoczesnej flocie, i był za to na siebie wściekły. W każdym zbiorowisku ludzi, a Royal Manticoran Navy była naprawdę sporym zbiorowiskiem, trafiali się złodzieje, bandyci i inni przestępcy. Jego pech, że znalazł się w sali z takimi właśnie szumowinami. Problem polegał na tym, że ich było kilku, a on sam, więc to on tu nie pasował.
    — Nie licząc Wandermana, wszyscy znaleźliście się tu, bo wasi kapitanowie wprost nie mogli doczekać się okazji, by się was pozbyć — podjęła MacBride. — Na szczęście reszta załogi podobna jest do niego, nie do was, ale mimo to postanowiłam, że przyda wam się powitalna pogawędka. Zasada jest prosta: jeśli na moim okręcie któryś z was przekroczy granicę choćby o krok, będzie mu się zdawało, że mu planeta spadła na łeb. I będzie się modlił, żebym to ja się z nim rozliczyła, bo jeśli któryś będzie miał pecha wylądować przed obliczem lady Harrington, to pozna prawdziwe znaczenie określenia „mieć przerąbane”. Trafi do pudła tak szybko, że się nawet nie zorientuje kiedy, i na tak długo, że wyjdzie z niego siwy mimo prolongu. Możecie mi zaufać: służyłam już pod nią i widziałam, co robi z takimi żałosnymi gnojkami jak wy.
    MacBride mówiła spokojnie, niezbyt dobitnie, i nie okazując żadnych uczuć — i to właśnie dodawało wagi jej słowom. Nie groziła — stwierdzała fakty — i Aubrey poczuł, jak nad wrogością pozostałych zaczyna górować strach. Zwykły, zwierzęcy strach.
    — Pamiętasz, jak się skończyło nasze ostatnie spotkanie, Steilman? — spytała dziwnie miękko MacBride.
    Zapytany spojrzał na nią wściekle i nie odezwał się.
    — Nie bój nic — bosman uśmiechnęła się złośliwie. — Chcesz, spróbuj znowu: Wayfarer ma dobrego lekarza, poskłada cię do kupy.
    Steilman zacisnął szczęki, a bosman uśmiechnęła się szerzej. Choć była dobrze zbudowana i sprawiała wrażenie umięśnionej, Aubrey nie całkiem mógł uwierzyć w to, co usłyszał — dopóki nie spojrzał kątem oka na Steilmana i nie zobaczył w jego oczach strachu.
    — I tak właśnie będzie to wyglądało — zawyrokowała MacBride, przesuwając wzrokiem po wszystkich. — Żaden z was nie będzie rozrabiać czy obijać się na moim okręcie. Będziecie wykonywać swoje obowiązki i prowadzić się przykładnie, a pierwszy, który tego nie zrobi, pożałuje własnej głupoty. Zrozumieliście?… Co, mowę wam odjęło? Pytałam, czy zrozumieliście!
    Odpowiedział jej nieskładny chór potaknięć.
    — To dobrze. Jeszcze jedno: Wanderman dostał tu przydział, bo nie mam gdzie położyć go spać. Wkrótce dołączy do was pół tuzina Marines, więc radzę wam się zachowywać. I ze szczerego serca wam życzę, żeby nic, ale to dosłownie nic niemiłego nie przytrafiło się Wandermanowi. Jeżeli wybije sobie choćby palec czy skręci nogę, to przyrzekam, że pożałujecie, żeście się w ogóle urodzili. Nie obchodzi mnie, jakie numery udawały się wam do tej pory, i nie obchodzi mnie, co byście chcieli wywinąć na moim okręcie. A z tego prostego powodu, że jeśli który co wywinie, to poniesie konsekwencje według mojego własnego uznania.
    Uśmiechnęła się zachęcająco i wymaszerowała z sali. Aubrey miał nieodpartą ochotę pobiec za nią — stłumił ją z największym trudem, przełknął ślinę i odwrócił się ku pozostałym. Steilman przyglądał mu się z niczym nie maskowaną nienawiścią. Była tak silna, że Aubrey z najwyższym trudem nie cofnął się odruchowo. Spróbował też wyglądać tak, jakby się nie bał, ale wątpił, by to mu się udało. Steilman splunął na pokład i obiecał:
    — Żebyś se gówniarz nie myślał, że to koniec. Okręt jest duży, a takie gówniarze co i raz mają wypadki. Nawet taki bosman może mieć wypadek.
    Po czym odwrócił się i ciągnąc za sobą poobijaną skrzynkę, podszedł do koi wybranej przez MacBride. Aubrey z ulgą usiadł na swojej, czując dziwną miękkość w kolanach i próbując za wszelką cenę ukryć drżenie mięśni. Nigdy dotąd nie słyszał w niczyim głosie tak jadowitej nienawiści i to na dodatek skierowanej przeciwko sobie. To było nieuczciwe — przecież nic tamtemu nie zrobił, a Steilman zniszczył już jego wyobrażenie o służbie w Królewskiej Marynarce. Zupełnie jakby zatruwał wokół siebie powietrze czymś ohydnym i złym, chcąc wszystkich sobie podporządkować.
    Aubrey Wanderman trząsł się na koi, próbując udawać, że się nie boi, i mając nadzieję, że któryś z obiecanych Marines pojawi się szybko.

ROZDZIAŁ IX

    Honor Harrington siedziała w swoim fotelu, jedną ręką gładziła siedzącego na jej kolanach Nimitza i obserwowała, jak HMS Wayfarer zbliża się do terminalu Manticore Junction.
    Stoczniowcy kompletnie przebudowali mostek, instalując wszystko, co powinno znajdować się na mostku normalnego okrętu wojennego, ale jedno spojrzenie na licznik przyspieszenia rozwiewało tę iluzję, bowiem maksymalnym możliwym dla krążownika pomocniczego było ledwie sto pięćdziesiąt trzy koma sześć g.
    Jednostki wyposażone w napęd typu impeller w normalnej przestrzeni wytwarzały dwie spłaszczone fale grawitacyjne zwane ekranami, między którymi unosił się kadłub. Teoretycznie jednostka mogła w ten sposób osiągnąć prędkość światła, natomiast w galaktyce było to niewykonalne, gdyż nie dość, że załoga zostałaby rozmazana po ścianach, to pewne zasady fizyki wymuszały, by ekrany nie stykały się, oraz na dziobie i rufie musiała pozostać wolna przestrzeń. Przez nią bez trudu przedostawały się rozmaite cząsteczki albo i mikrometeoryty, które nie występowały często, ale zdarzały się. By uniknąć uszkodzenia lub nawet zniszczenia przez nie jednostki, instalowano tam generatory pola siłowego, a raczej dwóch pól siłowych: elektromagnetycznego chroniącego przed promieniowaniem i cząsteczkowego wyłapującego bardziej materialne zagrożenia. Generatory wojskowego typu pozwalały osiągać prędkość zero koma osiem c w normalnej przestrzeni, nim przestawały być w pełni skuteczne. W nadprzestrzeni o dwadzieścia pięć procent mniejsze z uwagi na jej większe nasycenie cząsteczkami. Firmy przewozowe czy prywatni właściciele statków handlowych nie chcieli ponosić kosztów związanych z instalacją i eksploatacją tak silnych generatorów, zwłaszcza że były to raczej masywne urządzenia, toteż montowali słabsze. W efekcie frachtowce w normalnej przestrzeni mogły osiągać co najwyżej zero koma siedem prędkości światła, a w nadprzestrzeni połowę jego prędkości. A Wayfarer miał cywilne generatory pól. I nie tylko.
    Ponieważ ekrany były nieprzenikliwe dla każdego znanego rodzaju uzbrojenia, a otwór na dziobie szerszy niż na rufie, marzeniem każdego taktyka było tak zwane postawienie kreski nad T, czyli przecięcie linii przeciwnika pod kątem prostym. Manewr ten umożliwiał oddanie pełnych salw burtowych w jego odsłonięty dziób i z zasady kończył się zniszczeniem okrętu przeciwnika. Burty chroniono osłonami burtowymi, których moc także zależała od generatorów, ale nawet w najlepszym wypadku i tak były wielokrotnie słabsze od ekranów. Z małej odległości strzały z broni energetycznej radziły sobie z nimi bez trudu, natomiast przy pojedynku rakietowym miały istotne znaczenie. Dla Honor wszystko to było drugorzędne, bowiem głównym powodem troski była nieruchawość i powolność okrętu. Był on powolniejszy od każdego prawdziwego okrętu wojennego i wolniej też przyspieszał.
    Przyspieszenie jednostki kosmicznej zależy od trzech czynników: siły napędu, efektywności kompensatora bezwładnościowego i masy. Napędy i kompensatory wojskowego typu były znacznie silniejsze, a więc i droższe od cywilnych. Wayfarer miał masę przeciętnego superdreadnoughta, ale nie był w stanie dorównać jego osiągom. Przy kompensatorach równej efektywności mniejsza jednostka była w stanie pozbyć się większej części sił bezwładnościowych powstających w czasie przyspieszania, odprowadzając je do ekranów, niż większa. Dlatego mogła osiągać większe przyspieszenia, dzięki czemu lżejszy okręt był w stanie uciec cięższemu, pomimo iż oba mogły poruszać się z taką samą maksymalną prędkością. Mniejszy okręt nie mógł lecieć szybciej, ale mógł tą prędkość szybciej rozwinąć. Dlatego większy, jeśli nie zmniejszył odpowiednio dystansu, zanim to nastąpiło, nie mógł go zmusić do walki. W przypadku Wayfarera sytuacja była gorsza, bowiem nawet superdreadnaught mógł rozwinąć dwukrotnie większe przyspieszenie od niego.
    W praktyce oznaczało to, że manewrował jak kulawy żółw i by doprowadzić do starcia, Honor mogła polegać jedynie na maskowaniu i pomysłowości.
    Uśmiechnęła się nieco melancholijnie, mając świadomość, że będzie musiała przyzwyczaić się do tego typu myślenia, od którego już dość dawno odwykła. I tak wraz z pozostałymi kapitanami spędziła sporo czasu na dyskusjach i symulacjach, których celem było obmyślenie i wypróbowanie najlepszych metod i taktyk. Część z nich musi okazać się niepraktyczna, bo tak już w życiu bywa, ale w miarę jak poznawali możliwości swych jednostek, rosła ich wiara we własne siły i rodziły się nowe, czasem zwariowane pomysły. Ich podstawowym atutem było zaskoczenie — jednostka wyglądała jak frachtowiec i wszystkie emisje także mieli odpowiednie. Jeśli statki-pułapki nie zdradzą się zachowaniem, każdy pirat uzna je za frachtowce i sam zbliży się na niewielką odległość. A potem będzie już za późno…
    Spojrzała na ekran taktyczny fotela i kiwnęła głową z satysfakcją — Parnassus i Scheherazade trzymały się wyznaczonych pozycji z boków i nieco z tyłu Wayfarera, uważając, by nie zbliżyć się zanadto, jako że każdy krążownik pomocniczy miał ekran o średnicy stu kilometrów. Gudrid leciał za jego rufą, dopełniając formacji o kształcie rombu. Biorąc pod uwagę jak niewiele czasu mieli na ćwiczenia, efekty były niezłe. Wayfarer przeszedł testy odbiorcze trzy tygodnie temu, a dwa pozostałe kilka dni po nim, lecz Gudrid trafił do służby niecałe dwa tygodnie temu. Kapitan MacGuire dokonał cudu i choć teraz wraz z komandorem Stillmanem nie zdradzali się z tym, wiedziała, że boją się, by lada chwila nie ujawniły się jakieś poważniejsze usterki przeoczone z powodu braku czasu. Zresztą nie tylko oni się o to martwili i nie chodziło wyłącznie o ewentualne mankamenty sprzętu. Honor celowo wybrała najgorsze i potencjalnie najgroźniejsze szumowiny do swojej załogi, ale to nie znaczyło, że pozostałe także nie były mieszanką niedoświadczonych żółtodziobów i mających nienajlepsze nawyki weteranów. Oznaczało to słabą i nie do końca zdyscyplinowaną załogę, a więc i znacznie gorsze wyniki przez nią osiągane.
    Praktycznie wszystkie działy jeszcze się zgrywały i Honor dałaby wiele za dodatkowy tydzień. Czas był jednak tym, czego ani oni, ani Admiralicja nie mieli — biorąc pod uwagę meldunki wywiadu, rzeczywiście najważniejsze było, aby Grupa Wydzielona 1037 znalazła się jak najprędzej w sektorze Breslau.
    Z innych sektorów niestety także zaczęły napływać alarmujące meldunki, a ostatnie oceny były jednoznaczne: brak reakcji Królewskiej Marynarki na rosnące straty wśród statków ośmielił nawet tych piratów i korsarzy, którzy dotąd woleli trzymać się z daleka od jednostek należących do Królestwa Manticore. Dlatego Admiralicja zdecydowała, iż równie ważne jak fizyczna eliminacja piratów jest samo pojawienie się okrętów RMN na obszarze Konfederacji. Nie zmieniono rozkazów, ale admirał Caparelli oświadczył bez ogródek, że Grupa Wydzielona 1037 musi znaleźć się jak najszybciej w sektorze Breslau.
    Obserwując symbol oznaczający niewidoczny nexus terminalu rosnący na ekranie manewrowym, Honor analizowała nową dla siebie sytuację. Nigdy dotąd nie musiała robić niczego w takim pośpiechu, nawet gdy współorganizowała 5. Eskadrę Krążowników Liniowych w przededniu wojny. Tym razem presja czasowa zmusiła ją do kompromisów i uproszczeń, jakich nigdy dotąd nie robiła.
    Nigdy też nie poddawała w wątpliwość jakości swej załogi. Teraz była tak zajęta organizowaniem Grupy Wydzielonej, że praktycznie nie miała okazji jej poznać. Spisała się nienajgorzej w manewrach, jakie zdołała przeprowadzić, ale wyniki pozostawiały wiele do życzenia i Honor nie łudziła się, że wszystkie problemy już wyszły na wierzch. Podobnie i Rafe natknął się na całą masę nowych, o których istnieniu wcześniej nie mieli nawet pojęcia. Mimo to i mimo zastrzeżeń admirała Corteza wyglądało na to, że załoga jako całość stanowi dobry, choć surowy materiał. Z kilkoma wyjątkami.
    — Za osiemnaście minut przekroczymy perymetr obronny fortów, milady — głos porucznika Kanehamy wyrwał ją z rozmyślań.
    — Doskonale, panie Kanehama. Panie Cousins, proszę skontaktować się z kontrolą lotów i poprosić o zezwolenie na tranzyt i pierwszeństwo w kolejce.
    — Aye, aye, ma’am. — Ciemnoskóry oficer łącznościowy zajął się wykonywaniem rozkazu i po kilkunastu sekundach zameldował: — Mamy zezwolenie, ma’am. Wayfarer ma numer dwunasty w kolejce Gregor, reszta według pani uznania.
    — Dziękuję. Proszę poinformować pozostałych dowódców, że tranzyt odbędziemy zgodnie z kolejnością starszeństwa.
    — Aye, aye, ma’am.
    Honor przeniosła wzrok na sternika.
    — Macie O’Halley, proszę włączyć nas w kolejkę — poleciła.
    — Aye, aye, ma’am.
    Honor skinęła głową, obserwując go uważnie, choć nie natrętnie — tranzyt nie był manewrem bojowym, ale nie był również tak prosty, jak mogłoby się wydawać komuś, obserwującemu go z boku, a obsada mostka miała ledwie parę tygodni na ćwiczenia. Mimo to sprawiali wrażenie spokojnych zawodowców i nie popełniali błędów. Ani oni, ani obsady innych okrętów, gdyż na ekranie widziała, jak nienagannie wykonują manewr, ustawiając się w szeregu, i kolejno przelatują przez zewnętrzny pierścień obronny stałych fortyfikacji.
    Najmniejszy z fortów miał ponad szesnaście milionów ton, a przestrzeń między nimi była pełna min. W stałej gotowości bojowej znajdowała się zawsze jedna czwarta fortów, a zmiany następowały co pięć i pół godziny, tak by każdy miał dyżur raz dziennie (zgodnie z dniem planetarnym). Powodowało to szybkie zużycie sprzętu, ale było przykrą koniecznością przynajmniej do czasu zdobycia Trevor Star. I to właśnie najlepiej wyjaśniało całkowite pierwszeństwo, jakie miały działania 6. Floty.
    Każdy z fortów był znacznie potężniejszy i lepiej uzbrojony od największego superdreadnoughta, ale ponieważ nikt nie wiedział, jaka jednostka dokonuje tranzytu do systemu Manticore, oznaczało to, że atak zawsze będzie zaskoczeniem dla obrońców. Nawet przy najlepiej zorganizowanej obronie należało liczyć się z dużymi stratami i na to po prostu nie można było nic poradzić. Co prawda przy tak silnej obronie jak ta, straty atakujących byłyby najprawdopodobniej ciężkie, ale nowe władze Ludowej Republiki Haven aż nazbyt dobitnie udowodniły swą bezwzględność i nie sposób było wykluczyć, że zdecydują się wysłać część floty do samobójczego ataku, jeśli uznają, że im się to z jakichś powodów opłaci.
    Honor uczestniczyła kiedyś w manewrach opartych na założeniu, że Ludowa Marynarka poświęci w tym celu część pancerników, których posiadała bardzo wiele. Były to okręty zbyt słabo uzbrojone, by stawić czoła dreadnaughtom, nie mówiąc już o superdreadnaughtach, co zresztą Honor udowodniła w Czwartej Bitwie o Yeltsin. Dlatego też Royal Manticoran Navy nie posiadała ani jednego okrętu tej klasy — byłoby to marnotrawstwo sił, środków i życia ludzi przy tej doktrynie, jaką miała. Były to natomiast doskonałe okręty do osłony tyłów przed rajdami krążowników i nader skuteczne narzędzia do utrzymywania w ryzach podbitych czy niespokojnych z natury rzeczy systemów, które od zawsze chciały odzyskać niepodległość. Dlatego właśnie poprzednie władze nakazały budowę aż tylu pancerników, a obecnie wykorzystywały dwie trzecie z nich do takich represyjnych działań.
    Autor manewrów wyszedł jednak z założenia, że skoro pancerniki w starciu flot są bezużyteczne, Ludowa Marynarka może je poświęcić, wysyłając z terminalu Trevor Star prosto do systemu Manticore tylko po to, by najbardziej jak się da wykruszyć obronę stałą. Z obliczeń wynikało, że podczas jednego tranzytu przeleci ich około pięćdziesięciu, czyli niewiele ponad trzynaście procent ogólnej ich liczby. Wynik ćwiczeń był następujący: atakujący zostali całkowicie zniszczeni, ale udało im się wyłączyć z walki trzydzieści jeden fortów, czyli jedną czwartą całości. Tracąc około dwustu milionów ton i sto pięćdziesiąt tysięcy ludzi, zniszczyli czterysta osiemdziesiąt milionów ton i zabili dwieście siedemdziesiąt tysięcy ludzi — korzystne proporcje, tym bardziej że flota atakująca miała przewagę tak liczebną, jak tonażową i teoretycznie mogłaby zaryzykować takie straty. Gdyby nie czynnik ludzki — po pierwsze, Honor nie wierzyła, by ktokolwiek zasługujący na miano normalnego zdecydował się na takie masowe samobójstwo, po wtóre, takie straty poniesione w tak bezsensownej akcji miałyby katastrofalny skutek dla morale całej floty agresorów.
    Niestety zdrowy rozsądek i wojna nie chadzają w parze. Zwłaszcza jeśli po stronie korzyści można zapisać poważne osłabienie zdolności obronnych jedynego systemu planetarnego, jakim dysponuje przeciwnik. A atak można powtórzyć… Dlatego umocnienia wzmocniono i utrzymywano w stanie stałej gotowości. Koszty związane z fortyfikacjami systemu przez dziesięciolecia tak nadszarpnęły budżet Królewskiej Marynarki, że przystąpiła do wojny, mając znacznie mniej okrętów liniowych od przeciwnika. Ich utrzymanie zaś blokowało środki i ludzi, które gdyby trafiły na front, dawno zakończyłyby walkę o Trevor Star. Gdyby można było zdezaktywować połowę fortów, dałoby to doskonale wyszkolony personel dla dwudziestu czterech eskadr superdreadnoughtów i w krótkim czasie pozwoliło na zwiększenie o prawie pięćdziesiąt procent liczby okrętów tej klasy.
    Niestety, jak długo terminal Trevor Star pozostawał w rękach wroga, tak długo było to niemożliwe. A ponieważ dowództwo Ludowej Marynarki także umiało liczyć, oczywistym było, że będą go bronić do upadłego. I dlatego Honor miała tylko cztery krążowniki pomocnicze do walki z piratami — więcej Admiralicja nie była w stanie przeznaczyć do wykonania tego zadania.
    Symbol oznaczający HMS Wayfarer znieruchomiał na ekranie, a obok pojawiła się cyfra dwanaście, błyskawicznie zastąpiona przez jedenaście. Honor uaktywniła niewielki ekran łączności przy prawym kolanie i po sekundzie pojawiła się na nim twarz mężczyzny o rudych włosach i zielonych oczach. Uśmiechnęła się, widząc, jak Nimitz pospiesznie siada prosto na jej kolanach i nastawia uszy. Na ekranie obok twarzy mężczyzny widać bowiem było łeb treecata siedzącego na jego ramieniu. Gdy oczy obu istot spotkały się, Honor ponownie poczuła łączącą je głęboką więź.
    — Maszynownia, komandor Tschu — rozległ się głęboki baryton.
    Honor uśmiechnęła się odruchowo.
    — Proszę przygotować się do rekonfiguracji napędu, panie Tschu.
    — Aye, aye, ma’am. Pełna gotowość do rekonfiguracji.
    Podobnie jak admirał Georgides, Harold Tschu pochodził ze Sphinxa, a jego treecat był naprawdę rzadkim okazem poza planetą, bowiem była to samica. Przeważającą większość treecatów, które adoptowały ludzi, stanowiły samce — Honor znająca wielu adoptowanych wiedziała zaledwie o kilku samicach, które się na to zdecydowały. Wszystkie też wybrały strażników, którzy nigdy nie opuszczali Sphinxa. A Samantha wybrała Tschu i to gdy był on ledwie o dziesięć lat standardowych starszy niż Honor, kiedy adoptował ją Nimitz. Był wówczas w połowie trzeciego roku akademii — przybył do domu na urlop, a wyjechali już razem. Wolała nie myśleć, jak wpłynęło to na jego dalszą naukę i w ogóle cały pobyt w akademii. Naturalnie rozsądniej byłoby dla wszystkich (i znacznie wygodniej), gdyby Samantha poczekała, aż zakończy studia, ale jak na długo przedtem przekonali się mieszkańcy Sphinxa, treecaty miały na wiele spraw własny pogląd.
    Samantha była mniejsza od Nimitza i miała futro w białobrązowe łaty, dzięki czemu w lesie byłoby ją jeszcze trudniej zauważyć. Była też młodsza i według standardów treecatów nader atrakcyjna. Treecaty łączyły się w pary na wiosnę i tę właśnie porę mieli najczęściej na myśli mieszkańcy Sphinxa, mówiąc o sezonie godowym, ale podobnie jak ludzie treecaty cały rok były aktywne seksualnie… a Nimitz ostatni raz widział samicę swego gatunku jakieś trzy lata standardowe temu. Honor wolała nie zastanawiać się, do czego to może doprowadzić, ale najprawdopodobniej Tschu miał już doświadczenie w podobnych kwestiach, biorąc pod uwagę dysproporcje między przedstawicielami obu płci wśród treecatów występujących poza planetą. A przynajmniej miała taką nadzieję.
    Nimitz przestał wpatrywać się w ekran i spojrzał na nią. Uśmiechnęła się i pociągnęła go za ucho — jeśli zacznie się zalecać do towarzyszki jej podkomendnego, skomplikuje jej nieco życie, ale nie katastrofalnie. W regulaminie nic na ten temat nie napisano, a z własnej inicjatywy nie miała najmniejszego zamiaru utrudniać treecatom życia, naturalnie jeśli zdecydowałyby się na związek — i Nimitz o tym wiedział.
    — Jako następni możemy rozpocząć tranzyt, milady — zameldował Kanehama i Honor spojrzała na ekran.
    Widniała na nim cyfra dwa, a poprzedzający ich statek właśnie rozpoczynał podejście.
    — Dziękuję, panie Kanehama. Sternik, proszę wziąć kurs na nexus.
    — Aye, aye, ma’am… Jest kurs na nexus. Wayfarer powolutku posuwał się do przodu, a Honor jak zwykle spięła się wewnętrznie. Wormhole było anomalią astrofizyczną, której natury tak na dobrą sprawę nikt nie poznał. Można ją było określić jako szczelinę we wszechświecie, gdzie istniała fala grawitacyjna jeszcze silniejsza niż któraś z Ryczących Głębi. Był to tunel nadprzestrzeni z obu końców wychodzący z normalnej przestrzeni i dostanie się doń nie wymagało spełnienia żadnych warunków koniecznych do normalnego wejścia w nadprzestrzeń czy też wyjścia z niej. Należało tylko dokładnie wycelować w nexus i używać żagli. Jeden z instruktorów określił to jako „pływanie kajakiem po tsunami” i Honor uważała, iż jest to trafne określenie.
    Do obliczeń właściwego kursu służyły komputery i dla większości oficerów po pierwszych kilku tranzytach była to rutyna. Świadczyły o tym zresztą zachowania, które obserwowała — porucznik Kanehama siedział odprężony, sternik działał automatycznie, czemu trudno się było dziwić — miał piętnaście lat praktyki.
    — Proszę postawić dziobowy żagiel, panie Tschu — poleciła, spoglądając na ekranik łączności.
    — Aye, aye, ma’am. Dziobowy żagiel… postawiony.
    — Doskonale.
    Tschu wyznaczył do służby na tej wachcie najlepszych i ekran okrętu bez problemów spadł do połowy mocy, gdyż generowały go tylko węzły rufowego pierścienia. Dziobowy pierścień natomiast wytwarzał mający trzysta kilometrów średnicy krąg kierunkowy grawitacji wokół kadłuba, zwany od nazwiska wynalazczyni „żaglem Warshawskiej” lub po prostu żaglem. Stanowił on podstawę napędu nadprzestrzennego.
    — Przygotować się do postawienia rufowego żagla — powiedziała cicho, nie spuszczając wzroku z ekranu manewrowego.
    Przy takiej prędkości istniał piętnastosekundowy margines błędu, nim fala grawitacyjna zniszczy rufowy pierścień napędu, ale niewłaściwie przeprowadzony tranzyt powodował zawroty głowy i nudności u ludzi, a żaden kapitan nie lubił mieć zarzyganego okrętu i wyglądać niezdrowo. Dlatego wszyscy starali się wykonać ten manewr bezbłędnie. Honor obserwowała wskazania przyrządów i w chwili, w której prędkość osiągnęła stosowną wielkość, co oznaczało, że funkcję napędu przejął żagiel, poleciła:
    — Proszę postawić rufowy żagiel!
    — Aye, aye, ma’am. Rufowy żagiel… postawiony — zameldował Tschu.
    Okręt drgnął lekko i zwiększył szybkość. Teraz jego jedyny napęd stanowiły żagle, choć technicznie nadal był w normalnej przestrzeni.
    Ekran manewrowy zgasł na moment i rozjarzył się ponownie — przez sekundę okręt nie istniał, zniknął bowiem z przestrzeni w systemie Manticore, a jeszcze nie pojawił się w przestrzeni systemu docelowego. A w następnej sekundzie pojawił się w układzie Gregor oddalonym o sto osiem lat świetlnych w przestrzeni Einsteinowskiej. Od gwiazdy systemu Sierra, typu F9 zwanego Gregor A dzieliło okręt siedemset minut świetlnych. Żagle rozbłysły błękitem, wytracając nadmiar energii, generator hipernapędu wyłączył się automatycznie i okręt wyleciał płynnie z terminalu.
    — Tranzyt zakończony, ma’am — zameldował mat O’Halley.
    — Dzięki, panie O’Halley. Poruczniku Kanehama, był to doskonale przeprowadzony manewr — pochwaliła i poleciła komandorowi Tschu: — Proszę zrekonfigurować napęd, panie Tschu.
    — Aye, aye, ma’am… Rekonfiguracja zakończona, ma’am.
    Żagle zniknęły, na ich miejscu pojawiły się ekrany i okręt oddalił się trasą wylotową, robiąc miejsce następnemu w kolejce Parnassusowi. Honor przyjrzała się ekranowi taktycznemu. Terminal Gregor także broniony był przez system fortów, ale mniejszych niż Manticore. Było ich także zdecydowanie mniej niż w macierzystym systemie.
    — Wywołanie z Dowództwa Obrony Gregora, milady — zameldował porucznik Cousins.
    — Proszę nadać nasz numer identyfikacyjny — poleciła Honor.
    Procedura była standardowa i poddawana była jej każda jednostka wylatująca z terminalu. Natomiast miła była szybkość, z jaką nastąpiła.
    — Mamy zgodę na wylot, milady — oznajmił Cousins. — Kontradmirał Freisner przekazuje pozdrowienia i żałuje, że nie będzie pani mogła zjeść z nim kolacji, milady.
    — Proszę przekazać wyrazy szacunku admirałowi i podziękować za zaproszenie, panie Cousins. Proszę też powiedzieć, że mam nadzieję skorzystać z niego w drodze powrotnej.
    — Aye, aye, milady.
    Na ekranie pojawił się Parnassus, przyspieszając śladem Wayfarera, a Honor żałowała, że nie może skorzystać z zaproszenia. Niestety byłoby zupełnie nienormalne, gdyby dowódca obrony Gregora zapraszał na kolację zwyczajnego kapitana dowodzącego konwojem złożonym z czterech statków. Po prostu musiałoby to wzbudzić podejrzenia, a tego właśnie chcieli wszyscy uniknąć. Poza tym konwój, do którego miała dołączyć Grupa Wydzielona 1037, by wraz z nim dolecieć do systemu Sachsen, centrum administracyjnego sektora o tej nazwie, już czekał gotów do wyruszenia. Jedynie dowodząca eskortą złożoną z dwóch niszczycieli komandor Elliot wiedziała, czym naprawdę są statki Honor. Ta ostatnia zresztą miała nadzieję, że zostanie potraktowana ze zwyczajową średnio uprzejmą niecierpliwością okazywaną zwykle kapitanom frachtowców przez oficerów RMN dowodzących eskortą.
    — Ma pani potwierdzone położenie konwoju, pani Hughes? — spytała oficera taktycznego.
    — Mam, milady — potwierdziła komandor porucznik Jennifer Hughes. — Namiar 013 na 101, odległość dwa koma trzy miliona kilometrów.
    — Dziękuję, komandorze Hughes. Panie Kanehama, proszę dołączyć do konwoju.
    — Aye, aye, ma’am. Sternik: kurs 013 na 101, przyspieszenie pięćdziesiąt g.
    — Aye, aye, sir. Jest 013 na 101 i pięćdziesiąt g — potwierdził mat O’Halley.
    Honor założyła nogę na nogę, starając się nie okazać niecierpliwości. Pomimo całego pośpiechu, tysięcy detali i wątpliwości związanych z załogą, jak też nieznajomości dokładnej skali zagrożenia, któremu musi stawić czoła, rozpoczęła wreszcie wykonywanie kolejnego zadania w służbie Jej Królewskiej Mości.
    Było to głupie, ale czuła się tak, jakby wróciła do domu, i prawdę mówiąc, nie mogła się doczekać, kiedy spotka się z niewiadomym.

ROZDZIAŁ X

    — Zawrócili i atakują ponownie! — głos komandor porucznik Hughes zbiegł się z odpaleniem kolejnej salwy rakiet, której celem był Gudrid. — Potrzebuję tych sensorów nawigacyjnych już!
    Wanderman pochylony nad sondą diagnostyczną czuł pot płynący po twarzy. Wokół słychać było przyciszony gwar typowy dla akcji bojowej, zwłaszcza niespodziewanej — zostali zaskoczeni całkowicie, a sądząc po natężeniu ognia, mieli przeciwko sobie całą eskadrę korsarską, nie pojedynczego pirata. Pierwszym ostrzeżeniem była salwa rakiet, która zniszczyła jeden z niszczycieli eskorty, a w ślad za rakietami pojawił się przeciwnik.
    — Wiem, że tam są! — warknęła porucznik Wolcott, pomocnik oficera taktycznego.
    Aubreyowi zrobiło się wstyd — kimkolwiek byli napastnicy, sprzęt do walki radioelektronicznej mieli doskonały: sensory Wayfarera były kompletnie ogłupione. Mieli też przynajmniej jeden okręt wyposażony w ciężkie rakiety lub w zasobniki holowane, gdyż ostrzeliwali drugi niszczyciel spoza zasięgu sensorów aktywnych. W nadprzestrzeni wszystkie sensory miały poważnie zmienione zasięgi z uwagi na gęstość i różnorodność cząsteczek, a w połączeniu z zagłuszaniem i zakłóceniami emitowanymi przez okręty wroga i jego rakiety oznaczało to, że znalezienie celu było niemożliwe bez sensorów grawitacyjnych, które bez trudu wykryłyby źródła napędów. A cały system sensorów grawitacyjnych przestał działać i Aubrey nie był w stanie go naprawić.
    — Thomas zniszczony! — oznajmił ktoś.
    Hughes zaklęła głośno — trzech korsarzy zostało unicestwionych, ale sami stracili właśnie czwarty kuter rakietowy, a Gudrid także został trafiony.
    — Zmiana priorytetu celów! Uwaga z lewej burty! — oznajmiła Hughes, uruchamiając artylerię główną.
    Potężne działa poruszyły się, namierzając cel, który wszedł nieopatrznie w ich zasięg.
    — Awaria grasera numer pięć! — warknął ktoś.
    Aubrey usłyszał nad głową gorączkowy klekot klawiatury i stłumioną wiązankę.
    — Cholera! — zakończyła Hughes pochylona nad klawiaturą: mściły się brak doświadczenia i niezgranie załogi. — Zablokuj go i przełącz na mnie!
    — Zablokowałem… zaraz… przełączony!
    — Mam namiar celu! — zawołała Wolcott.
    — Ognia!
    Osiem graserów odpaliło jak jeden przez otwarte w burcie ambrazury i zbliżający się okręt wielkości krążownika liniowego zniknął w oślepiającym rozbłysku.
    — Dorwaliśmy go — ucieszył się ktoś.
    — Ano, tylko teraz wiedzą, w co jesteśmy uzbrojeni — burknął ktoś inny.
    — Wystrzelić zasobniki? — spytała Wolcott.
    — Nie! — Hughes potrząsnęła głową. — Nadal nie mamy do czego strzelać.
    Wolcott umilkła i siedziała bezczynnie. Gudrid stracił rufowe drzwi ładunkowe, trafione przypadkową wiązanką lasera zaraz na początku ataku, co zablokowało jego system wystrzeliwania zasobników. Tylko Wayfarer mógł ich użyć, ale jeśli zrobi to wobec celów, które da się zlokalizować, pozostałe, znajdujące się poza zasięgiem, skoncentrują ogień na nim, a biorąc poprawkę na słabość opancerzenia i nieodporność na trafienia, oznaczało to szybki koniec krążownika pomocniczego.
    Aubrey zaklął pod nosem, gdy ekran sondy zamigotał i zaczęły się przezeń przelewać szeregi cyfr i schematów. Sonda sprawdzała tak oprogramowanie, jak i sprzęt sensorów grawitacyjnych, ale to musiało potrwać. Ginger na pewno już wiedziałaby, w czym tkwi problem, ale została ranna i…
    Obraz na ekraniku zamarł, a w rogu zaczęła pulsować czerwona lampka. Sprawdził, co poszło, i zaklął ponownie. Trafienie w główne stanowisko sensorów grawitacyjnych wywołało spięcie, które zablokowało anteny. Bezpieczniki uratowały je przed zniszczeniem, ale prąd, nie mając ujęcia, popłynął systemem przekazywania danych i przepalił główny bufor zapasowego stanowiska. Żeby to naprawić, trzeba było wymienić cały element, co potrwa z godzinę.
    — Linnet zniszczony! — rozległo się nad jego głową, gdy ostatni okręt eskorty przestał istnieć.
    — Teraz zabierają się za nas! — oznajmiła niespodziewanie porucznik Wolcott. — Bogey siedem i osiem nadlatują niżej od nas od rufy namiar 240 na 236, a trzynasty i czternasty wyżej z prawej burty namiar 119 na 033. Próbują nas wyprzedzić i przeciąć nasz kurs!
    — Pokaż mi! — rozkazała Hughes i Wolcott przełączyła obraz na główny ekran taktyczny.
    Komandor porucznik Hughes przyglądała się mu przez chwilę, nim poleciła:
    — Sternik: obrót na lewą burtę, kurs 330 w tej samej płaszczyźnie!
    — Aye, aye, ma’am… Jest obrót na lewą i kurs 330 w płaszczyźnie — potwierdził mat O’Halley.
    Wayfarer wykonał manewr z gracją ciężarnej krowy.
    — John i Andrew załatwili Bogey dziewięć, ma’am! — zameldował ktoś, ale Hughes nie zareagowała.
    Wpatrywała się w ekran, na którym krążownik pomocniczy ustawił się właśnie dennym ekranem do napastników nadlatujących z prawej, biorąc równocześnie kurs prostopadły do reszty konwoju. W ten sposób zwrócił się lewą burtą ku drugiej grupie atakujących, którzy nadlatywali „od dołu”: obie jednostki wielkością przypominały ciężkie krążowniki. Wprowadziła do komputera kolejne polecenie.
    — Bogey siedem i osiem w namiarze radarowym, ma’am! — zameldowała porucznik Wolcott.
    — Ognia, jak tylko działa wycelują!
    — Jezu, już po Gudrid — jęknął ktoś. — Przełamał się!
    Aubrey zamknął oczy, gorączkowo myśląc.
    — Carol, znajdź mi tego, który nas ostrzeliwuje! — jęknęła Hughes.
    Napastnicy zaatakowali, gdy konwój zmieniał fale grawitacyjne w nadprzestrzeni, czyli wówczas, gdy był najbardziej bezbronny. Obie fale oddzielało ponad pół dnia świetlnego w najbliższym miejscu, co oznaczało przelot z maksymalną możliwą dla konwoju prędkością trwający prawie trzydzieści godzin. Przez ten czas wszystkie jednostki poruszały się, używając napędu typu impeller, a więc napastnicy dysponowali ekranami, osłonami burtowymi i mogli używać rakiet, frachtowce zaś były najwolniejsze i mniej zwrotne. Co gorsza nikt ich nie zauważył dzięki wyjątkowo złym warunkom panującym w tym rejonie oraz dzięki zaskakująco drobnemu wyposażeniu radioelektronicznemu.
    Ich pierwsza salwa poważnie uszkodziła oba niszczyciele eskorty i uniemożliwiła Gudrid wykorzystanie zasobników. Komandor Hughes skorzystała z zamieszania i wysłała do akcji kutry rakietowe. Ich niespodziewane pojawienie się wymusiło zmianę taktyki atakujących, ale nie odstraszyło ich. Najwyraźniej doszli do wniosku, że ładunek musi być niezwykle cenny, skoro jest tak silnie broniony, i pomimo ciężkich strat kontynuowali atak. Wayfarer i pozostałe kutry mogły ich nadal zniszczyć, ale nie wiedząc, gdzie szukać pozostających z dala okrętów ostrzeliwujących ich rakietami, nie mieli szans na zwycięstwo. Gdyby nie ten cholerny bufor, to…
    Zaraz! Aubrey nagle otworzył oczy, sprawdził coś na klawiaturze i uśmiechnął się mściwie. Było to całkowicie niezgodne z zasadami i na dodatek stanowiło prymitywną prowizorkę, ale powinno zadziałać. Jeśli wyłączy jedno stanowisko radaru, prześle dane z zapasowego stanowiska sensorów grawitacyjnych przez jego system do zapasowej centrali radarowej przez krzyżówkę 361, a potem… — Lewa burta ogień! — rozkazała Carolyn Wolcott i grasery krążownika przemówiły ponownie, zmieniając obu napastników w gorące obłoki zjonizowanego gazu.
    Jeden z nich zdążył wystrzelić i przez wredny przypadek strzał z jednego działa laserowego trafił — przebił się przez osłonę burtową i zniszczył grasery numer trzy i pięć oraz uszkodził wyrzutnie siedem i dziewięć. Na stanowiskach obu dział zginęły całe obsługi.
    Aubrey nawet nie zwrócił na to uwagi. Programował stosowne polecenia bardziej intuicyjnie niż zgodnie z tym, czego go nauczono, bo nikt dotąd niczego podobnego nie próbował, a on nie miał czasu, by sprawdzać wszystko po kolei jak należy. Szedł na skróty, ale polecenia powinny zadziałać. Skończył, puścił klawiaturę i sięgnął po narzędzia.
    — Uważać na dwóch pozostałych! — przypomniała Hughes.
    — Nieprzyjaciel przenosi ostrzał rakietowy z Gudrid na nas, ma’am — zameldował porucznik Jansen ze stanowiska obrony rakietowej.
    — Zrób, co możesz! — poleciła zwięźle Hughes.
    Aubrey szczupakiem rzucił się pod ekran radarowy.
    Miejsca nie było dużo, a Jansen, o niczym nie uprzedzony, wrzasnął nagle i podskoczył, czując jego dotyk na swoich nogach. W następnej sekundzie cofnął je jak mógł, robiąc mu miejsce. Aubrey zdjął przedni panel i zmusił się do uważnego sprawdzenia połączeń, nim zacisnął krokodylka na jednym z gniazd wejściowych. Przetoczył się na plecy, podciągnął, łapiąc za blat konsolety, i odepchnął nogami od obudowy. Przejechał na tyłku do stanowiska kierowania ogniem i wtoczył się pod nogi Carolyn Wolcott.
    Ta zobaczyła go, gdy był w drodze, i zdążyła odsunąć się z fotelem, robiąc mu miejsce i nie przerywając pracy.
    — Paul stracił ekran, ma’am. Galactic Traveler został dwa razy trafiony w rufowy pierścień i traci przyspieszenie.
    — Sternik, kurs na Traveleral — poleciła Hughes. — Prawoburtowe działa pełna gotowość! Bogey jedenaście i trzynaście wyprzedzają nas.
    — Rakiety w zasięgu! — zameldował Jansen w momencie, w którym Aubrey skończył ostatnie podłączenie i uaktywnił swój program. — Straciliśmy radar numer sześć! Spróbuję zmusić go…
    — Sensory grawitacyjne sprawne! — zagłuszył go radosny głos Wolcott. — Dwa nieprzyjacielskie okręty w namiarze 019 na 203, odległość półtora miliona kilometrów! Wyglądają na zmodyfikowane frachtowce i to one do nas strzelają, ma’am!
    — Mam je! — w głosie Hughes zabrzmiała mściwa satysfakcja. — Przygotować się do odpalenia zasobników!
    — Programowanie parametrów celu… zakończone i przyjęte! — oznajmiła Wolcott. — Zasobniki gotowe, ma’am.
    — Odpalać! — rozkazała Hughes.
    Sześć zasobników pojawiło się za rufą Wayfarera, zaskakując kompletnie atakujących. Nikt nawet nie próbował do nich strzelać, a moment później ich silniczki manewrowe ożyły, ustawiając je na zaprogramowanych pozycjach, a ledwie się tam znalazły, odpaliły rakiety i sześćdziesiąt pocisków większych niż te, którymi dysponowali atakujący, pomknęło ku obu celom.
    Aubrey wygramolił się spod konsoli sterowania ogniem, dysząc ciężko, i wlepił wzrok w główny ekran taktyczny. Odległość nie była wielka i rakiety szybko ją pokonały, detonując i tnąc przestrzeń dziesiątkami promieni laserowych. Część z nich dotarła do obu okrętów rakietowych, które miały jeszcze słabszą obronę przeciwrakietową niż Wayfarer, toteż eksplodowały po wielokrotnych trafieniach.
    — Hura! — wrzasnął ktoś.
    — Gdzie te dwa?! — warknęła Hughes, nie zapominając o zagrożeniu, jako że najbliższa para napastników, gdyby została zignorowana, mogła nadal ich zniszczyć.
    Korsarze jednak mieli dość — stracili ponad połowę eskadry i gdy na dodatek odkryli, jaką siłą ognia rakietowego dysponuje upatrzona ofiara, przestali mieć ochotę do dalszej walki. Zmienili kursy i zaczęli oddalać się z dużym przyspieszeniem, na wszelki wypadek ustawiając się ekranami do krążownika pomocniczego.
    — Odpalaj dalej, Carol! — Hughes wyszczerzyła zęby w drapieżnym uśmiechu. — Chcę dostać tylu, ilu tylko się da!
    — Aye, aye, ma’am. Nowe parametry celu przyjęte. Odpalam!
    Kolejne zasobniki pojawiły się za rufą okrętu. Uciekający korsarze byli znacznie trudniejszym celem, ale po piątej salwie obie jednostki zostały zniszczone. Tych po drugiej stronie konwoju nie dało się dosięgnąć, toteż uciekli nie ostrzeliwani. Komandor porucznik Hughes opadła na oparcie fotela z westchnieniem ulgi, a Aubrey klapnął na podłogę i otarł pot z czoła. Ekrany zgasły, po sekundzie rozjarzyły się ponownie, ukazując nietknięty konwój lecący z falą grawitacyjną MSY00291. Hughes przygładziła włosy, spojrzała na obsadę mostka i oceniła:
    — Nie tak najgorzej. Spóźniliśmy się z wykryciem ich, ale kiedy już zaczęła się strzelanina, spisaliście się naprawdę dobrze.
    — Zgadzam się z tą oceną — od strony drzwi dobiegł znajomy sopran i Aubrey pospiesznie zerwał się z podłogi.
    W otwartych drzwiach symulatora Alfa stała kapitan Harrington. Za nią widać było otwarte drzwi do symulatora Beta, skąd komandor Cardones dowodził korsarzami. W ramionach Honor trzymała treecata. Aubrey nie miał pojęcia, jak długo tam stała. Sądząc z wyrazu twarzy komandor porucznik Hughes, nie tylko on się nad tym zastanawiał.
    Wszyscy wstali, gdy Harrington weszła do pomieszczenia, ale usłyszeli natychmiast:
    — Wszyscy spocznij. Zasłużyliście sobie, żeby spokojnie posiedzieć.
    Komentarz skwitowały pełne satysfakcji uśmiechy, a Honor podeszła do stanowiska Hughes i wbiła jakieś polecenie na klawiaturze. Na ekranie taktycznym pojawił się i zamarł obraz sytuacji w momencie, w którym dostrzegli wreszcie oba okręty rakietowe.
    — Sądziłam, że Rafe was załatwił tym trafieniem w stanowisko sensorów grawitacyjnych — powiedziała.
    — Ja też, ma’am — przyznała Hughes szczerze i z uczuciem.
    — Cóż, jeśli jemu się nie udało, to piratom nie uda się tym bardziej — uśmiechnęła się lady Harrington.
    Treecat bleeknął potwierdzająco.
    — Załatwiłby nas, gdyby nie Carol — przyznała Hughes. Porucznik Wolcott pokręciła energicznie głową w geście zaprzeczenia.
    — To nie dzięki mnie, skipper — wyjaśniła. — To zasługa Wandermana. Nie wiem, co zrobił, ale to podziałało! — I wskazała z uśmiechem na Aubreya.
    — Zauważyłam — zgodziła się lady Harrington, koncentrując na nim uwagę.
    Aubrey poczuł, że się rumieni, ale stanął na baczność i spojrzał jej w oczy, krótko, ale zawsze.
    — Co zrobiłeś? — zaciekawiła się.
    — Ja… puściłem dane inna trasą, ma’am… to jest milady — poprawił się, czerwieniejąc jeszcze bardziej.
    — Ma’am w zupełności wystarczy — powiedziała łagodnie. — A co konkretnie zrobiłeś?
    — Cóż… antena była sprawna, a w systemie nie działał tylko bufor, którego nie zdążyłbym wymienić, ma’am. Wszystkie dane z anten biegną przez łącze 361, zwane krzyżówką, i dalej ulegają obróbce komputerowej. — Aubrey przełknął ślinę. — Więc zmieniłem program i zmusiłem główny komputer do wyświetlania ich zamiast danych z radaru numer sześć.
    — A to dlatego go straciłem! — ucieszył się porucznik Jansen. — Wiesz, że przy okazji wyłączyłeś mi połowę prawoburtowych radarów obrony przeciwrakietowej?
    — Ja… — Aubrey spojrzał na niego rozpaczliwie, ponownie przełknął ślinę i wypalił: — Nie myślałem o tym, sir. Jedyne, o czym mogłem myśleć, to jak przywrócić odczyt sensorów grawitacyjnych i…
    — I nie było czasu, by o tym dyskutować — dokończyła za niego lady Harrington. — Dobra robota, Wanderman. Bardzo dobra robota. To był pokaz błyskawicznego myślenia i inicjatywy… Nie sądzę, bym wcześniej słyszała o takiej możliwości.
    I przyjrzała mu się uważniej. Co więcej, jej treecat także.
    — Bo to nie powinno się udać. — Hughes sprawdziła coś na ekranie i gwizdnęła bezgłośnie. — 361 to rzeczywiście łącze krzyżowe, ale nadal nie rozumiem, jak on wymusił kompatybilność danych. Żeby to osiągnąć, musiał przekonać komputer bojowy do użycia trzech niezależnych programów.
    Potrząsnęła głową z niedowierzaniem i wszyscy spojrzeli na Aubreya. Ten miał ochotę zapaść się pod pokład, co mu się naturalnie nie udało. Kapitan zaś tylko się uśmiechnęła i uniosła pytająco brwi.
    — Skąd wziąłeś odpowiedni program? — spytała.
    Aubrey poczuł się z lekka nieswojo.
    — Ja… napisałem po drodze… ma’am — przyznał.
    Lady Harrington roześmiała się.
    — Po drodze? — powtórzyła z uznaniem. — Mamy jeszcze trochę problemów na pokładach artyleryjskich, ale wygląda na to, że na mostku ma pani doskonałą ekipę, komandor Hughes. Wyrazy uznania dla wszystkich.
    Aubreyowi zrobiło się nagle przyjemnie, podobnie jak pozostałym, kapitan zaś posadziła treecata na prawym ramieniu i skierowała się ku wyjściu. Jednak nim wyszła, przystanęła i odwróciła się.
    — Chciałabym sprawdzić nagranie ćwiczeń dziś wieczorem, pierwszy. Możecie zjeść ze mną kolację, razem z porucznik Wolcott?
    — Oczywiście, milady.
    — Doskonale. I proszę, weźcie ze sobą zapis improwizacji Wandermana. Może da się ją oczyścić i umieścić w banku pamięci na wypadek, gdyby okazała się potrzebna w przyszłości.
    — Aye, aye, ma’am.
    — No to zajmijcie się tym po drodze — poleciła miękko i uśmiechnęła się do Aubreya.
    A potem opuściła symulator.

* * *

    Honor siedziała w swoim fotelu na mostku, obserwując, jak konwój wytraca prędkość, kierując się nadal wraz z falą MSY-002-91 ku granicy pasma beta, by potem wyjść w normalną przestrzeń. Obiektywnie wytracali szybkość w tempie czterystu g, co w normalnych warunkach dawno zabiłoby wszystkich na pokładach, ale nawet najsłabsze nadprzestrzenne fale grawitacyjne były wielokroć potężniejsze od wszystkiego, co człowiek stworzył, a ich granice bezwładnościowe były także znacznie szersze, a poza tym był to obiektywny pomiar. Subiektywnie nadal poruszali się w granicach technicznych możliwości sprzętu. Nie musieli zresztą wytracać szybkości, bowiem przy zmianie pasma na niższe, jednostka i tak traciła ponad dziewięćdziesiąt procent prędkości. Powodowało to jednak przy dużej prędkości wyjściowej niemiłe przeżycia załogi i duże obciążenie węzłów alfa, wobec czego frachtowce wolały łagodniejsze przejścia ku zadowoleniu księgowych i właścicieli.
    Konwój zbliżał się do systemu New Berlin, stolicy Imperium Andermańskiego położonego około czterdziestu dziewięciu lat świetlnych od układu Gregor. Eskorta mogłaby tę trasę pokonać w siedem dni obiektywnych (lub pięć pokładowych), ale musiałaby wejść w pasmo alfa, a najstarsze statki konwoju mogły bezpiecznie osiągnąć ledwie pasmo delta, więc komandor Elliot zdecydowała się lecieć w dolnej strefie tego pasma. Dlatego też przelot zajął im dwadzieścia dni obiektywnych (siedemnaście pokładowych). Komandor Elliot na wszelki wypadek uzgodniła to z Honor jako najstarszym stopniem oficerem w konwoju, o czym nikt z pozostałych kapitanów nie musiał wiedzieć. Była to czysta formalność, a Honor wcale nie zależało na pośpiechu, raz, że mogłoby to wzbudzić podejrzenia, dwa, że miała w ten sposób więcej czasu na symulowane ćwiczenia podobne do tych, w których Jennifer Hughes nadszarpnęła nieco reputację Cardonesa.
    Uśmiechnęła się na to wspomnienie i odruchowo poszukała go wzrokiem. Podpisywał właśnie jakąś korespondencję, nieświadom jej zainteresowania. Rafe był doskonałym oficerem taktycznym, ale nie był nieomylny — gdy zrozumiał, że sensory grawitacyjne Wayfarera zostały wyłączone z walki i Gudrid nie może użyć zasobników holowanych, poszedł na całość. Co prawda zasady ćwiczeń zabraniały mu korzystania z własnej wiedzy o wyposażeniu i uzbrojeniu statków-pułapek, dopóki nie zostało ono użyte, i zrobił co mógł, by się do tego dostosować, ale nie sposób było tych wiadomości wymazać mu z pamięci. Logiczny zresztą był wniosek, że coś musiało nawalić w systemie sensorów grawitacyjnych, gdy Wayfarer nie ostrzelał jego okrętów rakietowych. Postawił wszystko na jedną kartę i gdyby nie improwizacja Wandermana, wygrałby.
    Istnieli oficerowie, którzy mieliby to Wandermanowi za złe, Rafe natomiast był zachwycony. Za zgodą Honor przeniósł chłopaka do obsady mostka i mimo braku starszeństwa przydzielił Carolyn Wolcott na szefa napraw jako pełniącego obowiązki mata. Wanderman nie do końca wierzył we własne szczęście i Honor nie potrzebowała Nimitza, by wiedzieć, że ma do czynienia z ciężkim przypadkiem uwielbienia swej skromnej osoby. Ponieważ chłopak wydawał się nad nim panować, nie poruszała tego tematu — w końcu tylko raz ma się pierwszy w życiu przydział bojowy i marzenia. Nie było sensu go zawstydzać, a rozwianiem ich zajmie się już życie.
    Jej myśli niejako automatycznie przeszły z niego na Carolyn Wolcott. Od swego pierwszego przydziału na ciężki krążownik Fearless Carolyn dojrzała psychicznie — jako pełny porucznik dosłownie emanowała wiarą we własne możliwości i kompetencję. Od Wandermana była starsza ledwie o dziewięć lat standardowych, co w społeczeństwie powszechnie stosującym prolong było niewielką różnicą, ale widać było, że wzbudza jego podziw i szacunek.
    Dalsze rozmyślania przerwało jej wyjście z nadprzestrzeni — na ekranie wizualnym plastyczny chaos zastąpił kojący nerwy widok gwiazd i czarnej pustki. Prosto przed dziobem mieli oddaloną o dwadzieścia pięć minut świetlnych gwiazdę typu G4, czyli słońce systemu New Berlin. Z tej odległości wydawało się niewielkie, za to ekran taktyczny rozjarzył się dziesiątkami sygnatur napędów. Najbliższa znajdowała się zaledwie o sekundy świetlne, a jedna z nich kierowała się w ich stronę ze spacerowym przyspieszeniem dwustu g.
    Minęło kilkanaście sekund, nim porucznik Cousins odchrząknął i zameldował:
    — Komandor Elliot została wywołana przez niszczyciel Imperialnej Marynarki, milady.
    — Dziękuję, poruczniku.
    Honor włączyła się w sieć łączności eskadry i przysłuchiwała się wymianie rutynowych pytań i odpowiedzi między obu niszczycielami. Okręt pikiety andermańskiej zbliżał się do momentu, gdy jego sensory potwierdziły informacje przekazane z pokładu HMS Linnet, po czym zawrócił na pierwotną pozycję, nadając uprzejme zaproszenie do podróży. Wszystko to sprawiało raczej nierzeczywiste wrażenie, najprawdopodobniej dlatego, że Honor przybywała z państwa prowadzącego wojnę i zdążyła zapomnieć, jak wygląda pokojowa rutyna patrolowa.
    Konwój zmierzał więc spokojnie w głąb systemu, kierując się ku orbitalnym magazynom i platformom przeładunkowym okrążającym planetę Potsdam, stolicę Imperium. Na innych orbitach parkingowych znajdowało się całkiem sporo okrętów wojennych rozmaitych klas, w tym trzy pełne eskadry liniowe, którym Honor przyglądała się z zazdrością. Imperialna Marynarka była mniejsza od Royal Manticoran Navy, ale jej uzbrojenie i wyposażenie prawie dorównywało jakością używanym przez RMN. Źle się stało, iż rząd księcia Cromarty’ego nie zdołał nakłonić władz Imperium do wstąpienia do Sojuszu. Jeśli Królestwo Manticore ulegnie, Imperium będzie kolejnym celem Ludowej Republiki, a te nowoczesne okręty z doskonale wyszkolonymi załogami byłyby nieocenioną pomocą.
    Niestety, Dom Andermanów nie myślał w ten sposób. A raczej aktualny Imperator — Gustaw XI — nie miał zamiaru angażować się w wojnę tak długo, jak długo nie będzie miał z tego określonych korzyści. Taki styl rozumowania był, zdaje się, dziedziczną cechą wszystkich przedstawicieli tej rodziny. Pokolenia imperatorów rozszerzyły granice w powolnej, ale nieustannej ekspansji, wykorzystując odwieczną zasadę, że gdzie dwóch się bije, tam trzeci korzysta. Jak na razie Królestwo Manticore dawało sobie radę lepiej niż dobrze, więc Gustaw XI czekał, mając nadzieję, iż nadejdzie w końcu ów krytyczny moment, w którym w zamian za pomoc swej floty uzyska ustępstwa dotyczące Konfederacji. Honor prywatnie uważała to za raczej krótkowzroczne postępowanie, ale trudno było oczekiwać innego po przedstawicielu rodu Andermanów. Dobrze choć, że Imperium cieszyło się reputacją wiernego sprzymierzeńca — kiedy już zdecydowało się stanąć po czyjejś stronie, robiło to konsekwentnie do końca.
    Obie te kwestie były zresztą całkowicie zrozumiałe, jeśli wzięło się pod uwagę, iż twórcą Imperium był Gustaw Anderman — jeden z najlepszych strategów wszechczasów, a z zawodu najemnik. Kiedy zdecydował się przejść na emeryturę, zrobił to na swój sposób, czyli na swoim terenie. Jego potomkowie zdawali się dziedziczyć może nie talent strategiczny, ale ogólne podejście do życia i do Imperium. Zadziwiające było to, że im się udawało, i Imperium rosło w siłę i rozszerzało swe granice. W ciągu ostatnich sześciu czy siedmiu standardowych stuleci kilkudziesięciu uzdolnionych wodzów i watażków próbowało stworzyć sobie kieszonkowe królestwa, lecz udało się to tylko w tym jednym przypadku. Być może dlatego, że dynastia andermańska składała się z nader kompetentnych władców. Nie oznaczało to bynajmniej, że byli oni wolni od wad, a zwłaszcza dziwactw, i to zaczynając od samego jej założyciela.
    Gustaw Anderman był mianowicie przekonany, że jest kolejnym wcieleniem pruskiego władcy Fryderyka Wielkiego. Przeświadczenie to było tak głębokie, że paradował nawet w stosownym stroju, zgodnym z modą dworską z V wieku przed Diasporą. Nikt się z niego nie wyśmiewał, bo jeśli jest się tak dobrym dowódcą, można mieć dziwactwa, zwłaszcza, że nikomu w sumie one nie przeszkadzały. Natomiast trudno było określić takie zachowania jako normalne. Protoplastę rodu przyćmił Gustaw VI, który ucinał sobie pogawędki z ukochanym krzewem róż. Cierpliwość otoczenia i poddanych skończyła się, gdy spróbował mianować go kanclerzem. Pozbyto się go sprawnie i po cichu — Gustawa VI, nie krzewu, co stworzyło kolejny problem. Zgodnie z imperialnym prawem dziedziczyć mogli jedynie męscy potomkowie, a Gustaw VI był bezdzietnym jedynakiem. Miał za to kilku kuzynów i wojna domowa praktycznie już się rozpoczęła, gdy najstarsza z jego trzech sióstr wzięła sprawy w swoje ręce. I stworzyła prawną fikcję — skłoniła bowiem Radę do oświadczenia, że jest mężczyzną, i jako Gustaw VII została koronowana i przejęła kontrolę nad całą flotą domową. Po czym zaprosiła wszystkich pretendentów do tronu, by spróbowali go jej odebrać. Żaden nie zaryzykował, toteż jako „Jego Cesarski Majestat Gustaw VII” rządziła Imperium przez następne trzydzieści osiem standardowych lat. Przeszła też do historii jako jeden z najlepszych władców, co mówi samo za siebie.
    Władcy tej dynastii postępowali rozsądnie — ofiarom podbojów zapewniali dużą lokalną autonomię, a podbijali systemy, które z rozmaitych powodów znajdowały się w kłopotach, ot choćby jak Republika Gregor. Cały system wstrząsany był wyjątkowo krwawą wojną, toteż wszyscy z ulgą przyjęli pojawienie się Imperialnej Marynarki, która zaprowadziła ład i utrzymywała pokój. Imperium od samego początku miało skłonność do „ratowania” planet czy nawet systemów, które podbijało — i metoda ta przynosiła doskonałe rezultaty.
    Zaczęło się, gdy flota Gustawa Andermana pojawiła się na orbicie planety zwanej obecnie Potsdam, a wtedy Kuan Yin. Kuan Yin to imię chińskiej bogini miłosierdzia, co było zdecydowanie nietrafionym wyborem, gdyż Chińczycy, którzy ją zasiedlili, znaleźli się w pułapce prawie równie groźnej jak koloniści na Graysonie. Wyruszyli z Ziemi przed odkryciem żagli Warshawskiej i odbyli trwającą wieki podróż w hibernacji. A gdy dotarli na miejsce, odkryli, że ekipa Zwiadu Kartograficznego nie zauważyła pewnego drobiazgu w ekosystemie planety, a konkretnie w jej mikrobiologii. Ziemia była odpowiednio bogata w pierwiastki i większość innych składników niezbędnych do uprawy ziemskich roślin, ale mikroorganizmy okazały się mieć niespożyty apetyt na chlorofil i masakrowały każdą odmianę zboża wysianą przez kolonistów. Nie stanowiło to bezpośredniego zagrożenia dla zwierząt i ludzi, ale ponieważ niemożliwe było wyżywienie się wyłącznie lokalnymi roślinami, pośrednio okazało się zagrożeniem śmiertelnym. Zbiory ziemskich zbóż były tak mizerne, że kolonistom zagroziła śmierć głodowa. Kosztem upiornego wysiłku zdołali przeżyć, ale stracili część upraw, a pożywienie stało się monotonne i na dłuższą metę niekompletne, powodując osłabienie organizmów. Poza tym koloniści cały czas i energię musieli poświęcać uprawom, a i tak mieli świadomość, że toczą skazaną na fiasko walkę z przyrodą i jedynie kwestią czasu jest, by stracili tyle terenów uprawnych, że kolonia zostanie skazana na wymarcie. I dlatego flotę andermańską powitali prawie jak ekspedycję ratunkową.
    Gustaw Anderman oprócz talentów militarnych był też dobrym administratorem posiadającym rzadką zdolność konceptualizacji problemów i ich rozwiązań. Miał też dar, który odziedziczyli po nim następni, o ile coś takiego może być dziedziczne — rozpoznawał bezbłędnie uzdolnienia innych i wykorzystywał je w najskuteczniejszy możliwy sposób. W ciągu dwudziestu standardowych lat sprowadził na planetę najlepszych mikrobiologów i inżynierów genetycznych, którzy wyhodowali odmiany ziemskich roślin niepodatne na lokalne mikroorganizmy. Potsdam co prawda nigdy nie stał się — i nie stanie — planetą-ogrodem jak Darwin’s Joke czy Maiden Howe ani też eksporterem żywności, ale jego mieszkańcy mieli dość pełnokalorycznej i zawierającej potrzebne składniki żywności i to w różnych odmianach.
    Nic więc dziwnego, że zaakceptowali go jako władcę, a jego fobie uznali za drobnostkę nie wartą wzmianki — wybaczyliby mu znacznie większe wariactwa po tym, co dla nich zrobił. Gustaw Anderman zaś, mając stałą bazę i nader lojalnych poddanych, zajął się tym, na czym naprawdę się znał. Wpierw tworzeniem i eksportowaniem dobrze wyszkolonych i wyposażonych najemników dowodzonych przez dobrych taktyków, a potem własnymi podbojami. Kiedy umarł, Potsdam był stolicą sześciosystemowego Imperium, które ciągle rosło, może nie spektakularnie, ale stale. I tak działo się do tej pory.
    — Zostaliśmy wywołani, ma’am — zameldował nagle porucznik Cousins, a widząc zdziwioną minę Honor, dodał: — Wiązka kierunkowa, adresowana do kapitana HMMS Wayfarer.
    — Przez kogo? — Honor zmarszczyła brwi.
    — Nie jestem pewien, ma’am. Nikt się nie przedstawił, ale transmisja pochodzi z namiaru 020.
    — Jennifer? — spytała Honor.
    Hughes sprawdziła namiar i odparła:
    — Jeśli Fred ma rację, to nadawcą jest któryś z superdreadnoughtów, ma’am.
    Honor jeszcze bardziej zmarszczyła brwi — nie istniał bowiem żaden logiczny powód, dla którego andermański okręt liniowy miałby wywoływać zwykły frachtowiec należący do Królestwa Manticore. Zabębniła palcami po poręczy fotela, po czym wzruszyła ramionami i poleciła:
    — Przełącz na mój ekran, Fred, ale zogniskuj kamerę tak, by pokazywała jedynie moją twarz.
    — Aye, aye, ma’am.
    Takie zogniskowanie nie było często spotykane, ale nie było także czymś niespotykanym, a przynajmniej nie zdradzi niewygodnego szczegółu, iż kapitan statku handlowego siedzi sobie na mostku w uniformie Królewskiej Marynarki. Uśmiechnęła się na tę myśl, a moment później zapłonęło czerwone światełko w rogu ekranu łączności fotela i pojawił się na nim mężczyzna, z którego rysów widać było, że miał przodków Chińczyków, co było typowe dla większości mieszkańców systemu. Ubrany był w biały mundur admirała Imperialnej Marynarki, ale na prawym kołnierzu miał wyszyte niewielkie złote słońce. Prawo do noszenia go mieli wyłącznie bezpośredni sukcesorzy korony. Nie był następcą tronu, ale kimś nader blisko z nim spokrewnionym. Widząc to słoneczko, Honor z trudem zachowała niewzruszony wyraz twarzy. Mężczyzna uśmiechnął się, przyglądając się jej uważnie, nim się odezwał:
    — Gutten Morgen, Kapitain — oficjalnym językiem Imperium był niemiecki, ale po tym powitaniu admirał przeszedł na standardowy angielski, lekko jedynie akcentowany. — Jestem Chien Lu Anderman, Herzog von Rabenstrange, i chciałbym panią powitać w imieniu mego kuzyna Imperatora w systemie New Berlin.
    — To bardzo uprzejmie z pana strony, sir — odparła spokojnie, próbując znaleźć jakikolwiek rozsądny powód, dla którego andermański książę krwi miałby osobiście witać kapitana frachtowca.
    Nie znalazła żadnego poza jednym, który nie był specjalnie miły, a fakt, że dopiero co znalazła się na terenie Imperium, a powitanie już nastąpiło, sugerował, że należy nader starannie i ostrożnie dobierać słowa.
    — Czy mogłaby pani rozszerzyć ogniskową kamery do standardowej, lady Harrington? — spytał uprzejmie admirał i dodał prawie przepraszająco: — Nie warto pani tak sztywno siedzieć tylko po to, żebym nie zobaczył pani kapitańskiego munduru, milady.
    Honor uśmiechnęła się bez wesołości.
    — Rzeczywiście, jest mi średnio wygodnie — przyznała i dała znak Cousinsowi, po czym usiadła swobodniej.
    — Dziękuję — jej rozmówca także się uśmiechnął.
    — Nie ma za co, Herr Herzog — postanowiła być równie uprzejma. — Muszę przyznać, że ma pan nade mną pewną przewagę, sir.
    — Jak pani wie, my także posiadamy wywiad, milady. A co byliby z nas za zadeklarowani militaryści, gdybyśmy nie wiedzieli, kto do nas przylatuje? Obawiam się, że niektórzy z pani podkomendnych głośno i wyraźnie wyrażali swoje opinie dotyczące przydziału do pani eskadry, jak też samej eskadry i jej zadania. Być może zechce pani zwrócić na to uwagę admirała Givensa.
    — Z całą pewnością, sir — zapewniła go poważnie Honor.
    — Mój kuzyn prosił mnie o skontaktowanie się z panią, by zapewnić, że Imperium nie ma nic przeciwko pani obecności w naszej przestrzeni oraz że całkowicie rozumiemy troskę Królestwa spowodowaną sytuacją panującą w Konfederacji — książę przeszedł do rzeczy. — Jego Wysokość uznałby jednak za osobistą uprzejmość, gdyby admirał Caparelli poinformował nas o przelocie następnych krążowników pomocniczych przed ich wyruszeniem w drogę. Rozumiemy doskonale, dlaczego chcecie ten fakt utrzymać w tajemnicy przed władzami Konfederacji, ale potraktowanie nas w ten sam sposób było nieco nieuprzejme.
    — Rozumiem, milordzie. Proszę przekazać moje przeprosiny Jego Wysokości za nasze… niedopatrzenie.
    — Nie ma takiej potrzeby, milady. Mój kuzyn rozumie, że niedopatrzenie to wyniknęło z winy pani przełożonych, nie pani — widać było, że admirał doskonale się bawi, prawiąc te uprzejmości, ale treść jego wypowiedzi była jak najbardziej poważna. — Ja natomiast byłbym zaszczycony, gdyby zechciała pani zjeść ze mną obiad na pokładzie mojego okrętu flagowego. Obawiam się, że pani reputacja panią wyprzedziła, zarówno ja, jak i moi oficerowie chcielibyśmy poznać panią osobiście. Poza tym cesarz polecił mi zaproponować pani pełne wsparcie logistyczne Imperialnej Marynarki i mój oficer wywiadu chciałby podzielić się z panią najnowszymi informacjami i analizami dotyczącymi warunków panujących w Konfederacji, jakie posiadamy.
    — Bardzo dziękuję, milordzie, w imieniu własnym i Królowej. — Honor próbowała ukryć zdziwienie, lecz wiedziała, że jej się to nie udało.
    — Milady — Rabenstrange potrząsnął głową i powiedział poważnie: — Imperium i Królestwo pozostają w pokojowych stosunkach, a my zdajemy sobie sprawę, jak ciężkie ponieśliście straty. Piraci są wrogiem wszystkich cywilizowanych państw i z przyjemnością oferujemy każdą możliwą pomoc w walce z nimi.
    — Dziękuję — powtórzyła Honor.
    — Czy osiemnasta trzydzieści czasu planetarnego będzie odpowiednią porą? — książę wrócił do zaproszenia.
    Honor spojrzała na wiszący na ścianie chronometr ustawiony według czasu lokalnego i przytaknęła.
    — Jak najbardziej, milordzie. Jednakże przyszedł mi do głowy jeden drobiazg…
    — Tak?
    — Rozumiem, że nasze środki bezpieczeństwa okazały się nieskuteczne w stosunku do imperialnego wywiadu, ale byłabym zobowiązana, gdybyśmy wspólnie zdołali utrzymać tajemnicę wobec wszystkich innych zainteresowanych stron.
    — Naturalnie, milady. Pani konwój pozostanie na orbicie trzy dni. Jeśli zechciałaby pani dotrzeć pinasą do stacji Alfa, będzie tam oczekiwała moja pinasa, która dostarczy panią na Derffingera. Pozwoliłem sobie uprzedzić kontrolę lotów o przybyciu specjalnego gościa na cywilny pokład hangarowy, stanowisko 710. Ochrona stacji dopilnuje, by w tym czasie nie było tam żadnych gapiów.
    — Jeszcze raz dziękuję, milordzie. To było przewidujące posunięcie. — Honor przyznała się sama przed sobą do klęski i nie próbowała tego ukrywać.
    Rabenstrange wiedział nie tylko, kim ona jest, ale i o tym, kiedy przybywa i czym dowodzi, a nawet przewidział to, że będzie chciała zachować anonimowość. Wolała nie myśleć, co mogłoby się stać, gdyby Ludowa Marynarka osiągnęła ten poziom skuteczności…
    — Drobiazg, milady. Skoro wszystko mamy uzgodnione, oczekuję pani z niecierpliwością o osiemnastej trzydzieści — oznajmił admirał z czarującym uśmiechem.
    I zakończył połączenie.

ROZDZIAŁ XI

    Kiedy pinasa zakończyła cumowanie do stanowiska 710 stacji Alfa, Honor wstała i obciągnęła kurtkę galowego munduru. Kontrola lotów zgodnie z oczekiwaniami niczym nie zdradziła się, że jest coś nienormalnego w przylocie jej pinasy. Nie zdziwiło jej to — ktoś tak dobry w odkrywaniu sekretów jak Rabenstrange musiał być jeszcze lepszy w ich zachowywaniu, co w tej sytuacji miało swoje plusy i minusy. Przede wszystkim nie wiedziała, jakie są prawdziwe zamiary Imperium względem jej okrętów, a po rozmowie nabrała pewności, że dowie się tego tylko wówczas, gdy herzog będzie chciał jej powiedzieć. Najmniej prawdopodobnym było, by powiedział nieprawdę, z tego prostego powodu, że nie musiał w ogóle nic mówić — gdyby Cesarz nie chciał jej tu widzieć, mógł to załatwić skuteczniej, a mniej dyplomatycznie, nie używając do tego celu kuzyna.
    Zielone światło nad drzwiami śluzy oznaczało hermetyczne połączenie. Mechanik pokładowy otworzył drzwi. Honor przestała zajmować się próżnymi dywagacjami, spojrzała na trójkę towarzyszących jej gwardzistów i umieściła Nimitza na ramieniu. W przeciwieństwie do członków ochrony treecat nie zdradzał śladu napięcia czy zaniepokojenia, co uznała za kolejny dobry omen, sięgając po poręcz i przeskakując granicę pokładowej grawitacji pinasy.
    Tak pokład, jak i galeria zgodnie z obietnicą były puste. Przy wylocie korytarza czekała tylko samotna komandor z akselbantami oficera sztabowego. Gdy Honor stanęła w strefie przyciągania stacji, komandor wyprostowała się i oddała jej honory. Honor odsalutowała i uścisnęła ostrożnie wyciągniętą dłoń.
    — Komandor Tian Schoeninger, milady. Jestem oficerem taktycznym admirała Rabenstrange’a. Witam w New Berlinie.
    — Dziękuję, komandorze — powiedziała Honor, uwalniając dłoń pani komandor z delikatnego uchwytu.
    Delikatność brała się stąd, iż na Potsdamie panowało przyciąganie wynoszące osiemdziesiąt pięć procent ziemskiego, czyli ledwie sześćdziesiąt pięć procent tego występującego na planecie, na której się urodziła i wychowała, a Schoeninger na dodatek była drobna i filigranowa, o delikatnej strukturze kostnej. Miała też takie jak Honor oczy migdałowego kształtu. Pobłyskiwały w nich iskierki humoru.
    — Moi gwardziści. — Honor wskazała na LaFolleta, Candlessa i Howarda.
    Widząc ich pulsery, Schoeninger zmarszczyła brwi, ale nie odezwała się słowem. Skinęła głową na powitanie i odezwała się po króciutkiej przerwie:
    — Panowie, nie miałam nigdy przyjemności poznać nikogo mieszkającego na Graysonie. Jak rozumiem, wasz świat jest równie trudny jak Potsdam.
    — Na swój własny sposób, ma’am — potwierdził LaFollet.
    Komandor uśmiechnęła się i wskazała pinasę cumującą obok pinasy Honor.
    — Jeśli pozwoli pani ze mną, milady — zaprosiła. — Admirał Rabenstrange oczekuje pani.

* * *

    Pinasa andermańska była modelem dla VIP-ów, czyli miała wszystkie wygody ekskluzywnego promu cywilnego i wszystkie zalety małego okrętu wojennego. Wygody obejmowały: obficie zaopatrzony bar, gruby dywan, miękkie fotele i muzykę z ukrytych głośników. Widząc to, Honor zaczęła się zastanawiać, czy podobnie wyglądają apartamenty admiralskie. Skoro Imperialna Marynarka uznała taką pinasę za stosowny środek transportu dla admirała, kuzyna władcy…
    Pilot tak zbliżył się do okrętu flagowego, by pasażerowie mogli podziwiać go w całej okazałości, i Honor natychmiast zapomniała o wystroju wnętrz. Widziała wcześniej sporo andermańskich okrętów w przestrzeni Konfederacji, ale były to głównie lekkie jednostki bardziej nadające się do antypirackich patroli. Okręt liniowy Imperialnej Marynarki miała okazję oglądać po raz pierwszy, toteż patrzyła z uwagą i musiała przyznać, że robił wrażenie.
    Z danych dostarczonych przez wywiad, z którymi miała okazję się zapoznać podczas przygotowań do misji, wiedziała, że superdreadnoughty klasy Seydlitz, do których należał Derfflinger, były o pół miliona ton lżejsze od okrętów klasy Sphinx używanych przez RMN, i o trzy czwarte miliona ton lżejsze od najnowszych klasy Gryphon. Flagowiec herzoga miał jednak ponad siedem milionów ton. Kształtem kadłuba nie różnił się od superdreadnoughtów innych flot, natomiast odbiegał od nich barwą — nie był biały, lecz jasnoszary. Nie miał też na burcie numeru taktycznego, lecz nazwę wypisaną złotymi literami co najmniej pięciometrowej wysokości. Znajdowała się ona tuż za dziobowym pierścieniem napędu. Inaczej też rozmieszczono uzbrojenie — pokład artyleryjski mieścił się między dwoma zawierającymi wyłącznie wyrzutnie rakiet, których było znacznie więcej niż na okrętach Królewskiej Marynarki. Graserów za to było mniej. Biorąc pod uwagę zaoszczędzoną w ten sposób przestrzeń, którą z pewnością przeznaczono na magazyny artyleryjskie, Derfflinger, choć mniejszy, dysponował o prawie pięćdziesiąt procent cięższą salwą burtową niż okręty klasy Sphinx. Honor wiedziała o tym, ale ujrzenie tego na własne oczy było czymś zupełnie innym niż przeczytanie suchej informacji. Taka zmiana stosunku wyrzutni i dział na korzyść tych pierwszych miała kilka zalet, ale gdyby okręt został zmuszony do pojedynku artyleryjskiego, nie miałby szans.
    Za ekranem przesuwała się coraz bliższa ściana pancerza i stopów ozdobionych białymi i zielonymi światełkami pozycyjnymi oznaczającymi jednostkę na orbicie parkingowej, gdy do Honor dotarło, dlaczego Imperialna Marynarka zdecydowała się na używanie mniejszych superdreadnoughtów. Mniejsza masa Derfflingera pozwoliłaby mu osiągnąć większe przyspieszenie od Gryphona, gdyby obie jednostki dysponowały takimi samymi kompensatorami bezwładnościowymi, a takie rozwiązanie pasowało by doskonale do silniejszego uzbrojenia rakietowego. Najwyraźniej dowództwo andermańskiej floty wybrało doktrynę ruchu i ognia z dużej odległości, a jeśliby to nie okazało się skuteczne — odwrotu, w którym przeciwnik nie byłby w stanie przeszkodzić.
    Jeśli tak było, w razie konfliktu z Królestwem Manticore czekałaby ich przykra niespodzianka, jako że nowe zasobniki holowane skutecznie niwelowały przewagę w pokładowym uzbrojeniu rakietowym, a efektywniejsze kompensatory nowej generacji pozwalały na osiąganie znacznie większych przyspieszeń niż można by sądzić. Honor nie znała szczegółów technicznych, ale podejrzewała, że zarówno przyspieszenie, jak i zwrotność obu klas wyrównały się dzięki nim.
    Z drugiej strony wszystko wróciłoby do poprzedniego stanu, gdyby Imperialna Marynarka dysponowała kompensatorami nowej generacji. A przy tak skutecznym — jak miała okazję się przekonać — wywiadzie, mogła to być kwestia wcale nie tak dalekiej przyszłości…
    Pilot pinasy wyłączył napęd, przechodząc na silniki manewrowe, a po chwili delikatny wstrząs dał znać, że znaleźli się w wiązce promienia ściągającego, który prowadził ich wprost ku oświetlonemu pokładowi hangarowemu. Kolejny delikatny wstrząs oznaczał, iż pinasa znalazła się w uścisku mechaniczno-magnetycznych cum.

* * *

    Nienagannie umundurowany komandor porucznik zasalutował z precyzją przynoszącą zaszczyt jego instruktorowi musztry, a warta trapowa równie idealnie przyjęła pozycję zasadniczą, gdy Honor stanęła na pokładzie. Co prawda nie wydano zwyczajnego komunikatu o przybyciu na pokład oficera, ale rozległ się świst trapowy grany na zwykłych, a nie na elektronicznych gwizdkach bosmańskich. Honor odsalutowała i opuściła dłoń, dopiero gdy umilkł ostatni gwizdek.
    — Proszę o pozwolenie wejścia na pokład, sir — uroczyście wygłosiła starożytną formułkę.
    — Pozwolenia udzielam, milady — odparł równie uroczyście oficer, opuszczając dłoń od daszka wysokiej czapki.
    Zarówno czapka, jak i mundur były śnieżnobiałe i utrzymanie ich w tym stanie musiało być nie lada wyzwaniem, ale oficer prezentował się znakomicie.
    Podobnie jak Marines tworzący wartę honorową. W Imperialnej Marynarce, podobnie jak w Marynarce Graysona, a odmiennie niż w Royal Manticoran Navy, Korpus wchodził w skład armii, nie floty. Okręty andermańskie miały także mniejsze ich kontyngenty na pokładach, ponieważ rola Korpusu ograniczała się do abordaży i prowadzenia walk na powierzchni planet. Ich musztra była jednak równie doskonała jak musztra Royal Marine Corps, a wyglądali na zarówno niebezpiecznych, jak i kompetentnych nawet w galowych mundurach. Czarne kurtki miały na piersiach bogate srebrne wyszycia w poziomie, wyglądające w opinii Honor co najmniej dziwacznie. Stojący na czele oficer miał również krótką, lamowaną futrem kurtkę z rękawami, przerzuconą przez jedno ramię i futrzaną czapę ze srebrnym szkieletem z przodu. Kurtka nazywała się mentyk, czapka czako, a warta należała do elitarnego pułku huzarów Totenkopf, co wywołało spore zaskoczenie Honor. Pułk Totenkopf był bowiem odpowiednikiem Queen’s Own Regiment (czyli Pułku Własnego Królowej, jak to ktoś kiedyś niezgrabnie przełożył). Była to więc formacja przyboczna monarchy i jego rodziny. Jej mundury zaprojektował osobiście Gustaw Anderman, nawiązując do „pruskiego dziedzictwa”, a konkretnie do formacji Huzarów Śmierci. Honor, mając w pamięci własne doświadczenia z mundurem graysońskim, pomyślała złośliwie, że zapewne są tak niewygodne, jak to sugeruje ich wygląd.
    Huzarzy Totenkopf cieszyli się jednak taką reputacją, że mało kto ryzykował wyśmiewanie się z ich mundurów. Poza okresami wojny prawie nie opuszczali Potsdamu i ich obecność jako kontyngentu pokładowego na Defflingerze była oczywistym dowodem na to, że herzog Rabenstrange cieszył się szczególnymi względami swego kuzyna i monarchy.
    Oficer oddał honory szablą, huzarzy wyprężyli się jak na paradzie. Honor odsalutowała i poszła śladem komandor Schoeninger do windy. Kiedy winda ruszyła po wybraniu przez przewodniczkę miejsca docelowego, ta uśmiechnęła się i spytała:
    — Nasze wojsko jest raczej barwne, prawda?
    — Fakt — przyznała ostrożnie Honor, nie bardzo wiedząc, do czego tamta zmierza.
    — Zapewniam, milady, że służbowe mundury są znacznie praktyczniejsze. Czasami sama żałuję, że galowe nie są mniejszym anachronizmem, ale sądzę, że gdybyśmy z nich zrezygnowali, nie byłoby to już to samo wojsko.
    Honor uśmiechnęła się i skorzystała z okazji.
    — To byli huzarzy pułku Totenkopf, prawda? — spytała.
    — Tak. — W głosie Schoeninger słychać było zaskoczenie, którego nie czuła, o czym nie omieszkał poinformować Honor Nimitz, przekazujący wszystkie uczucia przewodniczki.
    — Sądziłam że opuszczają Potsdam jedynie w czasie wojny. — Honor stwierdziła to, nie spytała.
    — Zazwyczaj tak, milady. Herzog Rabenstrange jest najbliższym kuzynem Imperatora i jest z nim szczególnie związany: razem chodzili do akademii i praktycznie nigdy nie rozstawali się na dłużej. Dlatego Jego Wysokość polecił, by kontyngent pokładowy jego okrętu flagowego stanowili zawsze huzarzy jego przybocznego pułku.
    — Rozumiem.
    Schoeninger uśmiechnęła się lekko, ale Honor wyczuła dzięki Nimitzowi jej znacznie silniejszą niż sugerował to uśmiech satysfakcję — przewodniczka specjalnie tak pokierowała rozmową, by móc wygłosić to, co powiedziała na końcu. Honor nie wydało się prawdopodobne, by Schoeninger zrobiła to, aby podkreślić pozycję społeczną swego dowódcy. Znacznie bardziej prawdopodobnym powodem była chęć uświadomienia gościowi, że wszystko co herzog powie, należy traktować jako zgodne z wolą Cesarza. Zrobiła to nader sprawnie i Honor czuła podziw — subtelność nie była jej najmocniejszą stroną, ale potrafiła ją docenić u innych.
    Winda dotarła na miejsce, drzwi otworzyły się i komandor Schoeninger poprowadziła ich krótkim korytarzem do drzwi pilnowanych przez dwóch huzarów, którzy na jej widok wyprężyli się w pozycji zasadniczej.
    — Goście do admirała — oznajmiła. — Oczekuje nas.
    — Tak jest, ma’am — odpowiedź padła w standardowym angielskim, która to uprzejmość nie umknęła uwadze Honor. Huzar nacisnął przycisk interkomu umieszczonego w ścianie obok drzwi i zameldował:
    — Fregattenkapitanin Schoeninger und Graffin Harrington, Herr Herzog.
    Drzwi otworzyły się natychmiast.
    — Proszę za mną, milady. — Komandor weszła jako pierwsza, a Honor omal nie zamarła w progu przytłoczona tym, co zobaczyła: była to najwspanialej urządzona kabina, jaką w życiu widziała.
    Wielkością zaledwie trochę przewyższała jej apartament na Terrible, ale wyposażenie…
    — Ach. Lady Harrington. — Chien Lu von Rabenstrange powstał na powitanie i z uśmiechem wyciągnął rękę.
    Pozostali — jeden krępy i muskularny mężczyzna w mundurze kapitana, drugi typowej dla mieszkańców Potsdamu budowy, w mundurze komandora ozdobionym akselbantem oficera sztabowego — również się podnieśli.
    — Witam, admirale von Rabenstrange. — Honor ostrożnie uścisnęła dłoń gospodarza.
    W tym momencie kapitan zauważył, że ochrona Honor ma broń, i widać było, że się przestraszył — rzucił wymowne spojrzenie herzogowi, ale ten jedynie skinął głową. — Kapitan Gunterman, mój kapitan flagowy — dokonał prezentacji. — I komandor Hauser, mój oficer wywiadu.
    — Członkowie mojej ochrony osobistej i jednocześnie Gwardii Harrington, milordzie — zrewanżowała się Honor. — Major LaFollet, gwardziści Candless i Howard.
    — A, tak! — ucieszył się herzog. — O majorze LaFollecie czytałem w pani dossier, milady.
    I podał mu rękę bez śladu jakiegokolwiek wahania, po czym uśmiechnął się do Honor poważniej i powiedział:
    — To niezwykłe szczęście mieć tak oddanych i kompetentnych członków ochrony.
    LaFollet zarumienił się, a Honor poważnie skinęła głową.
    — Wiem, milordzie. Mam nadzieję, że ich obecność nie stanowi problemu?
    — Gdyby ściśle brać pod uwagę wymogi protokołu, pewnikiem by stanowiło. Biorąc jednak pod uwagę obecne warunki i pani status, są jak najbardziej mile widziani — odparł Rabenstrange.
    Widać było, że kapitan Gunterman jest odmiennego zdania, co Honor całkowicie rozumiała. Ona także nie byłaby zadowolona, gdyby oficer innej floty przyprowadził uzbrojonych ludzi na spotkanie z członkiem Domu Winton. Gunterman nie odezwał się jednak słowem, a herzog zdawał się mówić zupełnie szczerze i wyglądał na autentycznie zadowolonego, że ma okazję ją poznać. Jego uczucia przekazywane przez Nimitza były mieszanką rozbawienia, oczekiwania i złośliwej satysfakcji przebijających się przez znacznie silniejszą powagę.
    — Dziękuję, milordzie, doceniam pańskie zrozumienie — skwitowała uprzejmie.
    — Nie ma potrzeby za nic mi dziękować, milady. Zaprosiłem panią i oczywiście oczekiwałem, iż spełni pani wszystkie prawne wymogi związane z zajmowaną przez panią pozycją.
    Honor leciutko uniosła brwi, nie ukrywając zaskoczenia tym, jak kompletne było jej dossier i jego przygotowanie do spotkania — niewielu obywateli Królestwa zdawało sobie sprawę, że obecność osobistej ochrony stanowiła wymóg graysońskiego prawa. A Rabenstrange o tym wiedział. Widząc jej reakcję, uśmiechnął się ponownie.
    — Pani dossier jest dość grube, milady — wyjaśnił na pół przepraszająco, na pół z satysfakcją — a dotychczasowe osiągnięcia spowodowały, iż stała się pani dla nas szczególnie interesująca.
    Tym razem Honor się zaczerwieniła. Gospodarz zaś roześmiał się i wskazał jej fotel. Pozostali także usiedli, z wyjątkiem gwardzistów — LaFollet stanął za jej plecami, a Candless i Howard ustawili się pod ścianą, starając się wtopić w otoczenie. Pojawił się steward z butelką wina, napełnił kielichy i zniknął równie cicho, jak się pojawił. Wino było tak ciemne, że prawie czarne, a Rabenstrange wyraźnie czekał na jej ocenę, gdy go skosztuje.
    — Bardzo sympatyczny smak, milordzie — oceniła — ale nie podejmuję się go z niczym porównać: nie sądzę, bym kiedykolwiek próbowała czegoś podobnego.
    — Nie dziwię się, milady. Pochodzi z Potsdamu. Mikrobiolodzy, przerabiając ziemskie uprawy, przypadkiem stworzyli odmianę winogron, które nie rosną nigdzie indziej, a dają takie oto, naprawdę godne uwagi wino. Prywatnie sądzę, że to jedno z ich większych osiągnięć.
    — Skłonna jestem się z panem zgodzić. — Honor upiła większy łyk i usiadła wygodniej, zakładając nogę na nogę.
    Nimitz natychmiast skorzystał z okazji i przeniósł się na jej brzuch, rozkładając się wygodnie. Poczekała, aż się usadowi, i spojrzała na gospodarza z leciutko złośliwym uśmiechem.
    — Tym niemniej wątpię, by zaprosił mnie pan tu jedynie po to, by poczęstować unikalnym gatunkiem wina — dodała.
    — Oczywiście że nie — zgodził się herzog, także siadając wygodniej i opierając łokcie na poręczach, a kielich ujmując oburącz. — Jak już pani powiedziałem, chcę, by komandor Hauser miał okazję podzielić się z panią najnowszymi informacjami o sytuacji panującej w Konfederacji. Poprosiłem go, by przygotował dla pani podsumowanie wszystkich raportów wywiadu z ostatnich kilku standardowych miesięcy. Żeby jednak być zupełnie szczerym, milady, to zaprosiłem panią, ponieważ chciałem panią poznać osobiście.
    — Mogę zapytać dlaczego, milordzie?
    — Naturalnie. — Rabenstrange uśmiechnął się szeroko, a w jego oczach pojawił się diabelski błysk. — Powinienem chyba zacząć od przyznania się, że nadal pozostało we mnie sporo z niedobrego chłopca i chciałem między innymi olśnić panią zasobem informacji, jakimi dysponujemy odnośnie Królewskiej Marynarki w ogóle, a pani w szczególności.
    Powiedział to z rozbrajającą szczerością, a gdy Honor uniosła pytająco brew, zachichotał i wyjaśnił:
    — Widzi pani, nauczyliśmy się przez te wszystkie lata, że nierozsądnym jest pozostawianie potencjalnego sojusznika… lub wroga w niewiedzy co do możliwości naszego wywiadu. Jeśli ludzie, z którymi przyjdzie mieć do czynienia, mają świadomość, że wie się o nich bardzo dużo, to znacznie ułatwia życie. Może mi pani wierzyć.
    Honor musiała się roześmiać. Oto był ktoś, komu rozgrywka sprawiała czystą przyjemność. Był naturalnie nieco arogancki, co było zrozumiałe, ponieważ miał świadomość swej wysokiej pozycji, ale równocześnie nie traktował siebie ze śmiertelną powagą. Miał silną osobowość i dokładnie takie samo podejście do wykonywania obowiązków jak ona, co nie znaczyło, że nie może mu to sprawiać przyjemności albo że nie może się przy tym dobrze bawić. Bez wątpienia był również nadzwyczaj niebezpiecznym człowiekiem, ale nie zawsze i nie dla wszystkich.
    — Proszę uznać mnie za oczarowaną, milordzie — zapewniła go na wpół tylko wesoło. — Zapewniam pana, że mój najbliższy raport do Admiralicji będzie tak podkreślał możliwości waszego wywiadu, że przejdzie pańskie oczekiwania.
    — Doskonale! Widzi pani: już wypełniłem znaczną część zadania — ucieszył się herzog.
    Kapitan Gunterman wymownie wzniósł oczy do sufitu niczym nauczyciel obarczony zadaniem przekraczającym ludzkie możliwości. Rabenstrange zignorował go całkowicie.
    — Po drugie, chciałem panią poznać z uwagi na to, czego dokonała pani w służbie swej Królowej — dodał gospodarz. — Ma pani na koncie wielkie osiągnięcia, a nasi analitycy uważają, że w najbliższych latach będzie o pani jeszcze głośniej, milady. A ja uważam, że jeszcze nigdy nie zaszkodziło, gdy oficerowie różnych nacji mieli okazję poznać się i ocenić na podstawie osobistych obserwacji.
    W jego tonie kryło się lekkie, acz wyraźne ostrzeżenie, którego sens był oczywisty. Honor nie była jedynie pewna, czy podziela jego ocenę własnej pozycji w Królewskiej Marynarce, natomiast w zupełności zgadzała się z całą resztą. Osobista znajomość ze swym odpowiednikiem w innej flocie — wszystko jedno, sojuszniczej czy wrogiej — była na wagę złota dla każdego dowódcy.
    — I na koniec — co wcale nie znaczy, że jest to najmniej ważne, milady — herzog zupełnie spoważniał. — Udaje się pani ze swymi okrętami do Konfederacji Silesiańskiej. Imperium doskonale zdaje sobie sprawę, jak krytyczna sytuacja tam powstała, a zarówno ograniczenie waszych sił w tym rejonie, jak i charakter okrętów, którymi pani dysponuje, wskazują, jak bardzo wasza flota jest zaangażowana w wojnę z Ludową Republiką. Mój kuzyn pragnie, abym całkowicie jasno przekazał pani, a za pani pośrednictwem Admiralicji Królewskiej Marynarki, że zarówno nasi dyplomaci, jak i wojskowi dokładnie tak samo oceniają obecną sytuację w Konfederacji.
    — A jaka to ocena, milordzie?
    — Imperium, podobnie jak Królestwo Manticore, ma poważne interesy w Konfederacji i jest nią bardzo zainteresowane. Z pewnością zapoznała się pani z analizami waszego wywiadu, a wiem, że służyła pani w tym rejonie, więc ma pani także własną opinię na ten temat, wynikającą z praktyki, dlatego nie będę ukrywał, że uważamy znaczną część Konfederacji za rejon o podstawowym znaczeniu dla naszego własnego bezpieczeństwa. Pewne frakcje tak w rządzie, jak i we flocie zawsze uważały, że należy podjąć, nazwijmy to, bardziej zdecydowane działania w tym regionie, a obecny rozkwit piractwa dodał wagi ich argumentom. To, że w rządzie silesiańskim panuje w tej chwili jeszcze większe zamieszanie niż zwykle, także działa na ich korzyść. Tym niemniej Jego Wysokość zdecydował, że nie podejmiemy żadnych działań bez skonsultowania ich z waszym rządem. Jego Wysokość jest w pełni świadom wysiłku, jakim dla Królewskiej Marynarki jest tocząca się wojna, jak też zagrożenia, jakie Ludowa Republika Haven stanowi dla Konfederacji, a w konsekwencji dla Imperium. Nie ma jednak najmniejszego zamiaru rozpocząć jakichkolwiek działań, które mogłyby… odciągnąć uwagę Royal Manticoran Navy od wojny z Republiką.
    — Rozumiem. — Honor zrobiła co mogła, by ukryć ulgę.
    Oświadczenie to, co prawda było zgodne z analizami tak wywiadu floty, jak i MSZ-u, ale istniała olbrzymia różnica między opinią analityków a bezpośrednim, prawie że oficjalnym oświadczeniem strony zainteresowanej. Zarówno pozycja, jak i stopień Rabenstrange’a dodawały wiarygodności jego słowom, a Imperium miało zwyczaj dotrzymywać słowa. Czasami wybierało dyplomatyczne milczenie, które jest najskuteczniejszą formą kłamstwa wynalezioną dotąd przez rodzaj ludzki, ale kiedy jego władze zajmowały oficjalne stanowisko, konsekwentnie się go trzymały.
    Naturalnie oświadczenie, które usłyszała, miało ciekawe aspekty — Rabenstrange na przykład nie powiedział, że Imperium zrezygnowało ze swych dalekosiężnych planów dotyczących Konfederacji, lecz że postanowiło poczekać do końca wojny Królestwa z Ludową Republiką. Nie zostało to wprawdzie powiedziane, ale logicznym byłoby, gdyby władcy Imperium spodziewali się później pewnej swobody w zamian za obecną bezczynność, ale to już było jedynie przypuszczenie i to z gatunku takich, które należały do zmartwień polityków, nie oficerów.
    — Doceniam pańską szczerość, milordzie, i przekażę pańskie słowa moim przełożonym.
    — Dziękuję, milady: o to właśnie chodzi Jego Wysokości. Mój kuzyn chce także wspomóc pani działania; choć nasza marynarka handlowa jest znacznie mniejsza od waszej, a by zmniejszyć ryzyko prowokacji, ograniczyliśmy liczbę naszych okrętów operujących na obszarze Konfederacji, walka z piractwem leży także w naszym interesie. Obecnie ograniczamy się do eskortowania własnych statków i utrzymywania niewielkich sił w najważniejszych systemach administracyjnych. Naturalnie wasza marynarka handlowa jako większa jest bardziej narażona niż nasza, a waszych okrętów jest zbyt mało, by mogły zapewnić jej należytą ochronę. Jego Wysokość polecił mi przekazać pani, iż w rejonach, w których stacjonują nasze okręty, dowódcy otrzymali rozkazy ochrony także statków należących do Królestwa. Jeśli wasza Admiralicja skorzysta z tej informacji i zmieni rozmieszczenie i zadania swych okrętów, będziemy pilnowali waszych pleców. Mamy także zamiar nadal sprawdzać, czy nie pojawią się jakiekolwiek oznaki obecności Ludowej Marynarki lub efekty działania wywiadu Ludowej Republiki na tym obszarze. Gdyby tak się stało, gotowi jesteśmy użyć wszelkich dyplomatycznych środków, by okręty te zostały odwołane, a działania wstrzymane. Naturalnie nie mogę obiecać użycia siły, dopóki któryś z naszych statków nie zostanie zaatakowany przez ich okręty, ale jak pani wie, przypadki chodzą po ludziach.
    Oferta była nadspodziewanie wspaniałomyślna. Naturalnie Imperium miało tyleż pożytku z obecności piratów, korsarzy czy rajderów na obszarze Konfederacji, co i Królestwo, ale to co usłyszała, było niemalże ofertą nieformalnego sojuszu!
    — Z pewnością o tym także poinformuję Admiralicję, milordzie — obiecała, próbując ukryć zaskoczenie.
    Rabenstrange skinął głową z zadowoleniem.
    — Ostatnia sprawa dotyczy działania pani grupy, milady. Proszę mi powiedzieć, czy słusznie zakładam, że została pani wyposażona w szeroki asortyment kodów identyfikacyjnych do transponderów?
    — Słusznie pan zakłada, milordzie — odparła ostrożnie Honor, bowiem zmiana kodu była równoznaczna z użyciem obcej flagi w czasach marynarek wojennych pływających po morzach.
    Większość państw uznawała to za fortel wojenny jak najbardziej zgodny z prawem zawartym w parunastu międzysystemowych konwencjach. Imperium jednakże nigdy żadnej z nich nie sygnowało, a oficjalnie uznawało wykorzystywanie własnych kodów za akt nielegalny i niezbyt przyjazny… co naturalnie nie przeszkadzało wywiadowi w dostarczeniu jej kilkunastu zestawów.
    — Tak właśnie sobie myślałem. Poza tym Q-ship operuje raczej w odmiennych warunkach niż normalny okręt wojenny… — herzog powiedział to bardziej do siebie, po czym kiwnął głową i dodał głośniej: — Jego Wysokość polecił mi dostarczyć pani kod identyfikacyjny, który pozwoli na rozpoznanie każdego pani okrętu przez każdą jednostkę Imperialnej Marynarki oraz dowódców wszystkich naszych stacji i baz na terenie Konfederacji. Mamy ich mniej niż wy, ale wszystkim nakazano, by zapewniły pani możliwość zaopatrzenia, napraw i aktualizacji danych wywiadu. Dowódcy otrzymali także rozkaz udzielenia wam bezpośredniej pomocy wojskowej w akcjach przeciwko piratom i korsarzom, jeśli tylko będzie to możliwe. Jego Wysokość prosił mnie także, bym panią poinformował, że jeśli będzie pani zmuszona użyć andermańskich kodów identyfikacyjnych, nasza flota tego nie zauważy.
    — Milordzie, nie spodziewałam się tak wielkiego wsparcia ze strony Imperatora — przyznała szczerze Honor. — Zdaje pan sobie sprawę, jak wielką pomoc stanowi to dla każdego statku-pułapki. Zapewniam, że doceniam jej wartość, i w imieniu własnym oraz Królowej chciałabym za pańskim pośrednictwem wyrazić wdzięczność Jego Wysokości.
    — Dziękuję i przekażę — zapewnił Rabenstrange i dodał z niewesołym uśmiechem: — Brutalna prawda jest taka, milady, że ani nam, ani wam nie zależy, by Konfederacja stała się kolejnym punktem zapalnym w galaktyce. Co prawda jest to najbardziej prawdopodobny powód niezgody między naszymi krajami i w mojej prywatnej ocenie jedyny. Uważam również, że prawdziwym nieszczęściem tak dla Imperium, jak i dla Królestwa byłoby, gdyby ta niezgoda przerodziła się w otwarty konflikt. Niestety, nikt nie potrafi przewidzieć, do czego mogą doprowadzić ambicje obu stron i całkowicie zrozumiała troska o bezpieczeństwo dwóch potęg międzysystemowych, a ja, podobnie jak i pani, jestem sługą Korony. Na szczęście obecnie górą jest zdrowy rozsądek nakazujący, by Imperium i Królestwo Manticore pozostawały w przyjaźni, jeśli chcą przetrwać zagrożenie ze strony Ludowej Republiki. Jego Wysokość zdecydował się podjąć te najsilniejsze z możliwych środki, które właśnie pani przedstawiłem, na dowód swego pragnienia, by tak właśnie wyglądały stosunki między nami. Fakt, że mogę dzięki temu pomóc oficerowi, którego niezwykle cenię i szanuję za dotychczasowe osiągnięcia i przebieg służby, jest jedynie miłą dodatkową korzyścią.
    — Dziękuję, milordzie — powiedziała cicho i z przekonaniem Honor.
    — Cóż, koniec części oficjalnej! — oznajmił radośnie herzog, unosząc kielich. — Zapraszam panią na obiad i ostrzegam, że mój kucharz wymyślił specjalną niespodziankę na pani cześć! Jeśli zechce pani, naturalnie wraz ze swymi gwardzistami, towarzyszyć kapitanowi Guntermanowi, komandor Schoeninger, komandorowi Hauserowi i mnie, to może uda nam się miło spędzić czas, jak robią to cywilizowani ludzie. Na wojskowe odprawy i inne nudne narady przyjdzie pora.

ROZDZIAŁ XII

    — Ma pani chwilę, ma’am? — dobiegło od strony otwartych drzwi sali odpraw i Honor zaskoczona uniosła głowę znad komputera.
    W progu stali Rafe Cardones i komandor porucznik Tschu — pierwszy miał pod pachą elektrokartę, drugi na ramieniu treecata strzygącego uszami i zmęczoną twarz potwierdzającą, że za wyjątkiem kilku godzin snu cały czas spędzał w maszynowni. Oznaczało to, że Samantha spędzała na mostku niewiele czasu. Nadrabiała to teraz, rozglądając się ciekawie. Nimitz, dotąd wygodnie rozwalony na oparciu fotela Honor, usiadł nagle prosto. Honor gestem zachęciła obu oficerów do wejścia i ukryła uśmiech, czując, jak Nimitz wita Samanthę. Treecaty przejawiały całkowity brak zainteresowania życiem seksualnym ludzi i z ulgą stwierdziła, że mimo tak rozbudowanej więzi w drugą stronę działa to dokładnie tak samo — amory Nimitza nie miały żadnego wpływu na nią. Nie znaczyło to bynajmniej, iż pozostawała w nieświadomości odnośnie tego, co oba treecaty czuły, i trochę abstrakcyjnie ciekawa była, czy Nimitz doświadczał podobnych uczuć, kiedy ona była z Paulem.
    Wskazała przybyłym miejsca i zamknęła drzwi. Obaj usiedli i Honor uśmiechnęła się lekko, widząc, jak Cardones opada na oparcie fotela i oddycha z ulgą.
    — Dlaczego mam taką dziwną pewność, że coś knujecie? — spytała niewinnie.
    Rafe uśmiechnął się i odparł:
    — Prawdopodobnie dlatego, że tak jest. Chciałem…
    I urwał, gdyż Nimitz spłynął z oparcia fotela na stół konferencyjny i pomaszerował bezgłośnie na jego środek. Samantha zrobiła to samo i oba treecaty usiadły tak blisko, że prawie stykały się nosami. I zamarły. Jedynie koniuszki ogonów leciutko im drgały. Rafe przyglądał się obojgu dłuższą chwilę, nim się otrząsnął i skomentował:
    — Miło, że chociaż komuś wszystko się układa.
    Po czym spojrzał podejrzliwie na Tschu i spytał niewinnie:
    — Ona ma treecata w każdym porcie?
    — Nie jest aż tak źle — zapytany uśmiechnął się mimo zmęczenia. — Ale umie postępować z chłopami, no nie?
    Oba treecaty ignorowały ludzi całkowicie, koncentrując się na sobie nawzajem i mrucząc głęboko w tak niskich, że prawie poddźwiękowych tonacjach. Ich pomruki złączyły się, tworząc dziwną harmonię, i Tschu spojrzał zaskoczony na Honor. Ta wzruszyła bezradnie ramionami. W naturalnym środowisku młode treecaty często zawierały czasowe związki, ale dorosłe łączyły się w monogamiczne pary raz na zawsze. Te, które zaadoptowały ludzi, rzadko miały stałych partnerów i Honor zastanawiała się często, czy powodem jest oddalenie od innych treecatów, czy też dane osobniki wybrały ludzi właśnie dlatego, że były w jakiś sposób odmienne od pozostałych. Widziała już wcześniej zaloty treecatów, i to, co teraz obserwowała, wyglądało całkiem poważnie, i mogło mieć interesujące konsekwencje. Samotne treecaty były generalnie niepłodne, natomiast gdy łączyły się w pary, sytuacja mogła przybrać zupełnie inny obrót.
    Teraz jednak nie było sensu o tym dyskutować, bowiem to, czy cokolwiek więcej nastąpi między Nimitzem a Samanthą, zależało wyłącznie od nich. Z tego zresztą większość ludzi, traktujących treecaty jak domowe zwierzątka, nie zdawała sobie sprawy. Powodem zapewne było to, że w parze człowiek-treecat, ludzie prawie zawsze pełnili rolę samca alfa, czyli najważniejszego w stadzie. Mało kto wiedział, że treecaty celowo się na to zgadzały, mając świadomość, iż po zaadoptowaniu człowieka będą żyły w ludzkim społeczeństwie i będą musiały postępować według ludzkich reguł. Części z nich nie znały, a części nigdy nie zdołały zrozumieć, toteż polegały na swoich ludziach jako przewodnikach. Nie chodziło zresztą wyłącznie o sprawy społeczne czy towarzyskie. Jeszcze nim doszło do spotkania obu gatunków, treecaty zrozumiały, że nie będą w stanie w pełni pojąć cudów techniki ludzkiej, a te cuda mogą zabić ignoranta. Jednakże każdy, kto został zaadoptowany, wiedział, że treecat jest kimś — jest pełnoprawną istotą, którą należy traktować tak jak człowieka i która ma swoje prawa. Zawsze to treecat inicjował znajomość oraz tworzył więź i zdarzały się wypadki, choć nieczęste, że więź ta ulegała zerwaniu, gdy człowiek próbował zmienić ją w odmianę prawa własności. Treecaty rzadko popełniały poważne błędy w ocenie, niemniej zdarzały się takie przypadki.
    Cardones obserwował jeszcze przez chwilę oba treecaty, zupełnie nieświadom pełnych implikacji tego, co widzi i słyszy, po czym odchrząknął i położył dłoń na elektrokarcie.
    — Mamy z Harrym pewien problem, ma’am — zaczai.
    — A konkretnie? — spytała Honor spokojnie.
    — Brak odpowiedniej sprawności załogi, ma’am — odpowiedział Tschu. — Konkretnie załogi maszynowej. Nadal nie osiągnęliśmy przeciętnej, ma’am.
    — Rozumiem. — Honor odchyliła oparcie fotela. Konwój miesiąc temu opuścił New Berlin i za tydzień miał dotrzeć do Sachsen. Ten czas pozwolił jej poznać i wyczuć załogę i nie potrzebowała dzisiejszej wizyty, by wiedzieć, że załoga maszynowa i sprawność to pojęcia w praktyce prawie się wykluczające. Naturalnie nie tylko maszynownia miała tego typu problemy, ale tam były one największe, bowiem wyniki praktyczne najbardziej odbiegały od średniej. Pocieszające było to, że Tschu sam z tym przyszedł. Uzgodniła z Cardonesem, że da mu czas na samodzielne uzdrowienie sytuacji, gdyż chciała zobaczyć, jak zareaguje na brak oficjalnego nacisku. Część oficerów udawałaby, że problemu nie ma, dopóki kapitan czy pierwszy oficer nie wezwaliby go na dywanik, ale Tschu do nich nie należał i to stanowiło miłą niespodziankę.
    — Wiecie, dlaczego tak się dzieje? — spytała. Tschu przesunął dłonią po krótko ostrzyżonych włosach.
    — Sądzę, że wiem, ma’am — przyznał. — Problem w tym, jak to załatwić.
    — Proszę mi wyjaśnić dokładniej, komandorze — poleciła Honor.
    — Głównie jest to kwestia starszeństwa — zaczął i przerwał, by wziąć głęboki oddech, a potem wyjaśnił: — Zanim przejdę do rzeczy, proszę zrozumieć, ma’am, że się nie skarżę i nie szukam wymówek. Jeśli będzie pani miała jakieś rady czy sugestie, wysłucham ich chętnie, ale wiem, kto jest odpowiedzialny za maszynownię, tak za sprzęt, jak i ludzi. Natomiast co się tyczy samego problemu, to przyznaję, że potrzebuję pomocy. Pierwszy raz samodzielnie kieruję całym działem i chciałbym wprowadzić pewne zmiany, ale obawiam się, że jeśli to zrobię, będę musiał poważnie wykroczyć poza normalne procedury.
    Honor skinęła głową — Nimitz co prawda był zbyt zajęty, by przekazać jej uczucia głównego mechanika, ale nie potrzebowała więzi z nim, by wiedzieć, że oficer mówi szczerze. Jak większość jej oficerów, Tschu był za młody jak na spoczywającą na nim odpowiedzialność i posiadany stopień, zdawał sobie sprawę z własnego braku doświadczenia, ale podejrzewała, że tak naprawdę nie chciał rozwiązania, lecz potwierdzenia, że to, które sam znalazł, jest możliwe i sensowne.
    — Jak wszyscy dostałem wielu niedoświadczonych ludzi prosto po kursach — podjął Tschu już normalnym tonem. — Natomiast mój drugi kłopot powiększa wielkość okrętu: żeby dostać się z siłowni numer jeden do siłowni numer dwa potrzeba piętnastu minut, a obie są równie odległe od głównego napędu, maszynowni i centrali kontroli uszkodzeń. Przez pierwszych parę tygodni zbyt wiele czasu traciłem po prostu w drodze, próbując być wszędzie równocześnie, a moi podoficerowie szli w moje ślady. Sądzę, iż głównym powodem tego była świadomość, jakich mam do dyspozycji żółtodziobów, i podświadoma chęć bycia na miejscu, gdy rozpoczną się problemy. Próbowałem być w zbyt wielu miejscach równocześnie, więc nie było mnie tam, gdzie okazywałem się naprawdę potrzebny.
    Przerwał i wzruszył wymownie ramionami. Potem potarł prawą brew z autoironicznym uśmieszkiem i dodał rzeczowo:
    — Tego problemu już nie ma, ma’am. Przeprowadziliśmy dodatkowe łącza z siłowni numer dwa i napędu do siłowni numer jeden, gdzie zainstalowaliśmy ekrany powtarzające odczyty z obu tych miejsc. W ten sposób jestem na bieżąco z sytuacją we wszystkich trzech miejscach i, jeśli zajdzie taka potrzeba, mogę zająć się problemem w każdym z nich natychmiast.
    Honor ponownie skinęła głową. Wiedziała, że Tschu wprowadzał modyfikacje, ale nie zdawała sobie sprawy, że były aż tak poważne. Skoro jednak ich dokonał bez uzgodnienia, świadczyło to zarówno o tym, że uznał je za niezbędne, jak i o jego samodzielności, co w pełni zyskało jej aprobatę. Ludzie zabierający się samodzielnie do rozwiązywania — i to skutecznego — problemów, a nie stojący i załamujący bezradnie ręce, niestety nadal należeli do rzadkości.
    — Obecnie największym problemem jest to, że nie widzę poprawy w sprawności działania załogi, której spodziewałem się po wprowadzeniu tych modyfikacji — dodał Tschu. — Częściowo powodem jest to, że większość nadal jeszcze uczy się swych obowiązków, a dłużej trwa wybicie im z głów teoretycznych głupot, których nadal pełno jest w programach szkolenia, ponieważ mamy tak niewielu doświadczonych mentorów. Ale to tylko część prawdy. Chodzi też o to, kim są niektórzy z tych doświadczonych. Mówiąc brutalnie, ma’am, dostałem większą niż inni ilość szumowin, a kilku z nich to coś znacznie gorszego.
    Honor wyprostowała fotel i oparła się o blat. Jak dotąd, głównie dzięki wysiłkom Sally MacBride, wyniknęło mniej kłopotów z dyscypliną niż się spodziewała. Bosman nie należała do osób traktujących regulamin jak świętość i wierzyła, że najlepsze skutki daje bezpośrednia, osobista interwencja, a na drogę służbową i oficjalną występowała jedynie w ostateczności. Honor uważała podobnie, a z doświadczenia wiedziała, że MacBride naprawdę jest skuteczna. Teraz okazywało się, że nie do końca, gdyż Tschu miał właśnie tego typu problemy. I to nie bosman była temu winna, lecz ona, gdyż celowo przyjęła do załogi więcej szumowin niż zazwyczaj, chcąc ulżyć kapitanom pozostałych okrętów Grupy Wydzielonej. Z tego co wiedziała, osiągnęła ten cel, ale znacznie utrudniła życie swoim oficerom, a bosman także nie mogła być wszędzie równocześnie.
    — Mam około dziesięciu recydywistów bez szans na reedukację — kontynuował Tschu. — Dwaj z nich to przypadki wręcz patologiczne i najchętniej wypchnąłbym ich ze śluzy bez skafandrów. Proszę wybaczyć, ma’am, ale wiem, co mówię. Mają wiedzę, umiejętności i doświadczenie oraz wrodzoną niechęć do pracy i chorobliwą skłonność do wywoływania kłopotów. Jeśli ktoś przez cały czas ich nie pilnuje, siedzą bezczynnie na tyłkach i zmuszają nowych, by robili to samo. Są w dodatku wystarczająco cwani, by nie dać się na niczym poważniejszym złapać, a zdegradować ich nie mogę, bo już mają najniższe istniejące stopnie.
    — Jeśli naprawdę chce się pan ich pozbyć, to zobaczę, co da się zrobić — powiedziała cicho.
    — Nic w tej chwili nie sprawiłoby mi większej przyjemności, ma’am — przyznał uczciwie Tschu — ale sądzę, że to byłoby błędne posunięcie. Muszę ich zmusić do roboty, i to tak, by wszyscy o tym wiedzieli.
    — Tak byłoby najlepiej — potwierdziła Honor zadowolona z jego decyzji.
    — Kłopot w tym, że nie wszyscy moi starsi podoficerowie robią do końca to, co do nich należy. Najgorzej jest w przedziale dziobowym impellerów, gdyż dowodzący pierwszą wachtą bosmanmat nie ma odwagi wziąć się za łazików, jeśli nie ma za sobą oficera. W trzeciej wachcie sytuacja wygląda prawie równie źle. Rozumiem, dlaczego się boją: maszynownia to niebezpieczne miejsce, a ci dwaj, których mam na myśli, są zdolni do zaaranżowania dowolnego „wypadku”.
    — Każdy, kto to zrobi na moim okręcie, będzie żałował, że się urodził — oznajmiła rzeczowo Honor.
    — Ja to wiem, a pani zabierze się za nich, jak ja z nimi skończę, ma’am. Natomiast oni o tym nie wiedzą, a podoficerowie, o których mowa, wolą nie ryzykować. Ci dwaj są tak pewni siebie, że moje ostrzeżenia do nich nie docierają, a zanim czegoś nie spróbują, nie mogę niczego więcej zrobić.
    — Więc co pan wymyślił?
    — Cóż, ma’am… — Tschu spojrzał na Cardonesa i widząc jego zachęcający gest, oznajmił: — Chcę zdjąć obu podoficerów ze stanowisk. Znajdę im takie zajęcia, aby nie mieli okazji się na nikim wyżyć, ale by wszyscy wiedzieli, że polecieli za brak staranności w wypełnianiu obowiązków. Nie byłby to problem, gdyby nie to, że od początku w obsadzie brak mi jednego starszego podoficera. Skoro ich wywalę, muszę znaleźć kogoś na ich miejsce, a nie mam odpowiednich kandydatów, którzy mieliby i odpowiednie starszeństwo, i odpowiedni charakter.
    — Rozumiem — mruknęła Honor, analizując możliwości. Nie były wielkie, bo w związku z problemami działu kadr i pośpiechem nie mieli na pokładzie nadmiaru odpowiednich kandydatów. W innych działach nie wyglądało to aż tak źle jak w maszynowni, ale nikt nie miał ludzi, których można by przesunąć, nie wywołując kłopotów.
    — A Harkness? — spytała Cardonesa.
    — Zastanawiałem się nad nim, ma’am. Dałby sobie radę z pewnością, a gdyby ktoś był na tyle głupi, by z nim zadrzeć, wylądowałby w izbie na długo, jako ofiara wypadku. Kłopot w tym, że Scotty go potrzebuje. Technicznie rzecz biorąc, Harkness jest artylerzystą-rakietowcem, ale w praktyce to najlepszy mechanik pokładowy małych jednostek, jakiego mamy. Nie dość, że zajmuje się pinasami, to jeszcze często wypożyczają go załogi kutrów, gdy nie mogą sobie poradzić z jakąś usterką. Jeśli go zabierzemy, to nie będzie go kim zastąpić.
    — Jasne. — Honor skrzywiła się i spojrzała na Tschu. — Zakładam, Harry, że skoro przyszedłeś z propozycją, masz jakichś kandydatów?
    — Mam, ma’am. Ale żaden z nich nie ma stosownego starszeństwa. Mat Riley kieruje wachtą w kontroli uszkodzeń, więc problem jest mniejszy: mogę awansować go na bosmanmata i dać trzecią wachtę w dziobowym impellerze. Nadal jednak będę potrzebował kogoś na pierwszą wachtę i tu leży główna trudność, nie licząc znalezienia następcy Rileya w kontroli uszkodzeń. Mam dwóch kandydatów, ale oboje są świeżo po kursie; to ich pierwszy przydział bojowy. Wiem, że poradziliby sobie, ale oboje są technikami drugiej klasy.
    — Chcesz dać technikowi drugiej klasy stanowisko przeznaczone stopnia bosmanmata? — spytała ostrożnie Honor.
    Tschu przytaknął.
    — Wiem, że to brzmi jak wariactwo, ma’am, ale nie mam innego pomysłu, a już sporo stanowisk poprzydzielałem według zdolności, nie stopni, bo tylko w ten sposób mogłem utrzymać dział w ruchu i porządku. Jeżeli mianuję tych, których mam na myśli, na te stanowiska, straty będą w mojej ocenie najmniejsze. A bez radykalnych zmian niczego więcej nie osiągnę.
    — I nie masz nikogo starszego stopniem, kto by się nadał?
    — Nie, ma’am. Mam kilku dobrych ludzi, ale za mało. Ci, którzy spełniają oba warunki, jak choćby mat Riley, mają już przydziały i jeśli któregoś mianuję na dyżurnego podoficera pierwszej wachty, to i tak ktoś musiałby zastąpić go na dotychczasowym stanowisku. A takich ludzi ze starszeństwem także nie mam.
    — No dobra. To kogo konkretnie masz na myśli?
    — Technika napędu Maxwella i technika elektronika Lewis — włączył się Cardones, uaktywniając elektrokartę. — Oboje ukończyli szkolenie z wysokimi notami i od chwili wejścia na pokład zachowywali się wręcz wzorowo. Oboje też są nieco za starzy jak na posiadane stopnie, a to dlatego, że zaciągnęli się dopiero po wybuchu wojny. Maxwell pochodzi z marynarki handlowej i był szefem maszynowni na statkach D O Line i kursu potrzebował tak naprawdę tylko jako oficjalnej weryfikacji umiejętności. Jest naprawdę dobry, ma’am. Specjalnością Lewis jest grawitacja. Nie ma doświadczenia, ale dokładnie sprawdziłem przebieg jej służby od chwili pojawienia się na okręcie. Jest niezła, a mat Riley ma o niej naprawdę dobre zdanie, zwłaszcza jeśli chodzi o umiejętność rozwiązywania problemów. Harry chce, by zastąpiła Rileya w kontroli uszkodzeń, a Maxwella chce dać na pierwszą wachtę. Sądzę, że sprawdzą się na tych stanowiskach, ale żadne z nich nie ma potrzebnego starszeństwa, byśmy mogli uzasadnić te posunięcia formalistom z kadr w Admiralicji.
    — Pierwszy ma rację, ma’am — dodał Tschu. — Ale oboje są naprawdę dobrzy i nie dadzą sobie w kaszę dmuchać.
    Honor ponownie odchyliła oparcie fotela i wpatrzyła się w Samanthę i Nimitza, tak naprawdę w ogóle ich nie widząc. Sytuacja była nietypowa, a problem sprowadzał się do tego, że nie mogła zgodzić się na to, co proponował Tschu, nie awansując równocześnie obu kandydatów. Nie mogli zostać jedynie pełniącymi obowiązki, ponieważ będą potrzebowali całego autorytetu, by wykonać swe zadania. I tak ta promocja nie spotka się z przychylnym przyjęciem tych, którzy zostaną pominięci. A jeśli ich awansuje, będzie musiała to uzasadnić.
    Kapitan Królewskiego Okrętu miał oczywiście prawo awansowania na dowolne stopnie podoficerskie w trakcie rejsu, ale zasadą było, że są to awanse na p.o. aż do jego zakończenia — takie jak w przypadku Wandermana. Po powrocie zatwierdzają je kadry floty i z zasady jest to formalność polegająca na pobieżnym sprawdzeniu przebiegu służby i oceny sprawności. W Królewskiej Marynarce przyjęto bowiem dawno temu zasadę, że najkompetentniejszym sędzią umiejętności członków własnych załóg jest kapitan i to on najlepiej wie, kto i kiedy zasługuje na awans.
    Istniały jednakże pewne granice. Jeśli awansuje technika drugiej klasy na bosmanmata, kadry zaczną zadawać pytania i dokładnie wszystko sprawdzą w obawie, czy w grę nie wchodzi faworyzowanie bez merytorycznego uzasadnienia. Jej co prawda nigdy o nic podobnego nie posądzono, ale zdarzali się kapitanowie, którzy to lubili, a taki awans wzbudzał podejrzenia. Będzie musiała dobrze uzasadnić swoją decyzję i uzasadnienie to zostanie dokładnie sprawdzone. A najgorsze były kwestie negatywnej oceny i to nie dla niej, a dla awansowanych. Jeśli bowiem kadry uznają, że awans był niesłuszny, zredukują stopień do według siebie odpowiedniego, co w praktyce będzie się równało degradacji. Naturalnie w aktach osobowych zainteresowanych będzie się to inaczej nazywać, ale dla wszystkich będzie oczywiste, że była to próba faworyzowania, i nieszczęśnicy przez całą służbę będą musieli pracować ciężej niż powinni, by udowodnić, że tak nie było. Czyli krótko mówiąc, będzie się za nimi ciągnął smród.
    Przeniosła spojrzenie na Tschu, który obserwował ją z niepokojem, co dowodziło, że zdawał sobie sprawę ze wszystkich możliwych konsekwencji. Jednakże wydawał się również pewien, że ma rację, a w przeciwieństwie do niej znał oboje kandydatów.
    — Rozumiesz, że stawiasz ich w trudnej sytuacji? — spytała, bowiem należało zadać to pytanie.
    — Rozumiem, ma’am — przytaknął bez wahania Tschu. — Wolałbym, by był to awans na pełniących obowiązki, ale… Maxwell doskonale zna się na robocie i wszyscy o tym wiedzą. Wiedzą też, gdzie się tego nauczył i ile ma doświadczeń. Poza tym jest to kawał chłopa, który wiele w życiu widział i potrafi o siebie zadbać. Wątpię, by ktokolwiek próbował go do czegoś zmusić. Natomiast Lewis nie sprawia takiego wrażenia, choć sądzę, że ma większe niż on zdolności przywódcze i faktycznie zdaje się odgadywać naturę problemów technicznych. Jest doskonałym praktykiem i choć w teorii jest słabsza, to i tak lepsza od dziewięćdziesięciu procent pozostałych. Nie zdziwiłbym się, gdyby została mustangiem i za dziesięć lat zajęła moje obecne miejsce. Może nawet prędzej, biorąc pod uwagę nowe kursy oficerskie, o których słyszałem. Naprawdę jest dobra.
    Honor przytaknęła, nie odzywając się, choć zaskoczyła ją ta ocena. Królewska Marynarka miała więcej „mustangów”, czyli oficerów, którzy zaczynali jako zwykli członkowie załóg i awansowali przez wszystkie stopnie, niż inne floty o arystokratycznych tradycjach, ale rzadko zdarzało się, by ktoś prorokował taką karierę technikowi drugiej klasy po miesiącu pierwszego przydziału bojowego. Co do faworyzowania, to odrzuciła taką możliwość — Tschu nie był typem oficera, który sypiałby z podkomendnymi, a nawet gdyby go źle oceniła, to o czymś takim dowiedziałaby się już dawno dzięki Nimitzowi.
    Wszystko więc sprowadzało się do jednego: Harold Tschu prosił ją, by zaryzykowała zawodowo dla dwóch osób, których najprawdopodobniej nawet na oczy nie widziała. Trzeba było do tego sporej odwagi, gdyż w wypadku negatywnej oceny kadr wielu kapitanów odegrałoby się na pomysłodawcy. Tylko że to wcale nie musiało być równoznaczne z tym, że Tschu miał rację. Z drugiej strony to byli jego ludzie, których znał (w przeciwieństwie do niej), a jakieś kroki należało podjąć, gdyż maszynownia była podstawą działania całego okrętu, a kontrola uszkodzeń często miała zasadnicze znaczenie w czasie walki. Pytanie podstawowe było proste: na ile ufała ocenie Tschu. W pewnym sensie zapędził ją w kozi róg, o co trudno było mieć do niego pretensje. Nie zmieniało to jednak faktu, że proponując takie rozwiązanie, dał jej tylko dwie możliwości — mogła się z nim zgodzić lub nie, a to drugie oznaczałoby, że nie ma doń wystarczającego zaufania, o tym nikt poza nią, Cardonesem i Tschu nigdy by się nie dowiedział, ale to i tak byłoby o dwie osoby za dużo.
    — No dobra, Harry — odezwała się w końcu. — Skoro uważasz to za najlepsze wyjście. Spróbujemy. Rafe, zleć Archerowi sporządzenie stosownych dokumentów, gdy rozpocznie wachtę.
    — Aye, aye, ma’am.
    — Dziękuję, ma’am — powiedział cicho, lecz z uczuciem Tschu. — Doceniam to, co pani zrobiła.
    — Nie praw mi komplementów, tylko wracaj do siebie i udowodnij mi, że to było właściwe posunięcie — prychnęła uśmiechając się krzywo.
    — Udowodnię to, ma’am!
    — To dobrze.
    Rafe i Tschu wstali, toteż Samantha wskoczyła temu ostatniemu w objęcia, ale nie wspięła się na ramię, lecz pozostała tam, spoglądając na Nimitza. Ten zaś odwrócił łeb i spojrzał na Honor roześmianymi ślepiami.
    — Ma pan siłę nieść dwa treecaty, panie Tschu? — spytała Honor ze śmiertelną powagą i błyskiem w oczach.
    — Pochodzę ze Sphinxa, ma’am.
    — Co się za chwilę przyda — oceniła z uśmiechem, obserwując, jak Samantha wspina się na jego prawe ramię, a Nimitz moment później na lewe, dosłownie promieniując szczęściem.
    — Tylko się nie zasiedź, Stinker — ostrzegła go. — Mac i ja będziemy na ciebie czekać z kolacją. A dziś jest królik!

ROZDZIAŁ XIII

    Tego frachtowca w ogóle nie powinno tu być.
    Wrak dryfował na peryferiach systemu tak daleko od gwiazdy klasy G3 będącej jego słońcem, że nikt nie powinien go nigdy znaleźć. I nikt by nie znalazł, gdyby lekki krążownik nie próbował aż tak dobrze się ukryć. Ponieważ próbował pozostać niezauważony, przyjął pozycję, z której sensory pokładowe mogły śledzić ruch statków wewnątrz systemu, jak też wybrać miejsca, w których najlepiej będzie rozmieścić inne jednostki, gdy nadejdzie czas. Wrak wykryto przypadkiem. Albo raczej dlatego, że oficer taktyczny „miała przeczucie”.
    Dowodzący krążownikiem Ludowej Marynarki Vaubon komandor Caslet, obserwując wrak na ekranie, zastanawiał się, jak zgrabnie ująć w raporcie fakt, że poleciał sprawdzić słaby sygnał radaru. To, że komisarz Denis Jourdain był zaskakująco porządnym człowiekiem, mogło pomóc, ale jeśli nie wymyśli sensownego powodu poszukiwań, ktoś mu i tak zarzuci, że powinien pilnować własnego nosa i zadania, które dostał. Z drugiej strony Komitet Bezpieczeństwa Publicznego nie dowierzał oficerom — stąd obecność godnych zaufania komisarzy — a to oznaczało, że jego postępowanie oceniać będą dyletanci bez doświadczenia i wiedzy. Ci, którzy je mieli, a pozostali na stanowiskach, nauczyli się milczeć, dopóki któryś z podwładnych czegoś konkursowe nie sknocił. Przy pomocy Jourdaina mogło się udać wymyślić jakąś sprytną i ładnie brzmiącą wymówkę.
    Teraz zresztą było to nieważne. Teraz ważny był ekran wizualny ukazujący obraz z kamery przymocowanej do hełmu kapitana Branscombe’a dowodzącego drużyną Marines przeszukującą ciemne i pozbawione tak powietrza, jak i życia wnętrze statku. Co prawda wątpił, by jeszcze coś znaleźli, ale to, co już odkryli, nadal wzbudzało jego wściekłość i obrzydzenie.
    Statek należał do Trianon Combine i nazywał się TCMS Erewhon. Combine był jednosystemowym protektoratem wchodzącym w skład Konfederacji Silesiańskiej i nie posiadał własnej floty, gdyż rząd Konfederacji bał się panicznie secesjonistów mających okręty. Dlatego nikt nie szukał statku, gdy ten zaginął. Obraz wmontowany w róg ekranu ukazywał zewnętrzny wygląd wraku i nie był to widok przyjemny. Statek był nieuzbrojony, a mimo to został podziurawiony ogniem dział laserowych. W porównaniu do kadłuba mającego masę pięciu milionów ton przestrzeliny były niewielkie, ale dla każdego oficera marynarki jasnym było, jakie zniszczenia wywołały, i niepotrzebny był do tego obraz z kamery. Przede wszystkim zaś był to czysty idiotyzm — piraci nie musieli rozstrzeliwać statku; z zasady tego nie robili, bowiem niszczyli w ten sposób własne pieniądze. Tym razem jednak ktoś to zrobił. I Caslet sądził, że wie dlaczego. Bo miał na to ochotę. Bo przyjemność sprawiło mu samo niszczenie. Ten, kto to zrobił, był sadystą. I miał załogę złożoną z sadystów. Branscombe zakończył przeszukiwanie wraku i wrócił ze swymi ludźmi do pomieszczenia, które kiedyś było salą gimnastyczną, a stało się miejscem kaźni. I wielkim grobowcem. Piraci mieli pecha, bowiem Erewhon zgodnie z manifestem okrętowym wydobytym z pamięci komputera pokładowego leciał po ładunek na planetę Central, jedyną zamieszkaną planetę systemu Arendscheldt, i miał w ładowniach jedynie ciężki sprzęt górniczy dla kopalń tejże planety. Dla piratów taki ładunek był praktycznie bezwartościowy, a ponieważ dziurawiąc statek z dział, uszkodzili jego hipernapęd, nie mogli go ze sobą zabrać. Znaleźli jednak sposób, by zrekompensować sobie stratę, choć nie w gotówce, lecz w przyjemnościach. I to właśnie wywołało zimną wściekłość komandora Casleta.
    I dlatego zmusił się, by ponownie przyjrzeć się ciałom oświetlonym przez reflektory skafandrów Marines.
    Wszyscy mężczyźni należący do załogi zostali zastrzeleni. Część z nich wcześniej torturowano, ale nie sposób było określić dokładnie, w jaki sposób i jak długo, gdyż wszystkich ustawiono pod ścianą i rozstrzelano z karabinów pulsacyjnych. To co zostało było zwałem zmasakrowanego mięsa. A i tak mieli więcej szczęścia od kobiet. Wszystkie torturowano, zgwałcono, a następnie zabito strzałami w tył głowy.
    Wszystkie poza jedną. Tej nie ruszono — została przykuta kajdankami do jednego z urządzeń do ćwiczeń siłowych i nadal tam była, ubrana w kapitański mundur. Widziała wszystko, co piraci zrobili z każdym członkiem jej załogi. A gdy skończyli, po prostu odeszli zostawili ją… i wypuścili ze statku całe powietrze. A potem odcięli zasilanie.
    Warner Caslet był doświadczonym oficerem, brał udział w niejednej walce i przeżył piekło będące nieodłączną częścią każdego starcia. Ale to było coś zupełnie innego i czuł wszechogarniającą lodowatą nienawiść do sprawców tej masakry.
    — Potwierdzam brak rozbitków — w głosie Branscombe’a słychać było taką samą nienawiść. — Wyciągnęliśmy z komputera skład załogi. Kobiety zidentyfikowaliśmy wszystkie, mężczyzn pięciu, reszta jest za bardzo zmasakrowana, a na dokładne testy nie mamy czasu.
    — Rozumiem, Ray — odparł Caslet. — Macie zapisy sensorów pokładowych?
    — Mamy.
    — W takim razie nic więcej nie możecie zrobić. Wracajcie.
    — Rozumiem, towarzyszu komandorze. Wracamy.
    Kapitan przełączył się na częstotliwość drużyny, a Caslet odwrócił się od ekranu i przyjrzał towarzyszowi komisarzowi.
    — Chciałbym poinformować władze Arendscheldt o lokalizacji wraku — powiedział cicho.
    — Możemy to zrobić, nie zdradzając naszej obecności?
    — Nie — odparł zwięźle Caslet.
    Nie powiedział „oczywiście że nie” nie tylko z powodu dobrze rozwiniętego instynktu samozachowawczego. Jourdain pomimo roli oficjalnego nadzorcy ze starej bezpieki był człowiekiem rozsądnym, a dwa i pół roku standardowego spędzone na pokładzie krążownika skutecznie wybiło mu z głowy rozmaite rewolucyjne bzdury i slogany. W gruncie rzeczy był uczciwym człowiekiem i w miarę upływu czasu stawało się to coraz bardziej widoczne. Załodze Vaubona się upiekło — Urząd Bezpieczeństwa nie zrobił wśród nich czystki, bo miał ciekawsze miejsca i atrakcyjniejsze ofiary — kadra oficerska z czasów przedrewolucyjnych pozostała zatem nietknięta. Caslet zdawał sobie sprawę, że mieli niesamowite wręcz szczęście i był zdecydowany chronić załogę najlepiej jak mógł. Dlatego nie ośmieszał Jourdaina nawet w oczach obsady mostka. Raz, że się to nie opłacało, dwa, że tamten sobie na to nie zasłużył.
    — Jeżeli nadamy zgłoszenie, będą wiedzieli, że ktoś tu był, ale nie będą nas w stanie zidentyfikować, a nie mam zamiaru się przedstawiać — wyjaśnił. — Zresztą zanim ją odbiorą, już będziemy w nadprzestrzeni.
    — W nadprzestrzeni? — zdziwił się Jourdain. — A co z naszym zadaniem?
    — A nic, towarzyszu komisarzu. W mojej ocenie znacznie ważniejsze jest coś innego. Ci rzeźnicy, którzy to zrobili, pozostają na wolności i na pewno przy pierwszej okazji powtórzą swój wyczyn… jeżeli ich nie powstrzymamy.
    — Naszym zadaniem nie jest nikogo powstrzymywać, towarzyszu komandorze — powiedział spokojnie Jourdain, przyglądając mu się z namysłem. — Naszym zadaniem jest dokonanie zwiadu i dostarczenie jego wyników towarzyszowi admirałowi Giscardowi.
    — Wiem, ale towarzysz admirał ma rozpocząć działania w tym rejonie za ponad dwa miesiące i w dodatku ma dziewięć innych lekkich krążowników, które może wysłać na rozpoznanie, nim przystąpi do akcji.
    Obaj długą chwilę przyglądali się sobie uważnie. W końcu Jourdain skinął głową — nie z aprobatą, ale też nie protestując przeciwko temu, co jak już wiedział, Caslet zaproponuje. Dlatego komandor niezwykle starannie dobierał słowa, gdy się odezwał.
    — Biorąc pod uwagę środki, jakie ma do dyspozycji towarzysz admirał Giscard, sądzę, że może się obejść bez naszych usług przez najbliższych parę tygodni, towarzyszu komisarzu. My zaś wiemy, że grasuje w okolicy pirat torturujący i mordujący dla przyjemności całe załogi. Chcę dostać tego sukinsyna i dopilnować, by nigdy więcej tego nie zrobił. I chcę, żeby cała jego załoga wiedziała, z czyjej ręki ginie. Uważam, że towarzysz admirał i towarzyszka komisarz Pritchard podzieliliby moje pragnienie wymierzenia sprawiedliwości.
    Po ostatnim zdaniu oczy komisarza rozbłysły — Eloise Pritchard, komisarz admirała Javiera Giscarda, była osobą sprytną, bezwzględną i ambitną. Ciemnoskóra, platynowłosa piękność była równie atrakcyjna jak jej siostra Estelle. Obie były Dolistkami i mieszkały w DuQuesne Tower, najgorszej wieży mieszkalnej Haven. Pewnego dnia młodociany gang natknął się na Estelle, zgwałcił ją i zamordował. To natchnęło Eloise do wstąpienia do Unii Praw Obywatelskich, a potem do służby w UB. Jourdain doskonale wiedział, jaka byłaby jej reakcja, gdyby zobaczyła to, co oni właśnie widzieli. Mimo to pomysł Casleta napawał go niepokojem.
    — Nie jestem do końca pewien, towarzyszu komandorze… — zaczął i rozejrzał się szybko po mostku, nie chcąc nawiązywać kontaktu wzrokowego z rozmówcą. — Ta propozycja może zostać uznana za sprzeczną z otrzymanymi rozkazami… Jesteśmy tu po to, by jak najbardziej utrudnić życie Królestwu Manticore, tak by ich flota wojenna musiała wydelegować tu stosowne siły do uporania się z zagrożeniem. Ściganie i wybijanie lokalnych piratów raczej poprawi sytuację ich statków handlowych, a nie pogorszy ją.
    — Zdaję sobie z tego sprawę, ale obaj doskonale wiemy, że drastycznie pogorszy ją przystąpienie do akcji zespołu admirała Giscarda. A sposób ostrzelania tego frachtowca i potraktowanie załogi wskazuje na to, że mamy do czynienia z pojedynczą bandą piratów i to o niewielkim doświadczeniu. Nie bardzo bowiem mogę sobie wyobrazić, by jakakolwiek eskadra korsarska zgodziła się mieć ich w swych szeregach. A w takim przypadku likwidacja pojedynczego okrętu pirackiego praktycznie nie będzie miała wpływu na straty ponoszone przez flotę handlową Królestwa. A poza tym powinniśmy pamiętać o rozkazach dotyczących statków andermańskich.
    — Co z nimi? — ton Jourdaina jednoznacznie świadczył, że domaga się odpowiedzi.
    Założeniem operacji było, aby Zespół Wydzielony 29 działał cały czas w tajemnicy. Jednak w przypływie rzadko spotykanego rozsądku ktoś w dowództwie zrozumiał, że na dłuższą metę jest to niewykonalne. Nie zmieniono naturalnie rozkazów, każąc zachować jak najdalej idące środki ostrożności, ale zastanowiono się, jaka może być reakcja Imperium, gdy się o wszystkim dowie. W tej kwestii dyplomaci i wojskowi nie byli zgodni — dyplomaci uważali, że panujące od dawna napięcie w stosunkach Imperium — Królestwo Manticore, którego powodem była Konfederacja, powstrzyma ich przed zbyt energicznymi protestami. Ich kalkulacja była prosta: wszystko, co osłabi w tym rejonie Królestwo, da Imperium większą szansę zagarnięcia części lub nawet całości Konfederacji. Wojskowi uważali tę teorię za idiotyzm, logicznie dowodząc, że Imperium nie kierują durnie, a więc muszą sobie doskonale zdawać sprawę, że są następni w kolejności jako cel ataku Ludowej Republiki, w związku z czym nie będą biernie przyglądać się rozszerzaniu wojny w rejon ich bezpośredniego sąsiedztwa.
    Caslet podzielał ten ostatni punkt widzenia, ale zatryumfowali dyplomaci. W znacznej mierze zawdzięczali to patologicznej nieufności Komitetu do Ludowej Marynarki, ale tej dano chociaż coś na pocieszenie, choć w sumie nie bardzo był to powód do radości. Otóż admirał Giscard otrzymał rozkaz udzielenia pomocy każdej jednostce Imperium, czy to handlowej, czy wojennej, w akcjach przeciwko piratom i korsarzom. Naturalnie wykonując go, automatycznie ujawniał obecność całego Zespołu Wydzielonego 29, ale chodziło o to, że gest taki powinien przekonać Imperium, iż Ludowa Republika żywi wobec niego jedynie pokojowe i uczciwe intencje. Caslet był przekonany, że do podobnego wniosku mógł dojść jedynie umysłowo ociężały obywatel Imperium, pozbawiony w dodatku przez lata dostępu do środków masowego przekazu, ale tę opinię zachował dla siebie. A rozkaz ten dawał mu furtkę umożliwiającą działanie.
    — To był lokalny statek, towarzyszu komisarzu — dodał cicho — ale obaj wiemy, że takim jak oni obojętne jest, czyj będzie następny. Jeśli trafią na frachtowiec andermański, też go zdobędą i zmasakrują załogę. Z tego co wiemy, mogli już zdobyć kilka imperialnych statków, a jeśli nie, to zrobią to przy pierwszej okazji. Jeżeli ich zniszczymy i będziemy mieli na to dowody, zyskamy kolejny argument świadczący o tym, że nie jesteśmy wrogo nastawieni do Imperium, gdyby sprawa się wydała.
    — To prawda — przyznał Jourdain i spojrzał w oczy rozmówcy. — Równocześnie jednak nie mogę pozbyć się podejrzeń, że to nie jest najważniejszy powód tego rozumowania, towarzyszu komandorze.
    — Bo nie jest. — Caslet nie przyznałby się do tego żadnemu innemu komisarzowi. — Najważniejsze jest to, że zrobiła to banda sadystycznych zboczeńców, których trzeba jak najprędzej wytłuc, bo będą to robić tak długo, jak długo im się na to pozwoli. Wiem, że jest wojna, a podczas wojny dzieje się masa rzeczy, które są nie do przyjęcia w czasie pokoju. Natomiast tak jak oni nie postępuje, a przynajmniej nie powinien postępować, nikt. To nie wojna, to zbrodnia, i nie jest ważne, kto konkretnie ucierpiał. Jestem oficerem marynarki i moim obowiązkiem jest zapobiegać podobnym wydarzeniom, obojętne czyj statek zmasakrowano. I dlatego, towarzyszu komisarzu, chcę ich znaleźć i zabić. Chcę zrobić coś, z czego wszyscy będziemy dumni.
    Przy ostatnim zdaniu Jourdain wyprostował się odruchowo — mogło to zostać uznane za krytykę całej wojny z Królestwem Manticore, a to byłoby niebezpieczne. Ale Warner Caslet po prostu nie mógł pozwolić, by zwyrodnialcy pozostali bezkarni.
    — Nawet zakładając, że się zgodzę — odezwał się po długiej i ciężkiej ciszy Jourdain — to jak ich znajdziemy?
    — Nie mówię, że na pewno ich znajdziemy, ale mamy spore szansę, jeśli grupa abordażowa rzeczywiście zdołała zgrać odczyty pokładowych sensorów Erewhona — przyznał Caslet. — Jednostka piracka musiała być blisko, skoro użyła dział laserowych, więc dane powinny być dokładne. Nie spodziewam się takiego odczytu jak z naszych sensorów szerokopasmowych, ale powinniśmy bez trudu uzyskać pewną sygnaturę napędu. A to oznacza, że będziemy w stanie zidentyfikować ich, gdy tylko ich znajdziemy.
    — A jak ich znajdziemy? I jak w ogóle ich szukać?
    — Ponieważ to piraci, wiemy, że będą w innym systemie, wiemy, że nie są korsarzami, bo żaden rząd czy gubernator systemu nie będzie ryzykował kontaktów z grupą sadystycznych morderców: zbyt duże ryzyko. Oznacza to, że ich baza leży w systemie, którym nikt nie jest zainteresowany. Wiemy, że tu niczego nie zdobyli, naturalnie mogło się to zmienić już następnego dnia, ale ruch w okolicy jest niewielki, a towarzysz chirurg Jankowski ocenia, że mordu dokonano niecałe dwa tygodnie temu. Sugeruje to, że nie zdobyli innego łupu, więc przenieśli się gdzieś indziej. Gdybym to ja był piratem, odleciałbym stąd albo do Sharon’s Star albo do Magyar, bo to najbliższe zamieszkane systemy. Sharon’s Star jest bliżej i jeśli tam się udali, to jeszcze mogą tam być. Proponuję powiadomić władze Arendscheldt o położeniu wraku i natychmiast lecieć do Sharon’s Star. Przy odrobinie szczęścia złapiemy ich w tym systemie, jeśli nie, polecimy do Magyar, a ponieważ nie będziemy na nic polowali ani na nic czekali, powinniśmy znaleźć się tam szybciej od nich.
    — Układ planetarny jest rozległy, towarzyszu komandorze — zauważył Jourdain. — Nawet jeśli tam będą, skąd pewność, że ich znajdziemy?
    — Stąd, że nie będziemy szukać. Postaramy się, żeby oni zauważyli nas i się nami zainteresowali.
    — Chyba nie rozumiem — przyznał komisarz.
    Caslet uśmiechnął się lekko i gestem przywołał oficera taktycznego.
    Komandor porucznik Shannon Foraker należała do naprawdę nielicznego grona oficerów, którzy awansowali po Czwartej Bitwie o Yeltsin, jak oficjalnie nazywano ten pogrom. To ona zauważyła pułapkę, w którą wpadła flota admirała Thurstona, a nie jej winą było, że zrobiła to za późno — nikt inny w ogóle jej nie zauważył, nim przeciwnik nie otworzył ognia. Caslet wiedział, że do tego awansu walnie przyczynił się raport komisarza, który zaczął podzielać opinię reszty załogi traktującej Foraker trochę jak czarownicę, a głównie jako wszechwiedzącą. Prawda była nieco bardziej przyziemna: Shannon nie desperowała z powodu gorszego sprzętu elektronicznego, którym musiała się posługiwać, lecz potraktowała to jako wyzwanie. W efekcie czasami była w stanie osiągnąć wręcz nieprawdopodobne rezultaty. Była tak dobra, że Jourdain ignorował jej rażące braki w rewolucyjnych formach grzeczności i słownictwie. Dotarło do niego w końcu, że jest tak pochłonięta komputerami, sensorami i oprogramowaniem, że po prostu nie ma czasu na takie duperele jak formy gramatyczne i niuanse językowo-społeczne.
    — Wiesz, co chcę zrobić, Shannon? — spytał Caslet, gdy stanęła obok jego fotela.
    Foraker kiwnęła potakująco głową.
    — W takim razie wytłumacz towarzyszowi komisarzowi, dlaczego możemy być pewni, że piraci sami nas znajdą.
    — Żaden problem, skipper — uśmiechnęła się do Jourdaina tak promiennie, że też odruchowo się uśmiechnął. — Oni polują na frachtowce, więc wystarczy przestroić nasz transponder i resztę środków radioelektronicznych, by nadawały odpowiednie sygnały. Potem trzeba odłączyć połowę węzłów napędu, żeby sygnatura pasowała do frachtowca, i lecieć tak, jak powinien lecieć statek handlowy, i tam, gdzie spodziewają się znaleźć samotny frachtowiec. Jeżeli nas zauważą, zbliżą się, a musieliby być o cztery do pięciu minut świetlnych od nas, by zorientować się, że to kamuflaż. Zanim dolecą na tę odległość, będziemy wiedzieli, czy to oni, a jeśli tak, to będziemy ich mieli na celowniku. Nawet się nie zorientują, kto ich zabił.
    — Inaczej mówiąc: damy im cel, jakiego szukają, więc nie oprą się pokusie — dodał Caslet. — Zidentyfikujemy ich, a gdy wyrównają prędkość z naszą, będziemy mogli ich zniszczyć, choć prawdę mówiąc, wolałbym ich złapać. Może się to nie udać, gdyż nie znamy ich maksymalnego przyspieszenia ani dokładnego kursu, ale takie zakończenie spotkania byłoby nawet lepsze.
    — Jak to? — tym razem Jourdain nie ukrywał zdziwienia.
    — Jeśli pogonimy ich tak, by weszli w nadprzestrzeń, ale nie dogonimy ich przed skokiem, mogą okazać się na tyle głupi czy spanikowani, że doprowadzą nas do swej bazy — wyjaśnił poważniejąc Caslet. — Mogą mieć dwa okręty albo trzy, a chcę wiedzieć, gdzie one są i ile ich jest. Mam przeczucie, że towarzysz admirał Giscard może chcieć ich załatwić równie mocno jak my, a dysponuje wystarczającą siłą ognia, by zniszczyć każdą grupę piratów, jaka kiedykolwiek działała w galaktyce. W przeciwieństwie do nas.
    Komisarz powoli skinął głową, zdając się nie zauważać, że Caslet użył formy „my”, a nie jak dotąd „ja”. Rozejrzał się po mostku, kiwnął głową do własnych myśli i zdecydował:
    — Dobrze, towarzyszu komandorze. Mamy dość czasu, by sprawdzić przynajmniej system Sharon’s Star. Jeśli tam nie odnajdziemy piratów, zastanowię się, co zrobimy dalej. Ta dywersja nie opóźni wykonania zadania, a prawdą jest, że ja też chciałbym dostać tych sukinsynów.
    Przy ostatnich słowach uśmiechnął się lodowato.
    — Bardzo mnie cieszy, że jesteśmy zgodni — powiedział cicho komandor Warner Caslet i dodał głośniej: — Zajmij się jak najszybciej danymi dostarczonymi przez grupę abordażową, Shannon.

ROZDZIAŁ XIV

    — I co myślicie? — spytała Honor, rozglądając się po obecnych w sali odpraw.
    Znajdowali się na orbicie planety Sachsen po półtoramiesięcznej podróży z New Berlin. Sachsen była stolicą sektora, dlatego stacjonowały tu spore siły Marynarki Konfederacji, a dodatkowo Imperium wydzierżawiło na sto lat trzeci księżyc planety, zakładając na nim bazę marynarki. Dzięki temu system Sachsen stanowił rzadko spotykaną na obszarze Konfederacji oazę spokoju i bezpieczeństwa. Pytanie nie dotyczyło jednak sytuacji w systemie, lecz tego, co ukazywała wyświetlona nad stołem holomapa.
    — Nie jestem pewien, milady — powiedział z wahaniem Rafe Cardones. — Jeśli informacje imperialnego wywiadu są prawdziwe, to jest to niebezpieczny rejon, o którym dotąd nie wiedzieliśmy. Ale to odrębny sektor i Admiralicji może się to nie spodobać… prawdę mówiąc, nie jestem pewien, czy mnie samemu podoba się pomysł takiego rozproszenia sił. Kapitan Truman?
    Zapytana wzruszyła ramionami.
    — Rozdzielenie sił to rozdzielenie sił: nie będziemy w stanie wspierać się wzajemnie, czy będziemy operować w odrębnych systemach, czy w odrębnych sektorach, Rafe — zauważyła rozsądnie. — A musimy się rozdzielić, bo cztery frachtowce latające razem nie są normalnym obrazkiem w tym obszarze. Większość piratów ma dobrze rozwinięty instynkt samozachowawczy i gdy nas zobaczy, może wyczuć pułapkę i zwiać. A jeśli się to rozniesie, będą przed nami uciekać i nic nie zwojujemy. Jeżeli będziemy działać pojedynczo, zdołamy patrolować znacznie większy obszar. Podoba mi się także pomysł rotacji okrętów: w ten sposób nowe jednostki pojawią się w tych samych systemach, co nie wzbudzi podejrzeń, a równocześnie nasi ludzie unikną rutyny.
    — Może tak — zgodził się Rafe. — Ale skoro Imperium tak łatwo nas rozszyfrowało, to czy nie należałoby założyć, że innym też się to może udać? Jeśli piraci dowiedzą się, że w tym rejonie operują statki-pułapki, to albo będą trzymać się z daleka, albo zabiorą się za nas kupą. Pamięta pani te ćwiczenia parami w symulatorach, gdy dowodziłem korsarzami, skipper?
    Honor przytaknęła i spojrzała pytająco na Truman.
    Ta wzruszyła ponownie ramionami.
    — Rafe może mieć rację w obu kwestiach — przyznała — ale odstraszenie jest podstawowym celem, który chcemy osiągnąć. Naturalnie wybicie ich dałoby znacznie trwalszy skutek, ale nie zdołamy tego dokonać tak szczupłymi siłami. Naszym głównym zadaniem jest zmniejszenie strat marynarki handlowej, a odstraszając piratów z najgroźniejszych dotąd sektorów, osiągniemy to. Jeśli chodzi o drugą ewentualność: gdyby zaatakowali kupą, jak to Rafe zgrabnie ujął, nasz pojedynczy okręt, może być różnie. Na pewno poniesiemy straty, a w najgorszym razie stracimy okręt i załogę. Pytanie tylko, po co piraci mieliby się jednoczyć w ataku na tak trudny cel jak Q-ship? Nie zdobędą cennych łupów, za to na pewno poniosą większe straty niż my, nawet jeśli w końcu wygrają. Takie jednoczenie jest wbrew ich zwyczajom i wymaga czasu oraz wysiłku. No i po co mieliby ryzykować walkę, wiedząc, że nic na niej nie zarobią? Przecież napadają na statki dla pieniędzy, nie dla przyjemności.
    Honor pokiwała głową, drapiąc siedzącego na jej kolanach Nimitza. Rafe odgrywał rolę adwokata diabła, sprzeczną zresztą z jego własną agresywną naturą. Robił to, bo zadaniem zastępcy było wyszukiwanie słabych punktów w planie kapitana zgodnie z zasadą, że łatwiej o nowy plan niż o nowy okręt. I w jednym miał bezsprzecznie rację — jeśli piraci zaatakują w grupie, pojedynczy Q-ship mógł nie mieć szans na przetrwanie. Ale Alice także miała rację, uważając takie postępowanie za nielogiczne z punktu widzenia piratów.
    Problem leżał w danych dostarczonych przez komandora Hausnera, bowiem od czasu, gdy wywiad Królewskiej Marynarki sporządził plan użycia statków-pułapek, sytuacja dość drastycznie się zmieniła. Dotąd statki ginęły pojedynczo lub po dwa pod rząd w systemie Breslau i sąsiadującym z nim sektorze Posnan. Po zdobyciu takiego pechowca czy dwóch piraci wycofywali się, dzięki czemu kilka kolejnych przelatywało bezpiecznie. Teraz ginęły trzy, a nawet cztery frachtowce po kolei w tym samym systemie, a straty w sektorze Posnan przerosły te w sektorze Breslau. Dlatego Honor skłonna była zmienić pierwotne założenia i operować w obu sektorach, a nie tylko w Breslau. Oznaczało by to konieczność dodatkowego rozciągnięcia już i tak zbyt słabych sił, ale nie to było najgroźniejsze. Najbardziej niepokojący był wzrost strat występujących w tych samych systemach w krótkim czasie, bowiem piraci nie powinni być do tego zdolni. Jeżeli, ma się rozumieć, operowali tak jak zazwyczaj, czyli pojedynczo…
    Żaden piracki kapitan nie chciał pętać się ze swym łupem, gdyż dwa lecące razem statki wzbudzają większe zainteresowanie niż jeden, dlatego regułą było obsadzanie zdobyczy załogą pryzową specjalnie w tym celu zabieraną i wysyłanie do bazy albo do pasera.
    Rzadko która jednostka piracka była jednak na tyle duża, by zabierać na pokład więcej niż dwie czy trzy załogi, chyba że łapano uciekające załogi zaatakowanych statków i zmuszano je do współpracy.
    Zwykle w połowie przypadków, załogi zaatakowanych przez piratów statków zdołały uciec, w połowie dostawały się w ich ręce i część ataków tak się właśnie kończyła.
    Ale tylko część, bowiem w sumie osiemdziesiąt procent załóg statków należących do Królestwa znikało wraz z ładunkami i statkami. Oznaczało to dwie możliwości, obie niemiłe — albo ktoś celowo niszczył statki wraz z załogami, albo piraci pracowali co najmniej parami, dzięki czemu po ataku jeden pilnował łupu, drugi łapał kutry pinasy i kapsuły ratunkowe, którymi próbowała uciec załoga.
    I to był powód stanowiska Cardonesa — zbyt wiele okoliczności wskazywało na to, że piraci przestali działać samotnie. A skoro w jednym systemie mogli natknąć się na kilku piratów działających wspólnie, walka miałaby zupełnie inny przebieg niż w scenariuszu założonym przez Admiralicję.
    — Chciałabym wiedzieć, jak Imperium nas rozszyfrowało — odezwała się Truman cicho.
    — Ja też — przyznała Honor. — Tego jednak Rabenstrange nie chciał zdradzić i trudno mieć o to do niego pretensję. Już mówiąc, ile wiedzą, poważnie naraził ich siatkę wywiadowczą u nas. Teraz niech nasi spece od kontrwywiadu biorą się do roboty.
    — Bardziej chciałbym wiedzieć, dlaczego zmieniły się metody ataków, milady — Rafe potarł nos. — Według informacji komandora Hausera tylko my tracimy statki w grupach bądź seryjnie.
    — To akurat może być proste — zastanowiła się głośno Alice. — Mamy w tym rejonie więcej statków niż wszyscy pozostali razem wzięci, a reszta to rachunek prawdopodobieństwa: przy wielokrotnych atakach najczęściej obrywa ten, kto ma najwięcej statków.
    — Jeśli dodać do tego wycofanie większości naszych okrętów z tego obszaru, wynika, że staliśmy się atrakcyjniejszym celem od pozostałych, jak choćby statków Imperium, którego okręty nadal są tu obecne, więc mogą szybciej reagować — uzupełniła Honor. — Na miejscu piratów też wybierałabym ofiary, których zniknięcie nie ściągnie mi na kark flotylli niszczycieli.
    — Wiem, ale nadal mam przeczucie, że to nie wszystko — westchnął Cardones. — W grę wchodzi jeszcze jakiś czynnik, o którym nie mamy pojęcia…
    — Być może, ale przekonać się o tym możemy jedynie doświadczalnie. — Honor zajęła się klawiaturą i na holomapie pojawiła się jasnozielona linia łącząca w skomplikowany wzór dziesięć systemów planetarnych.
    Sześć znajdowało się w sektorze Breslau, cztery w sektorze Posnan, będąc w najszerszym miejscu oddzielone o trzydzieści dwa lata świetlne.
    — Jeśli wykorzystamy ten wzór, to co mniej więcej tydzień w każdym z tych systemów znajdzie się nasz okręt, za każdym razem inny. Jeśli ktoś w nich poluje, coś o nas słyszał i się przyczaił, nie powinno to wzbudzić jego podejrzeń, bowiem ani ten sam okręt nie będzie pojawiał się w systemie regularnie, ani nie będzie w nim przebywał zbyt długo. A my w ten sposób będziemy w stanie regularnie patrolować największy możliwy obszar położony w centrum rejonu, w którym ponosimy największe straty.
    — Fakt — przyznał Rafe. — Naturalnie przy założeniu, że nie natkniemy się na żadną dużą grupę. Jest to rzeczywiście najlepsze rozwiązanie, tyle tylko że wchodzimy w ten sposób głębiej w sektor Posnan, pozostawiając systemy w sektorze Breslau bez ochrony, a tam również ponosimy straty i mieliśmy w nich również działać.
    Mówiąc to, wprowadził do komputera polecenie i dziewięć innych systemów rozbłysło czerwienią.
    — Wiem o tym — westchnęła Honor — ale objęcie ich systemem patrolowania wydłuży czasy przelotów i w efekcie znacznie rzadziej będziemy mogli pojawić się w każdym z nich. A nie w nadprzestrzeni, tylko w normalnej i to w dodatku wewnątrzukładowej przestrzeni mamy największe szanse na spotkanie piratów. Sądzę, że to, co zaproponowałam, to najlepsze połączenie czasu i skuteczności, Rafe.
    — Zgadzam się, szkoda tylko, że nie można objąć patrolami większego obszaru, mimo że zdecydowaliśmy się rozdzielić siły — przyznał Cardones. — Jak byśmy zresztą do sprawy nie podeszli, nie zdołamy być wszędzie przez cały czas. Mimo patroli statki nadal będą padały łupem piratów, a kartele wkrótce zaczną wyć, że nie wywiązujemy się ze swoich obowiązków.
    — Niech sobie wyją. — Honor wzruszyła ramionami. — Przynajmniej nie my będziemy tego słuchać, a prawda jest brutalnie prosta: bez znacznie większej liczby statków-pułapek nie ma co marzyć o całkowitym bezpieczeństwie frachtowców. To piraci mają inicjatywę, a jest ich w dodatku na pewno więcej niż nas. To oni decydują, gdzie i na co chcą napaść, my możemy jedynie przewidywać lub iść ich śladem. Jeśli ich złapiemy, spróbujemy zadać im jak największe straty: pojedynczych zniszczymy, jeśli chodzi o grupy, to pozostaje tylko nadzieja, że po solidnym laniu zdecydują się przenieść gdzie indziej. Możemy wyłącznie ograniczyć ich swobodę działania, czyli zmniejszyć straty ponoszone przez flotę handlową. A kiedy zaczniemy ich niszczyć, Admiralicja będzie mogła użyć tych danych jako dowodu, że robimy co możemy.
    — Tak naprawdę to chciałabym wiedzieć jedno — odezwała się z pewnym rozmarzeniem Alice Truman. — Kto ich finansuje i ochrania. Wszyscy wiemy, że piractwo jest opłacalne, jeśli co trzeci rejs przynosi pożądany łup. Ten łup trzeba jednak od ręki sprzedać, stale kupować zapasy i rakiety, a od czasu do czasu też nowe jednostki, no i uzupełniać załogi. Nie da się tego utrzymać w tajemnicy… Te jedenaście ostatnio zaginionych statków miało łączną wartość dwunastu miliardów i to nie licząc ładunków. Ktoś musiał je kupić… a za to, co zapłacił, można z kolei kupić znacznie więcej mniejszych jednostek doskonałych do atakowania frachtowców…
    — Nasz wywiad próbuje zdobyć te informacje. Z tego co mówił komandor Hauser, wywiad Imperium także. Jeśli zdołamy zidentyfikować choć jednego pasera — wszystko jedno czy będzie to osoba fizyczna, czy rząd planetarny — sprzedającego te statki lub ich ładunki, będziemy mogli zażądać od lokalnych władz, by się nimi zajęły. Wiem, że to niewiele da i że spora część tych władz współpracuje z piratami, ale jeśli nie podejmą takich działań, wystarczy poinformować o tym nieoficjalnie admirała Rabenstrange’a. Z przyjemnością pośle tam eskadrę liniową, a ten argument błyskawicznie przemówi do rozsądku każdemu. Szkoda, że sami nie będziemy w stanie tego przeprowadzić, ale efekt końcowy będzie taki sam. Jedyne co możemy zrobić, to zadać piratom jak największe straty; wygrać z nimi ostatecznie nie mamy szans.
    — Wiem — westchnęła Truman. — Ale pomarzyć wolno, prawda?
    — Marzenia mamy podobne, ale czas zabrać się do pracy — przypomniała jej Honor. — Uważam, że należy trzymać się przedstawionego planu, gdyż jest najlepszy, biorąc pod uwagę dostępne środki i informacje.
    — Zgadzam się — poparła ją Alice.
    Rafe skinął głową potakująco, choć widać było, że nie jest uszczęśliwiony. Honor wiedziała, że częściowo jest to spowodowane troską o nią — to ją będą za wszystko krytykować — i zastanawiała się, czy doszedł do podobnych wniosków jak te, które wyłuszczył na Graysonie admirał White Haven. Rafe był zarówno bystry, jak i inteligentny, a stopień jego zaniepokojenia wskazywał, że nie jest ono wywołane jedynie świadomością ryzykownej sytuacji taktycznej.
    — Doskonale — oznajmiła energiczniej. — W takim razie, Alice, realizujemy plan, który opracowaliśmy. Weź Parnassusa do systemu Telmach, a Samuel zacznie patrol od układu Posnan. Ja rozpocznę od Libau, a potem odwiedzę Walther, zaś Gudrid Allena na początek sprawdzi Hume, a potem Gosset.
    Truman kiwnęła głową — w ten sposób, tak jak uzgadniali, najważniejsze systemy będą patrolowały dowodzone przez nie same okręty, podczas gdy Gudrid rozpocznie patrol od w miarę bezpiecznych układów planetarnych.
    — No dobrze. — Honor usiadła prosto, a Nimitz wspiął się czym prędzej na oparcie fotela. — Pozostały dwie kwestie techniczne. Po pierwsze: co robimy ze złapanymi piratami. Rafe był ze mną na Fearless, więc wie, jak zwykłam postępować, ale ty nie brałaś udziału w tym rejsie, Alice. Miałaś okazję zapoznać się z notatką, którą ci w tej sprawie przesłałam?
    — Zapoznałam się.
    — Masz w związku z jej treścią jakieś uwagi?
    — Tylko taką, że jest pani zbyt łagodna, ma’am.
    — Może tak — zgodziła się poważnie Honor. — Tym niemniej powinniśmy choć udawać, że Konfederacja posiada jednak jakąś funkcjonującą administrację i rząd. Przynajmniej dopóki praktyka nie wykaże, że jest inaczej. Chwilowo przygotuję stosowne rozkazy dla ciebie, Allena i Samuela. Pamiętaj, że potrzebujemy informacji o zasadach ich działania, zwyczajach, o wszystkim. Jeśli któryś będzie chciał się dogadać i zacznie sypać, masz wolną rękę — zrób z nim co chcesz. Możesz go nawet puścić wolno, jeśli uznasz to za stosowne.
    Truman skinęła głową, a Honor przetarła oczy zmęczonym gestem.
    — I ostatnia kwestia: możliwość, iż te zmiany faktycznie oznaczają, że mamy do czynienia nie z piratami, lecz z korsarzami! „Rządy wyzwoleńcze” Psyche i Lutrell są najbardziej prawdopodobnymi winnymi, bo narozdawały listów kaperskich bez opamiętania. Ale to nie muszą być korsarze, bo nie tylko oni mogą operować w zorganizowanych grupach o sile eskadry.
    — Ludowa Marynarka — dodała rzeczowo Truman.
    — Właśnie. Ani nasz wywiad, ani imperialny nie natrafiły na najmniejszą choćby wskazówkę, że operują tu ich okręty, ale to nie znaczy, że ich tu nie ma. Ludowa Republika ma na tym obszarze swoje kontakty, jej ambasady nadal są czynne i nie tak trudno byłoby im się po cichu dogadać z gubernatorem któregoś mniejszego systemu w kwestii dostaw zaopatrzenia. Ich wywiad dostarczyłby dane umożliwiające skuteczne ataki, a odpadłby problem, co zrobić z łupem: wysyłaliby zdobycz do siebie lub ją po prostu niszczyli, bo nie o pieniądze by chodziło. Załogi natomiast wysyłaliby z tego prostego powodu, by nikt się nie dowiedział, że tu są. A przede wszystkim tłumaczyłoby to, dlaczego znikają głównie nasze statki.
    — Chyba że chodzi im o zmuszenie Admiralicji do wydzielenia poważnych sił, by się nimi zajęły, i osłabienie w ten sposób frontu — zauważyła Alice. — Tego właśnie próbowali ostatnio, kończąc próbą opanowania Yeltsina. Jeśli chcą odciągnąć nasze siły jak najdalej od frontu, nie będą się zbyt długo kryć. Choć z drugiej strony nie sposób koordynować operacje na taką odległość i działanie ich eskadry tutaj może być z założenia długoplanowe, a wtedy będą starali się o utrzymanie swej obecności w tajemnicy, bowiem Admiralicję do działania, o które im chodzi, zmuszą same straty floty handlowej. Jest to, przyznaję, dość mało prawdopodobne, raz dlatego, że mamy znacznie krótszy czas tranzytu dzięki Manticore Junction. Moglibyśmy wysłać tu stosowne siły, zniszczyć ich eskadrę i wrócić, nim wiadomość o tym, że wyruszyliśmy, dotarłaby do Republiki. A bez stałych baz, których nie mają, eskadra taka byłaby skazana na klęskę, gdybyśmy wysłali tu większe siły. Po drugie, wątpię, by chcieli zirytować Imperium, którego bezczynność jest dokładnie tym, o co im chodzi. Niewiele jest skuteczniejszych sposobów, by wepchnąć Imperium w nasze objęcia, jak jawne wysłanie większych sił nad samą jego granicę i to na teren, który Cesarz uważa za swój. W sumie zresztą nie jest aż tak istotne, kto atakuje nasze statki, ważne, że robi to skutecznie.
    — Fakt — przyznała Alice.
    — Mówię o tej możliwości tylko dlatego, że ma ona spore znaczenie dla nas — kontynuowała Honor. — Jeśli bowiem działa tu eskadra Ludowej Marynarki, to jako przeciwnika będziemy mieli pełnowartościowe okręty wojenne, a nie na poczekaniu uzbrojone w nie wiadomo co jednostki pirackie. Wątpię, by tak było, ale nie możemy pozwolić sobie na zlekceważenie żadnej możliwości. Dlatego cały czas musimy mieć się na baczności i dokładnie sprawdzać, z kim mamy do czynienia, nim podejmiemy walkę. Wydam oficjalny zakaz wdawania się w starcia z każdym okrętem Ludowej Marynarki większym niż ciężki krążownik. Jeśli natkniemy się na coś większego, starajcie się nie zdradzić, że jesteśmy krążownikiem pomocniczym, bo w takim starciu nie mamy szans. Co prawda utrata krążownika liniowego czy pancernika bardziej zaboli ich niż strata Q-shipa nas, ale ani pozostałe nasze okręty, ani Admiralicja nie dowiedzą się o ich obecności tutaj. A ta wiedza jest ważniejsza od zniszczenia okrętu, nawet liniowego.
    — Jeśli operują tutaj, to raczej lekkimi siłami — wtrąciła Truman. — Naszych okrętów tu nie ma, toteż nie mieliby z kim walczyć, a po co wysyłać okręty liniowe do zwalczania statków handlowych.
    — Jeżeli tak postąpili i jeśli natkniemy się na ich lekkie okręty, to je zniszczymy — zdecydowała bez wahania Honor. — Tyle tylko że ja w zeszłym roku też nie spodziewałam się pancerników w Yeltsinie… Ludowa Marynarka udowodniła, że potrafi używać eskadr lekkich jednostek agresywnie, choć niezbyt skutecznie. Dlatego jeśli spotkamy coś dużego, chcę o tym wiedzieć jak najszybciej. Nie potrzebujemy martwych bohaterów, pamiętajcie o tym. Jeżeli zostaniecie zmuszeni do walki, użyjcie wszystkiego, czego będziecie musieli, i nie martwcie się o zachowanie tajemnicy, ale pamiętajcie, że informacja o okrętach Ludowej Marynarki jest dla wszystkich ważniejsza od zniszczenia jednego z nich. Jasne?
    Truman i Cardones przytaknęli. Honor wstała, przesadziła Nimitza z oparcia fotela na swoje ramię i oświadczyła:
    — W takim razie bierzmy się do roboty. Punktualnie o trzeciej mam zamiar wyruszyć na pierwszy patrol.

ROZDZIAŁ XV

    Klaus Hauptman kiwnął dłonią szoferowi, gdy otworzyła przed nim drzwi limuzyny. Był wściekły, a atmosfera w pojeździe przypominała zbierającą się burzę z piorunami, ale Ludmilla Adams nie bardzo się tym przejmowała. Nie ona była powodem złego humoru szefa i to się liczyło. Hauptman bowiem miał chwalebny zwyczaj, że gdy ktoś go rozzłościł, informował go o tym natychmiast i to nie przebierając w słowach, natomiast nie wyżywał się na innych tylko dlatego, że znaleźli się pod ręką. Czasami jego wybuchy gniewu nie były spowodowane przez nikogo konkretnego, ale dawno temu nauczyła się podchodzić do nich filozoficznie, jak ktoś żyjący w cieniu wulkanu. Poza tym nie zdarzały się często, a Hauptman, choć arogancki egoista, gdy gniew mu przeszedł, starał się wynagrodzić swoim pracownikom wcześniejsze zachowanie. Ma się rozumieć, że nie zawsze tak się działo, tym bardziej, że Hauptman był mściwy i pamiętliwy, ale Ludmilla pracowała u niego ponad dwadzieścia lat i to nie tylko jako osobisty szofer, ale także szef bezpieczeństwa i ochroniarz osobisty. Miała także tę cechę, którą Klaus Hauptman cenił najwyżej — była kompetentna. Dlatego ją szanował, a przez lata wytworzyli odpowiadające obojgu wzajemne stosunki, które skutecznie chroniły ją przed jego atakami wściekłości.
    Teraz Hauptman wysiadł z luksusowego wozu na wypieszczony trawnik swej posiadłości, nie odzywając się słowem. Rozłożysta budowla sprawiała wrażenie dwupiętrowej — w rzeczywistości miała dziewięć podziemnych poziomów i garaż. Hauptmanowie ze służbą zajmowali naziemne poziomy, a pod ziemią znajdowały się: bank danych, sekcja komputerowa i cały aparat zarządzający różnorakimi interesami Hauptman Cartel.
    Budowa stanowiła połączenie rzymskiej willi i domku myśliwskiego, ale nie był to architektoniczny upiorek — została doskonale wkomponowana w gęsty las porastający większość posiadłości. Naturalnie była to kosztowna „skromność” — normalna wieża mieszkalna byłaby znacznie tańsza, bo łatwiej budować wzwyż niż wkopywać się w głąb. Byłaby także funkcjonalniejsza: kuchni od jadalni nie dzieliłoby pół kilometra. Ale dziadek Klausa zdecydował, że chce mieć domek na wsi, więc go zbudował.
    — Będzie pan jeszcze dziś potrzebował wozu, panie Hauptman? — spytała Adams.
    — Nie! — warknął i zatrzymał się. — Przepraszam, Milla. Nie chciałem tak się do ciebie odezwać.
    — W porządku: robię za odgromnik — odparła bez urazy.
    Parsknął śmiechem.
    — Mimo to nie powinienem — przyznał i po chwili dodał: — Wóz dziś nie będzie mi potrzebny. Zresztą w ciągu najbliższych dni mogę go również nie potrzebować, bo prawdopodobnie opuszczę Manticore na jakiś czas.
    — Mam uprzedzić zespół, żeby byli gotowi?
    — Nie. Jeśli polecę, to nie w tego typu podróż — uśmiechnął się, widząc jej uniesione brwi. — Nie mam zamiaru niczego przed tobą ukrywać. Powiem ci o wszystkim wystarczająco wcześnie, tylko najpierw sam muszę wiedzieć, czy opuszczę planetę, czy nie będzie takiej konieczności.
    — Poczekam — zgodziła się i wcisnęła jeden z przycisków na szerokiej bransolecie obejmującej lewy nadgarstek.
    Limuzyna bezszelestnie uniosła się, zamknęła drzwi i odleciała w stronę wlotu podziemnego garażu. Ludmilla zaś ruszyła krok za i krok z boku za Hauptmanem jak przystało agentce ochrony osobistej. Rzeźbione drewniane drzwi otworzył służący. Widząc minę chlebodawcy bez słowa odsunął się z drogi. Gdy Hauptman go minął, uniósł pytająco brew. Adams potrząsnęła przecząco głową i z lekkim uśmiechem pomaszerowała długim korytarzem obwieszonym dziełami sztuki.
    — Stacey jest w domu? — spytał Hauptman.
    Ludmilla sprawdziła to, łącząc się z komputerem domowym.
    — Jest na basenie — odpowiedziała, gdy tylko na ekraniku bransolety wyświetliła się odpowiedź.
    — Dobrze. — Klaus przystanął, pociągnął się za ucho i westchnął. — Nie będę cię chyba już dziś potrzebował, bo na wieczór zostajemy w domu. Jeżeli będziesz miała czas i ochotę, miło by mi było, gdybyś zjadła z nami kolację.
    — Naturalnie, panie Hauptman — zgodziła się. Potem obserwowała, jak odchodzi korytarzem.
    Hauptman stanowił przedziwną mieszaninę wykluczających, zdawałoby się, cech: egoista, choleryk zdolny do czystego chamstwa, do tego arogant i pozbawiony skrupułów manipulator z jednej strony, a łagodny, nawet wspaniałomyślny (jak długo było to na jego warunkach) i kierujący się w życiu żelaznym poczuciem obowiązku w stosunku do swych pracowników z drugiej. Gdyby nie był tak bogaty, jedynym pasującym doń określeniem byłoby „rozpuszczony”, a tak określano go mianem „ekscentryczny”.
    Klaus Hauptman maszerował korytarzem nieświadom, iż stał się tematem przemyśleń swojej szefowej bezpieczeństwa. Zaprzątały go inne sprawy i to niezbyt radosne, toteż na centralny dziedziniec wyszedł w raczej poważnym nastroju. Nie licząc dużego basenu na samym środku, dziedziniec był wielkim starannie utrzymanym ogrodem o ścieżkach obsadzonych ziemskimi różami i lokalnymi koronami. Basen miał rozmiary niewielkiego boiska i na samym środku fontannę w formie brązowych ryb z kilku różnych planet. Z ich otwartych pysków leciała woda, szumiąc uspokajająco, a między nimi zastygły także odlane z brązu syreny i trytony.
    Hauptman jak zwykle zignorował fontannę, koncentrując uwagę na pływaczce. Miała ciemne włosy tak jak on, ale brązowe oczy po matce. Podobnie jak wysokie kości policzkowe i owalną twarz. Nie była piękna w dosłownym znaczeniu tego słowa, ale miała oryginalne rysy, co zresztą samo w sobie było wymowne, bowiem dzięki najlepszym biochirurgom w galaktyce mogła zmienić się w boginię. Stać ją było na to, ale Stacey Hauptman zdecydowała się iść przez życie z figurą i twarzą, którą otrzymała od natury. Już samo to świadczyło o tym, że jest to kobieta, która akceptuje siebie i nie musi nikomu niczego udowadniać.
    Dopłynęła do brzegu i stanęła, widząc zbliżającego się ojca. Pomachał jej, na co odpowiedziała podobnym gestem.
    — Cześć, tato! Nie spodziewałam się, że tak wcześnie wrócisz.
    — Sytuacja się skomplikowała. Masz chwilę? Musimy porozmawiać.
    — Pewnie.
    Podpłynęła do drabinki i wyszła z basenu. Gdy sięgała po ręcznik, wyraźnie było widać grę mięśni — była wysportowana, ale normalnie zbudowana, ze wszystkimi krągłościami tam, gdzie być powinny, i to wyraźnymi. Poczuł znajomą irytację, widząc skąpość jej kostiumu kąpielowego, i uśmiechnął się ironicznie pod własnym adresem — Stacey miała dwadzieścia dziewięć lat standardowych i udowodniła wielokrotnie, że potrafi zadbać o siebie. Co i z kim robiła, było jej sprawą, ale podejrzewał, że każdy ojciec czułby się podobnie. W końcu wszyscy jeszcze pamiętali, co sami wyczyniali w tym wieku.
    Podniósł jej płaszcz kąpielowy i pomógł jej go założyć — wieczory bywały o tej porze chłodnawe, a popołudnie zbliżało się powoli ku końcowi. A potem wskazał najbliższy stolik. Usiadła w ogrodowym foteliku, założyła nogę na nogę i przyjrzała się z ciekawością ojcu. Spoważniał, przypominając sobie informację, która tak skutecznie pozbawiła go humoru.
    — Straciliśmy następny statek — oznajmił sucho.
    Oczy Stacey pociemniały — ojciec użył formy „my” i była ona jak najbardziej odpowiednia, bowiem Klaus wyciągnął stosowne wnioski z błędów popełnionych przez ojca. Eric Hauptman należał do ostatniej generacji nie poddanej procesowi prolongu i upierał się, by osobiście kontrolować swe imperium aż do dnia śmierci. Klaus otrzymał pewną władzę, ale był jedynie jednym z dyrektorów, co spowodowało, iż obejmował korporację nieprzygotowany, a co gorsza pełen złudzeń, że wszystko wie. Dlatego pierwszych kilka lat jego rządów było dla kartelu prawdziwą huśtawką, która jeszcze długo odbijała się czkawką przy rozmaitych okazjach.
    Dlatego też, mimo iż miał przed sobą około dwustu lat standardowych aktywności zawodowej, jeżeli nie przydarzy mu się nieszczęśliwy wypadek, postanowił już teraz zabezpieczyć się przed taką ewentualnością. Ożenił się późno, ale doczekał sprytnej, inteligentnej i samodzielnej córki, toteż nie zamierzał dopuścić, by wyrosła na głupią i rozkapryszoną dziedziczkę fortuny ani na sfrustrowaną i nieprzygotowaną jego zastępczynię, która dopiero po jego śmierci będzie miała coś do powiedzenia. Stacey była aktualnie dyrektorem na Manticore B; nadzorowała między innymi olbrzymi dział firmy, jakim było górnictwo w pasie asteroidów, i zawdzięczała tę pozycję własnym umiejętnościom, a nie koneksjom. Od śmierci matki była też jedyną osobą we wszechświecie, którą Klaus całkowicie i bezwarunkowo kochał.
    — Który? — spytała.
    Klaus Hauptman zamknął na moment oczy.
    — Bonaventure — westchnął i skrzywił się, słysząc cichy jęk.
    — Załoga? Kapitan Harry? — spytała pospiesznie.
    — Prawie cała załoga uratowała się, ale on został na statku. I jego pierwszy oficer także.
    — Oh! — jęknęła głośniej i Hauptman zacisnął pięści w bezsilnej złości.
    Harold Sukowski był kapitanem jachtu Hauptmanów, gdy Stacey była podrostkiem. Zakochała się w nim na zabój, potem jej przeszło, ale to on nauczył ją podstaw astronawigacji i pomógł uzyskać licencję pilota planetarnego, a potem systemowego. On i jego rodzina byli zawsze dla niej ważni, a nasiliło się to po śmierci matki. Klaus kochał córkę głęboko, ale miał świadomość, że nie zawsze wystarczająco to okazywał, a bogactwo i pozycja miały też negatywny skutek — samotne dzieciństwo. Stacey szybko nauczyła się ostrożnie podchodzić do nowych „przyjaciół”, gdyż często okazywało się, że chodzi im o przyjaźń z jej pieniędzmi, a większość innych, z którymi miała kontakt, to byli pracownicy jej ojca. Sukowski także należał do tych drugich, lecz miał również patent kapitański, więc był kimś. A poza tym nie traktował jej jak księżniczkę, z bajki czy dziedziczkę, największej fortuny w Królestwie Manticore. Nie traktował jej nawet jak swego przyszłego szefa, tylko jak samotną dziewczynę.
    Patrzyła w niego jak w obrazek, aż Klaus Hauptman stał się zazdrosny, co go samego zaskoczyło. Zapanował jednak nad tym uczuciem i patrząc z perspektywy czasu, był sobie za to wdzięczny. Nie był najlepszym ojcem dla pozbawionej matki dorastającej dziewczyny, a rodzina Sukowskiego pomogła wypełnić powstałą po śmierci matki pustkę w jej życiu. Kiedy zdał dowództwo jachtu, było jej przykro, ale pociechę stanowiła świadomość, że otrzymał frachtowiec prosto ze stoczni. Był to właśnie Bonaventure. Zaciągnęła ojca na przyjęcie z okazji oddawania statku do służby i podarowała Sukowskiemu zabytkowy sekstans. Zrewanżował się, wpisując ją jako nadliczbowego członka na listę załogi swego nowego statku, dzięki czemu znalazła się w grupie wybrańców zwanych „właścicielami kilu”.
    — Wiem — otworzył oczy i zacisnął zęby, klnąc w duchu Admiralicję.
    Gdyby się tak nie guzdrali, nie straciłby Sukowskiego. Nienawidził tracić pracowników, ale w tym przypadku chodziło o coś innego — oddałby rękę, by zaoszczędzić tego córce. A strata dotknęła go także osobiście i to głęboko. Do niewielu łudzi był naprawdę przywiązany i nie okazywał tego Sukowskiemu, by go nie faworyzować, ale jego zaginięcie bolało i to zaskakująco silnie.
    — Dostaliśmy jakąś wiadomość od kogokolwiek? — zapytała Stacey.
    — Jeszcze nie. Informacja o ataku dopiero co nadeszła od naszego faktora w systemie Telemach. Wysłał list, gdy tylko skontaktowała się z nim załoga Bonaventure. Na resztę danych i ewentualny kontakt ze strony piratów musimy jeszcze poczekać. Sukowski miał naturalnie w swoim sejfie ofertę okupu.
    — Naprawdę sądzisz, że to coś zmieni? — spytała gorzko.
    Wiedział, że jest zła nie na niego, lecz na bezsilność, ale jej gniew tylko spotęgował jego wściekłość, toteż mocniej zacisnął zęby.
    — Powinno, bo rabują dla pieniędzy — wycedził przez zaciśnięte zęby. — Choć z drugiej strony… nie wiem… ale to jedyna nadzieją, jaką mamy…
    — A gdzie były nasze okręty?! Dlaczego Królewska Marynarka nic nie zrobiła?!
    — Znasz odpowiedź: nie mają wolnych okrętów, gdyż ich siły są zbytnio rozciągnięte w wyniku działań wojennych. Cholera, wszystko, co zdołałem z nich wycisnąć, to cztery krążowniki pomocnicze!
    — Wymówki! To tylko wymówki, tato!
    — Może… — Klaus Hauptman opuścił wzrok, westchnął głęboko i przyznał: — Nie, Stace: uczciwie rzecz biorąc, to najprawdopodobniej rzeczywiście wszystko, co Admiralicja mogła tam wysłać.
    — Tak? To dlaczego dano dowództwo Harrington?! Jeżeli naprawdę flota chciała zwalczać piractwo, dlaczego nie wysłano do Konfederacji kompetentnego oficera?
    Hauptman skrzywił się w duchu — Stacey nigdy nie spotkała Honor Harrington: wszystko, co o niej wiedziała, pochodziło z prasy, mediów… i od niego samego. A Hauptman doskonale zdawał sobie sprawę, że raczej nieobiektywnie przedstawił jej to, co wydarzyło się w systemie Basilisk. A nazywając rzeczy po imieniu, przedstawił tak Harrington, jak i jej postępowanie i motywy w naprawdę tendencyjny, by nie rzec wredny sposób. Nie był z tego specjalnie dumny, ale też nie miał zamiaru teraz tłumaczyć się i przedstawiać bardziej zgodnej z prawdą interpretacji. Tym bardziej, że Harrington była niezdyscyplinowaną, narwaną wariatką!
    Oznaczało to jednakże, że teraz nie mógł jej powiedzieć, że to on chciał, by dostała to dowództwo. Bez tłumaczenia byłoby to bezsensowne, a tłumaczyć nie miał zamiaru.
    — Jest narwana — przyznał zamiast tego — ale jest też doskonałym oficerem, gdy dochodzi do walki. Nie lubię jej, o czym wiesz, ale przyznaję, że w boju dowodzi doskonale. Sądzę, że właśnie dlatego została wybrana. Poza tym Admiralicja z zasady nie postępuje bez sensu, więc tym razem też musiała mieć konkretne powody. A nic już nie jest w stanie zmienić faktu, że straciliśmy Bonaventure.
    — Jak bardzo to odczujemy? — spytała Stacey, zmieniając temat na mniej osobisty i bolesny.
    — Nie bardzo. Statek był ubezpieczony, ładunek też, więc pieniądze odzyskamy. Tylko że firmy ubezpieczeniowe znowu podniosą składki i jeśli Harrington nie uda się pogonić piratów choć trochę, to będziemy musieli poważnie się zastanowić, czy nie zawiesić działalności na terenie Konfederacji.
    — Jeżeli my to zrobimy, reszta też tak postąpi.
    — Wiem. — Klaus wstał i wsadził ręce do kieszeni. — Nie chcę tego robić i to nie dlatego, że nie chcę stracić dochodów z tego płynących. Nie podoba mi się to, co generalne wycofanie się z tego rynku będzie oznaczało dla naszej gospodarki. Królestwo potrzebuje tych dochodów z przewozu i handlu, zwłaszcza teraz. A należy też brać pod uwagę efekt, jaki to wywrze na opinii publicznej: jeśli zbieranina piratów przegnała nas z Konfederacji, dla większości będzie to oznaczać, że przegrywamy całą wojnę.
    Stacey przytaknęła. Długotrwałe problemy Hauptmana z Królewską Marynarką wynikały w większości z faktu, że jego kartel należał do największych firm zajmujących się budownictwem okrętowym i realizował część kontraktów rządowych na okręty wojenne. Powodowało to stały konflikt z księgowością marynarki kwestionującą wysokość faktur i pilnującą jakości materiałów. Natomiast drugim powodem było to, że Royal Manticoran Navy nigdy nie ugięła się i nie postąpiła tak, jakby tego chciał, w żadnej kwestii. Stacey była tak jak i on dobrym analitykiem politycznym i doskonale rozumiała, że to właśnie te ciągłe problemy połączone z ogromnym majątkiem czyniły go tak atrakcyjnym dla opozycji. Ponieważ to mu odpowiadało, stał się jednym z głównych sponsorów partii opozycyjnych, dlatego w publicznych wystąpieniach nie przesadzał z popieraniem wysiłku wojennego, choć nigdy także publicznie nie wypowiedział się przeciwko wojnie. Prywatnie doskonale zdawał sobie sprawę z wagi tego konfliktu oraz z tego, co by stracił, gdyby Królestwo Manticore przegrało.
    — Ilu ludzi dotąd straciliśmy? — spytała.
    — Wliczając Harry’ego i jego zastępcę, mamy prawie trzystu zaginionych — odparł posępnie.
    Stacey omal nie jęknęła trzeci raz — to, czym zajmowała się w firmie, nie wymagało częstych kontaktów z działem transportowym i nie wiedziała, że straty były aż tak wysokie.
    — Możemy coś jeszcze zrobić? — spytała cicho.
    — Nie wiem — wzruszył ramionami i odwrócił się ku niej. — Nie wiem, ale zastanawiam się, czy tam nie polecieć.
    — Po co? — spytała zaalarmowana. — Co możesz osiągnąć tam, czego nie mógłbyś osiągnąć, pozostając tutaj?
    — Mogę zlikwidować trzymiesięczną zwłokę łączności — odpalił sucho. — To raz, a dwa, wiesz równie dobrze jak ja, że nic nie zastąpi bezpośredniej oceny problemu na miejscu.
    — A po trzecie i najważniejsze: jeśli będziesz się tam kręcił, sam możesz zostać porwany albo zabity!
    — W to akurat mocno wątpię: jeśli polecę, to na pokładzie Arthemis lub Atheny!
    Stacey ugryzła się w język, bowiem to akurat przemawiało na korzyść pomysłu.
    Obie jednostki należały do liniowców pasażerskich klasy Atlas i posiadały minimalną objętość ładunkową, za to zapewniały pasażerom wszelkie luksusy. Były także wyposażone w napędy, kompensatory i generatory pól wojskowego typu, toteż przewoziły pasażerów najszybciej, jak to tylko było możliwe. Arthemis i Athena zostały zbudowane z myślą o lotach do Konfederacji i wyposażone w lekkie uzbrojenie tak rakietowe, jak i przeciwrakietowe na wypadek spotkania z jakimś piratem, którego nie zdołałyby przegonić.
    — Fakt, na którymś z nich powinieneś być bezpieczny — ustąpiła. — A raczej my będziemy bezpieczni.
    — Co?! — Klaus wytrzeszczył oczy, tracąc na moment głos. — Wybij to sobie z głowy! Jedno z nas musi tu zostać i pilnować interesów, a poza tym nie będziesz mi się włóczyć po Konfederacji!
    — Co do pilnowania interesów, to zatrudniamy doskonałych fachowców za ciężkie pieniądze dokładnie do tego celu — odparła. — To by załatwiało jedno. Co do kwestii bezpieczeństwa, to skoro podróż jest wystarczająco bezpieczna dla ciebie, tatku, to dla mnie też. A po trzecie i ostatnie, to mówimy o kapitanie Harrym!
    — Wiem, co do niego czujesz, ale nie zdołasz zrobić niczego więcej niż ja. Zostań w domu, Stace. Proszę. Załatwię to sam.
    — Tato, możemy o tym gadać przez całą noc — brązowe oczy o twardości stali spojrzały w niebieskie i Klaus Hauptman wiedział, że przegrał. — Jeśli się uprzesz, możemy nawet się pokłócić. Ale w końcu i tak polecę z tobą.

ROZDZIAŁ XVI

    Honor uniosła głowę znad czytnika, słysząc sygnał intercomu. W drzwiach kuchni pojawił się MacGuiness i skierował w stronę biurka, ale sygnał rozbrzmiał ponownie — tym razem dwutonową kombinacją oznaczającą pilną wiadomość. Honor odsunęła z westchnieniem lekturę i wstała.
    — Odbiorę, Mac — powiedziała, ruszając do interkomu.
    Nimitz uniósł łeb, ale się nie ruszył ze swej grzędy. Honor nacisnęła klawisz i na ekranie pojawiła się twarz Cardonesa, który zaczął mówić, zanim zdążyła się odezwać.
    — Myślę, że mamy pierwszego klienta, ma’am. Niezidentyfikowana jednostka śledzi nas, zbliżając się z dolnej ćwiartki rufowej z prędkością dziewiętnastu tysięcy kilometrów na sekundę i ciągle przyspiesza. Według naszej oceny ma już trzysta g. Jest za nami jeden koma siedem miliona kilometrów i przy tym przyspieszeniu przechwyci nas za około dziewiętnaście minut.
    — Dopiero go odkryliście?
    — Właśnie, ma’am — Rafe uśmiechnął się drapieżnie. — Żadnych śladów zakłóceń radioelektronicznych: po prostu czekał z wyłączonym napędem i dopiero co go uruchomił.
    — Jasne — Honor odpowiedziała mu identycznym uśmiechem. — Jaką ma masę?
    — Sądząc po sygnaturze napędu, Jenny ocenia ją na pięćset pięćdziesiąt ton, ma’am.
    — Doskonale — potarła odruchowo czubek nosa, a potem kiwnęła głową, podejmując decyzję. — Dobrze, Rafe: ogłoś alarm bojowy. Niech Susan i Scotty przygotują grupy abordażowe. I przekaż, że pierwsza flotylla kutrów startuje na mój rozkaz. Za pięć minut będę na mostku.
    — Aye, aye, ma’am!
    Klaksony alarmowe zawyły, nim nacisnęła klawisz, kończąc połączenie. Nimitz z łupnięciem wylądował na biurku, a gdy się odwróciła, ujrzała Maca trzymającego jej skafander próżniowy, choć nie miała pojęcia, że w ogóle po niego poszedł. Złapała go, uśmiechnęła się i pobiegła do sypialni, rozpinając po drodze kurtkę munduru. Pozbyła się elementów uniformu, zostawiając je w nieładzie na podłodze, i naciągnęła skafander. Tym razem Mac będzie miał więcej do sprzątania niż zwykle. Kiedy skończyła i wróciła do salonu, MacGuiness zakończył już ubieranie Nimitza w skafander. Złapała treecata i pospieszyła ku prywatnej windzie kapitańskiej.
    Wybrała na klawiaturze kombinację oznaczającą mostek i zaczęła analizować to, co wiedziała. Sensory miały rozmaitą czułość, a więc i zasięg, zwłaszcza na frachtowcach. Każdy kapitan chciał mieć jak najlepsze, wiedząc, że będzie poruszał się po tak niebezpiecznym obszarze jak Konfederacja. Oznaczało to, że każdy statek miał w praktyce inny zestaw, ale żadne urządzenie nie było lepsze od operatora, a ci we flocie handlowej nie byli orłami.
    Ten, kto ich ścigał, musiał o tym wiedzieć, więc na pewno nie zdziwił go brak reakcji Wayfarera na swoje nagłe pojawienie się. Ale zrobi się podejrzliwy, jeżeli ten brak reakcji potrwa zbyt długo, co oznaczało…
    Drzwi windy otworzyły się i Honor wkroczyła na mostek. Obsady uzbrojenia jeszcze nie było na miejscu (załoga nadal nie osiągnęła poziomu wyszkolenia, który uznałaby za zadowalający), ale sekcja taktyczna Jennifer Hughes była obecna w komplecie i monitorowała zbliżanie się niezidentyfikowanej jednostki. Honor spojrzała na chronometr i uśmiechnęła się lekko — w czasie modernizacji zmieniono położenie jej kwatery tak, że znajdowała się pokład poniżej mostka, a prywatna winda była doskonałym pomysłem. Dzięki temu, choć obiecała Cardonesowi, że będzie za pięć minut, była w niespełna trzy.
    Rafe wstał z kapitańskiego fotela. Honor skinęła mu głową i usiadła, umieszczając hełm w prowadnicach. I uaktywniła ekrany oraz klawiatury fotela.
    Wayfarer znajdował się dwadzieścia jeden minut świetlnych od gwiazdy klasy G2, czyli słońca systemu Walter odległego od Libau o nieco mniej niż piętnaście lat świetlnych, i poruszał się z prędkością zaledwie jedenastu tysięcy stu siedemdziesięciu pięciu kilometrów na sekundę. Było to wolno nawet jak na frachtowiec, ale pasowało do statku ze zużytymi węzłami napędu i Honor wybrała tę szybkość ze złośliwym wyrachowaniem. Nie chciała, by ktokolwiek przeoczył okazję, a tak niewielka prędkość była odpowiednikiem krwi w śladzie torowym na morzu. I wyglądało na to, że okazała się równie skuteczna — napastnik zbliżył się o dalsze dwieście tysięcy kilometrów, przyspieszając, mimo że miał już przewagę prędkości wynoszącą dziewięćset dziesięć kilometrów na sekundę. To się musiało szybko zmienić, ponieważ, nie chodziło mu o przegonienie, lecz o dogonienie ofiary, ale najwyraźniej spodziewał się, że ta da „pełną naprzód”, gdy zorientuje się, że jest ścigana, i chciał mieć wystarczający zapas prędkości, by szybko rzecz zakończyć.
    — Doskonale, Rafe: nie należy sprawiać gościowi zawodu. Maksymalne przyspieszenie! — poleciła.
    — Aye, aye, ma’am. Sternik, jeden koma pięćdziesiąt pięć kilometra na sekundę kwadrat!
    — Aye, aye, sir… Jest jeden koma pięćdziesiąt pięć kilometra na sekundę kwadrat — zameldował mat O’Halley i Wayfarer skoczył jak obżarta krowa, czyli pomknął z maksymalnym przyspieszeniem.
    Było to i tak o połowę mniej niż rozwijała pogoń, ale powinno wystarczyć.
    — Kiedy nas przechwyci? — spytała Honor.
    — Za dwadzieścia cztery minuty dziewięć sekund, milady — odparł prawie natychmiast John Kanehama.
    — Doskonale. Wywołaj go proszę, Fred, i poinformuj, że to statek należący do Królestwa Manticore — poleciła. — Zażądaj, by zaprzestał pościgu.
    — Aye, aye, ma’am.
    Porucznik Cousins zajął się nadaniem wiadomości, a Honor uważnie obserwowała ekran taktyczny. Znajdowali się w zasięgu rakiet i choć pirat nie powinien chcieć uszkodzić łupu, to…
    — Odpalenie rakiety! — odezwała się Jennifer Hughes. — Jedna rakieta zbliża się z przyspieszeniem osiemdziesiąt tysięcy g! Powinna minąć nas z prawej burty w odległości ponad sześćdziesięciu tysięcy kilometrów, ma’am!
    — Uprzejmie z jego strony — skwitowała Honor zgryźliwie.
    Rakieta eksplodowała na wysokości burty, ale na tyle daleko, by nie był odczuwalny nawet najmniejszy wstrząs. Miała klasyczną nuklearną głowicę, ale jej znaczenie było oczywiste — strzał ostrzegawczy, po którym będą następne, jeśli nie podporządkuje się jego woli. Przez chwilę Honor zastanawiała się, czy nie kontynuować ucieczki, ale nie miała pojęcia, czy kapitan piratów jest rozsądny.
    — Odpowiedzieli nam? — zapytała.
    — Jeszcze nie, ma’am.
    — Rozumiem. Rafe, ostry zwrot na lewą burtę i przestajemy przyspieszać.
    — Aye, aye, ma’am.
    Wayfarer przestał zwiększać prędkość, a Honor wybrała na klawiaturze interkomu połączenie z flagowym okrętem I. Flotylli Kutrów. Na ekranie pojawiła się komandor Jacquelyn Harmon — ciemnowłosa, ciemnooka kobieta o sardonicznym poczuciu humoru i charakterze pilota myśliwskiego z okresu poprzedzającego loty kosmiczne. Obie cechy były stosowne u kogoś dowodzącego flotyllą jajek z młotkami. To jej pomysłem było ochrzczenie kutrów, którymi dowodziła, imionami dwunastu apostołów, zaczynając od własnego, który odtąd nazywał się HMS Peter.
    — Jesteś gotowa, Jackie? — spytała Honor.
    — I chętna, ma’am! — Harmon uśmiechnęła się niczym głodna hexapuma.
    — Tylko pamiętaj, że jeśli się da, macie brać ich żywych.
    — Będziemy pamiętać, ma’am.
    — Doskonale. Startuj, kiedy uznasz za stosowne po wyłączeniu osłony burtowej, ale trzymaj się blisko.
    — Aye, aye, ma’am.
    Honor przerwała połączenie i poleciła Hughes:
    — Proszę wyłączyć prawoburtową osłonę.
    — Aye, aye, ma’am… prawoburtowa osłona wyłączona, ma’am.
    Osłona prawej burty zniknęła, a sekundy później sześć kutrów napędzanych jedynie konwencjonalnymi silnikami manewrowymi wyprysnęło przez drzwi ładunkowe. Błyskawicznie oddaliły się poza ekran frachtowca i włączyły własne napędy. I znieruchomiały osłaniane kadłubem i ekranem większej jednostki przed sensorami przeciwnika.
    Ten tymczasem gwałtownie wytracał prędkość, ale i tak musiał wyprzedzić ofiarę o dobre sto czterdzieści tysięcy kilometrów, nim relatywnie zdoła się zatrzymać. Jego prędkość w chwili mijania będzie jednak na tyle niewielka, że abordaż nie powinien być trudny. Naturalnie kiedy przyjdzie co do czego, piraci mogą być nieco zaskoczeni tym, kto przeprowadzi abordaż czyjego statku.
    — Mam wystarczające odczyty pasywnych sensorów do wykonania planu ogniowego Alfa, ma’am — zameldowała Hughes. — Namiar stały i uaktualniany, dodatkowo jest też na wizualnym. Zaraz będzie pani miała obraz na ekranie.
    Rzeczywiście, na ekranie wizualnym pojawił się obraz lecącego rufą do przodu napastnika. Był mniejszy od standardowego niszczyciela, toteż nie mógł być ciężko uzbrojony, ale miał klasyczny kształt kadłuba okrętu wojennego, co oznaczało, że posiada uzbrojenie pościgowe, którego połowa wymierzona była w tej chwili w jej okręt. Honor sprawdziła obliczenia Kanehamy i zgodziła się z nimi całkowicie — nie było sensu dopuszczać przeciwnika na tyle blisko, by mógł przestrzelić jej osłony burtowe. Zwłaszcza kiedy miał tak idealny cel jak jego nieosłonięta niczym rufa.
    — Na mój rozkaz, Jenny — powiedziała cicho i uaktywniła moduł łączności. — Nieznana jednostka, tu krążownik pomocniczy Królewskiej Marynarki Wayfarer! Natychmiast wyłączyć napędy albo zostaniecie zniszczeni! Pal!
    Burta Wayfarera rozbłysła ogniem — osiem graserów obramowało cel, a w ślad za nimi dziesięć rakiet eksplodowało wokół niego. Były to klasyczne głowice nuklearne, ale eksplodowały w odległości ledwie tysiąca kilometrów od burt, przekazując całkowicie jednoznaczną wiadomość. Żeby nikomu nic głupiego nie przyszło do głowy, sześć kutrów wypadło zza osłony kadłuba, biorąc pirata natychmiast na cel maksymalnymi wiązkami radarów i lidarów. Siła sygnałów zagotowała mu farbę na kadłubie. Nikt na jego pokładzie nie mógł mieć cienia wątpliwości, co oznacza próba oporu. I nie miał.
    — Potwierdzam! Wayfarer, zgadzamy się! — zawył przerażony głos z głośników. — Poddajemy się! Tylko nie strzelajcie! Na miłość boską nie strzelajcie!!
    — Przygotować się do przyjęcia na pokład grupy abordażowej — poleciła chłodno Honor. — Jakakolwiek próba oporu zakończy się zniszczeniem waszego okrętu. Czy to jasne?
    — Tak! Tak!!
    — To dobrze — skwitowała tym samym zimnym tonem i zakończyła połączenie.
    Po czym usiadła wygodniej, uśmiechnęła się do Cardonesa i spytała normalnym głosem:
    — Cóż, było to szybkie i miłe, no nie?
    — Szybkie dla wszystkich, miłe tylko dla nas, ma’am — odparł z szerokim uśmiechem.
    — I tak powinno być. Doskonała robota, Jenny. Wszyscy spisaliście się wspaniale — pochwaliła ich. Odpowiedziały jej zadowolone uśmiechy obsady mostka. — Rafe, przekaż Susan i Scotty’emu, że mogą startować. Kutry będą miały oko na naszą zdobycz w czasie manewrów.
    — Aye, aye, ma’am.
    Honor wstała, przeciągnęła się i wzięła Nimitza na ręce.
    — Sądzę, że sam możesz dokończyć, pierwszy — oznajmiła na użytek obsady mostka — wracam do doskonałej książki. Poproś major Hibson, by dowódcę tego tam przyprowadziła do mojej kabiny, kiedy skończy upychać resztę załogi w naszym areszcie pokładowym.
    — Aye, aye, ma’am. Damy sobie radę — zapewnił Rafe, nadal radośnie uśmiechnięty.
    — Doskonale — odparła i skierowała się do swojej windy.

* * *

    Kapitan pirackiego okrętu był niewysokim, krępym mężczyzną, który kiedyś był muskularny, ale dawno temu stał się po prostu tłusty. Jego nalana twarz była szara i przerażona, gdy major Susan Hibson wprowadziła go do salonu Honor. Nie był skuty, co nie miało najmniejszego znaczenia, podobnie jak i to, że był dwa razy cięższy od drobnej Hibson. Jedynie samobójca ryzykowałby starcie wręcz z Susan Hibson, a w więźniu nie pozostał ślad odwagi czy chęci do walki. Tym niemniej LaFollet stał nieco z boku fotela, na którym siedziała Honor, gotów do akcji — nie spuszczał zimnych oczu z więźnia, a prawą dłoń opierał na rękojeści pulsera wymownym gestem. Honor zaś drapała Nimitza za uszami i przyglądała się więźniowi z taką lodowatą pogardą, że natychmiast zrezygnował z próby stanięcia na baczność. Wyglądał patetycznie i żałośnie. Honor pozwoliła, by cisza trwała długo, nim odezwała się zimno:
    — Niespodzianka, prawda?
    Dzięki Nimitzowi czuła przerażenie tamtego. Treecat wyszczerzył kły i prychnął pogardliwie.
    — Zostaliście złapani na akcie piractwa przez Royal Manticoran Navy — poinformowała go rzeczowo. — Jako kapitan Królewskiego Okrętu zgodnie z międzyplanetarnym prawem mogę zarządzić egzekucję każdego z was, więc radzę oszczędzić sobie nieprzemyślanych kłamstw, które mogą mnie rozgniewać.
    Więzień drgnął, a Hibson, choć na jej twarzy nie drgnął ani jeden mięsień, dosłownie zaczęła promieniować pełną aprobatą dla jej zachowania. Honor poczekała, aż więzień przytaknie nerwowym ruchem głowy, i usiadła prosto.
    — Dobrze. Obecna tu pani major będzie miała parę pytań i sugeruję doradzić załodze, by odpowiadała na nie zgodnie z prawdą. Pamiętajcie, że mamy nienaruszoną zawartość waszych komputerów pokładowych i banku danych. Porównamy uzyskane odpowiedzi z zawartymi tam danymi i jeśli się okaże, że to, co ktoś z was powiedział, będzie się różniło od tej zawartości, będę bardzo niezadowolona.
    Więzień ponownie kiwnął głową i nerwowo przełknął ślinę.
    — Proszę zabrać mi toto sprzed oczu, majorze — poleciła z odrazą Honor.
    Hibson spojrzała na więźnia i wskazała kciukiem przez ramię na drzwi. Posłusznie odwrócił się i wyczłapał z kabiny. Hibson poszła za nim, a cisza trwała jeszcze przez dobrą chwilę po ich wyjściu.
    Przerwał ją LaFollet. Chrząknął.
    — Wolno spytać, co zamierza pani z nimi zrobić, milady? — spytał.
    — Co? — Honor spojrzała nań lekko zdezorientowana, po czym uśmiechnęła się. — Nie zamierzam wysłać ich za burtę bez skafandrów, jeśli o to ci chodzi. Chyba że odkryjemy w ich dorobku coś naprawdę ohydnego.
    — Nie sądziłem, by miała pani ten zamiar. To co w takim razie pani zrobi?
    — Cóż — obróciła się z fotelem i wskazała mu drugi. — Przekażę ich najbliższemu przedstawicielowi lokalnych władz Konfederacji. W tym systemie nie ma bazy floty, ale jest posterunek celny, więc na pewno jest i areszt.
    — A ich okręt?
    — Zniszczymy go po dokładnym przeszukaniu. To jedyny sposób — poza wybiciem ich od ręki — by mieć pewność, że go nie odzyskają.
    — Odzyskają? Jakim cudem, skoro wyda ich pani władzom, milady?
    — Oj, Andrew, Andrew. — Honor pokiwała głową z rozczuleniem. — Taki duży, a taki naiwny… dziewięć szans na dziesięć, że gubernator wypuści ich, gdy tylko odlecimy. Władze i administracja Konfederacji to jedno śmierdzące szambo łapowników i kombinatorów. Nie zdziwiłabym się, gdyby ta kupa tłuszczu miała jakiś cichy układ z gubernatorem systemu. Nie miej takiej ogłupiałej miny, bo to prawda. Samą mnie to zaskoczyło, kiedy byłam tu pierwszy raz, ale jak złapałam drugi raz tę samą bandę niedługo po odstawieniu jej władzom, przestałam mieć złudzenia. Gubernator osobiście zapewnił mnie, że zostanie wymierzona sprawiedliwość, a dwa miesiące później złapałam ich plądrujących imperialny frachtowiec. Mieli już nowy okręt…
    — Słodki Boże! — mruknął LaFollet i otrząsnął się jak pies wychodzący z wody.
    — Dlatego chciałam tego typka przestraszyć. Jeśli gubernator go wypuści i da nowy okręt, chcę, żeby się pocił za każdym razem, gdy kogoś zaatakuje. I dlatego też nim go oddamy, on i jego załoga usłyszą jeszcze jedną nowinę.
    — Jaką, milady?
    — Że właśnie wykorzystali swoją szansę na przeżycie. Jeśli złapię ich drugi raz, każdy wyleci przez śluzę ze strzałką z pulsera w głowie — odparła rzeczowo i LaFollet nie wątpił, że dotrzyma słowa.
    W kabinie zapadła chwila ciszy, przerwana pytaniem Honor:
    — Zaskoczyłam cię?
    Kiwnął głową.
    — Cóż, nie jest to coś, co chciałabym robić, ale mam zlikwidować piractwo w tej okolicy i nie będę się dziesięć razy uganiała za tą samą bandą, tym bardziej, że oni już wiedzą, jak wyglądamy. Poza tym piraci to złodzieje i mordercy… Ta banda, o której przed chwilą ci mówiłam… gdy ich złapałam drugi raz, właśnie zamordowali dziewiętnaście osób. Dziewiętnastu ludzi, których jedyną „winą” było posiadanie czegoś, co tamci chcieli mieć. Gdybym wykonała wyrok za pierwszym razem, gdy ich złapałam, te dziewiętnaście osób by żyło… — potrząsnęła głową, przyglądając mu się zimnymi jak przestrzeń oczyma. — Dam władzom szansę, by uporały się z własnymi śmieciami. To sprzedajne gnojki, ale to ich system i należy im się odrobina zaufania. A może ten gubernator jest akurat uczciwy… ale będzie miał tylko jedną szansę, by to udowodnić.

ROZDZIAŁ XVII

    MacGuiness zebrał na tacę naczynia po deserze i nalał świeżej kawy gościom, a kakao Honor.
    — Życzy pani sobie jeszcze czegoś, milady? — spytał.
    — Poradzimy sobie, Mac. Zostaw tylko dzbanek z kawą gdzieś, gdzie ci barbarzyńcy będą w stanie go znaleźć.
    — Dobrze milady — potwierdził z szacunkiem Mac, lecz nim zniknął w kuchni, posłał jej wyrażające naganę spojrzenie.
    — „Barbarzyńcy” to nie za ostra klasyfikacja? — spytał niewinnie Rafe.
    — Skądże znowu — zaprotestowała radośnie Honor. — Każda cywilizowana jednostka o jako takim smaku musi zdać sobie sprawę, że kakao pod każdym względem przewyższa kawę jako napój. Wszyscy poza barbarzyńcami o tym wiedzą.
    — Aha — Cardones uśmiechnął się promiennie. — To znaczy, że nie czytała pani tego artykułu w „Landing Times” o ulubionym gatunku kawy Jej Wysokości?
    Honor zakrztusiła się kakaem, a zebrani parsknęli śmiechem. Odstawiła kubek, otarła usta serwetką i spojrzała groźnie na wcielenie niewinności spoglądające na nią radośnie.
    — Oficerowie, którzy próbują być mądrzejsi od swych kapitanów, mają przed sobą krótką karierę, panie Cardones — poinformowała go.
    — Mówi się trudno, ma’am. Przynajmniej picie kakao jest mniej odrażającym nałogiem niż żucie gumy.
    — Ty się rzeczywiście prosisz o kłopoty — oceniła Susan Hibson.
    Po czym spokojnie sięgnęła do kieszeni, wyjęła paczkę gumy do żucia i prowokacyjnie wolno odpakowała jedną, włożyła do ust i powoli zaczęła żuć. Cardones wzruszył bezradnie ramionami z miną uciśnionej niewinności, ale widząc błysk w jej zielonych oczach, nie podjął wyzwania.
    Wokół stołu rozbrzmiała kolejna fala śmiechu.
    Honor rozsiadła się wygodniej i założyła nogę na nogę. Ta kolacja była formą uczczenia pierwszego zwycięstwa i cieszyła się, że upłynęła w luźnej i wesołej atmosferze. Poza Tschu i Kanehamą w przestronnej jadalni kapitańskiej obecni byli wszyscy starsi oficerowie okrętu. Kanehama miał wachtę, a Tschu w ostatniej chwili zatrzymały jakieś problemy w siłowni numer jeden. Nie wyglądały na zbyt poważne, ale podobnie jak Honor Tschu wyznawał zasadę, że należy się zajmować problemami natychmiast, gdy się pojawią, a nie dopiero wtedy, gdy stają się krytyczne.
    — Jak poszło z gubernatorem, ma’am? — zainteresowała się Jennifer Hughes.
    — Idealnie… w teorii.
    — W teorii, ma’am? — powtórzyła zdziwiona Hughes.
    — Gubernator Hagen zamknął ich jak należy w areszcie i podziękował, tylko coś dziwnie spieszno mu było, żebyśmy sobie już odlecieli. — Honor spojrzała na Hibson, która dowodziła konwojem.
    Piraci zostali dostarczeni skuci, zgodnie z przepisami, ale Susan Hibson była zbyt doświadczonym oficerem Korpusu, by pewne drobiazgi nie wzbudziły jej podejrzeń… mimo że nie miała treecata, który przekazywałby jej uczucia innych. Na przykład olbrzymiej ulgi tłustego kapitana na widok gubernatora. Co zdecydowanie nie należało do normalnych odczuć przestępcy na widok sędziego.
    — Faktycznie, strasznie mu się spieszyło — potwierdziła Hibson z niesmakiem. — I nie spodobała mu się pani decyzja o zniszczeniu ich okrętu, ma’am. Zauważyła pani?
    — Zauważyłam i nie uwierzyłam, że chciał go przekazać celnikom na patrolowanie… cóż, nie pierwszy raz nas to spotyka, zgadza się? Obawiam się, że przeżyję jego niezadowolenie, natomiast oni nie przeżyją, jeśli, jak podejrzewam, gubernator ich wypuści i da inny okręt.
    — To znaczy, że mówiła pani poważnie o tym, co ich czeka przy powtórnym spotkaniu, ma’am? — spytała Hibson i widząc potakujący gest Honor, dodała z satysfakcją: — To dobrze.
    Susan Hibson mierzyła nieco mniej niż sto sześćdziesiąt centymetrów i była drobnej budowy, ale w jej rysach, a zwłaszcza w oczach nie było nic miękkiego. Była Marine do szpiku kości, a Marine nienawidzili piratów. Honor podejrzewała, że istotnym elementem tej nienawiści był fakt, iż to oni stanowili większość grup abordażowych i jako pierwsi mogli naocznie przekonać się, jakie zbrodnie popełniali piraci na pokładach zdobytych okrętów.
    — Osobiście wolałabym ich nie rozstrzeliwać: to zajęcie dla katów, nie dla Marines — odezwała się po chwili Honor — ale jeśli okaże się to jedynym sposobem fizycznego uniemożliwienia im powrotu do zawodu, to nie będziemy mieli wyjścia. I tak najpierw ich uczciwie osądzimy. Z pragmatycznego punktu widzenia może się okazać, że będziemy musieli zrobić to tylko raz: reszcie wystarczy świadomość, że nie żartujemy.
    — To podobnie jak ze szczepieniem profilaktycznym, milady — dodała ciemnowłosa chirurg komandor porucznik Angela Ryder słynąca z roztargnienia objawiającego się częstym noszeniem lekarskiego kitla zamiast uniformu. — Nie lubię zabijania ludzi, ale jeśli ta lekcja zadziała, to w ogólnym rozrachunku będziemy zmuszeni zabić ich znacznie mniej.
    — O to właśnie mi chodzi, Angie — potwierdziła Honor. — Jak miałam poprzednio okazję zauważyć, piratami zostają dość specyficzni ludzie. Są przekonani, że są zbyt dobrzy, zbyt sprytni i mają zbyt wiele szczęścia, by skończyć jako nieboszczycy po złapaniu przez władze i po procesie. Wiedzą naturalnie, że części z nich przytrafia się podobny finał, ale jest to wiedza teoretyczna, bowiem im samym nic się nie może przytrafić. I przykro to przyznać, ale większość ma rację, choć nie jest to ich zasługa. Konfederacja obejmuje sferę o średnicy stu pięciu lat świetlnych, czyli obszar jakichś sześćdziesięciu tysięcy lat sześciennych. Bez skutecznej i uczciwej administracji i władz lokalnych, które przeganiałyby ich z kolejnych planet, piraci zawsze znajdą jakąś dziurę, gdzie będą mogli urządzić sobie bezpieczną kryjówkę. Poza tym w przytłaczającej większości to i tak wynajęte zbiry.
    — I tego, przyznam się, nigdy nie potrafiłam do końca zrozumieć, ma’am — przyznała Ryder.
    — Od początku swego istnienia piractwo było finansowane przez tak zwanych „uczciwych kupców” — wyjaśniła Honor. — Tak było na Ziemi, gdy piraci grasowali po morzach i w przestrzeni. Za piratami, handlarzami niewolników czy narkotyków zawsze stali „szanowani obywatele”, bo w tych przedsięwzięciach kryły się olbrzymie pieniądze, a łatwiej złapać wykonawcę niż organizatora i finansistę. Zabezpieczali się jak mogli łańcuchami pośredników i wyrabianiem sobie nieposzlakowanej opinii filarów społeczeństwa. Kilku nawet zostało filantropami, ponieważ to stawiało ich poza podejrzeniami, i jeśli ktoś doszedł do prawdy, mogli udawać ofiary oszustwa. Ponieważ sami nigdy nie splamili sobie rąk krwią, nawet jeśli stawali w końcu przed sądami, te obchodziły się z nimi łagodnie. Obrzydliwe, ale prawdziwe. Tak było i tak jest, bo natura ludzka pozostała taka sama. A w Konfederacji panuje takie zamieszanie, że okazja stała się zbyt kusząca i dlatego tacy jak gubernator Hagen zarabiają na tym procederze tak długo, jak długo ktoś inny zajmuje się napadaniem na statki i mordowaniem.
    — Ma pani rację, ma’am: to obrzydliwe.
    — Ale nie zmienia faktu, że prawdziwe — dodała Hughes. — I będzie trwać, dopóki ktoś nie wymusi zmian. Aż żal momentami, że nie daliśmy Imperium wolnej ręki. — Na pewno z piratami rozprawiłoby się szybko i skutecznie. — Honor sięgnęła po kakao. — Natomiast gdy zajęłoby całą Konfederację, mogłoby okazać się gorszym od niej sąsiadem. Sądzę, że tak właśnie uważa książę Cromarty.
    — Trudno mu się dziwić — zauważył Fred Cousins. — Mamy dość kłopotów z Ludową Republiką.
    Nim Honor zdążyła coś powiedzieć, Nimitz niespodziewanie wstał ze swego wysokiego krzesła, przeciągnął się i ziewnął leniwie, ukazując kły. A potem spojrzał prosto w jej oczy. Nie osiągnęli poziomu rzeczywistej telepatii, czyli przesyłania myśli, ale coraz lepiej im szło przesyłanie obrazów. Zwłaszcza Nimitzowi. Teraz w umyśle Honor wyświetlił się obraz sekcji hydroponicznej i Samanthy siedzącej pod jedną z upraw pomidorów. Honor uśmiechnęła się, widząc błysk w jej oczach.
    — No dobrze, Stinker — zgodziła się. — Tylko nie plącz się pod nogami i nie zgub się!
    Nimitz bleeknął radośnie i zeskoczył na pokład. Nauczył się jeszcze w Akademii, jak otwierać drzwi i używać wind, ale będąc cały czas z Honor, nie musiał korzystać z tych umiejętności. Nie mógł co prawda poprosić komputera sterującego windami o skierowanie jej do właściwego celu, ale mógł wybrać na klawiaturze zapamiętaną kombinację, która dany cel oznaczała. Teraz machnął dumnie ogonem i wymaszerował z kabiny.
    — Chciał wyprostować nogi — wyjaśniła Honor, widząc pytające spojrzenie Cardonesa.
    — Aha… pewnie mu trochę na tym zejdzie, bo ma ich sześć — skwitował to Rafe ze śmiertelną powagą w głosie i błyskiem rozbawienia w oczach.
    — Wracając do rzeczy. — Honor uznała, że bezpieczniej będzie zmienić temat. — Skoro pokonaliśmy już pierwszego pirata, chciałabym zapoznać się z tym, co udało się wydobyć z jego komputerów. Nie wiemy, co prawda, kto koordynował działania i gdzie jest ich baza, ale wiemy, gdzie byli i gdzie planowali się udać, co przypadkiem pokrywa się z następnym układem, który planowaliśmy sprawdzić. Pozostaje tylko pytanie, czy powinniśmy tu jeszcze spędzić kilka dni, czy też lecieć prosto do systemu Schiller. Jak uważacie?

* * *

    Aubrey Wanderman wysiadł z windy i sprawdził oznaczenie przejścia wymalowane na grodzi. Obecna, znacznie liczniejsza załoga wymagała powierzchni mieszkalnej, której nie przewidzieli projektanci statku, toteż modernizując go, trzeba było dokonać stosownych zmian. Zaadaptowano do tego część drugiej ładowni, tworząc labirynty kabin i korytarzy, w których nadal większość członków załogi gubiła się. Kiedy już człowiek był pewien, że znalazł właściwe przejście, okazywało się, że prowadzi ono zupełnie gdzie indziej, co dla większości było irytujące, ale dla niektórych stanowiło źródło rozrywki. Należał do nich Aubrey, który odkrył, że badanie labiryntu sprawia mu autentyczną przyjemność. A w końcu daje właściwe efekty, gdyż pomagając sobie planami okrętu, zaczął się już w nim orientować. Mimo wszystko jedynym sposobem sprawdzenia, czy zapamiętał nową trasę, było jej wypróbowanie.
    Sprawdził oznaczenie w notesie — jak na razie wyglądało na to, że się zgadza. Jeśli będzie szedł tym korytarzem do najbliższego rozgałęzienia i dalej w prawo, powinien dojść do maszynowni, mijając po drodze windę. O ile naturalnie dobrze spisał oznaczenia.
    Uśmiechnął się i pogwizdując ruszył pustym korytarzem, rozmyślając o awansach. Ginger zaszła wyżej, ale nie zamieniłby się z nią, bo dzięki swemu dostał przydział do obsady mostka. I widział, jak załatwili pirata — nigdy w życiu nie był tak podekscytowany, mimo że pirat był taki malutki: miał ledwie jeden procent masy Wayfarera.
    Lady Harrington przechwyciła go idealnie, a co ważniejsze, on tam wówczas był i widział to na własne oczy. Mógł sobie być ledwie malutkim trybikiem w maszynie, ale stanowił jej część i był z tego dumny. Pewnie — Wayfarer to nie Bellerophon, ale nie miał się czego wstydzić i…
    Jego rozmyślania zostały gwałtownie przerwane. Pokład nagle podniósł się i grzmotnął go w twarz z zaskakująca siłą. Siła uderzenia pozbawiła go tchu, a w następnej chwili coś brutalnie trafiło go w żebra. Odbił się od ściany i odruchowo chciał się zwinąć w kulę, by chronić to, co najważniejsze, czyli brzuch i głowę, ale nie zdążył. Czyjeś kolano wylądowało na jego kręgosłupie, a dłoń złapała go za włosy. W następnym momencie napastnik walnął jego twarzą o pokład. Złapał go za nadgarstek i w tym momencie usłyszał obrzydliwie znajomy głos:
    — Widzisz, gówniarzu: mówiłem, że wypadki się zdarzają!
    Steilman odtrącił drugą jego dłoń i ponownie uderzył głową ofiary o pokład.
    — Właśnie ci się przydarzył wypadek, gówniarzu — poinformował go z satysfakcją. — Jak się tak lata po korytarzach, to się można potknąć o własne nogi i krzywdę se zrobić.
    I doprowadził do kolejnego spotkania twarzy ofiary z pokładem. Aubrey poczuł w ustach krew, ale strach dodał mu sił — szarpnął się tak gwałtownie, iż zdołał uwolnić z uścisku. Zatoczył się na ścianę, osłaniając głowę skrzyżowanymi przedramionami, i dobrze zrobił, bo sekundę później kopniak trafił go w ramię, posyłając na pokład. Padając, zdołał desperacko wierzgnąć i trafił napastnika w piszczel. Sądząc po wyzwiskach, Steilmana musiało zaboleć.
    — Czekaj, ty chuju! Już ja cię…
    — Uspokój się! — odezwał się nowy głos.
    Aubrey zdołał się zebrać na czworaki i mrugając gwałtownie oczami, spróbował zogniskować wzrok. Udało mu się na tyle, by rozpoznać niskiego, krępego sanitariusza, którego poznał przy pierwszym spotkaniu ze Steilmanem jeszcze na Vulcanic. Nazywał się Tatsumi… Yashimo Tatsumi.
    — Trzymaj się od tego z daleka, ćpunie! — warknął Steilman.
    — Uspokój się do cholery! — powtórzył cicho i nieustępliwie Tatsumi. — Możesz robić co chcesz, ale Tschu tu idzie!
    — Kurwa! — Steilman spojrzał odruchowo w głąb korytarza, którym przybył sanitariusz, i przeniósł wściekły wzrok na Aubreya. — Jeszcze z tobą nie skończyłem, ale i tak nie spierdolisz, bo nie masz gdzie! A ty nic nie widziałeś i nic nie słyszałeś. Trzech ludzi przysięgnie, że śpię, więc się nie wychylaj. Ta łajza potknęła się o własne nogi i obiła se pysk, jasne?
    — Jak chcesz, to nie moja sprawa — zgodził się Tatsumi.
    — No to nie zapomnij, że moja — pogroził mu Steilman i półbiegiem ruszył w przeciwną stronę.
    Moment później szczęknął zamykany właz prowadzący do technicznego przejścia dla obsługi wewnętrznych systemów okrętowych i wszystko ucichło. Tatsumi pochylił się zaniepokojony nad Aubreyem.
    — Nie wyglądasz dobrze — ocenił i przykucnął, delikatnie obmacując jego twarz. — Nos masz złamany… resztę trzeba zbadać. Dalej, oprzyj się na mnie, to jakoś dojdziemy do izby chorych.
    I przerzucił sobie jego rękę przez kark.
    — A… Tschu? — wykrztusił Aubrey, oddychając przez usta.
    Przy wydatnej pomocy sanitariusza zdołał pozbierać się na nogi.
    — A co z nim ma być? Siedzi w siłowni numer jeden i o bożym świecie nie wie.
    — Chcesz powiedzieć…
    — Musiałem mu coś wcisnąć, boby cię zatłukł, no nie?
    — Aha. — Aubrey otarł krew z brody, ale natychmiast zastąpiła ją nowa spływająca z nosa i rozbitych warg. — Pewnie by zatłukł. Dziękuję.
    — Nie dziękuj: mnie tu nie było. Nie cierpię sukinsyna, ale jest dla mnie za mocny. Nie chcę mieć z nim na pieńku, więc musisz sobie sam z nim jakoś poradzić. — W głosie Tatsumi słychać było strach i Aubrey nie dziwił mu się.
    — Znaczy: nic nie widziałeś — upewnił się po chwili.
    — Właśnie. Znalazłem cię leżącego na pokładzie, to ci pomogłem. — Tatsumi odwrócił wzrok i dodał: — Przykro mi, ale on ma tu kumpli, sam słyszałeś. Mam swoje problemy, a jak on się jeszcze na mnie zaweźmie, to dopiero żyć mi się odechce.
    — Rozumiem… — mruknął Aubrey.
    Wspólnymi siłami dotarli do windy, Tatsumi wybrał cel jazdy, a Aubrey patrzył na to, opierając się ciężko o ścianę.
    — Nie mam żalu — zapewnił. — Tylko dlaczego on mnie tak nienawidzi?
    — On nie jest całkiem normalny. Według niego to on miał prawo wybrać sobie koję, a ty powinieneś go słuchać, a nie stawiać się. Bosman zmusiła go do ustąpienia i uznał, że to twoja wina. Po mojemu to tylko przeniesieniu na mostek zawdzięczasz, że nie dorwał cię wcześniej. Na twoim miejscu trzymałbym się jak najdalej od maszynowni, siłowni i reszty napędu.
    — Nie mogę ukrywać się przed nim wiecznie… okrętu nie starczy… — Aubrey potrząsnął głową i skrzywił się z bólu. — Muszę z kimś pogadać i wymyślić, co zrobić.
    — Chciałbym pomóc, ale na mnie nie licz. Słyszałeś, jak mnie nazwał?
    — Ćpun.
    — Ano. Parę lat temu brałem i to ostro. Teraz jestem czysty, ale mam tak nasrane w papierach, że przez następne pół wieku nie mam co marzyć o awansie choćby na sanitariusza pierwszej klasy. Słyszałeś, co powiedziała bosman tamtego dnia? No więc na podoficerów też nie mam co liczyć. Gdyby Steilman i jego kolesie wzięli się za mnie, to skończę w spalarce na odpadki.
    — Dlaczego cię nie wywalili za prochy?
    — Bo jestem naprawdę dobrym sanitariuszem. Chirurg się za mną wstawił: nie uratował mnie przed sześcioma miesiącami odsiadki i nadzorem, ale dzięki niemu nadal noszę mundur.
    Aubrey mruknął potakująco, nie chcąc ruszać głową, bo to wywoływało coraz ostrzejsze ataki bólu. Rozumiał tamtego i nie winił go za to, że nie chce się mieszać. Poza tym Tatsumi właśnie uratował mu życie. Tyle że skoro nic nie powie, to będzie tylko jego słowo przeciwko wersji Steilmana, co może wystarczyć, biorąc pod uwagę przebieg ich służb… ale może nie wystarczyć.
    A jeśli tamten rzeczywiście miał kumpli, którzy potwierdzą jego zeznania, to nic nie wskóra. A musiał mieć pomocników, bo skąd by wiedział, gdzie się na niego zaczaić? Aubrey co prawda nie krył swoich eksplorerskich działań i wszyscy z jego wachty mogli bez trudu dowiedzieć się, którą trasę będzie dziś badał, ale Steilman nie miał służby na mostku. Czyli ktoś musiał mu powiedzieć, gdzie może znaleźć swą przyszłą ofiarę… Aubrey co prawda nie mógł zrozumieć, jak ktokolwiek może dobrowolnie utrzymywać znajomość z takim bydlakiem, ale przyjmował do wiadomości, że może. Zresztą to akurat było bez znaczenia… ważne było to, że nie miał pojęcia, kim jest ten ktoś.
    Czując początki paniki, zmusił się do myślenia. Musiał znaleźć odpowiedź, tylko nie miał pojęcia jak. Mógł porozmawiać prywatnie z bosman, ale MacBride nie była osobą stosującą półśrodki, a bez jakiegoś dowodu jedyne co mogła zrobić, to ostrzec Steilmana. A to już zrobiła i najwyraźniej z miernym skutkiem — Steilman musiał dojść do wniosku, że zdoła się na nim bezkarnie zemścić, więc teraz nie zmieni zdania. Pewnie w końcu płazem mu to nie ujdzie, ale to co bosman mogła z nim zrobić później, mało interesowało Aubreya, skoro najpierw musiałby wylądować w okrętowym szpitalu albo i gorzej. Musiał porozmawiać z kimś doświadczonym, a nie znał nikogo takiego.
    — Jesteśmy — odetchnął z ulgą Tatsumi, gdy drzwi windy otworzyły się.
    Pomógł Aubreyowi pokonać krótki korytarz. Pobity czuł się coraz gorzej i było to widać z każdym krokiem.
    — Dobry Boże! — jęknął ktoś. — Co mu się stało?
    — Nie wiem — odparł Tatsumi. — Znalazłem go w korytarzu.
    — Kto to? — spytał ten sam głos.
    — Nazywa się Wanderman. Myślę, że najgorzej wygląda jego twarz.
    — Trzeba go obejrzeć dokładnie…
    Ktoś odsunął sanitariusza i delikatnie ujął Aubreya za głowę. Ten zamrugał i zdołał utrzymać powieki otwarte na tyle, by rozpoznać twarz porucznika chirurga.
    — Co ci się przytrafiło, Wanderman? — spytał łagodnie. Coś mu mówiło, by powiedzieć prawdę, ale jeśli powie oficerowi…
    — Przewróciłem się… — wymamrotał.

ROZDZIAŁ XVIII

    Dźwięk alarmu bojowego wyrwał Warnera Casleta ze snu. Siadł i odruchowo sięgnął po przycisk interkomu, nim jeszcze otworzył oczy. Klakson ucichł, a na ekranie pojawiła się czyjaś twarz.
    — Kapitan — wymamrotał jeszcze zaspanym głosem.
    — Chyba go mamy, skipper — oznajmiła pierwszy oficer Allison MacMurtree. — Nie jestem do końca pewna, ale ktoś nas ściga.
    — Tylko jeden? — spytał przecierając oczy.
    — Jak dotąd mamy tylko jedno źródło napędu, skipper. W pole widzenia kamery wszedł Jourdain, stając za MacMurtree i zaglądając jej przez ramię.
    — Jak daleko jest za nami? — spytał Caslet, nie przejmując się tym zupełnie.
    — Dziewiętnaście milionów kilometrów, czyli troszkę ponad jedną minutę świetlną. Nie mamy żadnych akt… — urwała i spojrzała w bok, skąd dobiegał głos Shannon, a po paru sekundach odwróciła się z powrotem do kamery już z zimnym uśmiechem. — Właśnie przechwyciliśmy emisję jego aktywnych sensorów i Shannon potwierdza, że to poszukiwany.
    — I na pewno nas ściga?
    — Bez cienia wątpliwości. W sąsiedztwie nikogo nie ma, a on uruchomił napęd dwie minuty temu.
    Caslet uśmiechnął się równie zimno jak ona i oznajmił:
    — Zaraz będę na mostku. Obie wiecie, co macie robić do mojego przybycia.
    — Wiemy, skipper. Udawać tłusty, głupi i szczęśliwy frachtowiec.
    — Właśnie — potwierdził i przerwał połączenie.
    Wstał, podszedł do szafy i wyjął z niej skafander próżniowy — zgodnie z nowymi zwyczajami towarzyszowi kapitanowi nie przysługiwał już towarzysz steward, ale to akurat mu nie przeszkadzało, bo i tak zwykł radzić sobie sam. Sprawdził kontrolki i założył skafander, działając całkowicie odruchowo, myślami bowiem był gdzie indziej. Wbrew temu, co powiedział Jourdainowi, szansa na odszukanie jednego konkretnego pirata nie była duża. Wyglądało na to, że tym razem mu się udało, ale pozostała druga kwestia. Zgodnie z danymi wydobytymi z komputera Erewhona okręt piracki był mniejszy i słabiej uzbrojony niż Vaubon, toteż nie było wątpliwości, czy zdoła go zniszczyć. Ale celem nie było zniszczenie, lecz zdobycie tej jednostki i to na tyle szybko i na tyle całej, by dało się wyczyścić zawartość jej komputerów. A to było już znacznie trudniejszym zadaniem.
    Uszczelnił skafander, złapał hełm i ruszył ku drzwiom. Chciał tych zboczeńców żywych i chciał informacji — by to uzyskać, gotów był sporo zaryzykować, ale nie wszystko. Cała ta banda i możliwe do zdobycia dane nie były bowiem warte życia choćby jednego członka jego załogi…

* * *

    — Wygląda na to, że zdołaliśmy go nabrać, przynajmniej chwilowo… — oznajmiła zamiast powitania MacMurtree, gdy Caslet wyszedł z windy i skierował się do swego fotela. — Pojawił się prawie dokładnie za naszą rufą: namiar 177, ale wyżej, więc wszystko co widzi, to nasz ekran. Nie jest w stanie dostać żadnego odczytu radarowego czy optycznego naszego kadłuba.
    — Doskonale. — Caslet zaczepił hełm na prowadnicach fotela kapitańskiego i podszedł do głównego ekranu taktycznego.
    Pirat zbliżył się prawie o milion mil i gnał z przyspieszeniem prawie pięciuset g. Vaubon leciał z prędkością trzynastu tysięcy ośmiuset kilometrów, kierując się ku gwieździe klasy F6 zwanej Sharon’s Star z przyspieszeniem sto dwa g. Caslet przyjrzał się projekcjom przewidywanych kursów i spojrzał na oficera astronawigacyjnego.
    — Kiedy nas przechwyci?
    — Przy obecnych przyspieszeniach za czterdzieści pięć minut, ale miałby wtedy przewagę prędkości prawie dwunastu tysięcy kilometrów na sekundę — odparł porucznik Simon Houghton.
    — Rozumiem. — Caslet przyglądał się ekranowi jeszcze przez parę sekund, a potem podszedł do swego fotela.
    W drugim identycznym i stojącym obok siedział już komisarz.
    — To na pewno ci, o których nam chodzi, towarzyszu komandorze? — powitał go Jourdain.
    — Jeżeli Shannon mówi, że to oni, to na pewno ma rację. Poza tym jak dotąd samo ich zachowanie to potwierdza. Robią dokładnie to, czego chcemy; byle tylko postępowali tak nadal.
    — A jak to osiągniemy? — ton był złośliwy, ale i szczerze zaciekawiony, toteż Caslet uśmiechnął się lekko i wyjaśnił:
    — Żaden sensor nie potrafi pozyskać odczytu przez ekran, towarzyszu komisarzu. Jedyne, co ścigający może w tej chwili znać, to nasze aktywne emisje, a Shannon i nasz pierwszy mechanik zadali sobie sporo trudu, by wszystkie wyglądały jak u typowego frachtowca. Naturalnie nie bylibyśmy w stanie oszukiwać długo porządnego okrętu wojennego, zwłaszcza gdyby kapitan był podejrzliwy, ale mamy do czynienia z piratami, którzy w dodatku spodziewają się, że mają do czynienia z kolejnym statkiem handlowym. Powinni trwać w tym przekonaniu tak długo, jak długo nie zrobimy czegoś, co wzbudziłoby ich podejrzenia. Albo dopóki nie będą w stanie obejrzeć naszego kadłuba. Na szczęście są wyżej i uniemożliwia im to ekran. Nie możemy liczyć, że tak pozostanie do końca, ale daje nam to doskonałą okazję do dłuższego stosowania różnych trików, by ten stan utrzymać, nie wzbudzając ich podejrzeń. Jeśli zgramy to dobrze w czasie, to ustawimy się tak, by gdy ich „zobaczymy”, zacząć uciekać, nie dając im jednocześnie okazji do obejrzenia naszej rufy. Jeżeli teraz lecą z maksymalnym przyspieszeniem, a na to wygląda, to mamy nad nimi dziesięć g przewagi, ale by okazała się ona skuteczna, muszą znaleźć się znacznie bliżej. Obecnie nadal mogą nam uciec do granicy nadprzestrzeni, gdybyśmy po prostu ujawnili, kim jesteśmy, i rozpoczęli pościg. Jeżeli jednak zachowamy się jak przestraszony frachtowiec, nadal będą nas gonić i zwolnią, by móc nas, czy to ostrzelać, czy wziąć abordażem. A wtedy będziemy ich mieli dokładnie tam, gdzie chcieliśmy od samego początku.
    — I wtedy ich rozwalimy! — dokończył z nieukrywaną satysfakcją towarzysz komisarz.
    Jourdain dokładnie obejrzał nagrania kapitana Branscombe’a, co skutecznie rozwiało jego wątpliwości co do negatywnych skutków likwidacji piratów ze względu na wysokość strat floty handlowej Królestwa. Stanowiło to kolejny dowód, iż był zbyt uczciwy jak na zadanie zlecone mu przez bezpiekę, ale na to Caslet akurat nie zamierzał narzekać. Natomiast uznał, iż nadszedł czas, by nieco zaktualizować wnioski i pragnienia Jourdaina.
    — I wtedy możemy ich rozwalić — zgodził się. — Natomiast wolałbym zdobyć ich jednostkę w miarę nieuszkodzoną.
    — Nieuszkodzoną? — zdziwił się Jourdain. — To będzie znacznie trudniejsze!
    — Zgadza się, ale w ten sposób dostaniemy zawartość ich baz danych i będziemy w stanie określić, ilu podobnych zboczeńców liczy cała banda i gdzie się gnieździ.
    Przy odrobinie szczęścia być może uzyskamy wystarczające dane o innych ich okrętach, by mocje zidentyfikować w razie spotkania. Informacja to druga najgroźniejsza broń znana człowiekowi, towarzyszu komisarzu.
    — Druga? A co w takim razie jest pierwszą, towarzyszu komandorze?
    — Zaskoczenie — odparł miękko Caslet. — A to już mamy.
    Pirat zbliżał się ciągle, a Vaubon leciał prosto ku Sharon’s Star. W ten sposób minęły trzydzieści cztery minuty i odległość zmniejszyła się do siedmiu milionów kilometrów. Piracka jednostka osiągnęła przewagę prędkości dziesięciu tysięcy kilometrów na sekundę, co według Casleta było przewagą, gdyż nawet przy tak niskim przyspieszeniu, jakie ujawnił Vaubon, nagła zmiana kursu oznaczałaby, że pirat minie go z prędkością względną ponad sześciu tysięcy kilometrów na sekundę za czternaście minut trzydzieści sekund i będzie potrzebował kolejnych dwudziestu sześciu minut na wytracanie prędkości do relatywnego zera względem celu. W tym czasie odległość między nimi zwiększy się do dziewięciu i pół miliona kilometrów i pogoń będzie musiała zacząć się od nowa. Naturalnie wynik był przesądzony — „frachtowiec” musiał przegrać, gdyż pirat dysponował większym przyspieszeniem, ale przeciągało to całą sprawę i zwiększało niewielkie, ale jednak istniejące niebezpieczeństwo pojawienia się w okolicy jakiegoś okrętu. Szansę na to były astronomicznie nikłe, jednak istniały, i fakt, iż piraci nie wzięli tego pod uwagę, świadczył wyraźnie o braku ich fachowości.
    Z drugiej strony nawet tak niekompetentna banda nie będzie zwiększać prędkości w nieskończoność, tym bardziej, że gdy zbliżą się o kolejny milion kilometrów, nawet zużyte sensory frachtowca będą musiały ich dostrzec. Oznaczało to, że szybko dadzą znać o swojej obecności…
    — Odpalili rakiety! Mam dwie, skipper, po jednej z każdej burty.
    — Doskonale. Ster, wykonać uzgodniony plan.
    — Aye, aye, sir. Rozpoczynam uniki.
    Dziób lekkiego krążownika skierował się w dół, a okręt obrócił się na prawą burtę. Dzięki temu zszedł z kursu rakiet i osłonił się przed nimi dennym ekranem, czyli jedyną osłoną, jaką dysponowałby frachtowiec. Pomimo dużej odległości prędkość napastnika powodowała bowiem, że Vaubon znajdował się w zasięgu rakiet mogących jeszcze manewrować. W takiej sytuacji prawdziwy frachtowiec mógł jedynie robić uniki, o co zresztą chodziło atakującym. Rakiety nawet nie zmieniły kursu — leciały po prostej i gdy dotarły do miejsca, gdzie w chwili ich wystrzelenia znajdował się Vaubon, eksplodowały. Miały konwencjonalne głowice nuklearne, ale ich znaczenie było oczywiste.
    — Wywołują nas, skipper — zameldował oficer łącznościowy. — Każą wrócić na poprzedni kurs.
    — Tak? — mruknął Caslet. — Jak miło. Mówili coś o wyłączeniu napędu?
    — Nie, towarzyszu komandorze. Chcą, byśmy utrzymali poprzednie przyspieszenie do czasu, aż wyrównają prędkość z naszą.
    — Pięknie! Jak miło z ich strony. — Caslet sprawdził projekcję kursów: unik nieco zwiększył odległość w pionie, ale niewiele. — Ted, wywołaj ich, ale bez obrazu, i poinformuj, że jesteśmy imperialnym frachtowcem Ying Kreugger, i zażądaj zaprzestania pościgu.
    — Aye, aye, sir — odpowiedział odruchowo porucznik Dutton i zajął się nadaniem wiadomości.
    — W jaki sposób ma to nam pomóc, towarzyszu komandorze? — spytał Jourdain, lekko unosząc brwi.
    — Jesteśmy w zasięgu ich rakiet, ale nawet tacy jak oni nie będą chcieli zniszczyć łupu, a rakiety nie są precyzyjną bronią, nawet te z impulsowymi głowicami laserowymi, więc w tej sytuacji są bronią na pokaz. Muszą się do nas zbliżyć na odległość umożliwiającą użycie dział, by groźba zniszczenia stała się realna. Wtedy mogą nas uszkodzić, a nie zniszczyć. Dobry kapitan statku handlowego wie o tym, a odważny — albo głupi — spróbuje wykorzystać ten czas. Nie zaszkodzi, jeśli spróbujemy się wyłgać: to będzie dobrze pasowało do roli, a co ważniejsze pozwoli nam utrzymać większą odległość w pionie, nim będziemy musieli wrócić na stary kurs, a więc będziemy mogli zbliżyć się do nich pod ostrzejszym kątem. Ponieważ są wyżej, nasz ekran będzie blokował odczyt ich sensorów nieco dłużej.
    — Rozumiem. — Jourdain potrząsnął głową i dodał z uznaniem: — Proszę mi przypomnieć, żebym nigdy nie usiadł z panem do pokera, towarzyszu komandorze.
    — Powtarzają polecenie, żebyśmy wrócili na stary kurs z poprzednim przyspieszeniem, skipper — zameldował Dutton.
    — Chyba są wściekli…
    — Powtórz poprzednią wiadomość. — Caslet uśmiechnął się. — Będziemy protestowali, póki nie zbliżą się na cztery miliony kilometrów, a potem grzecznie wykonamy polecenie.

* * *

    Pościg zbliżał się ku końcowi i na mostku lekkiego krążownika Ludowej Marynarki Vaubon panowało pełne napięcia oczekiwanie. Ścigający coraz natarczywiej żądał powrotu uciekającego na poprzedni kurs, grożąc i na poparcie tych gróźb posyłając rakiety z głowicami nuklearnymi, aż w końcu odległość stała się odpowiednia. Caslet wydał stosowne rozkazy i Ying Kreugger podporządkował się żądaniom napastnika. Teraz jednak obie jednostki dzieliło mniej niż ćwierć miliona kilometrów i Caslet nie mógł wyjść z podziwu — nie spodziewał się, że ci durnie podejdą tak blisko, ciągle nie wiedząc, z kim naprawdę mają do czynienia, ale tak właśnie było. Musieli być niewiarygodnie wręcz pewni siebie — skoro emisje wskazywały, że łup jest frachtowcem, uznali, że nie ma potrzeby tego sprawdzać. Obejrzą go sobie, gdy będzie już ich. A poprzez ekran ani ludzkie oko, ani żaden sensor nie był w stanie niczego dostrzec z zewnątrz, gdyż na przestrzeni metra grawitacja wzrastała z zera do kilku tysięcy g, zwijając protony w obwarzanki. Od wewnątrz można było tego dokonać, bowiem znając dokładną moc ekranu, można było komputerowo tak skompensować obraz, by odczyty przypominały coś zrozumiałego. Nikt z zewnątrz nie znał tak dokładnie mocy ekranu, a więc i nie był w stanie skorzystać z tego sposobu. A Caslet zdołał utrzymać ekran między swoim okrętem a przeciwnikiem. Teraz jednak, kiedy odległość była znacznie mniejsza niż zasięg dział energetycznych, nie musiał już dłużej udawać.
    — Jesteś gotowa, Shannon? — spytał.
    — Jestem, sir — odparła automatycznie.
    Zrezygnowany Jourdain jedynie pokiwał głową, słysząc burżuazyjny zwrot.
    — Dobra. Uwaga załoga, zaraz załatwimy drania. Przygotować się… i… wykonać!
    Vaubon przestał być frachtowcem. Co prawda Shannon nie mogła dotąd użyć żadnych aktywnych sensorów, by nie zdradzić piratom, z kim naprawdę mają do czynienia, lecz pasywne śledziły cel przez prawie dwie godziny i wiedziała dokładnie, gdzie się on znajduje. A wytracał prędkość, nadlatując pod tak ostrym kątem, że praktycznie mogła umieścić całą salwę burtową w jego zupełnie odsłoniętym dziobie.
    Allison MacMurtree błyskawicznie obróciła okręt na prawą burtę, ustawiając go równocześnie lewą ku przeciwnikowi. Natychmiast wystrzeliły dwa działa laserowe. Vaubon mógł odpalić trzykrotnie cięższą salwę, ale Caslet chciał zdobyć uszkodzoną jednostkę piracką, nie zaś podziwiać minisupernową.
    Lasery to broń działająca z prędkością światła, toteż piraci dowiedzieli się, że zostali ostrzelani, w momencie gdy obie wiązki spolaryzowanego światła trafiły w dziób ich okrętu. Uzbrojenie pościgowe zniknęło w efektownej eksplozji, a oba promienie, prując kadłub i pancerz niczym papier, dotarły do dziobowego pierścienia napędu. Olbrzymie przeładowania spaliły bezpieczniki i wysadziły układy wewnętrzne w serii fajerwerków. Kiedy eksplozje umilkły, trzecia część kadłuba, licząc od dziobu, stanowiła poskręcany, płonący w wielu miejscach wrak, a reaktory, napęd i generatory osłon zostały awaryjnie wyłączone. Pozbawiony możliwości manewru i obrony piracki okręt dryfował wystawiony na ogień swej niedoszłej ofiary.
    — Mówi komandor Ludowej Marynarki. Warner Caslet! — powiedział spokojnie Caslet do mikrofonu. — Jesteście moimi więźniami. Jakakolwiek próba oporu zakończy się zniszczeniem waszego okrętu!
    Ponieważ nie nadeszła żadna odpowiedź, obserwował podejrzliwie ekran taktyczny — przeciwnik doznał ciężkich uszkodzeń, ale mało prawdopodobne było, by całe jego uzbrojenie uległo zniszczeniu czy uszkodzeniu. A wyrzutnie rakiet mogły oddać po kilka strzałów nawet na awaryjnym zasilaniu. Oczywiście jeśli kapitan tamtego okrętu zdecydowałby się walczyć, byłoby to jedno z najkrótszych starć w historii.
    — Nie odpowiadają, skipper — zameldował Dutton. — Mogliśmy uszkodzić ich radiostację.
    Było to wysoce prawdopodobne, ale niezależnie od tego, czy piraci usłyszeli jego ultimatum czy nie, najwyraźniej nie przejawiali skłonności samobójczych. Caslet spojrzał na ekran łączności pokazujący obraz z pokładu hangarowego, a konkretnie z pinasy kapitana Branscombe’a.
    — Ruszaj, Ray! — polecił. — Ale uważaj na siebie i nie zasłaniaj mi pola ostrzału pinasami.
    — Aye, aye, sir.
    Dwie pinasy pełne Marines w zbrojach odcumowały i opuściły pokład hangarowy. Okrążyły okręt szerokim łukiem, by nie znaleźć się na linii ognia jego dział, i znieruchomiały dwie mile przed pozostałością dziobu pirackiej jednostki. Otworzyły się rampy desantowe i opancerzone postacie, używając silników plecakowych, kolejno przedostawały się na pokład przeciwnika.
    Caslet obserwował na ekranie wizualnym, jak docierają do pierwszej całej śluzy i uruchamiają ją awaryjnie. Istniała możliwość, że któremuś z piratów zbierze się na bohaterstwo i wysadzi okręt, kiedy znajdzie się na nim grupa abordażowa, by zabrać ze sobą jak najwięcej wrogów, ale na to nic nie mógł poradzić. Pocieszał się, że piraci z zasady nie są bohaterskimi samobójcami, a ci na dodatek nie grzeszyli odwagą, sądząc po tym, co zobaczył na pokładzie Erewhona. Naturalnie gdyby mieli świadomość, że on o tym wie, i podejrzewali, co zamierza z nimi zrobić, walczyliby jak lwy, ale nie mieli prawa tego wiedzieć. I tak jednak odetchnął z ulgą, gdy pierwsi Marines znaleźli się wewnątrz i zaczęli zgarniać piratów, nie napotykając oporu.
    — Sprawna robota, towarzyszu komandorze — powiedział cicho Denis Jourdain. — Bardzo sprawna. I sądzę, że zrobiliśmy coś, z czego naprawdę możemy być dumni.
    I uśmiechnął się ze smutkiem.

ROZDZIAŁ XIX

    Caslet czekał na galerii pokładu hangarowego, aż pinasa kapitana Branscombe’a zacumuje. Stał bez ruchu, ukrywając zniecierpliwienie. Procedura cumowania została zakończona i po chwili w korytarzu pojawił się Branscombe. Eleganckie przejście ze stanu nieważkości w grawitację okrętu nie jest łatwe, kiedy ma się na sobie zbroję, ale kapitanowi udało się zrobić to bez wyrywania uchwytu, co było najczęstszym skutkiem tej ewolucji w wykonaniu Marine w zbroi. Wylądował na pokładzie i uniósł wizjer hełmu.
    — Do grodzi osiemdziesiątej to wrak, skipper — zameldował. — A jeden promień dotarł aż na mostek. Wygląda na to, że z połowę komputerów szlag trafił, ale moi spece twierdzą, że nie zdążyli wyczyścić pamięci. Simons właśnie próbuje wyciągnąć z bazy danych ile się da.
    — Doskonale. Próbowali się bronić?
    — Skądże, sir. — Marines generalnie byli tradycyjni, także w kwestii form grzecznościowych. — Zabiliśmy z połowę załogi, bo tylko grupa abordażowa miała na sobie skafandry próżniowe. Idioci!
    — Przecież byliśmy tylko bezbronnym frachtowcem, więc po co mieli się męczyć zakładaniem skafandrów? — spytał z uśmiechem Caslet.
    — To samo usłyszałem. Niektórzy wręcz twierdzili, że oszukiwaliśmy.
    — Ale z nas świnie. — Caslet złożył samokrytykę.
    — Więc Simons zdoła coś wydobyć z ich bazy danych? Doskonale.
    — Nie była aż taką optymistką, sir. Ale jeśli ktoś zdoła to zrobić, to ona jest tym kimś. A póki co, mamy coś być może jeszcze lepszego.
    Caslet spojrzał na niego pytająco, lecz Branscombe nie patrzył na niego. Zbroje zaprojektowano z myślą o zapewnieniu maksymalnej ochrony użytkownika w ekstremalnie wrogich warunkach i dlatego hełm — poza wizjerem — był nieprzezroczystym pancernym garnkiem. Żeby jednak uniknąć przykrych niespodzianek, takich jak zajście od tyłu, miał wmontowane mikrokamery dające stuosiemdziesięciostopniowe pole widzenia wyświetlane na długim a wąskim ekraniku. Temu ekranikowi właśnie przyglądał się kapitan. Caslet obszedł go i spojrzał w głąb rury łączącej korytarz z pinasą. Zbliżali się nią dwaj Marines, a między nimi kobieta i mężczyzna w brudnych i podartych roboczych kombinezonach pokładowych.
    — Oficerowie? — spytał chłodno.
    — Nie, sir. Jeżeli mówią prawdę, to w ogóle nie należą do załogi.
    — Pewnie! Same niewiniątka latały tym pudłem. Już im wierzę!
    — Prawdę mówiąc, skipper, uważam, że mówią prawdę — powiedział niespodziewanie cicho Branscombe takim tonem, że Caslet spoważniał natychmiast i spojrzał na niego zaskoczony. — Sam pan za chwilę zobaczy dlaczego.
    Caslet omal nie wzruszył ramionami, ale nawet się nie odezwał. Czekał cierpliwie, aż cała czwórka stanie na pokładzie, a gdy to nastąpiło, zesztywniał — dopiero w tym momencie miał okazję dokładnie przyjrzeć się więźniom.
    Prolong dość skutecznie utrudnia określenie wieku, ale mężczyzna do młodych z pewnością nie należał — we włosach pojawiły się mu już pierwsze siwe pasma, a broda była tyleż zmierzwiona co szpakowata. Twarz wychudzona, poorana zmarszczkami, zapadnięte oczy, podkrążone jak u kogoś będącego na krawędzi wytrzymałości oraz świeża, paskudna blizna na prawym policzku dopełniały obrazu.
    Caslet dopiero po paru sekundach zorientował się, że blizna otacza cały bok głowy w miejscu, gdzie powinno być prawe ucho.
    Kobieta była młodsza, bo nie miała ani jednego siwego włosa, i kiedyś musiała być nader atrakcyjna, gdyż ślady urody przebijały jeszcze przez brud i wycieńczenie. Wyglądała na jeszcze bardziej zmaltretowaną od mężczyzny, a jej oczy przypominały oczy zwierzęcia zapędzonego w kąt, któremu nie pozostało już nic innego, jak tylko śmierć w walce. Były w ciągłym ruchu, obserwowały każdy cień i każdego, kto znalazł się w polu widzenia, z tak jednoznaczną intencją, że Caslet ledwie opanował odruch, by się cofnąć. Roztaczała wokół siebie prawie namacalną aurę morderczego szału podkreślaną przez grymas wściekłości, w jakim zastygła jej twarz.
    — Komandorze Caslet — odezwał się cicho Branscombe. — Pozwoli pan, że przedstawię: kapitan Harold Sukowski i komandor Christina Hurlman.
    Mężczyzna skłonił się uprzejmie, kobieta nawet nie drgnęła. Sukowski delikatnie ją objął.
    — Komandorze Caslet, nigdy nie sądziłem, że będę uszczęśliwiony widokiem okrętu i oficerów Ludowej Marynarki, ale tak właśnie jest — powiedział Sukowski łamiącym się głosem. — Naprawdę jestem szczęśliwy, że was widzę.
    — Jesteście z Królestwa Manticore — domyślił się Caslet.
    — Jesteśmy — zgodził się Sukowski. — Kapitan RMMS Bonaventure, a to jest mój pierwszy oficer.
    Mówiąc to, przytulił silniej kobietę, której zachowanie nie zmieniło się ani na jotę.
    — Co wyście, do cholery, robili u piratów?!
    — Napadli na mój statek cztery miesiące temu w systemie Telemach… — Sukowski przerwał i rozejrzał się. — Panie komandorze, musicie mieć na pokładzie lekarza. Chris ma… wiele przeszła…
    Caslet spojrzał na kobietę i przed oczyma stanęły mu obrazy z Erewhona zdobytego przez tę samą bandę… Przez głowę przemknęły mu dziesiątki pytań, ale nie zdołał wypowiedzieć ani jednego.
    — Oczywiście — dał znak najbliższemu Marine.
    Ten ujął delikatnie Hurlman pod rękę, by poprowadzić ją do windy, i w tym momencie rozpętało się piekło. Jego dotyk spowodował atak — obłąkańczy i bezsensowny, gdyż nie miała broni, a Marine był w zbroi i nawet nie otworzył wizjera. Na swoje szczęście, bo oczu nie miałby na pewno. Grozę potęgował fakt, iż zaciętemu atakowi towarzyszyło całkowite milczenie napastniczki. Gdyby nie miał na sobie zbroi, zabiłaby go ze trzy razy, nim ktokolwiek zdążyłby zareagować. Jego towarzysz ocknął się pierwszy i zrobił krok w kierunku Hurlman.
    — Nie! Cofnij się! — krzyknął Sukowski i rzucił się w sam środek zamieszania.
    Nie można go było określić walką, gdyż Marine nawet nie próbował się bronić, a tylko się cofnąć, nie robiąc kobiecie krzywdy. Dla niej było to bez znaczenia — wściekle atakowała cały czas. W pewnym momencie skoczyła, objęła jego hełm, a kolanem waliła w opancerzony napierśnik. Gdyby go nie miał, nie miałby też całych żeber.
    — Uważaj pan! — krzyknął Caslet, widząc, że Sukowski rzucił się prosto do niej. — Ona…
    Sukowski zignorował go całkowicie — jego uwaga skupiona była na kobiecie. Przemawiał do niej łagodnie jak do dziecka:
    — Chris! Chris, to ja. Skipper, Chris. Wszystko w porządku. On nie zrobi ci krzywdy. Mnie też. To przyjaciele, Chris. Posłuchaj mnie, Chris. To przyjaciele. Słyszysz, Chris?
    Brzmiało to jak uspokajająca litania, ale odniosło skutek — atak przestał być tak wściekły, a po chwili zupełnie ustał. Kobieta spojrzała przez ramię na Sukowskiego. Ten dotknął jej delikatnie.
    — Wszystko w porządku, Chris. Jesteśmy bezpieczni — po policzku mówiącego spłynęła łza, ale głos ani drgnął.
    Nadal powtarzał uspokajająco: — To przyjaciele, Chris. Jesteśmy bezpieczni.
    Kobieta wydała z siebie dźwięk. Pierwszy, jaki Caslet usłyszał od chwili, gdy zjawiła się na pokładzie. Nie było to słowo. To nawet nie brzmiało jak coś pochodzące z ludzkiego gardła, ale Sukowski najwyraźniej go zrozumiał, bo przytaknął.
    — Tak, Chris. Chodź do mnie, Chris. Wszystko w porządku. Chodź.
    Wstrząsnął nią dreszcz. Zacisnęła na moment powieki, a gdy je otworzyła, równocześnie zwolniła chwyt, którym obejmowała hełm zbroi Marine, i opadła na pokład, gdzie natychmiast przykucnęła gotowa do dalszej walki. Sukowski ukląkł obok i objął ją silnie, ale przesunęła się w jego ramionach tak, by cały czas widzieć Marines i Casleta. Ponownie wyszczerzyła zęby gotowa do natychmiastowego ataku. Caslet oblizał wargi, rozumiejąc wreszcie, co się stało: zaatakowała Marine nie we własnej obronie, lecz swego kapitana. Była gotowa bić się z nimi wszystkimi naraz, jeśli tylko sprawią wrażenie, że mu zagrażają.
    — To się już skończyło, Chris. Jesteśmy bezpieczni — szeptał w kółko Sukowski, aż w końcu odprężyła się odrobinę.
    Dopiero wtedy umilkł i spojrzał na Casleta. — Chyba lepiej będzie, jak sam ją zaprowadzę do lekarza — powiedział chrapliwie.
    — Naturalnie — zgodził się cicho Caslet i przyklęknął, patrząc w oczy Chris Hurlman. — Nikt na moim okręcie nie wyrządzi żadnej krzywdy ani pani, ani pani kapitanowi, komandor Hurlman. Nikt już nigdy nie skrzywdzi żadnego z was. Ma pani na to moje słowo.
    Mówił takim samym uspokajającym tonem jak Sukowski i widać było, że ten ton do niej dociera, choć nie sposób było określić, czy docierało także znaczenie słów. Jej usta poruszyły się bezgłośnie. Kiwnęła głową. Caslet wstał i wyciągnął do niej rękę.
    — Proszę pójść ze mną, komandor Hurlman — powiedział równie spokojnym głosem jak poprzednio. — Zaprowadzę panią do doktor Jankowskiej. Zbada panią i kapitana, zdezynfekuje i opatrzy rany, a potem porozmawiamy, zgoda?
    Przez długą, pełną napięcia chwilę wpatrywała się w jego rękę, a potem jakby zapadła się w sobie. Przez sekundę trwała ze zwieszoną głową, potem uniosła ją i wyciągnęła rękę. Ujęła jego dłoń z obawą niczym dzikie, nieufne zwierzę. Caslet uścisnął jej dłoń delikatnie i łagodnie pociągnął, pomagając wstać.

* * *

    Dwie godziny później Harold Sukowski był już w sali odpraw. Oprócz niego znajdowali się tam także: Caslet, Jourdain i Allison MacMurtree. Chris Hurlman nafaszerowana po czubki włosów środkami uspokajającymi przebywała pod opieką doktor Jankowskiej, a Caslet mógł mieć tylko nadzieję, że prognozy lekarki okażą się słuszne. Jankowska była lekarką dyżurną w DuQuesne Tower przed zmianą władzy i miała wielokrotnie do czynienia z traumą na tle gwałtu. Ku jego zaskoczeniu była niemal zachwycona bojowymi reakcjami Hurlman.
    — Ten, kto nadal walczy, ma znacznie większe szanse niż ten, kto został już pokonany i to zaakceptował, skipper — wyjaśniła mu po wstępnym badaniu. — Jest teraz w straszliwym stanie, ale mamy coś, na czym możemy oprzeć odbudowę jej psychiki. Jeśli tylko nie załamie się, gdy zrozumie, że jest już całkowicie bezpieczna, uważam, że ma duże szansę stać się na powrót sobą. Może nie do końca, ale znacznie bardziej niż można by sądzić, patrząc na nią teraz.
    Sukowski wyglądał znacznie lepiej — umyty, ogolony, najedzony i w czystym kombinezonie — ale napięcie widoczne w oczach, twarzy i ruchach nie zaczęło go jeszcze opuszczać. Caslet zastanawiał się przez moment, czy doczeka tej chwili, po czym skupił się na bieżących, ważniejszych problemach.
    — Sądzę — zagaił — że możemy spokojnie przyjąć, iż tak pan, kapitanie Sukowski, jak i komandor Hurlman jesteście rzeczywiście tymi, za kogo się podajecie. Nadal jednak chciałbym wiedzieć, coście robili na pokładzie pirackiej jednostki.
    Sukowski uśmiechnął się gorzko, w pełni rozumiejąc Casleta. Marines dostarczyli na pokład krążownika wszystkich pozostałych przy życiu piratów i Caslet uczciwie przyznawał, że podobnej bandy psychopatów nie dość, że w życiu nie widział, to nie wierzył nawet, że takowa może istnieć.
    Nawet najniżsi rangą i wykonujący najprostsze czynności członkowie załóg muszą mieć pewną dozę inteligencji. Ci na pewno też ją mieli, na swój własny sposób, ale była dobrze ukryta. Przede wszystkim byli bandą sadystycznych chamów, tępych i brutalnych ponad ludzkie wyobrażenie. Dlatego nie potrafił wytłumaczyć sobie, jakim cudem Sukowski i Hurlman zdołali przeżyć jako ich więźniowie.
    — Jak już mówiłem, napadli na mój statek w układzie Telemach. Załoga zdążyła uciec, ale Chris… Chris nie chciała mnie zostawić. Uważała, że musi się mną opiekować… — Sukowski zdołał się słabo uśmiechnąć i dotknął miejsca po uchu. — Miała rację, ale na Boga, wolałbym, aby jej tam nie było!… To stało się zaraz po tym, jak weszli na pokład. Wściekli się, że załoga im uciekła… trzech mnie trzymało, a czwarty odrzynał mi ucho… Myślę, że zabiliby mnie potem tylko dlatego, żeby się zabawić, ale chcieli to zrobić powoli. Chris jakoś zdołała się wyrwać temu, który ją trzymał… mnie udało się zabić tylko jednego… ona zabiła trzech i skaleczyła jeszcze paru, zanim dali jej radę… Sądzę, że ich zaskoczyła, stłukli ją za to i skopali, a potem…
    Urwał i wziął głęboki oddech. MacMurtree podała mu szklankę wody, którą wypił prawie duszkiem. Potem odchrząknął i ciągnął dalej:
    — Przepraszam… przez to, że ją gwałcili, stracili zainteresowanie mną… Mężczyzn do pewnego stopnia rozumiem, ale kobiety?! Były jeszcze gorsze! Doradzały sukinsynom, jakby to był… — ponownie urwał, ale tym razem zatchnęła go wściekłość.
    — Jeśli potrzebuje pan więcej czasu… — zaczął delikatnie Jourdain i zamilkł, widząc gwałtowny przeczący ruch głowy tamtego.
    — Nie. Wolę to już mieć za sobą. Podobno najgorzej opowiada się pierwszy raz…
    Jourdain potwierdził ruchem głowy i nie odzywał się. — Żyjemy tylko dlatego, że jesteśmy pracownikami Hauptman Cartel — podjął Sukowski w miarę opanowanym głosem. — Klaus Hauptman zaproponował okup za każdego pracownika, który wpadnie w ręce piratów, a odpowiednie dokumenty miał w sejfie każdy kapitan jego statków latających w obszarze Konfederacji. Zanim do reszty wykończyli Chris, zjawił się jeden z ich „oficerów”. W życiu tak szybko nie gadałem do nikogo! Ale zdołałem go przekonać, że jesteśmy więcej warci żywi niż martwi, nawet jeśli stracą odrobinę rozrywki i odwołał tę bandę zboczeńców. Zamknęli nas w areszcie na swoim okręcie… Pierwszej nocy brat tego, który mi odciął ucho przyszedł tam. Najpierw chciał jeszcze raz zgwałcić Chris, potem pewnie zemścić się na mnie. Jego błąd: odwrócił się do mnie plecami… nie wiem, w jakim stanie go wywlekli, ale jaj nie miał na pewno… zębów też nie. Myślałem, że nas wtedy zabiją, i jakaś część mnie miała nadzieję, że będzie to szybko i w walce… Chyba częściowo zwariowałem: wrzeszczałem, że ich pozabijam, jak ją tkną, jego kumple wrzeszczeli, że zabiją mnie, a potem Chris na nich skoczyła… któryś wyciągnął pulser i rzuciłem się na niego… a potem pamiętam dopiero to, co było dwa dni później… Ich „kapitan” oznajmił mi, że jeśli skłamałem odnośnie okupu, to najpierw wszyscy zgwałcą Chris, a potem będę żałował, że się urodziłem. I zostawili nas samych… Wydaje mi się, że uznali, że jeśli spróbuję czegokolwiek, to rzeczywiście będą musieli zabić albo oboje, albo przynajmniej jedno z nas… Jak by nie było, po tym co przeszliśmy, nawet wasz obóz jeniecki będzie przypominał raj.
    — Sądzę, że zdołamy tego uniknąć, kapitanie Sukowski — powiedział łagodnie Jourdain, wzbudzając szok Casleta. — Oboje przeszliście już dość. Obawiam się, że przez pewien czas będziemy musieli was przetrzymać na pokładzie, ale daję panu słowo, że traficie do najbliższej ambasady Królestwa Manticore, gdy tylko pozwolą na to warunki naszej misji.
    — Dziękuję — powiedział cicho Sukowski. — Naprawdę bardzo dziękuję.
    — Teraz jednakże mamy coś do załatwienia — Caslet odezwał się po chwili przerwy potrzebnej na przetrawienie rewelacji towarzysza komisarza. — I dlatego niezwykle cenne byłyby wszelkie informacje, jakich może nam pan udzielić. Nasze kraje toczą ze sobą wojnę, kapitanie Sukowski, ale żaden uczciwy człowiek nie może pozwolić, by taka banda zbrodniarzy swobodnie mordowała załogi, obojętne jakiej nacji. Chcemy ich dostać! Wszystkich!
    — Więc będziecie potrzebowali więcej niż jednego okrętu — oświadczył posępnie Sukowski. — Co prawda nie miałem sposobności zajrzeć do ich komputera nawigacyjnego, ale zdecydowali po pewnym czasie, że powinienem „zarobić na utrzymanie”, i posłali mnie do maszynowni. Uznali, że skoro pozbawiłem ich załogi Bonaventure i musieli go obsadzić pełną załogą pryzową, w zamian muszę im pomóc w najgorszej robocie, bo mają za mało ludzi. Prawdę mówiąc, było to lepsze od bezczynnego siedzenia w zamknięciu, a oni nie krępowali się moją obecnością i sporo dzięki temu się dowiedziałem. Starałem się zapamiętywać i porządkować te przypadkowe informacje; sądząc po nazwach okrętów, które usłyszałem, mają ich przynajmniej dziesięć, a prawdopodobnie więcej.
    — Dziesięć? — Caslet nie zdołał opanować zdumienia.
    Sukowski uśmiechnął się ponuro.
    — Też byłem zaskoczony. Tym bardziej, że nie bardzo mogłem wyobrazić sobie ryzykanta, który byłby gotów finansować taką kupę maniaków. Potem dowiedziałem się, jak sprawy stoją. To nie są zwykli piraci, komandorze Caslet. To renegaci, którzy pozostali z oficjalnej eskadry korsarskiej gromady Chalice!
    — O cholera! — jęknęła MacMurtree.
    Caslet jedynie zacisnął usta w cienką linię. Przygotowania do tego zadania obejmowały zapoznanie się z ważniejszymi wydarzeniami w Konfederacji na przestrzeni ostatnich lat, toteż wiedział co nieco o powstaniu w gromadzie Chalice i o maniaku, który je wywołał. Jedynie tak nieudolny rząd, jaki miała Konfederacja Silesiańska, mógł pozwolić, by psychopata taki jak Andre Warnecke zdobył taką władzę w miesiąc, nie mówiąc już o większej. A on rządził całą gromadą, w której znajdowały się trzy zasiedlone planety. Pewnie z początku wyglądało to nawet ładnie, dopóki nie dorwał się do władzy i nie umocnił jej. Ogłosił, że ma zamiar stworzyć republikę, której władze zostaną wyłonione w wolnych wyborach, kiedy tylko „zapewni odpowiedni stopień bezpieczeństwa”. A potem zrobił swoich pomagierów szefami służb bezpieczeństwa wszystkich planet i rozpoczął rządy takiego terroru, że czystki Urzędu Bezpieczeństwa w Ludowej Republice wyglądały przy nich na dziecinadę. Według ocen bezpieki miał na sumieniu co najmniej trzy miliony cywilów, nim po czternastu standardowych miesiącach nieudolnych prób Marynarka Konfederacji jakoś zebrała się do kupy i zdławiła jego rebelię w serii zaciętych bitew.
    — Właśnie — przytaknął ponuro Sukowski. — Władze Konfederacji okazały się bardziej nieudolne niż zwykle i większość jego okrętów i najwierniejszych pomocników zdołała uciec, nim doszło do ostatecznego starcia. Co gorsza, zdołali zabrać go ze sobą.
    — Warnecke żyje?! — zdumiał się Caslet. — Przecież pokazali, jak go wieszają! Mamy nawet gdzieś w bazie danych nagranie egzekucji!
    — Wiem! — przytaknął Sukowski. — Jego ludzie też je mieli i zaśmiewali się za każdym razem, gdy to oglądali. Z tego co wiem, siły rządowe doszły do wniosku, że zginął w trakcie walk, ale chcieli urządzić pokazówkę, więc spreparowali nagranie egzekucji. Ręczę, że on żyje, a co gorsza zajął jakąś położoną na uboczu planetę i rządzi nią po staremu. Używa jej jako bazy, dopóki nie będzie gotów do „kontrofensywy przeciw siłom Konfederacji”.
    — Oni faktycznie wierzą, że zdołają tego dokonać? — spytał Jourdain, nie kryjąc sceptycyzmu.
    — Tego nie wiem. Chwilowo zostali piratami, bo Warnecke nadal ma gdzieś w Konfederacji kontakty umożliwiające szybkie pozbywanie się łupów, a mają ich sporo, pomimo sposobu traktowania załóg. Wydaje mi się, że część rzeczywiście wierzy, że przygotowują się do odbicia Chalice, a reszcie jest to obojętne: robią to, co im sprawia przyjemność. Na razie wszyscy go słuchają, a paru jest przekonanych, że lada chwila zaczną otrzymywać nowe okręty z tego samego źródła, które sprzedaje ich pryzy.
    — Nie podoba mi się to! — oceniła MacMurtree.
    — Mnie też — zgodził się Caslet i dodał: — I z pewnością nie spodoba się towarzyszowi admirałowi Giscardowi i towarzyszce komisarz Pritchard. Sądziliśmy, że Warnecke nie żyje, więc nie mam szczegółowych informacji o nim, ale to, co wiem, świadczy jednoznacznie, że mając okazję, nie zawaha się spróbować powiększyć swoją „flotę” o regularny okręt liniowy.
    — Miałby stanowić zagrożenie dla nas?! — zdumiał się Jourdain.
    — Towarzyszu komisarzu, to, że są psychopatami, nie oznacza, że nie potrafią walczyć. Fakt, Marynarka Konfederacji jest niekompetentna, ale Warnecke powstrzymywał ją przez standardowy rok, a potem zdołał uciec z większością okrętów. Ten, który zdobyliśmy, miał uzbrojenie równe uzbrojeniu niszczyciela klasy Bastogne. Może mieć ich więcej, a może też mieć cięższe jednostki. W pojedynku jeden na jeden poradzimy sobie bez trudu, ale jeśli zaatakują grupowo, mogą sobie dać radę nawet z krążownikiem liniowym, jeśli będzie sam.
    — Skipper ma rację — poparła go MacMurtree. — Co prawda wątpię, by zdołali zdobyć któryś z naszych okrętów w stanie nadającym się do dalszego użycia, ale na pewno by próbowali, a my stracilibyśmy okręt wraz z całą załogą.
    — I w całym tym rozumowaniu nie bierzemy nawet pod uwagę wszystkich innych zbrodni, które popełnią w tym czasie — dodał Caslet.
    — Rozumiem, towarzyszu komandorze. — Jourdain poskubał dolną wargę i spytał Sukowskiego: — Nie ma pan choćby jakichś domysłów, gdzie znajduje się zajęta przez nich planeta?
    — Niestety, nie. Wiem tylko, że wracali do bazy, gdy na was napadli.
    — To już coś… — ocenił Caslet. — Wiemy, gdzie byli kilka tygodni temu… znamy więc choć kierunek, w którym lecieli… Ten okręt operował samodzielnie, kapitanie Sukowski?
    — Tak, ale z plotek wiem, że mieli spotkać się wkrótce z dwoma lub trzema innymi. Nie jestem pewien gdzie, ale chodziło o atak na konwój przybywający w następnym miesiącu do systemu Posnan. Byli przekonani, że zdołają pokonać eskortę.
    — W takim razie muszą mieć cięższe jednostki niż ta — oceniła z niepokojem MacMurtree.
    — Zakładam, kapitanie Sukowski, że chodzi o konwój przylatujący z Królestwa? — spytał łagodnie.
    Sukowski przytaknął ruchem głowy.
    — Proszę mi wybaczyć, że o to zapytałem, ale chodziło mi o siłę eskorty. A konwoje na tym terenie eskortują tylko Imperialna Marynarka i RMN, z tym, że Królewska Marynarka z oczywistych powodów przydziela słabsze eskorty… Kapitanie Sukowski, dziękuję panu za informacje, okazały się znacznie ważniejsze niż sądziłem. Myślę, że mogę zapewnić w imieniu swych przełożonych, że dołożymy wszelkich starań, by odszukać i zniszczyć ich bazę. Teraz proszę wrócić pod opiekę doktor Jankowskiej i odpocząć. Komandor Hurlman będzie pana potrzebowała, kiedy się obudzi.
    — Ma pan rację. — Sukowski wstał i wyciągnął do niego rękę. — Dziękuję.
    Po czym uścisnął dłoń Casleta i wyszedł.
    W korytarzu czekał na niego Marine — bardziej przewodnik niż strażnik. Gdy za Sukowskim zamknęły się drzwi, Caslet spojrzał na obecnych.
    — Dobrze się złożyło, że oni byli na pokładzie — ocenił rzeczowo. — Przynajmniej wiemy coś konkretnego.
    — Może z ich bazy danych dowiemy się więcej — wyraził przypuszczenie Jourdain.
    MacMurtree potrząsnęła smętnie głową.
    — Nic z tego, towarzyszu komisarzu; otrzymałam meldunek od Simons tuż przed spotkaniem. Trafienie w mostek zniszczyło całkowicie bazę danych o ich okrętach i działaniach, a z dziennika pokładowego wiemy, gdzie operowali w tym rejsie, ale o położeniu bazy nie wiemy nic, ponieważ tam, gdzie dane się zachowały, mowa jest tylko o „bazie”, bez żadnych szczegółów.
    — W takim razie zapytajmy załogę. — Jourdain uśmiechnął się zimno. — Jeśli obiecamy darować życie temu, który powie, gdzie jest baza, nie powinniśmy zbyt długo czekać na ochotnika.
    — Możemy spróbować — zgodził się Caslet i westchnął ciężko. — A więc wyjaśniło się coś, co dotąd nie miało sensu.
    Jourdain spojrzał na niego pytająco, wobec czego wyjaśnił.
    — Ta grupa, mimo że z pozoru przypomina bandę maniaków, działa zgodnie z procedurami przyjętymi we wszystkich marynarkach w galaktyce, jeżeli chodzi o zachowanie tajemnicy operacyjnej. Dlatego w dzienniku pokładowym nie ma żadnych informacji dotyczących bazy, a nikt z załogi poza oficerami nie ma pojęcia, gdzie ona się znajduje. Większość oficerów została oddelegowana do dowodzenia pryzami wziętymi w tym rejsie, a astrogator, pierwszy i kapitan zginęli na mostku, gdy stracił on hermetyczność. Nikt z pozostałych przy życiu nie wydaje się wiedzieć więcej, a żaden człowiek nie zdoła powiedzieć tego, czego nie wie…
    — …nawet żeby uratować życie — dokończył Jourdain.
    — Właśnie. — Caslet zamyślił się i potarł szczękę, po czym uaktywnił holoprojektor. Nad stołem pojawiła się mapa z podświetlonymi niektórymi systemami.
    Następnie usiadł wygodniej i pogwizdując, podziwiał własne rękodzieło.
    — Jakiś pomysł, towarzyszu komandorze? — spytał wreszcie Jourdain, gdy milczenie zbytnio się przeciągało.
    — Nawet kilka, towarzyszu komisarzu. Na ich trop wpadliśmy tutaj, w Arendscheldt, potem lecieliśmy za nimi do Sharon’s Star. Według dziennika pokładowego przed Arendscheldt próbowali szczęścia w systemach Sigma i Hera, a wcześniej zdobyli statek w Creswell, gdzie wykorzystali ostatnią załogę pryzową. Wcześniej byli w układzie Socum, gdzie nic nie zdobyli. To prawie pełne koło, a skoro przed atakiem na konwój, o którym mówił Sukowski, mieli spotkać się z innymi jednostkami, to uważam, że kierowali się albo do systemu Magyar, albo Schiller. To także sugerowałoby, że ich baza leży gdzieś dalej na południowym zachodzie. Z tym, że dokładniejsze określenie będzie znacznie bardziej problematyczne.
    — Hmm — komisarz przyglądał się holomapie przez kilka sekund — zgadzam się, że to logiczne. W takim razie Magyar czy Schiller?
    — Schiller — Caslet uśmiechnął się. — Magyar jest co prawda bliżej o dobrych dwadzieścia lat świetlnych i gdyby nie Sukowski, twierdziłbym, że to logiczniejszy kolejny cel dla nich, ale Schiller znajduje się bliżej systemu Posnan. Jeśli udamy się tam natychmiast, powinniśmy zastać tam inny ich samotny okręt. Jeśli go zdobędziemy, przy odrobinie szczęścia dowiemy się, gdzie znajduje się ich baza.
    — A jeśli będzie ich więcej?
    — Nie odczuwam jakoś skłonności samobójczych, towarzyszu komisarzu — odparł spokojnie Caslet. — Jeśli będzie ich więcej, nie będę wdawał się z nimi w walkę, chyba że będzie to absolutnie konieczne. Schiller jest atrakcyjniejszy z jeszcze jednego powodu: mamy tam konsulat, czyli powinna znajdować się tam jednostka kurierska. Możemy jej użyć do przekazania informacji towarzyszowi admirałowi Giscardowi. Wtedy dostanie je szybciej, niż gdybyśmy sami tam polecieli.
    — Fakt — przyznał Jourdain. — I doskonały pomysł, towarzyszu komandorze.
    — W takim razie lecimy do systemu Schiller?
    — Tak — zgodził się Jourdain. — Na pewno tak.
    — Słyszałaś, Allison? — spytał Caslet. — Powiedz Simons, żeby kończyła tak szybko, jak będzie w stanie, a potem dopilnuj rozmieszczenia ładunków. Mam zamiar wyruszyć nie później niż za dwie godziny.

ROZDZIAŁ XX

    — Jezu, Aubrey! Co ci się stało?
    Aubrey otworzył oczy i dostrzegł nad sobą zatroskaną twarz Ginger Lewis. Pierwszym uczuciem, jakie pojawiło się w jego skołatanej głowie, było zdziwienie. Co też ona robi w kabinie, którą dzielił z trzema innymi młodymi podoficerami? Następnie zaczął się zastanawiać, czym jest tak zaniepokojona. Dopiero potem przypomniał sobie, że leży na obserwacji w izbie chorych z powodu wstrząsu mózgu.
    — Upadłem — oznajmił niezbyt wyraźnie z powodu opuchniętych warg i zatkanego nosa.
    Poczuł ból i zamknął oczy. Porucznik chirurg Holves twierdził, że przyspieszone gojenie w ciągu najbliższych dwóch dni zlikwiduje co bardziej spektakularne ślady, ale proces dopiero się rozpoczął i jak na razie czuł się cały poobijany. Poza tym złamany nos i popękane żebra nie zagoją się w dwa dni, a to bolało go najbardziej.
    — Gówno prawda! — oceniła rzeczowo. — Nie pleć bzdur, Aubrey. Ktoś spuścił ci lanie i zrobił to fachowo.
    Aubrey zamrugał oczami, zaskoczony jej wyrazem twarzy — była na niej wypisana żądza mordu i nie bardzo rozumiał dlaczego. W końcu to nie ją sprali na kwaśne jabłko.
    — Upadłem — powtórzył z uporem godnym lepszej sprawy. Wiedział, że musi trzymać się tej wersji i że to ważne, choć nie bardzo chwilowo mógł sobie uświadomić dlaczego… a potem przypomniał sobie wszystko.
    — Potknąłem się i upadłem, i… — wzruszył ramionami i skrzywił się, gdyż ruch wywołał silny ból.
    — Kłamiesz — powiedziała spokojnie Ginger. — Masz dwa pęknięte żebra, a porucznik Holves twierdzi, że co najmniej trzy razy walnąłeś głową o pokład. Teraz gadaj, kto ci to zrobił, a potem jego dupa należy do mnie!
    Aubrey wytrzeszczył oczy, próbując przyswoić sobie nową rewelację — Ginger była wściekła z powodu tego, co mu się przytrafiło. Zawsze ją lubił i nawet teraz jej troska sprawiła mu przyjemność, która przyniosła nieco lodowaty wszechobecny strach przed Steilmanem. Problem polegał na tym, że nie mógł narażać na niebezpieczeństwo kogoś, kto był przyjacielem.
    — Zapomnij o tym — bez powodzenia spróbował mówić pewniejszym głosem. — To nie twoja sprawa.
    — Właśnie, że moja! — warknęła przez zaciśnięte zęby. — Po pierwsze, jesteś moim przyjacielem. Po drugie, to się wydarzyło w sekcji maszynowej, a to moje podwórko. Po trzecie, bandyci, którzy dla rozrywki biją ludzi, potrzebują nauczki. Po czwarte, jestem bosmanmatem i do mnie należy dawanie takich nauczek. Więc gadaj, kto to był!
    — Nie. Nie mogę. Trzymaj się od tego z daleka, Ginger.
    — Nie zmuszaj mnie… dobra, rozkazuję ci, żebyś mi powiedział! — powiedziała głośniej.
    Aubrey potrząsnął jedynie przecząco głową z uporem godnym muła. Ginger spojrzała nań wściekle, ale nim zdążyła coś powiedzieć, obok pojawił się porucznik Holves.
    — Wystarczy — stwierdził stanowczo. — Musi odpocząć. Proszę wrócić za dziesięć czy dwanaście godzin, wtedy będzie można sensowniej z nim porozmawiać.
    Ginger przyglądała się mu przez chwilę, po czym wzięła głęboki oddech i przytaknęła niechętnie.
    — Dobrze, sir. A ty, Aubrey, zacznij myśleć. Obojętne, czy mi powiesz czy nie — i tak się dowiem, kto to zrobił.
    A gdy się dowiem, będzie mógł pocałować swoją dupę na do widzenia.
    Odwróciła się i wyszła.
    Holves obserwował ją, a gdy zniknęła za drzwiami, potrząsnął głową, spojrzał na Aubreya i powiedział rzeczowo:
    — Widziałem w życiu sporo wkurzonych ludzi, ale nie do tego stopnia. Radziłbym ci przypomnieć sobie, o kogo się potknąłeś, bo wydaje mi się, że pani bosmanmat dołoży starań, by zmienić ci życie w piekło, póki tego nie zrobisz… Postąpisz, jak uznasz za stosowne, ale pamiętaj, że cię ostrzegałem.

* * *

    Po wyjściu z izby chorych Ginger zatrzymała się i zaczęła myśleć. A potem wróciła i rozpoczęła poszukiwania. Znalazła go w magazynie z lekami — sprawdzał zapasy ze spisem trzymanym w ręku. Odchrząknęła — odwrócił się błyskawicznie ze spanikowanym wyrazem twarzy, ale na jej widok szybko się uspokoił. Przyjrzał się jej, przekrzywiając głowę, i powiedział:
    — Bosmanmat Lewis… w czym mogę pomóc?
    — To ty znalazłeś Wandermana? — upewniła się.
    — Tak — odparł zwięźle.
    Ginger uśmiechnęła się chłodno.
    — Dobrze. Może w takim razie ty mi powiesz to, co chcę wiedzieć, Tatsumi.
    — A cóż to takiego? — spytał ostrożnie.
    — Doskonale wiesz, o co mi chodzi — oznajmiła chłodno. — Nie chce mi powiedzieć, kto to był, ale ty wiesz, prawda?
    — Nie… — Tatsumi zawahał się. — Nie jestem pewien, co pani ma na myśli, bosmanmacie Lewis.
    — No to ci powiem drukowanymi literami — powiedziała miękko. — Twierdzi, że upadł. Ty twierdzisz, że upadł, a wszyscy troje wiemy, że to bzdura. Chcę nazwisko, Tatsumi. Chcę wiedzieć, kto go tak skatował, i chcę to wiedzieć teraz!
    Jej błękitnoszare oczy wbijały się w niego i Tatsumi z trudem przełknął ślinę. Napięcie rosło, szarpiąc nerwy. Tatsumi ostatkiem sił odwrócił wzrok.
    — On mówi, że upadł, tak? — powiedział w końcu chrapliwie. — Więc trudno oczekiwać, żebym ja mówił coś innego, no nie? I tak zrobiłem, co mogłem.
    — Nie zrobiłeś — zaprzeczyła twardo.
    — Właśnie, że zrobiłem! — tym razem nie odwrócił wzroku. — Uratowałem mu życie, narażając się przy tym, ale na tym koniec. Lubię dzieciaka, ale nie będę się narażał na podobny wypadek, bo mi życie miłe i na dodatek mam własne problemy. Jak bosmanmat chce wiedzieć, kto go pobił, to proszę to wydusić z niego.
    — Tatsumi, w ciągu pięciu minut możesz się znaleźć przed bosmanem albo przed pierwszym — oznajmiła tym samym tonem. — Przy twoim przebiegu służby wątpię, byś tego chciał, zwłaszcza że twoje postępowanie może zostać uznane za współudział.
    Tatsumi przyglądał się jej nieżyczliwie, po czym wyprostował się.
    — Pani wola, pani bosmanmat. Zrobi pani, co zechce, natomiast jeśli o mnie chodzi, tej rozmowy nigdy nie było. Jeśli wyciśnie pani z niego: kto go pobił, to może, powtarzam: może potwierdzę jego wersję. Na pewno nie zacznę pierwszy sypać nazwiskami, bo jeśli to zrobię, będę trupem. Dosłownie. Rozumiemy się? Mogę mieć nabazgrane w papierach, mogę iść siedzieć, pani wola, ale samobójcą nie jestem. I nikomu nie podam żadnego nazwiska, nawet kapitan. Przykro mi, ale tak to wygląda.
    Ginger zastanowiła się — jej podejrzenia, że Tatsumi brał udział w pobiciu, okazały się błędne — widać było, że się boi, i ten jego strach nakazywał ostrożność. Na okręcie działo się coś paskudniejszego, niż podejrzewała. To nie była tylko rozgrywka między kimś a Aubreyem, musiało w tym być coś więcej. Świadczył o tym upór obu, a zwłaszcza sanitariusza, który był doświadczonym członkiem załogi, a bał się o życie. Przeciwników musiało być więcej, inaczej, wiedząc, że ma za sobą ją i bosman, Tatsumi nie zachowywałby się w ten sposób. Gdyby zeznali obaj przeciw winnemu, nie musieliby się niczym martwić — przepisy dotyczące dyscypliny na okręcie zadziałałaby ze skutecznością siekiery. Więc nie bali się sprawcy, tylko kogoś innego, a to oznaczało…
    — Dobrze — powiedziała cicho. — Póki co, możesz zatrzymać swoje tajemnice, ale dojdę prawdy i nie będę jedyną, której na tym zależy. Obaj możecie gadać, co chcecie, ale porucznik Holves wie, że to nie był upadek, i napisze o tym w raporcie. A to spowoduje wciągnięcie w sprawę bosman i profosa, oficjalnie, a coś mi się wydaje, że pierwszy też nie będzie siedział bezczynnie. Przy takiej presji ktoś pęknie i jeśli jesteś w to zamieszany, lepiej się módl, żebym to ja pierwsza się o tym dowiedziała. Rozumiesz?
    — Rozumiem — szepnął Tatsumi.
    Ginger odwróciła się na pięcie i wyszła.

* * *

    — …i tak to wygląda, pani bosman. Żaden nie chce nic powiedzieć, a ja wiem, że to nie był upadek — zakończyła Ginger.
    Sally MacBride odchyliła oparcie fotela i przyjrzała się uważnie Lewis. Widać było, że bosmanmat jest wściekła. Została dopuszczona do zgranego już zespołu podoficerskiego okrętu ledwie miesiąc wcześniej, ale jak dotąd MacBride podobało się jej zachowanie. Miała dużo rozsądku, ciężko pracowała i potrafiła okazać zdecydowanie podwładnym, ale nie zmieniła się w lokalne bóstwo, by maskować brak pewności siebie i obawę, czy da sobie radę. A tego właśnie Sally najbardziej się obawiała, słysząc o nagłych awansach Maxwella i Lewis. Teraz okazało się, że bała się nie tego, czego powinna. Wściekłość Lewis była dobrze jej znanym objawem. Podoficer, który nie troszczy się o swoich ludzi, jest bezużyteczny, ale ten, który pozwoli, by wściekłość kierowała jego postępowaniem, jest prawie równie zły.
    — Siadaj — poleciła w końcu, wskazując krzesło, bo do klitki zwanej biurem drugi fotel już by się nie zmieścił. — Dobra, powiedziałaś mi, co myślisz, że się wydarzyło.
    Ginger otworzyła usta, lecz MacBride powstrzymała ją uniesieniem dłoni, nim zdążyła się odezwać.
    — Nie powiedziałam, że się mylisz. Powiedziałam, że uważasz, że taki był przebieg wydarzeń. Czy wyraziłam się nieprecyzyjnie albo błędnie?
    Zapytana zacisnęła zęby, odetchnęła i przytaknęła bez słowa.
    — Tak właśnie myślałam. Tak się składa, że porucznik Holves już ze mną rozmawiał, a ja już rozmawiałam z profosem Thomasem. Zarówno porucznik, jak i ja przypuszczamy to samo co ty, ale niestety dowody nie są jednoznaczne. Porucznik Holves może stwierdzić, że w jego opinii obrażenia Wandermana są wynikiem pobicia, a nie upadku, ale nie może tego udowodnić. Jeżeli Wanderman nie powie nam, co się naprawdę stało, nie możemy nic oficjalnie zrobić.
    — Nie powie, bo jest przerażony — w głosie Ginger słychać było ból. — To jeszcze dzieciak na pierwszym przydziale po kursie. Ten, który go zmasakrował, śmiertelnie go nastraszył i dlatego nie chce nic powiedzieć nawet mnie.
    — Możesz mieć rację. I prawdopodobnie masz. Podejrzewam, że wiem, kto to zrobił, i rano razem z panem Thomasem porozmawiamy z Wandermanem. Ale jeśli on nic nie powie, Tatsumi też będzie milczał — i będziemy mieli związane ręce. A jeśli my nie będziemy mogli nic zrobić, to ty też.
    — Co pani ma na myśli, pani bosman? — spytała odrobinę zbyt szybko Lewis.
    — To, że nikt nie będzie się bawił w zamaskowanego mściciela czy tajnego agenta na moim okręcie, bosmanmat Lewis także nie — oznajmiła twardo MacBride. — Wiem, że byliście razem na kursie, i wiem, że traktujesz go jak młodszego brata. Problem w tym, że on nim nie jest. Pełni obowiązki podoficera i ty jesteś podoficerem. Już nie jesteście dziećmi, a to nie jest zabawa. Jego obowiązkiem jest zameldować o tym, co się stało. Zgadzam się, że jest młody i niedoświadczony i trzeba mu w tym pomóc, a nie tylko czekać, aż sam to zrobi. Sądzę, że w końcu nam powie, ale jak długo tego nie zrobi, nie będziesz się bawić w jego starszą siostrę, ani niańkę i powstrzymasz się przed podjęciem jakichkolwiek nieoficjalnych działań.
    — Ale…
    — Nie mam zwyczaju powtarzać poleceń — przerwała jej zimno MacBride. — Pochwalam twoją troskę i poczucie odpowiedzialności, to cechy dobrego podoficera, ale jest czas na to, aby przycisnąć, i jest czas na to, by nie cisnąć. Są sytuacje, w których należy używać nieoficjalnych środków, i takie, w których tego zrobić nie można. Zwróciłaś moją uwagę na problem, dokładnie tak jak powinnaś, i jeśli zdołasz przekonać go, by powiedział prawdę, zrobisz to, co należy. Natomiast poza tym nie zrobisz absolutnie nic, czy to jasne, bosmanmacie Lewis?
    — Jasne, pani bosman — odparła sztywno Lewis.
    — Doskonale. W takim razie lepiej się zbieraj: jeśli się nie mylę, za czterdzieści minut zaczynasz wachtę.
    Sally MacBride odczekała, aż za Lewis zamknęły się drzwi i westchnęła. Rzeczywiście podejrzewała, kto to zrobił — ba, miała pewność i winiła się za to, co spotkało Wandermana. Powinna pozbyć się Steilmana, gdy tylko zobaczyła jego nazwisko na liście załogi. Nie zrobiła tego i miała świadomość, że w znacznej mierze decyzja ta spowodowana była dumą — raz już, mimo wszystko wzięła go do załogi i spacyfikowała, i była pewna, że może to zrobić powtórnie. Tylko że nie liczyła się z możliwością, iż ktoś inny zostanie przez to poszkodowany. A powinna, biorąc pod uwagę całą sytuację, którą zastała wtedy w sypialni.
    Zmarszczyła brwi, wpatrując się w pusty ekran komputera. Steilman rozwinął się od ich ostatniego spotkania, o co też by go nie podejrzewała — i to był jej drugi poważny błąd. Poprzednio działał sam, więc teraz uważała tylko na niego, a przez te dziesięć standardowych lat zdołał najwyraźniej stworzyć sobie stadko popleczników. Powinno wzbudzić jej podejrzenia, że przez ten okres, gdy nie mieli ze sobą kontaktu, nie siedział ani jednego dnia…Był bardziej niebezpieczny, niż sądziła, a niedocenianie przeciwnika zawsze się mści — tym razem zemściło się na Wandermanie. Większość załogi była w porządku i oboje z Thomasem, niewielką grupkę zatwardziałych szumowin mają pod kontrolą. Okazało się, że byli w błędzie, toteż należało to jak najprędzej naprawić. I dlatego bosman MacBride zaczęła przeglądać kartotekę, którą od dawna układała i aktualizowała w swojej własnej organicznej pamięci, czyli w głowie.
    Culter. Na pewno był w to zamieszany, tym bardziej, że należał do załogi maszynowej. Razem z komandorem Tschu rozdzielili ich najlepiej, jak potrafili, miejscami i czasem służby, ale istotne było to, co robili po służbie. Najwyraźniej mieli zbyt wiele czasu, bo zdołali zebrać grupkę podobnych sobie. Na pewno należała do nich Elizabeth Snowforth, przybyła z tego samego okrętu co Steilman. Na swój własny sposób była równie parszywą owcą jak on. A prawie na pewno do tego kółka należeli też Stennis i Illyushin.
    MacBride zgrzytnęła zębami — takich jak Steilman i Snowforth należałoby eliminować za młodu, gdy tylko ujawnili swoją naturę, bo resocjalizować ich się nie dało. Musiała im przyznać, że naprawdę dobrze umieli jedno — wzbudzać strach. Na pokładzie Wayfarera mieli wręcz idealne warunki — niezgraną załogę złożoną w większości z niedoświadczonych młokosów i dużą przestrzeń, gdzie można było znikać z oczu podoficerom. Już docierały do niej informacje o drobnych kradzieżach i zastraszeniach, ale sądziła, że sytuacja zacznie się poprawiać, w miarę jak nowi będą nabierali doświadczenia i pewności siebie.
    Biorąc pod uwagę eskalację, jaką stało się pobicie Wandermana, musiała przyznać, iż się myliła. A jeśli aż tak go nastraszono, że nie powie prawdy, ona nie będzie w stanie podjąć żadnych oficjalnych kroków. A to z kolei oznaczało, że Steilman i pozostali zrobią się jeszcze bardziej pewni bezkarności i sytuacja się pogorszy.
    Nie podobały się jej wnioski, do których doszła. Mogła załatwić Steilmana i pozostałych ostatecznie, ale oznaczało to oficjalne śledztwo i wywarcie takiego nacisku, by świadkowie i poszkodowani zaczęli bać się jej bardziej niż jego. Co oznaczałoby podziały wewnątrz załogi i takie obniżenie morale, że wolała o tym nie myśleć. Zaprzepaściłaby wszystko, co dotąd zdołała osiągnąć — poczucie więzi grupowej i solidarność. Jeżeli jednak niczego nie zrobi, Steilman i pozostali — bezwiednie i przypadkiem — ale osiągną ten sam efekt.
    Zastanawiała się nad problemem jeszcze przez dłuższy czas, nim zdecydowała, co będzie w tej sytuacji najlepszym rozwiązaniem. Lewis brak było doświadczenia, a ona sama też nie mogła się tego podjąć, gdyż za bardzo rzucałoby się to w oczy. Natomiast był ktoś, kto wręcz idealnie pasował do tego zadania. Wcisnęła klawisz interkomu.
    — Centrala — rozległ się żeński głos.
    — Mówi bosman. Chcę jak najszybciej zobaczyć się z bosmanmatem Harknessem. Znajdź go i poproś, żeby się zjawił w moim gabinecie, dobrze?

ROZDZIAŁ XXI

    — No i cóż my tu mamy? — zdziwił się uprzejmie kapitan Samuel Webster, adresując pytanie tak do siebie, jak i do oficera taktycznego.
    — Nie wiem, skipper — Komandor Hernando potrząsnął głową. — Idą klasycznym kursem przechwytującym, ale jest ich dwóch, co nie bardzo pasuje do piratów. W dodatku pierwszy ma bardzo silny napęd, prawie jak ciężki krążownik. Drugi zresztą ma niewiele słabszy.
    — Cudownie — mruknął Webster i usiadł.
    A to miało być takie proste, tym bardziej w tym rejonie. Groźne miały być w związku z nagłą zwyżką strat tam ponoszonych systemy: Telemach, Brinkman, Walther w sektorze Breslau oraz Schiller i Magyar w systemie Posnan. Co w takim razie robiła ta para ciężkich krążowników próbująca przechwycić Scheherazade w Tyler’s Star? Ano właśnie próbowała przechwycić frachtowiec należący do Królestwa Manticore.
    — Do Marynarki Konfederacji nie należą? — spytał bez nadziei w głosie.
    — Jeżeli Flota Konfederacji nie dorobiła się znacznie lepszych jednostek do prowadzenia wojny radioelektronicznej, o których w dodatku nic nie wiemy, to na pewno nie należą. — Hernando potrząsnął głową. — Jeśli utrzymują to przyspieszenie, to zauważyliśmy ich dopiero, gdy byli bliżej niż dziewięć minut świetlnych, a pasywne sensory nawet teraz mają kłopot, by utrzymać ich w namiarze. Normalny frachtowiec nie miałby jeszcze pojęcia o ich istnieniu.
    — Hmm… — Webster podrapał się po brodzie, żałując, że nie ma tu Honor Harrington.
    Zaczynał mieć nader nieprzyjemne podejrzenia, co do tej parki i nagle poczuł się za młody, by podołać temu, co miało nastąpić. Przywołał gestem swego zastępcę, a gdy komandor DeWitt podszedł do jego fotela, powiedział cicho:
    — Co byś powiedział na parę ciężkich krążowników Ludowej Marynarki, Gus?
    DeWitt odwrócił się w stronę głównego ekranu taktycznego, przyjrzał mu się i potarł kciukiem prawej dłoni policzek. A potem powoli kiwnął głową.
    — Mogą być, sir — zgodził się. — Tylko co w takim razie z nimi zrobimy?
    — Nie wygląda na to, żebyśmy mieli jakiś wybór — zauważył sucho Webster.
    Rozkazy Honor Harrington były zupełnie jasne — mógł podjąć walkę z ciężkim krążownikiem, mając jej błogosławieństwo. Przy spotkaniu z krążownikiem liniowym — a przynajmniej jeden z nadlatujących mógł nim być, biorąc pod uwagę niezbyt pewne odczyty pasywnych sensorów — miał unikać walki. Niestety, w tym przypadku była to raczej mało prawdopodobna ewentualność, bowiem obie niezidentyfikowane jednostki znajdowały się ledwie o pięć minut świetlnych od jego okrętu i choć Scheherazade leciał z szybkością jedenastu tysięcy kilometrów na sekundę i rozwijał przyspieszenie stu pięćdziesięciu g, to tamci mieli ponad czterdzieści trzy tysiące kilometrów na sekundę i osiągnęli pięćset g. Co oznaczało, że przechwycą go za jakieś czterdzieści jeden minut, a Scheherazade była zbyt daleko od granicy wejścia w nadprzestrzeń, by mogła uciec w ten sposób. Czego by nie próbował, na pewno go przechwycą, więc należało się z tym pogodzić i przygotować do walki.
    Webster był pewien, że mimo przewagi liczebnej przeciwnika ma sporą szansę zniszczyć obie jednostki i wygrać, jeśli wróg będzie przekonany, że ma do czynienia z nieuzbrojonym frachtowcem. Naturalnie jeśli się okaże, że to jednak krążowniki liniowe, to nie wywinie się bez ciężkich strat w ludziach i uszkodzeń okrętu, ale i tak powinien wygrać. Problemy zaczęłyby się, gdyby wrogie okręty się rozdzieliły i jeden pozostał poza skutecznym zasięgiem rakiet, co było możliwe, bo trudno było podejrzewać, by dowódca napastników doszedł do wniosku, iż potrzebuje obu ciężkich krążowników do rozprawienia się z pojedynczym frachtowcem. Oznaczałoby to tylko dwie możliwości — będzie walczył i przegra lub podda się bez walki. W obu przypadkach ujawni przeciwnikowi masę informacji o możliwościach swego okrętu. Poddanie się było naturalnie czysto teoretyczną możliwością, ale perspektywa przegranej też nie należała do przyjemnych. Chyba żeby…
    — Jak oceniasz zamiary przeciwnika? — spytał DeWitta.
    DeWitt zmarszczył brwi, zastanawiając się nad odpowiedzią. Był o pięć standardowych lat starszy od Webstera i w przeciwieństwie do niego nie miał specjalności oficera łącznościowego, lecz taktycznego. Pomimo to nigdy nie kwestionował rozkazów kapitana, który w rewanżu często zasięgał jego opinii przed podjęciem, a raczej ogłoszeniem decyzji.
    — Jeżeli to rzeczywiście okręty Ludowej Marynarki, to są tu po to, by napadać na nasze statki — powiedział z namysłem. — Co wyjaśniałoby wzrost naszych strat w tym sektorze. A jednak jak dotąd nie słyszeliśmy żadnych informacji czy choćby plotek o ich obecności… Co oznacza, że musieliby wyłapać załogi wszystkich statków, które zaatakowali, tak?
    — Tak. Chyba, że je wybili do ostatniego… nie, bo wtedy zostałyby szczątki. Więc musieli wyłapać, a to jest najprawdopodobniej najlepsza nowina, jakiej mogliśmy się spodziewać.
    — Zgadzam się — potwierdził DeWitt. — Nawet przy takim zagłuszaniu każdy frachtowiec w końcu ich dostrzeże i to na tyle szybko, by załoga zdążyła się ewakuować. Czyli muszą działać przynajmniej w parach przez cały czas.
    — Gdybym nimi dowodził, zbliżałbym się z największą prędkością, z jaką byłbym w stanie, i to obu okrętami. — Webster myślał głośno. — Ledwie ofiara zaczęłaby manewrować w sposób wskazujący, że mnie dostrzegła, nakazałbym zachowanie całkowitej ciszy radiowej i nieewakuowanie załogi.
    — Właśnie. A skoro oba okręty byłyby tak blisko i miały taką przewagę prędkości, żadna załoga nie miałaby szans na ucieczkę. No a żaden kapitan nie ryzykowałby przerwania ciszy radiowej, znajdując się w zasięgu salwy burtowej ciężkiego krążownika. Przynajmniej nie na obszarze Konfederacji. Gdzie indziej może tak, ale tu szansa na ratunek praktycznie nie istnieje, więc po co miałby ryzykować statek i załogę?
    — Dobrze — oznajmił energiczniej Webster. — Nie możemy uciec, a oni prawdopodobnie się nie rozdzielą. To dobrze. Źle, że są to co najmniej ciężkie krążowniki z solidną obroną przeciwrakietową i że przelecą obok z prędkością czterdziestu tysięcy kilometrów na sekundę. Nie będziemy mieli za dużo czasu na walkę, a oni będą trudnym celem, jeśli wcześnie zauważą nasze rakiety. Więc musimy załatwić ich szybko i skutecznie.
    DeWitt przytaknął ruchem głowy.
    — Oliver, założenie jest takie: to dwa ciężkie krążowniki Ludowej Marynarki. — Webster zwrócił się głośniej do oficera taktycznego. — Pozostaną razem i utrzymają obecne przyspieszenie, dopóki w jakikolwiek sposób nie zareagujemy na ich obecność. Musimy z nimi walczyć, więc znajdź najlepszy sposób, jak ich załatwić w locie. Może być chamski, byle był skuteczny.
    — Aye, aye, sir. — Hernando przyjrzał się ekranowi taktycznemu i spytał ostrożnie: — Jak blisko chce im pan pozwolić podlecieć, skipper? W zasięg broni energetycznej?
    — Może. Mamy silne uzbrojenie, a ambrazury trudno dostrzec… ale to oznacza, że oni także będą mogli użyć dział… Daj mi obie opcje, tak rakiet, jak i dział.
    — Aye, aye, sir — odrzekł Hernando i zaczął się naradzać z pomocnikami.
    — Gus, chcę, żebyś połączył się z komandorem Chi — polecił Webster. — Jeśli będziemy musieli użyć jego kutrów, przeciwnik będzie dysponował dużą przewagą szybkości. Przeanalizujecie jego kurs, sposób podejścia i wyznaczcie najlepszy czas startu dla kutrów. Prawdopodobnie nie będą mogły wystartować tak szybko, jakby mi to odpowiadało, ale chcę, żeby Chi jak najszybciej znał jego preferencje.
    — Da się zrobić, sir — odparł DeWitt, cytując motto Royal Manticoran Marine Corps, i skierował się do swojego stanowiska.
    A Webster rozsiadł się wygodniej w kapitańskim fotelu.

* * *

    — Odległość trzech minut świetlnych, towarzyszu kapitanie.
    — Dobrze — potwierdził towarzysz kapitan Jerome Waters.
    Tak on, jak i cała obsada mostka łącznie z towarzyszem komisarzem Seifertem była odprężona i pewna siebie, bo i niby dlaczego nie miałaby być: w Tyler’s Star co prawda jeszcze nie działali, ale to był piąty statek zajęty przez dywizjon ciężkich krążowników, do którego należeli, i jak dotąd cała operacja przebiegała tak sprawnie, jak to przewidział towarzysz admirał Giscard. Najtrudniejsze było niedopuszczenie do ucieczki załóg pryzów — na całe szczęście nikt tak naprawdę tego nie spróbował.
    Waters szczerze tego żałował, bo miałby wówczas okazję do choćby częściowego wyładowania nienawiści. A Gwiezdnego Królestwa Manticore nienawidził serdecznie i dogłębnie. Nienawidził za to, co Royal Manticoran Navy zrobiła Ludowej Marynarce, za to, że budowano tam lepsze okręty i konstruowano lepszą broń, a nade wszystko za to, że tamtejsza gospodarka dobrze się miała, mimo iż ignorowano, tam „prawa ekonomii” i „równe pola”, na których powinna być oparta. A na dodatek zapewniała obywatelom najwyższy poziom życia w znanej części galaktyki. Takiego kamienia obrazy były Dolista nie mógł wybaczyć. Były czasy, gdy obywatele Ludowej Republiki mieli zbliżony poziom życia, a przecież jak uczono go od kołyski, powinni mieć wyższy. Przecież rząd interweniował, zmuszając bogatych, by płacili to, co należy, uchwalono przecież kartę praw ekonomicznych i zmuszono prywatny przemysł do rekompensowania w odpowiedni sposób strat pracowników zwolnionych nieuczciwie, bo jedynie z powodu rozwoju techniki czy podobnych przyczyn. Przecież każdy obywatel miał zagwarantowany równy dostęp do nauki i darmową edukację, opiekę medyczną, zakwaterowanie i Dolę, czyli podstawowy dochód.
    Wszyscy w takim razie powinni pławić się w dobrobycie, a gospodarka winna rozkwitać. A tak nie było. I dlatego Jerome Waters czuł się poniżony i pałał żądzą zemsty. Przecież to nie było sprawiedliwe, że tacy ekonomiczni heretycy mieli lepiej od uczciwych, wiernych wyznawców praw ekonomii. A jeżeli jakimś głupim załogom ich wszawych frachtowców wydawało się, że on nie wykona rozkazu i nie zacznie strzelać, jeśli oni będą uciekać, wbrew poleceniom, to z tym większą przyjemnością rozwali ich na drobniutkie kawałeczki.
    — Jakieś oznaki, że wiedzą o naszej obecności? — spytał.
    — Żadnych, towarzyszu kapitanie — nikomu z załogi nawet by przez myśl nie przeszło, by zlekceważyć nowe, jedyne słuszne formy grzecznościowe. — Utrzymuje kurs bez żadnych zmian, a gdyby wiedział, że tu jesteśmy, zareagowałby jakoś, choćby wysyłając wiadomość radiową.
    — A kiedy się zorientują?
    — Nie dalej jak za trzy, cztery minuty, towarzyszu kapitanie — odparł oficer taktyczny. — Nawet przy cywilnych sensorach będą musieli dostrzec sygnatury naszych napędów.
    — Dobrze. — Waters wymienił spojrzenia z towarzyszem komisarzem i polecił oficerowi łącznościowemu: — Towarzyszu poruczniku, nadacie standardowe polecenia, gdy tylko zareagują na naszą obecność.

* * *

    — Nawet na wpół ślepy tramp, zauważył by ich teraz, skipper — odezwał się Hernando.
    — Fakt. — Webster zdziwił się, słysząc w swoim głosie napięcie, i zmusił się do odprężenia, jak robiła to zawsze kapitan Harrington, toteż następne słowa wypowiedział już spokojnie. — Doskonale, panie i panowie. Sternik, proszę wykonać Alfa Jeden.

* * *

    — Zobaczył nas, towarzyszu kapitanie! — zameldował pierwszy oficer, widząc że przyspieszenie frachtowca wzrosło nagle do stu osiemdziesięciu g i położył się on w ciasny skręt na prawą burtę.
    Towarzysz kapitan Waters kiwnął głową i spojrzał na oficera łącznościowego, ale ten był już zajęty nadawaniem.

* * *

    — Frachtowiec zarejestrowany w Królestwie Manticore, tu ciężki krążownik Ludowej Republiki Falchion. Nie próbujcie nadać żadnej wiadomości ani opuścić statku. Wróćcie na poprzedni kurs i zredukujecie prędkość. Nie róbcie nic do chwili zjawienia się na pokładzie grupy abordażowej. Jakikolwiek opór spowoduje użycie siły. Bez odbioru — głośniki na mostku umilkły.
    Webster spojrzał na Hernanda i DeWitta.
    — Dokładnie jak w regulaminie — ocenił. — I wygląda na to, że uważają się za zawodowców, co?
    Niejeden z obsady mostka uśmiechnął się, słysząc jego rozbawiony głos.
    — Wiesz, co im powiedzieć, Gina — dodał Webster, spoglądając na oficera łącznościowego.

* * *

    — Towarzyszu kapitanie, oni twierdzą, że są imperialnym frachtowcem — zameldował oficer łącznościowy Falchiona.
    — Jak cholera! — Waters zgrzytnął zębami. — I dlatego ich transponder ma kod Królestwa, co? Powiedzcie im, że mają ostatnią szansę powrotu na kurs, nim otworzymy ogień!

* * *

    — Frachtowiec zarejestrowany w Królestwie Manticore, nie macie kodu identyfikacyjnego Imperium Andermańskiego i dlatego nie możecie być statkiem imperialnym. Powtarzam: wróćcie na poprzedni kurs i zredukujcie prędkość, zachowując ciszę radiową, albo zostaniecie ostrzelam. To ostatnie ostrzeżenie. Bez odbioru.
    — Chyba się zdenerwowali — ocenił Webster. — Są w zasięgu, Oliver?
    — Prawie, sir. Znajdą się w skutecznym zasięgu rakiet za czterdzieści jeden sekund.
    — W takim razie nie ma co nadużywać ich cierpliwości. Sternik, proszę wykonać Alfa Dwa!

* * *

    — Jezu, popatrzcie na tego idiotę! — jęknął pierwszy oficer ciężkiego krążownika Falchion.
    Waters potrząsnął głową z politowaniem. Kapitan frachtowca po skazanej na fiasko próbie ucieczki i nieudanej próbie wyłgania się najwyraźniej spanikował. Nie zmniejszając przyspieszenia, próbował czym prędzej wykonać polecenie, czyli wrócić na poprzedni kurs, i w pośpiechu go przeciął. Próbując wyrównać, gwałtownym manewrem położył okręt na lewą burtę, ustawiając się dennym ekranem do obu krążowników. Waters prychnął i rozkazał: — Towarzyszu sterniku, wykonajcie zwrot i zacznijcie wytracać przyspieszenie!

* * *

    — Oto i są — mruknął Webster, obserwując na ekranie taktycznym zwrot obu ścigających Scheherazade okrętów, które gwałtownie zaczęły wytracać prędkość.
    I tak przelecą obok z prędkością ponad trzydziestu tysięcy kilometrów na sekundę, ale zwalniali trzy razy szybciej, niż byłby w stanie to zrobić jego okręt. Po prostu nie był w stanie im uciec i wszyscy o tym wiedzieli.
    Czego natomiast ścigający nie wiedzieli, to tego, kogo tak naprawdę zaczepili. Natychmiast po ustawieniu się ekranem do nich załogi artyleryjskie otworzyły strzelnice tak, iż jedynie plastikowe osłony maskowały stanowiska dział i wyrzutnie rakiet. A były one dla radaru przezroczyste, toteż gdyby Scheherazade pozostał zwrócony burtą do nich, zobaczyliby nader ciekawy obraz z odczytu sensorów…
    Gdyby ścigający zadali sobie trud, by ich omieść wiązką radarową. Dotąd tego nie próbowali, a całe ich zachowanie świadczyło o niezachwianej pewności siebie — rufy mieli skierowane prawie prostopadle do jego kadłuba, co oznaczało, że mogą użyć jedynie uzbrojenia pościgowego… jeśli zdążą. A Scheherazade po wykonaniu obrotu o dziewięćdziesiąt stopni na burtę będzie mogła oddać pełną salwę burtową w ich niczym nie chronione rufy.
    Kapitan Harrington byłaby zachwycona planem Hernanda i poprawkami, które wniósł doń Webster, ale teraz nie był właściwy czas, by o niej myśleć. Manewr wymagał dokładnego zgrania czasowego, jeśli miał być skuteczny, i mógł mieć tylko dwa zakończenia — albo zadziała idealnie, albo sytuacja będzie wyglądać naprawdę nieciekawie.
    — Dobrze, Oliver. — Webster spojrzał na oficera taktycznego. — Teraz twoja kolej.
    — Aye, aye, sir. Sternik, proszę przygotować się do wykonania Baker Jeden na moją komendę!
    Hernando raz jeszcze sprawdził, czy zaprogramowane namiary celów nie uległy zmianie, i wbił wzrok w ekran taktyczny, obserwując malejącą odległość do obu krążowników wyświetlaną w jego narożniku.
    Samuel Webster siedział nieruchomo i czekał. Kusiła go co prawda możliwość pojedynku rakietowego przedstawiona przez Hernanda i polegająca na użyciu zasobników holowanych do zniszczenia przeciwnika, ale istniało zbyt duże ryzyko, że przynajmniej jednemu uda się uniknąć całkowitej zagłady przy maksymalnym zasięgu rakiet. Przy średnim zasięgu Scheherazade znalazłaby się w najgorszym możliwym położeniu, gdyż nie mogłaby ani oderwać się i przerwać walki z uwagi na bliskość przeciwnika, ani wykorzystać przewagi w broni energetycznej, gdyż odległość byłaby zbyt wielka. Pozwoliłoby to przeciwnikowi na oddanie dwóch, a być może nawet trzech salw, nim rakiety z zasobników dotarłyby do celu, a pomimo imponujących rozmiarów, krążownik pomocniczy nie był odporny na trafienia i poważnie by ucierpiał.
    Skoro więc Webster nie mógł podjąć walki na dużą i średnią odległość, pozostała mu tylko trzecia możliwość, czyli pojedynek artyleryjski. Musiał w jak najkrótszym czasie zniszczyć lub wyeliminować z dalszej walki oba okręty Ludowej Marynarki, a to oznaczało otwarcie ognia z dział z jak najmniejszej odległości. Naturalnie jeśli z tak bliska nie zdoła przetrącić im kręgosłupa pierwszą salwą, to nim zginą, zdołają rozstrzelać jego okręt, ale na to nie było już żadnej rady.
    — Przygotować się… — powiedział Hernando. — …Teraz!

* * *

    — Towarzyszu kapitanie, frachtowiec…
    Waters podskoczył w fotelu, widząc, jak frachtowiec wykonuje ostry zwrot i obrót na burtę. Jeśli jego kapitan próbował uniku, to wybrał sobie najgorszy czas, bo oba jego krążowniki miną go za mniej niż dwanaście sekund i ich salwy burtowe po prostu rozniosą jego statek na strzępy.
    — Przygotować się do ot… — zaczął i w tym momencie wszechświat eksplodował.

* * *

    — Ognia! — rozkazał Hernando.
    Plastikowe osłony strzelnic zniknęły, gdy osiem graserów wystrzeliło z lewej burty Scheherazade. Od obu krążowników okręt dzieliło ledwie czterysta tysięcy kilometrów, a na przeszkodzie potężnych wiązek energii nie stało nic, nawet osłony burtowe. Siedem z ośmiu wiązek trafiło w rufy krążowników Ludowej Marynarki.
    Oba krążowniki zatoczyły się pod masywnymi uderzeniami zmieniającymi się natychmiast w energię kinetyczną i prującymi pancerne kadłuby jak papier. Wokół zawirowały szczątki kadłubów, dział laserowych, rakiet i ludzi, ukazały się obłoki wydostającej się z rozhermetyzowanych pomieszczeń atmosfery. Pancerz nie był żadną przeszkodą dla ciężkich graserów i ich promienie sięgnęły głęboko w kadłuby, niosąc śmierć i zniszczenie. Oba krążowniki straciły praktycznie natychmiast rufowe pierścienie napędów, a ekran Falchiona zamigotał wściekle pod wpływem olbrzymich przepięć grasujących po systemach pokładowych.
    Załoga Scheherazade nie spoczęła na laurach — ledwie działa odpaliły, sternik dokończył obrót o sto osiemdziesiąt stopni, ustawiając okręt ekranami ku przeciwnikowi i kontynuując ostry skręt w lewo. Sekundy później oba krążowniki przemknęły obok niego, strzelając z czego który jeszcze mógł, nieskoordynowanym ogniem na wprost, ale jedynym celem, jaki miały, były ekrany Scheherazade.
    — Baker Dwa! — rozkazał Hernando i okręt dokończył zwrot, przecinając kursy obu przeciwników i obracając się ponownie burtą do nich.
    I odpalił drugą salwę burtową, tym razem prosto w ich nie osłonięte niczym dzioby. Równocześnie osłona prawej burty zniknęła, sześć kutrów wystartowało z jego drugiej ładowni i pognało za krążownikami Ludowej Marynarki z przyspieszeniem sześciuset g.
    Na obu ciężkich krążownikach elektronika dostała szału — centrale artyleryjskie nie działały, zapasowe systemy próbowały przejąć funkcję głównych, a stanowiska strzeleckie, które ocalały, strzelały, polegając na indywidualnych sensorach i komputerach artyleryjskich. Większość nawet nie wiedziała, gdzie jest przeciwnik. Centrale nie zostały zniszczone, więc odzyskałyby zdolność kierowania ogniem, ale na to potrzebny był czas. A czasu krążowniki nie miały i dlatego przez całą walkę trwającą piętnaście sekund tylko jedno działo laserowe trafiło w Scheherazade.
    Okrętem wstrząsnęło, gdy pojedynczy promień lasera trafił w jego nieopancerzoną burtę. Zawyły alarmy uszkodzeniowe, gdy zniknęła wyrzutnia rakiet numer trzy, dwa promy i pinasa (na szczęście żadna jednostka nie była obsadzona przez załogę). Siedemnastu ludzi zginęło, a jedenastu zostało rannych, ale były to jedyne straty poniesione przez krążownik pomocniczy.
    Okręty Ludowej Marynarki nie miały tyle szczęścia. Co prawda druga salwa Scheherazade nie była aż tak celna, jako że namiary celów zmieniały się zbyt gwałtownie, ale wystarczająco celna. I Falchion zmienił się w obłok zjonizowanego gazu, gdy promień grasera dotarł do jego dziobowego reaktora. A dziób drugiego okrętu otworzył się niczym rozszczepiony kij. Dziobowy pierścień napędu przestał działać, a wraz z nim przestały istnieć ekrany i osłony burtowe, zaś z całego napędu sprawne pozostały jedynie silniki manewrowe. Widząc to, Webster wyszczerzył zęby w uśmiechu i rozkazał:
    — Ogłosić start dla drugiego dywizjonu kutrów rakietowych. I daj mi łączność zewnętrzną, Giną!
    — Kanał łączności otwarty, skipper! — zameldowała Gina Alveretti.
    — Krążownik Ludowej Marynarki, tu krążownik pomocniczy Royal Manticoran Navy Scheherazade — powiedział głośno i wyraźnie Samuel Houston Webster. — Przygotujcie się do przyjęcia grupy abordażowej. I jak sami ostrzegaliście… jakikolwiek opór spowoduje użycie siły.
    I uśmiechnął się złośliwie do kamery.

* * *

    — Zaczynam się czuć jak tatuś, którego pociechy nie wróciły do domu na noc — stwierdził samokrytycznie admirał Javier Giscard, nalewając wino komisarz Eloise Pritchard.
    Przy okazji kolejny raz uśmiechnął się ze złośliwą satysfakcją do swoich myśli — gdyby członkowie Komitetu Bezpieczeństwa Publicznego, a zwłaszcza ich przydupasy z Urzędu Bezpieczeństwa, wiedzieli, jak towarzysz admirał i towarzyszka komisarz doskonale się dobrali, to pożar w burdelu byłby cichą mszą w porównaniu z tym, co by się działo. Gdyby ich teraz widzieli, szok byłby długotrwały, bowiem oboje znajdowali się w łóżku.
    — Dlaczego? — spytała Eloise, upijając łyk.
    Równie dobrze jak on, zdawała sobie sprawę z ryzyka, ale nie miała najmniejszego zamiaru rezygnować z ich związku, jako że Javier był nie tylko doskonałym oficerem — przede wszystkim był nadzwyczajnym mężczyzną i człowiekiem. W znacznej części dlatego, że uczył się od najlepszego kapitana, jakiego miała Ludowa Marynarka pod rządami starego reżimu — Alfredo Yu. I podobnie jak on, był zbyt dobry i uczciwy, by go doceniono. Eloise była pewna, że gdyby Yu nie został zmuszony do przejścia na stronę wroga po fiasku tajnej operacji w systemie Yeltsin, wraz z Javierem stworzyliby wspaniały zespół. Miała też nadzieję, że nigdy nie spotkają się jako przeciwnicy, gdyż wiedziała, jak głęboko Javier szanuje Yu. Javier także głęboko nienawidził legislatorów za to, co zrobili z Republiką Haven, i choć nie kochał nowych władz, był wobec nich lojalny. I wiedziała, że tak pozostanie, przynajmniej tak długo, aż jakiś idiota z UB nie zrobi czegoś, co zmusi go do dokonania wyboru innej natury…
    Miała zamiar dopilnować, by coś podobnego nie nastąpiło. Raz dlatego, że był zbyt dobrym oficerem, dwa dlatego, że za bardzo go kochała.
    — Hm? — mruknął, gładząc jej biodro i równocześnie gryząc delikatnie w ucho.
    — Pytałam, dlaczego czujesz się jak znerwicowany tatuś?
    — Bo niektórzy gówniarze za bardzo się zasiedzieli na imprezach w zbyt młodym wieku… Nie mam na myśli Vaubona: Caslet jest zbyt doświadczonym i dobrym oficerem i jeśli opuścił stanowisko, to miał ku temu konkretne powody, ale Waters to zupełnie inna sprawa. Nie powinienem zostawić mu furtki umożliwiającej samodzielny rajd aż do Tyler’s Star. To zdecydowanie zbyt daleko.
    — Nie lubisz go?
    — O wartości oficera marynarki nie świadczy właściwy stosunek do jedynie słusznej ideologii rewolucyjnej, towarzyszko komisarz, tylko umiejętności. Tego pierwszego Waters ma tyle, że mu się uszami wylewa, tych drugich mu brak. A na dodatek za bardzo nienawidzi Królestwa Manticore — podsumował Giscard, doskonale wiedząc, że się naraża, bo Waters miał wpływowych patronów.
    — Jak można za bardzo nienawidzić wroga? — zdziwiła się szczerze Eloise, ignorując jawną krytykę ideologicznych zwierzchników.
    — To proste — odparł poważnie. — Determinacja jest zaletą, nienawiść czasami pomaga w jej powstaniu czy trwaniu. Nie podoba mi się to, ponieważ nasze kłopoty z Królestwem mają podłoże czysto ekonomiczne. Nigdy nie należy zapominać, że przeciwnicy też są ludźmi. Jeśli chcemy, by zachowywali się wobec nas humanitarnie i zawodowo, musimy ich traktować tak samo. Problem Watersa i jemu podobnych polega na tym, że uznali ideologię za prawdę i zapominają o zdrowym rozsądku. Waters ma dobre podstawy jako oficer, ale jest za młody na swój stopień i brak mu doświadczenia tak zawodowego, jak i życiowego, a w dodatku jest zbyt porywczy. Brakiem doświadczenia grzeszy większość z naszych oficerów, ale mało który łączy to z zaślepieniem czy brakiem zdrowego rozsądku. U Watersa niestety tak jest i wpływa to na jego ocenę sytuacji, co mnie martwi… Powinienem trzymać go na krótszej smyczy.
    — Rozumiem… — potrząsnęła głową, rozsypując platynowe włosy na poduszce. — Naprawdę sądzisz, że wpakuje się w kłopoty?
    — Tak naprawdę to nie sądzę. Trochę martwią mnie informacje, że Królewska Marynarka wysłała tu kilka statków-pułapek. Jeśli będą operowały w grupie, to dwa lub trzy mogą stać się niemiłą niespodzianką dla każdego, kto się na nie natknie, a Waters wyruszył, zanim dostaliśmy ostrzeżenie. Ponieważ jednak dostał wyraźny rozkaz atakowania tylko pojedynczych frachtowców i ma dwa ciężkie krążowniki, tak naprawdę nie ma powodu do obaw. Jakoś nie mogę sobie wyobrazić pojedynczego Q-shipa zdolnego pokonać dwa ciężkie krążowniki klasy Sword, o ile te ostatnie czegoś konkursowo nie spieprzą. Waters nie jest dobrym dowódcą, ale nie jest też ofiarą. Niepokoi mnie to, że powinienem go cały czas pilnować, a nie to, że może mu się coś stać. Jestem przewrażliwiony, Eloise.
    — Twoje przeczucia coś często się sprawdzają; szanuję twój instynkt i tobie też radzę.
    — Mam nadzieję, że nie tylko to wzbudza twój szacunek? — spytał z uśmiechem, przejawiając większą niż dotąd aktywność pod okrywającym ich prześcieradłem.
    — Przestań, profanatorze cnót obywatelskich!
    — A właśnie, że nie przestanę!
    Eloise jęknęła, a jego dłoń zamarła. Uniosła się na łokciu. Zobaczyła jego nieobecny wyraz twarzy i uśmiechnęła się ze smętną rezygnacją. Był kochany, ale czasami ręce jej opadały. Genialne pomysły wpadały mu do głowy w najmniej odpowiednim czasie i miejscu, a kiedy już taki pomysł zagnieździł się w jego głowie, to zajmował jego uwagę do tego stopnia, że o niczym innym mowy nie było, póki go nie sprawdził.
    — O co chodzi? — spytała.
    — O te statki-pułapki. Chciałbym mieć potwierdzenie, czy Harrington rzeczywiście nimi dowodzi, czy to tylko plotka.
    — Powiedziałeś, że Q-ship nie może stawić czoła ciężkiemu krążownikowi — przypomniała. — Więc w czym problem? Masz dwanaście ciężkich krążowników i osiem krążowników liniowych. Chyba wystarczy na kilka statków-pułapek?
    — Pewnie, że wystarczy, tylko przyszło mi do głowy, że skoro szukają nas w tym rejonie, to powinniśmy polować gdzie indziej. Wyliczenia wyliczeniami, a przypadek zawsze może się zdarzyć. W walce nigdy nic nie wiadomo, a Q-ship bez trudu poradzi sobie z lekkim krążownikiem… i w ten sposób może ujawnić całą operację, bo dowie się o naszej obecności i zamiarach.
    — Więc co zamierzasz z tym zrobić?
    — Więc, towarzyszko komisarz, zamierzam zmodyfikować nasze plany operacyjne — odparł, odstawiając kielich na nocny stolik i uśmiechając się tak, jak najbardziej lubiła. — Zostawimy rozkazy Watersowi i Casletowi, bo reszta jest na miejscu, i przeniesiemy się na nowe łowisko, które wyznaczy mój sztab… później, ma się rozumieć.
    I pocałował ją.

ROZDZIAŁ XXII

    Bosmanmat Lewis usiłowała utrzymać obojętny wyraz twarzy, wchodząc do przedziału dziobowych impellerów — nie było to jej stanowisko i nie miała ochoty się tu znaleźć, ale nastąpiło jakieś przekłamanie w połączeniu z centralą uszkodzeń i porucznik Silvetti dowodzący centralą wysłał ją, by nadzorowała ekipę szukającą usterki. Nie należało to w zasadzie do jej obowiązków, ale Silvetti nauczył się już ufać jej talentowi do rozwiązywania problemów, a mat, który kierował ekipą, był niedoświadczony i opieka z pewnością mu nie zaszkodzi.
    Ginger nie miała doń o to pretensji tym bardziej, że zrobił z niej „ofiarę”, przez co mat Sewell zajął jej miejsce na resztę ćwiczeń. Maszynownia w ostatnich tygodniach poczyniła znaczne postępy, ale nadal jako całość nie osiągnęła poziomu pozostałej części załogi Wayfarera, toteż potrzebowała każdej okazji do ćwiczeń. Problem polegał na tym, że akurat wypadała wachta Steilmana, który miał przydział właśnie do dziobowych impellerów, a ona nie zamierzała łamać poleceń bosman MacBride. Nie dlatego, że się z nimi zgadzała, ale dlatego że były rozkazami.
    — Witaj, Ginger — Bruce Maxwell awansował razem z nią, ale był o dziesięć lat starszy i równie podatny na wzruszenia co pień starego drzewa.
    Był szefem wachty w przedziale dziobowych impellerów i Ginger nie zazdrościła mu ani trochę, bo w skład tej wachty wchodził Randy Steilman. Maxwell co prawda był doświadczony i twardy i polepszył wyniki swojej wachty o dobre dziesięć procent, ale problemy ze Steilmanem miał cały czas. Nie dlatego, że tamten nie znał się na swojej robocie, lecz dlatego, że żywił organiczną niechęć do jej wykonywania.
    — Cześć, Bruce — odparła, robiąc przejście matowi Jansenowi i jego ludziom.
    — Jak rozumiem, mamy problem z telemetrią? — skomentował Maxwell, widząc, że technicy skupili się przy przekaźnikach wysyłających dane o funkcjonowaniu dziobowych impellerów do centrali uszkodzeń.
    — Właśnie — potwierdziła, obserwując Jansena przy pracy.
    Nie miała zamiaru się mieszać, dopóki nie poprosi o pomoc, a jak na razie nie zanosiło się na to. Rozstawili przenośny stolik, poustawiali na nim aparaturę i zabrali się do roboty.
    — To może być zwykła wtyczka, ale wątpię w to, bo coś zlikwidowało odczyty wszystkich nieparzystych węzłów — wyjaśniła Maxwellowi.
    — Tylko nieparzystych?
    — Tylko, a dane idą tym samym łączem głównym i dwoma zapasowymi, z których każdy powinien poradzić sobie z przesyłem wszystkich danych. Wydaje mi się, że problem leży w systemie monitorowania, a nie przesyłu… Szkoda, że stocznia nie miała czasu na całkowitą modernizację wszystkich pomieszczeń magazynowych.
    — Też tego żałuję — przyznał kwaśno Maxwell. Królewska Marynarka, jak zresztą każda marynarka, była zagorzałą zwolenniczką dublowania wszystkich możliwych systemów i gdyby okręt budowano od nowa, zainstalowano by dwie główne linie przesyłowe danych tak oddzielone od siebie, jak tylko byłoby to fizycznie możliwe. Powód był prosty — chodziło o to, by jedno trafienie nie zniszczyło obu linii. Co więcej, każda obsługiwałaby niezależny system monitorujący odizolowany dodatkowo od innych. Tak projektanci, jak i budowniczowie Wayfarera nie widzieli takiej potrzeby, gdyż mimo iż nominalnie wchodził on w skład Królewskiej Marynarki, nie miał brać udziału w żadnych akcjach bojowych, był po prostu wojskowym frachtowcem i został zaprojektowany zgodnie z zasadami budowy statków, nie okrętów. Co wyraźnie było widoczne przy wszystkich kwestiach obsługi technicznej czy konieczności napraw awaryjnych.
    — Jeśli mamy szczęście, będzie to drobny problem sprzętowy — powiedziała z nadzieją Ginger. — Bo jeśli to oprogramowanie…
    Umilkła i wzruszyła wymownie ramionami. Maxwell pokręcił posępnie głową i też wzruszył ramionami.
    — Cóż, co by to nie było, na pewno to znajdziesz — ocenił zachęcająco i wrócił do swoich obowiązków.
    Ginger obserwowała go odruchowo, większość uwagi poświęcając jednakże Jansenowi i jego ludziom. Stała z boku, gotowa do interwencji, ale nie zaszła taka potrzeba. Jansen sprawdził wtyczki, a potem zajął się systemem monitorującym — widocznie doszedł do tych samych wniosków co ona.
    Po kilku minutach podeszła bliżej i zajrzała mu przez ramię, sprawdzając obraz na ekraniku kontrolnym. Widząc ją, uśmiechnął się z lekkim zadowoleniem.
    — Urządzenia sprawdzone i sprawne — zameldował. — Problem w tym, że żaden z systemów nie robi tego, co do niego należy.
    — Jak sądzisz, dlaczego?
    — Biorąc pod uwagę, że wszystko funkcjonuje: sensory i interface są w stu procentach sprawne, to musi to być sprawka oprogramowania. Sprawdzamy je teraz, ale gdybym mógł się założyć, postawiłbym pięć dolarów, że zbiesił się któryś z pierwotnych plików wykonawczych, bo tylko to może zawalić cały system. Tylko jeżeli tak jest, to nie rozumiem, dlaczego nie wykrył tego żaden autotest w centrali uszkodzeń.
    — A gdzie ładowane są programy autotestujące? — spytała Ginger.
    — Oh… — Jansen uśmiechnął się zażenowany. — Zapominam, że to cywilne rozwiązania. Tutaj, prawda?
    — Prawda. I dlatego przyjmuję twój zakład. Bo ja uważam, że winne są albo programy połączeniowe, albo mimo wszystko sprzęt. Jeśli poszło łącze albo interface nie przyjmuje poleceń, to system nigdy nie dostał polecenia podania stanu do kontroli uszkodzeń i…
    — …i system monitorowania nie został uruchomiony, a zapasowe łącza nic nam nie dadzą, bo nimi dane są przesyłane tylko w jedną stronę: stąd do centrali — dokończył Jansen. — Racja…
    — Dlatego teraz mi lepiej płacą — skomentowała Ginger i poklepała go po ramieniu.
    Jansen wrócił do pracy i zaraz podskoczył, słysząc zgrzytliwy dźwięk towarzyszący pocieraniu metalu o metal. Ginger obróciła się na pięcie — jeden z techników siedział na pokładzie, krzywiąc się z bólu, i lewą ręką przyciskał do piersi prawą. Zawartość jego skrzynki narzędziowej leżała rozsypana wokół na pokładzie, ale nie to spowodowało, że w oczach Ginger zapłonął niebezpieczny błysk.
    Obok stał bowiem Randy Steilman i przyglądał się rannemu, potrząsając głową ze złośliwym uśmieszkiem. Zaczął się cofać, gdy Ginger dopadła go w dwóch długich krokach.
    — Zatrzymaj się, Steilman! — jej głos przypominał trzask bicza.
    Steilman stanął, po czym odwrócił się powoli. Z całego jego zachowania wręcz biło lekceważenie — podobnie lekceważące było spojrzenie, którym ją obrzucił.
    — Słucham, bosmanmacie? — spytał ze starannie wypracowaną niewinnością.
    Ginger go zignorowała, koncentrując uwagę na rannym — miał dwa zakrwawione palce i jeden, według jej oceny, złamany.
    — Co się stało, Dempsey? — spytała łagodnie.
    — Nie wiem — wycedził przez zaciśnięte zęby. — Sięgnąłem po narzędzia i…
    Wzruszył bezradnie ramionami. Ginger przeniosła spojrzenie na jego współpracownicę.
    — Też nie wiem, pani bosmanmat. Obserwowałam ekran, potrzebowaliśmy klucza numer trzy, żeby zdjąć osłonę następnego portu, więc Kirk sięgnął po niego i wszystko spadło. Zanim spojrzałam, było po wypadku.
    — Jestem jeszcze potrzebny? — spytał leniwie Steilman.
    Ginger spojrzała na niego groźnie, na co odpowiedział bezczelnym uśmiechem. Ugryzła się w język, pamiętając o rozkazach MacBride, i pochyliła się, by obejrzeć stolik. Wystarczyło jedno spojrzenie — obie nogi z prawej strony złożyły się, a blokująca je dźwigienka znajdowała się w pozycji „otwarte”.
    Wyprostowała się powoli i jej oczy stały się lodowate, gdy ponownie spojrzała na Steilmana.
    — Zobaczymy, czy za parę minut nadal będzie ci tak wesoło — warknęła zimno.
    — Mnie? Dlaczego zaraz wesoło? Niby dlaczego miałoby mi się zrobić smutno? — spytał z prowokującym uśmieszkiem.
    — Bo obserwowałam, jak Dempsey i Brancusi rozstawiają ten stolik, i widziałam, jak Dempsey blokował te nogi. Same się nie odblokowały.
    — No to co? Może ja mam z tym coś wspólnego? — w tonie i w uśmieszku Steilmana pojawiło się coś paskudnego. — Zwariowałaś do reszty!
    — Stajesz do raportu, Steilman! — oznajmiła Ginger lodowato.
    W jego oczach błysnęło coś naprawdę paskudnego.
    — Odwaliło ci, bosmanmat! — warknął rozzłoszczony. — Nie udowodnisz, że w ogóle dotknąłem tego zasranego stolika.
    — Może udowodnię, może nie — odparła spokojnie Ginger. — Najpierw staniesz do raportu za lekceważący stosunek do przełożonego.
    — Za co? — spytał z niedowierzaniem. — Masz manię wielkości jak każdy, komu awans się…
    — Powiedz to i pójdziesz siedzieć! — warknęła.
    Steilman zamarł z otwartą gębą. A potem zacisnął prawą dłoń w pięść i ruszył ku niej. Ginger obserwowała go uważnie, czekając, kiedy zada cios, bo w chwili, w której to zrobi, będzie go miała. Co prawda uderzenie podoficera nie było aż taką zbrodnią, jak uderzenie oficera, ale w tym wypadku wystarczyłoby. Steilman wziął zamach i…
    — Ani drgnij, Steilman! — ryknął głęboki baryton i Steilman odruchowo zamarł.
    Obrócił głowę i zacisnął zęby, widząc Bruce’a Maxwella zmierzającego ku niemu niczym Marine w zbroi. Spojrzał z nienawiścią na Ginger, która klęła w duchu na czym świat stoi. Bruce pojawił się w najgorszym możliwym momencie.
    — Co ty wyprawiasz? — spytał rozwścieczony Maxwell.
    Steilman wzruszył ramionami i odparł:
    — Między mną a panią bosmanmat wystąpiły właśnie małe różnice poglądów.
    — Pieprzysz! A ja mam już dosyć i ciebie, i twojego pieprzenia!
    — Nic nie poradzę. Stałem sobie spokojnie, a ona na mnie naskoczyła, bo jeden z jej głupich zasrańców coś schrzanił.
    — Ginger? — Maxwell spojrzał na nią pytająco.
    — Wezwij profosa — oznajmiła spokojnie, widząc kątem oka, jak Steilman, słysząc to, zesztywniał i przestał być taki pewien siebie. — Steilman staje do raportu za lekceważący stosunek do przełożonego, a ja chcę, żeby zdjęto odciski palców z tego stolika.
    — Odciski palców? — powtórzył nic nie rozumiejący Maxwell.
    — Ktoś odblokował te dwie nogi, żeby spowodować to, co widzisz — wyjaśniła. — Mógł to przez nieuwagę zrobić któryś z moich ludzi, ale nie wierzę w to. Uważam, że zostało to zrobione celowo i dla zabawy, a nie widzę, by ktokolwiek tu nosił rękawiczki. A ty widzisz?
    — Ale… — zaczął Maxwell.
    — To nie jest tylko głupi dowcip — przerwała mu ostro. — Zobacz dłoń Dempseya. Mamy uszkodzenie ciała, a to jest artykuł pięćdziesiąty i chcę dorwać tego gnoja, który to zrobił!
    Maxwell spojrzał na rannego technika i twarz mu stężała na widok kąta, pod jakim sterczał jego środkowy palec. Odwrócił się do Steilmana z lodowatym błyskiem w oczach, ale powiedział do Ginger:
    — Masz rację — po czym polecił najbliższemu podoficerowi: — Jeff, zawiadom komandora Tschu i skontaktuj się z panem Thomasem.

* * *

    — Chciała się pani ze mną widzieć, ma’am?
    — Chciałam, Rafe. Usiądź, proszę. — Honor przestała kontemplować wygiętą od gorąca złotą plakietkę wiszącą na ścianie, a przedstawiającą lotnię i wskazała mu fotel naprzeciwko biurka.
    Poczekała, aż usiądzie, splotła dłonie za plecami i przez długą chwilę przyglądała mu się w milczeniu.
    — O co chodzi z Wandermanem? — spytała, przechodząc natychmiast do sedna.
    Cardones westchnął — miał nadzieję, że Honor nie usłyszy o sprawie, póki sam jej nie załatwi, choć powinien wiedzieć, że to się nie uda. Nigdy nie zdołał dojść do tego, w jaki sposób zawsze była na bieżąco ze wszystkim, co działo się na okręcie, ale tak było. Na pewno w znacznej części stanowiło to zasługę MacGuinessa, a także gwardzistów, odkąd jej towarzyszyli, ale miał dziwną pewność, że nie tylko i że bez nich także wiedziałaby o wszystkim.
    — Chciałem pani powiedzieć dopiero po załatwieniu sprawy, ma’am — przyznał.
    Pierwszy oficer nie powinien próbować zastąpić kapitana, ale dobry pierwszy oficer nie leciał do niego z każdym drobiazgiem. Autorytet kapitana Królewskiego Okrętu był ostatnią, najpoważniejszą instancją na pokładzie, toteż należało go zostawiać na przypadki naprawdę poważnych wybryków członków załogi, kiedy zawiodły inne środki. Kiedy w sprawę zostawał wmieszany kapitan, automatycznie podpadała ona pod prawo wojenne, a Rafe podobnie jak Honor uważał, że lepiej najpierw próbować rozwiązać problem, a nie walić od razu z grubej rury.
    Jednakże czasami nie było innego wyjścia, bo nie bardzo dało się cokolwiek rozwiązać czy ratować. I tak było w tej sprawie, bo nie do pomyślenia było, aby członek załogi zdolny do pobicia współtowarzysza miał chodzić bezkarnie.
    — Doceniam twoje motywy i rozumiem, że jesteś w trudnym położeniu, Rafe — przyznała, siadając w swoim fotelu — ale dochodzą do mnie wieści, które mi się nie podobają… jak choćby o zajściu w dziobowych impellerach.
    Nimitz zeskoczył z grzędy, przedefilował przez biurko i usiadł wyprostowany na jej kolanach, przyglądając się Cardonesowi jasnozielonymi ślepiami. Honor podrapała go za uszami i czekała.
    — Mnie one też się nie podobają, ma’am, ale chwilowo niewiele mogę zrobić. Wanderman twierdzi, że upadł i się potłukł, Tatsumi, sanitariusz, który przyprowadził go do izby chorych, twierdzi, że znalazł go na korytarzu i nic nie wie. Myślę, że obaj kłamią, ale są śmiertelnie przerażeni i póki coś się nie zmieni, wątpię, żeby któryś zaczął mówić. A jak długo nie zacznie, nie mamy podstawy do wszczęcia oficjalnych działań.
    — A co na to profos?
    — Thomas i kilku jego ludzi dokładnie sprawdzili miejsce „upadku”. Nietrudno je było znaleźć, bo Wanderman solidnie krwawił. Nie znaleźli nic, o co mógłby się potknąć, a ślady krwi znajdowały się dziwnie blisko ściany, a nie środka korytarza, gdzie najłatwiej o upadek. Nie znaleźli jednak niczego świadczącego jednoznacznie o napaści czy pobiciu, a on mógł się potknąć o własne nogi, jeśli się spieszył, i upaść na twarz.
    — A jego żebra?
    — Też mało prawdopodobne, ale możliwe — westchnął Cardones. — Rozmawiałem z Angie, jak to mogło wyglądać, i przeprowadziliśmy nawet symulację komputerową. Uważam, że samodzielnie takie łamańce byłby w stanie wykonać jedynie zawodowy akrobata, ale z drugiej strony ktoś, kto nie ma doświadczenia w padaniu, może sobie zrobić niewiarygodną krzywdę. Ja, medycy, bosman i profos uważamy, że ktoś go pobił. Bosman i ja jesteśmy przekonam, że to technik maszynowy Steilman, ale nie możemy tego dowieść. Uważamy też, że przybycie Tatsumi przerwało bicie. Zastanawiałem się, czy nie złamać Tatsumi: ma niezbyt chwalebny przebieg służby i sądzę, że wydusiłbym z niego prawdę, lecz Angie jest temu przeciwna. Twierdzi, że to najlepszy sanitariusz, z jakim pracowała, i że od chwili przybycia na okręt trzyma się z daleka od narkotyków. Podobnie zresztą jak w czasie ostatnich dwóch przydziałów. Jeśli faktycznie jest czysty, to nie chciałbym zniszczyć tego, czego udało mu się dokonać.
    — A wypadek?
    — Co do lekceważenia starszego stopniem nie ma cienia wątpliwości, bo było przy tym ponad dwudziestu świadków. Część co prawda ociągała się z powiedzeniem prawdy ze strachu przed Steilmanem, ale w końcu wszyscy potwierdzili słowa bosmanmat Lewis. Natomiast ze stolikiem sprawa nie jest jednoznaczna: Lewis miała doskonały pomysł, ale ludzie Thomasa nie zdołali zdjąć z dźwigni blokującej czytelnych odcisków. Udało im się uzyskać dwa nie należące do techników Lewis, ale zbyt rozmazane, by dało się je zidentyfikować. Nie ulega wątpliwości, że ktoś celowo spowodował złożenie się stolika, ale nie ma dowodu, że to Steilman.
    — Ale ty jesteś przekonany, że to był on — było to stwierdzenie, nie pytanie.
    — Jestem, ma’am. Nie ulega wątpliwości, że to szumowina najgorszego rodzaju, psychopata o przeszłości recydywisty. To, że Wanderman nie chce powiedzieć, kto go pobił, tylko pogarsza sprawę, bo oznacza, że Steilman ma wśród załogi kumpli o podobnej reputacji. Dlatego zastanawiałem się, czy nie zabrać się ostro za Tatsumi, ale jeśli naprawdę poradził sobie z problemami, a na to wygląda, nie chcę ryzykować, że to wszystko przepadnie przez śledztwo.
    — Hmm… — Honor powoli obróciła się z fotelem, trąc czubek nosa. — Też bym tego nie chciała… ale nie będę tolerować podobnych zachowań na pokładzie. Jeśli jedynym sposobem na poznanie prawdy okaże się wyduszenie jej z Tatsumi, nie będziemy mieli wyboru. To tylko jeden człowiek, a chodzi o całą załogę.
    — Wiem, ma’am i nie mając innego wyjścia, zrobię to, ale biorąc pod uwagę, jak obaj są przerażeni, wolę postępować ostrożnie. — Rafe podrapał się po nosie z nietypowym dla siebie zatroskaniem. — Problem w tym, że nie wiemy wszystkiego. Bosman podejrzewa, że Steilman ma pomocników, ale jeszcze ich wszystkich nie zidentyfikowała. Jeżeli tak jest, to nawet wsadzenie Steilmana pod byle pretekstem nie rozwiąże problemu, gdyż Tatsumi i Wanderman albo nadal się będą bali, albo któryś z tamtych dobierze się do nich przed nami. Moglibyśmy zamknąć ich obu w areszcie ochronnym, ale będzie to oznaczało eskalację, której chcę uniknąć. Tak więc chwilowo wychodzi na to, że Steilmanowi uda się wymigać.
    Honor przytaknęła, nadal trąc bezwiednie czubek nosa; potem zorientowała się, co robi, i przestała, łącząc dłonie na futrze Nimitza. Lata doświadczeń w dowodzeniu pozwoliły jej zachować zewnętrzny spokój i opanowanie, lecz wewnątrz gotowała się z wściekłości. Nienawidziła serdecznie ludzi wymuszających wszystko strachem i łączących się w bandy, by doprowadzić do stanu, który opisał Rafe. W tym przypadku sytuacja wyglądała jeszcze gorzej, bo osoby te należały do jej załogi i ci, którzy już padli ich ofiarami, byli jej ludźmi. Kirka Dempseya nie znała, Wandermana zaś tak i nawet go polubiła. Zresztą to nie było najważniejsze — obowiązkiem Królewskiej Marynarki, a więc na pokładzie Wayfarera jej obowiązkiem było dopilnowanie, by nic podobnego się nie zdarzyło, a ci, którzy tego próbują, zapłacili za to. Jednak Rafe miał rację — jak długo Wanderman i Tatsumi kłamali, nie było oficjalnej podstawy do podjęcia działań, które spacyfikowałyby Steilmana ostatecznie.
    Na pełne dwie minuty utkwiła niewidzące oczy w ekranie komputera, a potem odetchnęła głęboko.
    — Chcesz, żebym porozmawiała z Wandermanem?
    — Nie wiem, ma’am — odparł powoli Cardones. Jednego był pewien — jeśli którykolwiek z oficerów Wayfarera mógł skłonić Wandermana do powiedzenia prawdy, to właśnie Honor. Chłopak jej ufał i traktował nieomal jak bóstwo. Jeśli komuś powiedziałby prawdę, to właśnie jej. Ale mógł też nie powiedzieć — nie tylko dlatego że się bał. Powtórzył już swoją wersję „wypadku” tylu ludziom, że mogło mu po prostu być wstyd przyznać się do kłamstwa, a w tym wieku wstyd stanowił niezwykle silną motywację.
    — Chciałbym wpierw spróbować czegoś innego, ma’am — powiedział po paru sekundach milczenia i dodał, widząc jej uniesioną brew: — Bosman zdecydowała, że Wanderman potrzebuje… nazwijmy to… duchowego kierownictwa, więc poprosiła mata Harknessa, by się tym zajął.
    — Harknessa? — Honor roześmiała się równocześnie radośnie i złowróżbnie. — O tym nie pomyślałam… kierownictwo duchowe, powiadasz?
    — Lepiej brzmi od wsparcia duchowego, ma’am. Mam tylko nadzieję, że nie weźmie sprawy w swoje ręce, bo nie o to tym razem chodzi.
    Honor tego akurat się nie obawiała — gdyby Sally MacBride uznała to za najlepsze rozwiązanie, Steilman już by wyglądał, jakby nań spadła rakieta. Musiała wytłumaczyć Harknessowi co i jak zamierza osiągnąć. Wszyscy oficerowie wiedzieli, kto tak naprawdę zna i kieruje załogą każdego Królewskiego Okrętu, toteż Honor nie zamierzała ograniczać inicjatywy bosman i innych podoficerów, nawet jeśli wykraczała ona nieco ponad przeciętną. — W porządku, Rafe — zdecydowała. — Zostawię to na razie tobie i bosman, ale za lekceważenie starszego stopniem możemy go przygwoździć. Maszt kapitański dla pana Steilmana jutro. Zobaczymy, jak mu się będzie podobał powrót do technika trzeciej klasy i rozmowa ze mną. I chcę, żeby ktoś miał oko na Wandermana i Tatsumi: nie chcę, by któremuś coś się przytrafiło, nim nie zakończymy tej sprawy. Masz wolną rękę i Harkness to samo, ale jeśli Wandermanowi przytrafi się coś jeszcze albo ktoś inny będzie miał „wypadek”, to przestajemy się cackać… zupełnie.

* * *

    — No proszę, widzę, że się w końcu pozbierałeś.
    Aubrey Wanderman obrócił się czym prędzej, słysząc nowy głos i syknął, gdy jego żebra zaprotestowały przeciwko tego typu ekscesowi. W otwartych drzwiach stał bosmanmat z oznaką artylerzysty na kołnierzu. Był masywnie zbudowany i wyglądał na mocno poobijanego, ale wcale nie zużytego. Był wyższy od niego o dobre pięć centymetrów i wyglądał na takiego, z którym lepiej nie zadzierać, choć nie roztaczał wokół siebie atmosfery strachu jak Steilman. Aubrey znał go z widzenia, ale nie miał pojęcia, kto to taki ani dlaczego zjawił się w izbie chorych.
    — Eee… tak, panie bosmanmacie… — zaczął niepewnie.
    — Harkness — podpowiedział gość, stukając w naszywkę na lewej piersi kombinezonu. — Jestem w kontroli lotów.
    — Aha — mruknął Aubrey, nie kryjąc, że nic nie rozumie.
    Nie znał nikogo z kontroli, ale znał nazwisko Harknessa. Jego reputacja była legendarna i znali ją wszyscy na okręcie, choć wieść niosła, że ostatnio się zreformował, przynajmniej jeśli chodzi o stosunek do Marines. Tym bardziej nie rozumiał, dlaczego ktoś taki jak Harkness przyszedł do niego w odwiedziny.
    — Ano — Harkness usiadł na sąsiednim łóżku i uśmiechnął się radośnie. — Słyszałem, że miałeś drobny wypadek.
    Aubrey poczuł znajomy chłód na plecach. Teraz już wiedział, po co Harkness się zjawił, i miał się na baczności.
    — Miałem — przyznał odwracając głowę. — Upadłem.
    — Łżesz — skomentował rzeczowo Harkness.
    Właściwie powiedział to nawet z rozbawieniem i Aubrey poczuł, że się rumieni. W końcu to, co mu się przytrafiło, na pewno nie było zabawne. Spojrzał bykiem na podoficera, który odpowiedział mu leniwym i pewnym siebie grymasem hexapumy czy kodiaka maxa. Aubrey poczerwieniał jeszcze bardziej. Harkness zaś pozwolił, by cisza stała się wymowna, i wyciągnął się, opierając na zgiętych łokciach.
    — Posłuchaj, chłopcze — jakoś to „chłopcze” w jego ustach zabrzmiało naturalnie. — Ja wiem, że łżesz, ty wiesz, że łżesz, bosman wie, że łżesz, nawet skipper wie, że łżesz. Łżesz, bo się boisz o swoją dupę, zgadza się?
    Spojrzał mu w oczy z tym samym leniwym wyzwaniem, a kiedy nie doczekał się żadnej reakcji, pokiwał głową i ciągnął spokojnie:
    — Boisz się. I Tatsumi też. Prawdę mówiąc, mogę was zrozumieć: Steilman to kawał sukinsyna. Tylko tak z ciekawości: nie spodziewasz się chyba, że to się tak skończy, co?
    Aubrey poczuł na plecach coś znacznie zimniejszego niż poprzednim razem, słysząc nazwisko Steilmana. Nikomu nie powiedział i był pewien, że Tatsumi też tego nie zrobił, a Harkness jakoś poznał prawdę. A jeżeli on ją poznał i powie o tym bosman czy pierwszemu, Steilman nigdy nie uwierzy, że to nie on, Aubrey, był źródłem informacji.
    — Ja… — zaczął i umilkł, spoglądając bezradnie na Harknessa.
    — Może coś wyjaśnijmy — w glosie podoficera pojawiła się nutka współczucia. — Nie jestem tu po to, by wyciągać z ciebie nazwiska, i nie zamierzam lecieć z tym co mi powiesz do Thomasa czy MacBride. Uważam, że powinieneś im powiedzieć, że Steilman cię stłukł i że boisz się jego i jego kumpli, ale to twoja decyzja. I nikt jej za ciebie nie podejmie, choć radziłbym ci poważnie się zastanowić, co powiesz kapitan Harrington, kiedy cię zapyta, jak to naprawdę było. Możesz mi wierzyć, że kiedy ona pyta, oczekuje prawdziwych odpowiedzi, i naprawdę nie chciałbyś być tym, który ją wkurzy.
    Aubrey, słysząc to, przełknął głośno ślinę, a Harkness wyszczerzył się radośnie.
    — Ale to też twoja decyzja i nie mam zamiaru mówić ci, co masz zrobić — dodał równie wesołym tonem. — Ja tu jestem, chłopcze, z bardziej praktycznego powodu.
    — Praktycznego? — zapytał niepewnie kompletnie już ogłupiony Aubrey.
    — Przecież mówię. Mnie, widzisz, nie obchodzi, co ty powiesz, mnie ciekawi, co ty zrobisz z tą sprawą.
    — Zrobię? — Aubrey opadł na łóżko, odruchowo przyciskając dłoń do żeber i oblizał wargi.
    Przyspieszone gojenie odnosiło wyraźny skutek, ale usta miał nadal opuchnięte, a żebra go ciągle bolały, choć nie tak, jak choćby poprzedniego dnia.
    — Nie bardzo rozumiem o co panu chodzi, bosmanmacie Harkness — powiedział słabo.
    — Uważam, że Steilman cię stłukł i zapowiedział, że jak powiesz, że to on, to albo on osobiście, albo jego kumple dopiero ci dokopią — podsumował spokojnie Harkness. — Twój kłopot polega na tym, że jeśli go posłuchasz i nie wymyślisz jakiegoś sposobu, by sobie z nim poradzić, to w końcu i tak cię dopadnie. Ten typ tak ma; gnojki typu Steilmana lubią zadawać ból i siać strach. To ich rajcuje, możesz mi wierzyć, bo spotkałem paru takich. Ciekawi mnie, jak chcesz sobie z nim poradzić następnym razem.
    — Ja… — Aubreyowi ponownie zabrakło słów.
    Harkness pokiwał głową na poły z politowaniem, na poły z satysfakcją.
    — Tak właśnie sądziłem — ocenił. — O tym nie pomyślałeś, co?
    Aubrey potrząsnął głową, nawet nie zdając sobie sprawy, że właśnie przyznał, iż o nic się nie potknął. Jak też to, że Steilman go pobił. Wpatrywał się za to w Harknessa tak, że ten aż westchnął.
    — Wanderman, dobry z ciebie chłopak, ale taki żółtodziób, że cię z kurczakiem można pomylić! Masz dwie możliwości: albo pójdziesz do bosman i powiesz jej wszystko, albo ze Steilmanem musisz sobie poradzić sam. Bo jeśli nie, to on poradzi sobie z tobą, czyli dokończy to, co zaczął, jak tylko uzna, że może to bezpiecznie zrobić. To co wybierasz?
    — Ja… — Aubrey opuścił wzrok i wykrztusił: — Nie mogę iść do bosman MacBride. Tu nie chodzi tylko o mnie i Steilmana… on ma kolegów… i ja też. Jeśli go wydam, nie mam pewności, czy któryś z nich nie dobierze się do mnie czy Gin… do moich przyjaciół.
    — Uważam, że popełniasz błąd, ale to twój błąd, a ja nie jestem twoją mamusią. — Harkness wzruszył ramionami. — A więc pozostaje ci tylko jedno. Potrafisz go pokonać w walce? Nie musi być uczciwa, ale na pewno będzie poważna.
    — Nie — przyznał Aubrey uczciwie, choć było mu niezmiernie wstyd. — Nigdy w życiu z nikim nie walczyłem. Nawet nie wiem, czy mam odwagę spróbować walczyć następnym razem, ale nawet jeśli tak, to na pewno nie wygram, bo nie umiem się bić.
    — Odwagę? — Harkness roześmiał się cicho. — Chłopcze, masz jej więcej niż Steilman! Nie wytrzeszczaj na mnie ocząt, bo to prawda. Boisz się go jak cholera, ale jakoś nie trzęsiesz się ze strachu i nie poddałeś się panice, bo gdyby tak było, ledwie dotarłbyś tutaj, chciałbyś się widzieć z bosman MacBride. Twoim problemem jest to, że masz za dużo odwagi, żeby spanikować, i za mało rozumu, by zdać sobie sprawę, że to nie koniec. Zastanów się przez chwilę nad tym, kogo Steilman wybrał na przeciwnika. Jest z dwa razy od ciebie cięższy, grubo ponad dwa razy starszy i ma dziesięć razy tyle doświadczenia co ty. A postawił się bosman? Zadarł ze mną? Albo skoczył do oczu Brusowi Maxwellowi? Nie. Uwziął się na dzieciaka, który według niego powinien być łatwym celem, a i tak fizycznie zaatakował cię dopiero, gdy miał pewność, że jesteście sami. Jak ci się wydaje, ile odwagi do tego potrzeba?
    Aubrey zamrugał oczami zaskoczony — bosmanmat przecenił jego odwagę, tego był pewien… ale mógł mieć rację co do Steilmana… sam nigdy nie rozważał tego, co się stało, w takim świetle…
    — Musisz zrozumieć jedną rzecz, jeśli chodzi o takich jak Steilman — podjął Harkness. — Z natury to tchórze lubiący iść na pewniaka. On lubi sprawiać ból i wygrywać, a że jest duży, sprawia groźne wrażenie. Bo jest duży i silny, przyznaję. Jest większy niż ja, walczy po chamsku i pewnie jest przekonany, że twardy i niebezpieczny z niego typek. Ale tak naprawdę to jest głupi, bo gdyby był choć cwany, przyszłoby mu do łba, że każdy, jeśli zostanie zmuszony, może stać się niebezpieczny, nawet ty.
    — Ja?! — Aubrey roześmiał się z nutką histerii. — On mógłby mnie załatwić jedną ręką! Zresztą już to zrobił!
    — Przeszedłeś podstawowy kurs walki wręcz?
    — Oczywiście, ale nigdy nie byłem w tym dobry. Przecież w sześć tygodni nie można nauczyć się, jak pokonać kogoś takiego jak on!
    — Nie można, ale daje to podstawy do dalszej nauki, dlatego zresztą kurs nazywa się „podstawowy” — odparł Harkness tak poważnie, że Aubrey przestał się śmiać, a zaczął słuchać. — Pewnie, wiedziałeś, że to tylko szkółka, i nie traktowałeś tego poważnie. Powiedziałeś sobie, że jak ci się dotąd w życiu nie przydała ta umiejętność, bo nigdy nie musiałeś się z nikim bić, to i dalej nie będziesz musiał, więc po co się przemęczać. Tak było?
    — Ano tak… — przyznał Aubrey.
    — No to wygląda na to, że się pomyliłeś, bo będziesz musiał się bić. Jedyne pytanie brzmi, czy zamierzasz tę walkę wygrać, czy dać sobie rozbić łeb i połamać żebra. Bo jak cię weźmie na fleki, a weźmie, to żebra pójdą, nie ma się co oszukiwać. A wiesz, jaki jest jedyny sposób, by nie dać sobie rozbić łba?
    — Jaki? — spytał Aubrey prawie wbrew sobie.
    — Rozwalić łeb przeciwnikowi — wyjaśnił rzeczowo Harkness. — Jeśli zaczniesz się bić, uważając, że będziesz się tylko bronił, to już przegrałeś, chyba że doskonale znasz jakąś sztukę walki. Zdecydować trzeba teraz, na spokojnie i z wyprzedzeniem, wiedząc, że jeśli dojdzie do walki, to twoim celem jest zabicie tego gnojka.
    — Ja?! Mam zabić kogoś takiego jak Steilman? Zwariował pan?!
    — Nieuprzejmie jest mówić starszym, że im odbiło, chłopcze, i nie jesteśmy na ty — zwrócił mu uwagę Harkness, znów z leniwą pewnością siebie. — Kiedy byłem w twoim wieku, byłem niewiele większy niż ty. Wyższy, ale równie chudy i żylasty. Tyle że znacznie groźniejszy i wredniejszy. Jeśli chcesz dać sobie radę ze Steilmanem i wyjść z tego w jednym kawałku, będziesz się musiał tego też nauczyć.
    — Ja?! Groźny? — Aubrey roześmiał się gorzko.
    Harkness westchnął i usiadł na łóżku.
    — Posłuchaj: już ci powiedziałem, że masz tylko dwa wyjścia, a ty zdecydowałeś, że z rozsądniejszego nie skorzystasz. Dobra, więc zostaje jedynie głupsze, a żeby się udało, musisz się sporo nauczyć. I po to tu jestem. Jedynej rzeczy, jakiej Steilman naprawdę się nie spodziewa, to tego, że następnym razem ty go zaatakujesz. I zdradzę ci mały sekret: Steilman nie umie walczyć. Nigdy nie uznał za stosowne się nauczyć, bo jest duży, silny i wredny. Jeżeli chcesz się nauczyć, jak mu skopać dupę tak, by już nigdy nie próbował cię tknąć, to ja i Gunny Hallowell pokażemy ci, jak to się robi. Nie gwarantujemy, że wygrasz, to będzie zależało tylko od ciebie, ale jeśli dasz nam parę tygodni i będziesz się starał, to sukinsyn nawet jeśli wygra, będzie w niewiele lepszym stanie niż ty.

ROZDZIAŁ XXIII

    Aubrey nigdy w życiu nie czuł się tak kompletnie nie na miejscu jak tu, w sali gimnastycznej Korpusu, kiedy nerwowo obserwował wysportowanych Marines obojga płci rzucających sobą po matach i ścianach z niesamowitą wręcz skutecznością. To było zupełnie co innego niż podstawowy kurs walki wręcz Królewskiej Marynarki. Tamten wyglądał bardziej na stylizowaną odmianę gimnastyki niż sztuki zabijania, a to dlatego, że personel floty przynajmniej teoretycznie nie miał walić przeciwnika po łbie kolbą, ale strzelać do niego rakietami czy innymi promieniami spolaryzowanego światła na dziesiątki i setki tysięcy kilometrów. Dlatego zresztą Aubrey, podobnie jak większość rekrutów, traktował kurs jako zło konieczne i przeżytek wywodzący się z tradycji.
    W Korpusie było inaczej, gdyż Marines mieli taplać się w błocie i krwi i dlatego do nauki, jak zabić kogoś bez broni, podchodzili zupełnie poważnie, a uczono ich tego, co najskuteczniejsze, a nie najbardziej poprawne. Wszyscy byli ochotnikami. Jak w większości sił zbrojnych w społeczeństwie ludzi używającym prolongu minimalna długość służby wynosiła dziesięć lat standardowych, co dawało im dość czasu na doskonałe opanowanie fachu. Większość ćwiczyła kontaktową formę walki i mimo ochronnych ubiorów same odgłosy towarzyszące trafianiu po niektórych kopnięciach czy ciosach powodowały, że Aubrey odruchowo krzywił się z bólu. Zwłaszcza jeśli chodziło o te zadawane przez major Hibson.
    Pani major była drobna — o połowę mniejsza od przeciwnika — ale sprawiała wrażenie skonstruowanej z zapasowych elementów zbroi i chodzącej na dopalaczu. Jej partner nie był nowicjuszem, a miał przewagę tak wielkości, jak i zasięgu, ale stanowili równorzędną parę. Ich ruchy były błyskawiczne, precyzyjne, a często automatyczne do tego stopnia, że dla przypadkowego widza mogło to wyglądać na skomplikowany choreograficznie taniec, a nie na próbę urwania przeciwnikowi głowy wraz z płucami. I to Hibson nadawała tempo, parując, atakując i robiąc uniki z zaskakującą szybkością. Nawet Aubrey zrozumiał jej taktykę i był pełen podziwu — obrywała, ale nie przerywała ataku i jakoś tak albo zdołała uniknąć najsilniejszych ciosów, albo przejąć je w ten sposób, by pozbawić je znacznej części siły. Zaciekłość, z jaką atakowała, wzbudzała mimowolny szacunek, a odporność na ciosy podziw. W końcu doczekała się błędu przeciwnika — jeden z jego ciosów został zadany o kilka centymetrów za daleko.
    Hibson odchyliła się i zaatakowała, dążąc do zwarcia. Jej miękki but trafił przeciwnika w szczękę w niemożliwym zdałoby się kopnięciu. Potem pani major natychmiast się odwróciła na pięcie drugiej stopy i gwałtownie schyliła. Mężczyzna zatoczył się pod wpływem kopnięcia, a nim odzyskał równowagę, złapała go za kostkę i szarpnęła w górę. Padł na plecy, a ona równocześnie siadła na nim z impetem. Próbował ją objąć, ale był oszołomiony i spóźnił się o ułamek sekundy. Wbiła mu łokieć w splot słoneczny, obróciła się i przyklęknęła na jego piersi, pozorując prawą ręką cios, który gdyby dotarł do celu, zmiażdżyłby jego krtań.
    Aubrey potrząsnął głową — oni od lat uczyli się tego, czego on miał się nauczyć w parę tygodni. Pewnie, widok kogoś tak dobrego jak Hibson załatwiającego o tyle większego przeciwnika podnosił na duchu, ale widział, jak trudno jej to przyszło, i zrozumiał, jakiego poziomu umiejętności wymagało. On nie miał takich możliwości i nie sądził, by zdołał je uzyskać do następnego spotkania ze Steilmanem. Cały ten pomysł był absurdalny i najrozsądniej by zrobił, gdyby po prostu sobie poszedł i…
    — Przepraszam, że się spóźniłem, chłopcze. — Aubrey podskoczył i obrócił się przestraszony, gdy mięsista dłoń opadła na jego ramię.
    Horace Harkness wyszczerzył radośnie zęby. — Refleks masz niczego sobie, Wanderman — ocenił. — Żebra się zrosły?
    — Zrosły, panie bosmanmat.
    — I bardzo dobrze. Chodź!
    Aubreyowi przemknęło przez myśl, by powiedzieć mu, że zmienił zdanie, ale myśl ta zniknęła równie szybko, jak się pojawiła, gdyż z zaskoczeniem stwierdził, że zależy mu na utrzymaniu szacunku Harknessa. Zdawał sobie sprawę, że to duma, i miał świadomość, że wielu ludzi od zarania dziejów solidnie oberwało, kierując się dumą, ale nie odezwał się.
    A potem głupie myśli w ogóle wywietrzały mu z głowy, gdyż Harkness wskazał na olbrzyma w wypłowiałym dresie. Czarnooki gigant o kruczoczarnych włosach i gęstych brwiach prawie zrośniętych u nasady nosa miał ponad dwa metry wzrostu, niewiarygodnie szerokie bary i ręce zakończone porośniętymi krótkim włosem łapskami. A poruszał się z leniwą gracją drapieżnika.
    — Harkness — podobnie jak u bosmana, tak i u olbrzyma wymowa rodem z Gryphona była rozpoznawalna nawet dla głuchego.
    Głos miał głębszy niż bosmanmat, za to prawie łagodny jakby niezwykle rzadko musiał go unosić. Aubrey się temu nie dziwił.
    — Gunny, to jest właśnie Wanderman — przedstawił Aubreya Harkness. — Ma mały problem.
    — Tak, słyszałem — olbrzym obejrzał Aubreya uważnie, a ten odruchowo stanął prosto i wyprężył pierś: dopiero później dotarło doń, przed kim stoi.
    W Royal Manticoran Marine Corps istniał już od dawna stopień gunnery sergeant, ale tradycyjnie mianem „Gunny” określano najstarszego rangą sierżanta wchodzącego w skład kontyngentu Marines na każdym okręcie. Oznaczało to, iż olbrzym to sierżant major batalionu pokładowego Wayfarer Lewis Hallowell. Czyli odpowiednik bosmana wśród Marines.
    — Spocznij, Wanderman — zadudnił Hallowell i uśmiechnął się niespodziewanie.
    Ku zaskoczeniu Aubreya jego poważna i niemłoda twarz zmieniła się w oblicze psotnego łobuziaka. Aubrey odprężył się i omal się nie uśmiechnął.
    — Tak już lepiej — ocenił Hallowell. — Jesteś wśród przyjaciół i to mimo tego, że przyprowadził cię ten nic nie wart obibok i łajza z marynarki.
    Aubrey wytrzeszczył oczy, a Harkness jedynie się uśmiechnął. Sierżant major prychnął i wskazał stertę mat leżących pod jedną ze ścian. Aubrey usiadł na nich posłusznie, Hallowell zaś klapnął na podłogę, założył stopę prawej nogi na kolano lewej i odwrotnie, po czym odezwał się energiczniej.
    — Dobrze, Wanderman, chcę, żebyś mi odpowiedział tylko na jedno pytanie: jak poważnie do tego podchodzisz?… Nie patrz na bosmanmata, bo nie on ma odpowiadać. Pytam, jak ty to traktujesz?
    — Nie… nie jestem pewien, o co panu chodzi, s… Gunny.
    — To nie takie trudne, więc skup się. Harkness powiedział mi, o co chodzi. Znam takie typki jak Steilman i wiem, w jakim gównie siedzisz po uszy. Chcę wiedzieć, czy rzeczywiście chcesz się z niego wygrzebać, bo będzie cię to kosztowało sporo pracy i nie będzie łatwe. Spędzisz tu sporo czasu, zmęczysz się, poobijasz, a będą takie chwile, że będziesz się zastanawiał, czy przypadkiem my dwaj nie jesteśmy gorsi od Steilmana. Jeśli zamierzasz się poddać, chcę to wiedzieć teraz. Jeśli mi nie powiesz, że się wycofujesz, to lepiej dotrzymaj słowa.
    Aubrey z trudem przełknął ślinę, rozumiejąc, że nadszedł czas podjęcia decyzji. Nadal był przerażony i prawie pewien, że cały pomysł psu na budę się zda, ale z drugiej strony był tu, choć nikt go do tego nie zmuszał. Miał jednak świadomość, że jeśli teraz powie, że nie zrezygnuje, to duma zmusi go do dotrzymania słowa. To wszystko przemknęło mu przez myśl i pozostało tylko jedno — że tak naprawdę chce spróbować. I w końcu powoli, ale jednak przez strach zaczął przebijać gniew. Wziął głęboki oddech, spojrzał w oczy Hallowella i powiedział zaskoczony pewnością własnego głosu:
    — Chcę, Gunny. Poważnie.
    — Dobrze! — Hallowell pochylił się i klepnął go w ramię tak silnie, że Aubrey omal nie fiknął kozła. — Będą chwile, kiedy będziesz szczerze żałował tej decyzji, ale jak z tobą skończymy, nie będziesz się musiał więcej martwić żadnym Steilmanem.
    Aubrey uśmiechnął się niepewnie, Hallowell zaś rozsiadł się wygodniej i oznajmił:
    — Zaczniemy od części teoretycznej, żebyś potem nie miał kłopotów ze zrozumieniem. Otóż Harkness i ja mamy nieco odmienne style: ja wolę sztukę i umiejętności, on brutalną siłę i kopa w jaja. Nie oburzaj mi się tu, łajzo, bo to prawda. Zawsze waliłeś tam, gdzie boli. Oba sposoby są skuteczne, a to z prostego powodu: nie istnieje coś takiego jak niebezpieczne narzędzie ani niebezpieczna sztuka walki, to bzdury i mydlenie oczu. Istnieją tylko niebezpieczni ludzie. Jeśli nie jesteś niebezpieczny, nie ma znaczenia, w co jesteś uzbrojony i jak dobrze wyszkolony. Wbij to sobie do głowy, bo tego jednego nikt cię nie nauczy. Możemy ci mówić, pokazywać, opowiadać historie, aż nam oddechu zabraknie, ale jak długo tego nie zrozumiesz, tak długo będzie to tylko puste gadanie. Rozumiesz?
    Aubrey oblizał wargi i przytaknął bez słowa.
    — Teraz do rzeczy — oznajmił sierżant-major — wiem, czego nauczyli cię na kursie podstawowym. I na tym zaczniemy bazować. Nie sądzę, byśmy mieli czas nauczyć cię zupełnie nowych ruchów, a podejrzewam, że znanych nie ćwiczyłeś od chwili ukończenia kursu, więc zaczniemy od prywatnego treningu przypominającego. Później będziesz tu spędzał codziennie po trzy godziny, ćwicząc z którymś z nas, albo i obydwoma. Po tygodniu możemy zacząć ćwiczenia z kapral Slattery: jest zbliżona do ciebie wagą i wzrostem. Nauczymy cię głównie, jak naprawdę wykorzystać, to co już znasz, dodając szybkość, determinację i siłę. Naturalnie jeśli ci się to spodoba, możemy potem nauczyć cię znacznie więcej, ale teraz proponuję, byśmy skoncentrowali się na tym, jak doprowadzić do tego, byś skopał dupę Steilmanowi. Co ty na to?
    Aubrey ponownie przytaknął, ze zdziwieniem stwierdzając, że jakaś część jego osoby zaczyna wierzyć, że jest to możliwe. Tak Harkness, jak Hallowell byli o tym przekonani, a nie ulegało kwestii, że obaj byli w stanie znacznie lepiej ocenić to niż on sam. Była to zaskakująco miła świadomość, toteż zdołał nawet — słabo bo słabo, ale jednak — odwzajemnić uśmiech Hallowella.
    — Pięknie! W takim razie zaczynamy od rozgrzewki — sierżant-major uśmiechnął się złośliwie. — Na pewno będziesz jej potrzebował, możesz mi wierzyć.

* * *

    Honor przyglądała się z uwagą głównemu ekranowi taktycznemu, analizując opcje, których w sumie nie było aż tak wiele. W końcu dowiedziała się tego, czego potrzebowała: udowodniła samej sobie, że miała rację, toteż nadszedł czas działania.
    Wayfarer spędził dziesięć dni na orbicie jedynej zamieszkanej planety w systemie Walther, a zręczność, z jaką gubernator Hagen mnożył papierki wymagane, by dobrać się piratom do skóry, wzbudziłaby podziw niejednego urzędasa Królestwa. Ważniejsze było natomiast, że potwierdziły się jej podejrzenia — Hagen robił co mógł, by odwlec ich „proces” do czasu, aż Wayfarer nie zniknie w nadprzestrzeni, i oczywiste było, dlaczego tak postępował. Wówczas mógł bez problemów zmienić sąd w farsę, dać piratom lekkie wyroki, prawdopodobnie w zawieszeniu, a jeśli był głupszy niż sądziła, to w ogóle puścić ich wolno z powodu niedopełnienia jakichś formalnych wymogów czy też niewystarczającego materiału dowodowego, który zawsze wszak mógł zaginąć. Był na tyle cwany, by nie próbować tego w obecności Honor, gdyż tak jej podkomendni, jak i zapisy pokładowe mogły bez trudu te luki uzupełnić, a wiedział, że czas działa na jego korzyść, bo każdy dzień spędzony na orbicie przez krążownik pomocniczy był dniem bezczynności w polowaniu na piratów.
    Honor podejrzewała, że tak właśnie będzie, od chwili przekazania mu więźniów, ale i tak miała coraz większą ochotę go zastrzelić. Hipokryzja i obłuda zawsze mierziły ją bardziej od złodziejstwa — złodzieje byli choć na swój sposób uczciwi. Cóż, piratów ostrzegła i miała zamiar dotrzymać słowa. O tym naturalnie nie było mowy w raportach, które zostawiła u konsula Królestwa Manticore. Zawierały natomiast pełną identyfikację każdego z nich, a przekazane miały zostać wszystkim okrętom jej Grupy Wydzielonej, gdy tylko zjawią się na orbicie. Jeśli uważali, że tylko jeden krążownik pomocniczy i jego kapitan gotowi są podjąć skuteczniejsze od prawnych środki, to czekała ich przykra niespodzianka. A pana gubernatora czekały dalsze niespodzianki. Przyszłość Hagena dosłownie zależała od niego samego. Powinien się zorientować, że Honor nie żartuje, i choć mógł ją uważać za idiotkę, która dała się oszukać „konieczności zachowania form prawnych” i innym jego wykrętom, to strata pełnych dziesięciu dni winna mu uzmysłowić, że łatwo jej się nie pozbędzie. Albo przybycie następnego jej okrętu otworzy mu oczy i skłoni do poważnych zmian w podejściu do piratów.
    Jeśli nie, wszystkie wizyty u niego i rozmowy miała nagrane — wraz z obietnicą surowego ukarania piratów. Kiedy okaże się, że to nie nastąpiło, nagrania te, rząd Jej Królewskiej Mości przekaże jego zwierzchnikom, o czym wiedziała z rozkazów Admiralicji. Królestwo Manticore rzadko wtrącało się w wewnętrzne sprawy Konfederacji, a nikt nie był na tyle naiwny, by liczyć na całkowitą likwidację przekupstwa wśród orędowników tejże, ale w zwyczaj weszło już zajmowanie się gubernatorami, którym udowodniono powiązania z piratami. Nawet przy tak zredukowanej liczbie okrętów Królestwo nadal miało na obszarze Konfederacji dość sił, by zgnieść każdego gubernatora, gdyby zawiodły inne środki. Do takiej ostateczności nigdy nie doszło, jako że znacznie skuteczniejsze okazywały się sankcje ekonomiczne. Jeśli rząd Konfederacji nie usunie Hagena, to Rada Handlu Królestwa po prostu wciągnie system Walther na czarną listę, co oznaczało, że nie pojawi się w nim żaden frachtowiec zarejestrowany w Gwiezdnym Królestwie. Spowodowałoby to błyskawiczny kryzys gospodarczy systemu i szybki koniec kariery gubernatora… jeśli będzie miał szczęście. Bez stanowiska bowiem przestawał być użyteczny dla wspólników, a stawał się niebezpieczny, bo zbyt dużo wiedział. Prawdopodobnie więc pozbyto by się go szybko i skutecznie, by nie stał się przypadkiem świadkiem koronnym.
    Honor nie była zachwycona całą tą kombinacją, ale nie miała innego wyjścia, a fakt, że takie zakulisowe machinacje były powolne, nie oznaczał naturalnie, że nieskuteczne. Nawet jeśli Hagen przeżyje, inni będą wiedzieli, co go spotkało i dzięki komu. Naturalnie żaden nie zaprzestanie swej działalności, ale będą to robić ostrożniej, co utrudni i spowolni działania piratów. Aby zaś uzyskać ten efekt, każdy sposób był dobry.
    Teraz jednak, po zebraniu wszystkich potrzebnych informacji, należało zająć się innymi bandami grasującymi po sąsiedzku. Dlatego Honor podrapała Nimitza za uszami i poleciła porucznikowi Kanehamie:
    — Oblicz, proszę, kurs na system Schiller, John. Chcę odlecieć stąd nie później niż za dwie godziny.

* * *

    Ginger Lewis obserwowała ćwiczenia sekcji Mata Wilsona, nadal nieco zaskoczona faktem, że je nadzoruje i ocenia zamiast w nich uczestniczyć, ale tego akurat nikt by się nie domyślił z jej zachowania czy wyrazu twarzy. Ledwie parę tygodni temu należała do tej sekcji, teraz była dowódcą Wilsona. Nie było to miłe. Ale przynajmniej nie musiała mieć do czynienia z bandą oprychów jak Bruce Maxwell.
    Obsługa kontroli uszkodzeń była cywilizowana, a to, że ona sama znała robotę od podszewki, wystarczało większości z nich, tym bardziej, że gdy Wilson cicho i skutecznie pokazał, że nie ma nic przeciwko wykonywaniu jej rozkazów, wyniki osiągane przez całą wachtę systematycznie się poprawiały, co powinno stanowić dla Ginger powód do nieustającej dumy. W końcu w trzy miesiące awansowała tak wysoko, że zwykle zabiera to piętnaście lat standardowych, a sądząc z reakcji komandora Tschu i innych oficerów, najprawdopodobniej zachowa nowy stopień. Poczucie zadowolenia mącił jedynie strach o Aubreya i jej własne doświadczenia ze Steilmanem — te ostatnie jedynie wzmocniły w niej przekonanie, że ktoś wreszcie powinien z nim skończyć raz na zawsze.
    Naturalnie istniała możliwość, że to, co spotkało Aubreya i sfingowany wypadek, którego była świadkiem, doprowadziły ją do paranoi, ale mocno w to wątpiła. Sekcja zakończyła ćwiczenia i Wilson spojrzał na nią pytająco, więc uśmiechnęła się z aprobatą i podeszła do centralnej konsoli, by umieścić stosowny wpis w dzienniku służby. Wachta dobiegała końca — zostało jedynie dwadzieścia minut, toteż uzupełniła wpisy, by zmiennik nie musiał tego robić za nią. Była to w sumie mechaniczna robota, dlatego też jej umysł mógł dalej analizować to, o czym rozmyślała poprzednio.
    Teraz praktycznie cała załoga wiedziała, że to Steilman pobił Aubreya, a to, że uszło mu to bezkarnie, jedynie wzmocniło jego pewność siebie i zwiększyło strach, jaki budził. Kapitan miała z nim pogawędkę, po której został technikiem trzeciej klasy i odsiedział pięć dni (maksymalna kara za to, za co stanął do raportu). Każdy normalny zachowywałby się po tej rozmowie jak wcielenie cnót wszelakich, ale Steilman nie był normalny. Im więcej Ginger się o nim dowiadywała, tym bardziej była o tym przekonana. Degradację i odsiadkę przyjął nie jako ostrzeżenie, ale dowód, że uniknął kary za zorganizowanie „wypadku” Dempseya, a co gorsza, tak samo przyjęli to jego kumple, co napełniło jeszcze większym strachem wszystkich pozostałych. Wiedziała, że komandor Tschu również powiedział mu parę słów prawdy, ponieważ jednak nie towarzyszyła im kara, po Steilmanie to spłynęło, tak zresztą jak i przemowa kapitan Harrington. Twierdził, że nie jest winien niczemu poza „lekceważącym stosunkiem”, za który nawet Ginger przeprosił. I cały czas śmiał się w kułak, że znów mu się udało. Jedynym skutkiem było to, że chwilowo zarówno on jak i reszta uspokoili się, by nie wzbudzać podejrzeń, ale Ginger wiedziała, że stan ten nie potrwa zbyt długo.
    To, że w końcu coś wykręci, albo razem wykręcą i skończą martwi lub zamknięci na naprawdę długo, było tak pewne jak entropia, tyle tylko że najpierw wyrządzą szkody i krzywdy, których nie da się naprawić — i to ją właśnie martwiło. Chyba, że wcześniej zostaną tak ustawieni, że będą się bali kichnąć. Im wcześniej zresztą, tym lepiej, ale bez oficjalnego zeznania Aubreya…
    Poczekała, aż porucznik Silvetti zda wachtę porucznikowi Klontzowi, przekazała obowiązki swojemu zmiennikowi, bosmanmatowi Jordanowi i wyszła na korytarz, kierując się do swojej kabiny. Musiała znaleźć jakiś sposób, by Aubrey powiedział prawdę, a nie pozostawał głuchy na głos rozsądku. Dobrze przynajmniej, że nie plątał się już samotnie po korytarzach, toteż było mało prawdopodobne, by Steilman szybko znalazł okazję, by go ponownie stłuc. Był to miły objaw instynktu samozachowawczego, ale nie rozwiązanie sprawy. Poza tym Aubrey nawet nie chciał z nią rozmawiać, za to usłyszała, że Steilman przechwala się, że nauczył gówniarza rozumu, kiedy zorientował się w podjętych przez niego środkach ostrożności.
    Dokładnie zresztą nie wiedziała, na czym owe środki polegają, gdyż Aubrey zaczął znikać: wiedziała, czego nie robił, ale nie wiedziała, co robił i gdzie. Owszem, Wayfarer był dużym okrętem, ale miał też liczną załogę i nikt nie był w stanie długo pozostać na nim w ukryciu. W końcu ktoś zauważy, gdzie Aubrey się zaszywa w wolnym czasie, i dotrze to do Steilmana.
    Jedyną pociechę dla Ginger stanowiło to, że jak długo ona nie jest w stanie go znaleźć, prześladowca najprawdopodobniej również nie zdoła tego zrobić. Jednak świadomość, że Aubrey dał się tak zastraszyć, że na nic innego nie było go stać, ciążyła jej niczym kamień…

* * *

    Aubrey Wanderman jęknął, gdy jego twarz kolejny raz zderzyła się z matą. Leżał przez chwilę bez ruchu, łapiąc powietrze, nim zebrał się na czworaki i potrząsnął ostrożnie głową. Ponieważ wszystkie elementy jego ciała wydawały się być nadal na swoim miejscu, przyklęknął i spojrzał na Hallowella.
    — Już ci lepiej idzie — poinformował go ten radośnie.
    Aubrey otarł rękawem czoło i nie odpowiedział. Bolały go chyba wszystkie kości i ścięgna, a siniaki miał w miejscach, w których nigdy by nie podejrzewał, że mogą wystąpić, ale wiedział, że Hallowell mówił prawdę. Kombinacja, której właśnie spróbował, prawie przebiła się przez obronę sierżanta-majora i podejrzewał, że twarde lądowanie zawdzięczał temu, iż Hallowell musiał włożyć więcej energii w szybszy niż się spodziewał rzut, by uniknąć trafienia.
    Usiadł, nadal jeszcze ciężko oddychając, ale Hallowell pokręcił głową i oświadczył:
    — Pięć minut przerwy.
    Aubrey z ulgą wyciągnął się na macie, a podoficer siadł obok w swej ulubionej pozycji, czyli ze stopami na kolanach. Aubrey z lekką i znajomą radością zauważył, że nawet się nie spocił. Wpatrując się w sufit, słuchał odgłosów toczących się wokół ćwiczeń. Dopóki nie zaczął regularnie przychodzić na tę salę gimnastyczną, nie zdawał sobie sprawy, jak dalece odrębną od załogi społeczność stanowią Marines. Naturalnie wiedział o odwiecznej rywalizacji między „byczymi karkami”, a „łazikami pokładowymi”, ale był zbyt zaabsorbowany wpierw służbą, a potem własnymi problemami, by zorientować się, że załoga okrętu tak naprawdę składa się z całego łańcucha unikalnych społeczności. Każdy znał tych, z którymi pracował, i choć miał przyjaciół w innych sekcjach, mieli oni własne zmartwienia. W większości przypadków łączyło go z nimi mniej nawet niż z tymi, których nie lubił, ale którzy należeli do jego niszy organizacyjnej. A jeszcze większa była różnica między załogą a Marines. Marines obsadzali część stanowisk, gdy ogłaszano alarm bojowy, głównie związanych z uzbrojeniem, ale mieli własny rejon okrętu, w którym usytuowane były ich kabiny, mesy czy sale gimnastyczne. Mieli własnych oficerów, podoficerów, tradycje i ceremoniał, który dla wszystkich innych na okręcie nie miał zbyt wiele sensu, a co ważniejsze, byli jak najbardziej zadowoleni z tego stanu rzeczy i nie zamierzali go zmieniać.
    Tym bardziej dziwiło go, dlaczego Hallowell zgodził się pomóc niejakiemu Wandermanowi, który absolutnie nie miał ambicji, by kiedykolwiek zostać Marine. Aubrey doszedł kolejny raz do tej niewiadomej, zebrał się na odwagę i unosząc się na łokciu, spytał:
    — Gunny?
    — No?
    — Jestem… no… jestem bardzo wdzięczny, że pan się mną zajmuje, ale…
    — Przejdź do rzeczy, Wanderman, bo tu emerytury doczekam. Teraz nie walczymy, więc cię nie zaboli, nawet jak powiesz coś naprawdę głupiego — ocenił z uśmiechem sierżant-major, widząc, że Aubreyowi słowa nie chcą przejść przez gardło.
    Aubrey zarumienił się, ale zdołał także się uśmiechnąć i wypalił:
    — Zastanawiałem się, dlaczego pan zadaje sobie tyle trudu.
    — Mógłbym odpowiedzieć, że dlatego że ktoś musi — odparł po chwili zapytany. — Albo że dlatego, że nie lubię takich jak Steilman. Albo że nie chcę mieć na sumieniu dzieciaka, który ledwie zaczął się golić. Albo wymienić inny z tysiąca powodów. A tak naprawdę to dlatego, że Harkness mnie o to poprosił.
    — Przecież… Doceniam szczerość, panie sierżancie, ale no… myślałem, że bosmanmat Harkness i Marines nie darzą się zbytnią miłością…
    — I jeszcze nie tak dawno niewiele byś się mylił, ale to było zanim go nie oświeciło i nie ożenił się z Marine. Nie wytrzeszczaj tak oczu, bo ci zaszkodzi!… Co, nie powiedział ci?
    — Nie… — przyznał wstrząśnięty Aubrey.
    — A, ścichapęk i łajza pokładowa! Ożenił się i to z moją przyjaciółką, razem kończyliśmy szkolenie rekruckie. Co się zaś tyczy naszych wzajemnych stosunków wcześniej… wątpię, by ktoś z nas, byczych karków, miał tak naprawdę coś przeciwko niemu. Bo widzisz, Wanderman, to nigdy nie było nic osobistego. Harkness lubił się bić, a wybierając nas na przeciwników, utrzymywał sprawę w rodzinie, ale nie w najbliższej.
    — Chce pan powiedzieć, że te wszystkie bitki, za które go degradowano… to było dla zabawy?!
    — Przecież nie powiedziałem, że dobrze robił czy że był sprytny — odparł Hallowell z uśmiechem. — Co do degradacji, to z tego co wiem, przynajmniej połowę razy powodem były nie bójki, tylko przemyt i pokątny handel. Ale poza tym, to można tak ująć sprawę. Słuchaj i pomyśl, bo widzę, że dalej do ciebie nie dociera. Powinieneś już wiedzieć, jak walczymy na serio, a ćwiczyłeś prawie tyle samo z nim co ze mną. Przykro to przyznać, ale Harkness jest dobry jak na łajzę pokładową. Mało sztuki, ale kupa talentu wrodzonego i doświadczenia. Jak myślisz, czy ktoś taki mógłby dwadzieścia lat brać udział w sprowokowanych przez siebie bójkach i nie zginąć w którejś? Albo kogoś nie zabić, gdyby nie chodziło tylko o rozrywkę?… Zastanów się: gdyby to było na serio, ciągle ktoś byłby połamany, zmasakrowany i odratowany w ostatniej chwili, a nie licząc paru szwów i wstrząsów mózgu tu i tam nikomu nigdy nic się nie stało. Takie przypadki przez tak długi czas po prostu się nie zdarzają, Wanderman.
    Aubrey przestał wytrzeszczać oczy i zamrugał nimi gwałtownie. Sam pomysł, że ktoś dla rozrywki może wszczynać bójkę z dużymi, wytrzymałymi i dobrze wyszkolonymi, a na dodatek zawsze mającymi przewagę przeciwnikami, był bardziej niż dziwny — był całkowicie niezrozumiały. Z drugiej strony zdawał też sobie sprawę, że sierżant-major ma rację, bo choć cuda mogły się zdarzać, to przecież nie stale, a rzeczywiście nie słyszał, by ktokolwiek w tych bójkach odniósł poważne obrażenia. Oznaczało to, że Harkness lubił taką rozrywkę, a Marines od początku o tym wiedzieli. Zresztą Hallowell był w jakiś sposób zadowolony, że Harkness wybierał właśnie Marines, jakby to był komplement!
    Pomysł, choć na pierwszy rzut oka absurdalny, gdy się głębiej zastanowić, wcale taki nie był. Harknessa i Steilmana nie sposób było porównać — Steilman nie lubił walczyć, lubił krzywdzić i zadawać ból. I nie wybierał na przeciwników takich, którzy mogą mu się postawić, wybierał ofiary. A Harkness kochał wyzwania, chciał spróbować z kimś równym sobie albo i lepszym. Aubrey podejrzewał, że zapytany wyparłby się tego zdecydowanie, a przy okazji sklął pomysł i pomysłodawcę, ale nie oznaczało to, że nie jest to prawda.
    A co najbardziej zaskakujące, Aubrey zaczynał rozumieć, że ktoś mógł chcieć się w ten sposób sprawdzić. Sam zawsze był niezły w sportach zespołowych i nawet by mu do głowy nie przyszło spróbować czegoś takiego jak sztuki walki, ale teraz, kiedy zaczynał mieć wyobrażenie, jak one wyglądają w praktyce, z zaskoczeniem stwierdził, że zaczynają mu sprawiać przyjemność. Po pierwsze, był w lepszej kondycji niż kiedykolwiek, ale nie to było najważniejsze — miał poczucie dyscypliny i jakieś wewnętrzne przekonanie o słuszności podjętej decyzji. Jak dotąd wszystko, czego się nauczył, ukazywało i udowadniało, ilu rzeczy jeszcze nie wie, a nauka była cięższą pracą niż cokolwiek dotąd, ale właśnie dlatego postępy sprawiały znacznie większą satysfakcję. A obaj nauczyciele jak dotąd jednego nauczyli go naprawdę skutecznie: że siniak czy zwichnięcie nie są końcem świata. Uzupełniali się zresztą znakomicie — Hallowell uczył go technik i wytrzymałości, Harkness zaś, jak najskuteczniej trafić przeciwnika w najczulsze miejsce najmniejszym wysiłkiem. Różnica brała się zapewne stąd, że Harkness był samoukiem, nie znającym do końca żadnego stylu, za to z przebogatym doświadczeniem praktycznym.
    — Musisz pamiętać o jednym — odezwał się niespodziewanie Hallowell, zupełnie jakby czytał w jego myślach. — Twoje walki ze mną czy z Harknessem to coś zupełnie innego niż starcie ze Steilmanem, kiedy do niego dojdzie.
    Aubrey usiadł i przytaknął, patrząc poważnie na rozmówcę.
    — Jesteś szybszy, ale on jest większy i silniejszy. I nie walczy uczciwie; sądzę, że nawet nie wie, jak to się robi. Będzie próbował zaatakować cię z zaskoczenia i jak najszybciej wciągnąć w zwarcie. Dlatego cały czas musisz być czujny, zwłaszcza wówczas, kiedy sądzisz, że jesteś sam. Jeśli zdoła cię zmusić do zwarcia, zwłaszcza zagonić do kąta, znajdziesz się w kłopotach, więc twoją naczelną zasadą musi być trzymanie dystansu. Ze zwarcia musisz wyrwać się jak najszybciej, nawet jeśli będzie bolało. Nie możesz pozwolić mu narzucić sobie stylu walki, bo on wytrzyma znacznie więcej celnych ciosów niż ty, a w zwarciu prawie wszystkie ciosy są celne. Twoim celem jest jak najszybsze i jak najboleśniejsze załatwienie go w każdy możliwy sposób, byleś przy tym jak najmniej oberwał. Idealny byłby kop w jaja na początek, ale na takie szczęście trudno liczyć. I druga ważna sprawa: nie szukaj go i nie prowokuj. Pierwszy cios musi zadać on i to najlepiej przy świadkach, wtedy będziesz się tylko bronił i nawet jak mu łapy połamiesz, nikt cię o nic nie oskarży. No i ostatnie przykazanie: nie daj się ponieść i nie zabij go. Możesz go zmasakrować, byle doktor go poskładał, ale go nie zabijaj. Po pierwsze, będzie się to za tobą ciągnęło przez całą służbę, po drugie, on nie jest wart wyrzutów sumienia, a po pierwszym zabitym każdy je ma. Nie wymieniaj z nim ciosów jeden za jeden, bo przegrasz, i pamiętaj, że ta walka nie będzie miała żadnych reguł. On musi zacząć, ale ty natychmiast musisz przejąć inicjatywę i najszybciej jak zdołasz powalić go. I pamiętaj, że on jest twardy. Jak będziesz go miał na ziemi, nie przerywaj, dopóki nie upewnisz się, że tak szybko z niej nie wstanie. W takiej barowej bójce uczciwość nie popłaca, liczy się skuteczność. A to będzie typowa knajpiana bójka. Rozumiesz?
    — Rozumiem, Gunny — potwierdził poważnie Aubrey. Co ciekawe już nie wydawało mu się, że nie będzie w stanie zrobić tego, co właśnie opisał Hallowell.
    — Doskonale. W takim razie wstawaj i spróbuj tym razem być energiczniejszy od swojej ciotki emerytki.

ROZDZIAŁ XXIV

    Margaret Fuchien obserwująca z galerii dziobowego pokładu hangarowego RMMS Artemis cumowanie kutra dla VIP-ów nie czuła się szczęśliwą kobietą. Stan ten nie należał do częstych, gdyż z zasady wszyscy na statku starali się, by nie czuła się nieszczęśliwa, jako że była jego kapitanem. Była też rozsądnym i doświadczonym oficerem, czego należało się spodziewać po pierwszym po Bogu na jednym z najlepszych liniowców pasażerskich Gwiezdnego Królestwa Manticore. Ciężko zapracowała na to stanowisko i przyzwyczajona była robić wszystko po swojemu — był to w końcu przywilej stopnia. Problem polegał na tym, że mężczyzna i kobieta, którzy znajdowali się na tym kutrze, nie byli tylko parą najlepszych pasażerów — to oni właśnie podpisywali jej wypłaty, a co gorsza byli właścicielami jej statku.
    Nie żeby miała coś przeciwko obojgu Hauptmanom, ale na trasie sileziańskiej latała od ponad pięciu standardowych lat i nie musiała czytać najnowszych biuletynów Admiralicji, by wiedzieć, że sytuacja w tym obszarze pogarsza się z miesiąca na miesiąc. I dlatego świadomość, że odpowiedzialność za bezpieczeństwo obojga żyjących szefów kartelu będzie spoczywała na niej przez cały rejs do tego raju piratów, skutecznie psuła jej humor.
    Cumowanie zostało zakończone i Klaus Hauptman stanął na pokładzie — liniowce pasażerskie nie miały strefy nieważkości, całe pokłady hangarowe objęte były polem grawitacyjnym okrętu, co znacznie zwiększało koszty, ale i komfort pasażerów. No i zapobiegało konieczności sprzątania korytarzy z zawartości żołądków każdej partii przybywających na pokład gniazdowników planetarnych. Hauptman dotarł do wylotu korytarza na galerię, poczekał na córkę i wspólnie z nią podszedł do czekającej Fuchien.
    — Pani kapitan — powitał ją, wyciągając dłoń.
    — Panie Hauptman… panno Hauptman, witam na pokładzie Artemis — zdołała wypowiedzieć to bez jednego zgrzytnięcia zębami, z czego była naprawdę dumna.
    Z wylotu korytarza wyłonił się jeszcze jeden gość — Ludmilla Adams. Spotkały się przy okazji poprzedniej podróży Hauptmana, toteż wymieniły teraz ukłony i uśmiechy. Adams zbyt dobrze panowała nad swą twarzą, by dało się z niej coś odczytać, ale wyraz jej oczu sprawił Fuchien sporą satysfakcję. Nie tylko ona była nieszczęśliwa z powodu obecności Hauptmanów na pokładzie Artemis.
    — Poleciłam przygotować dla państwa apartament właściciela — poinformowała ich Margaret. — Mamy sporo miejsc wolnych, więc można to zmienić, gdybyście mieli państwo takie życzenie.
    Hauptman skwitował jej ostrzeżenie krótkim uśmiechem. Kiedy pierwszy raz poinformował ją o swych planach, wyraziła obiekcje znacznie dokładniej i dosadniej. I trudno było nie przyznać jej racji — liczba pasażerów spadała przez ostatnie pół roku, aż osiągnęła poziom, przy którym Artemis i Athena przestały przynosić dochody, a jeszcze nie zaczęły przynosić strat. Naturalnie oba liniowce były kosztowne w utrzymaniu z uwagi na liczne załogi i duże zużycie energii: Artemis miała ledwie milion ton i trzykrotnie liczniejszą załogę niż Bonaventure. W większości składała się z byłego personelu Królewskiej Marynarki obsadzającego stanowiska ogniowe i inne bojowe przydziały. Aby przynosić dochód, statek musiał odbywać rejs, mając wykorzystanych co najmniej dwie trzecie miejsc.
    Normalnie nie było to problemem, biorąc pod uwagę bezpieczeństwo gwarantowane tak przez jego prędkość, jak i uzbrojenie, ale obecnie sytuacja na obszarze Konfederacji tak się pogorszyła, że przestało to wystarczać. Dlatego też komentarz dotyczący małej liczby pasażerów był ostatnim ostrzeżeniem, jakie Fuchien mogła wystosować, choć nie liczyła, by odniosło ono skutek. Hauptman był uparty i skoro już zdecydował zaryzykować własne bezpieczeństwo, to było prawie pewne, że tak właśnie zrobi.
    A ponieważ o córce w pierwszej rozmowie nic nie wspominał, fakt, że jednak mu towarzyszyła, mógł oznaczać tylko jedno — była równie jak on uparta i w tym konkretnym przypadku, równie głupia. Fuchien nie wiedziała, po co konkretnie Hauptman wybierał się do Konfederacji, ale nie znała rozsądnego powodu, który uzasadniałby takie ryzyko. W kwestii uporu i rozsądku Stacey Klaus zgodziłby się z nią całkowicie, gdyby znał jej opinię, lecz podobnie jak ona nie był w stanie nic na to poradzić.
    — No cóż — ocenił — przynajmniej nie będzie tłoku w jadalni.
    — Nie będzie — potwierdziła Margaret. — Zaprowadzę was do kwater, zanim wrócę na mostek, jeśli nie macie państwo nic przeciwko temu.

* * *

    — To żart, prawda? — jęknął sir Thomas Caparelli.
    — Obawiam się, że nie, sir — Patricia Givens rozwiała jego złudzenia. — Dowiedziałam się tego dopiero dziś rano.
    — Cholera! — westchnął z uczuciem, łapiąc się za głowę gestem, który widziało w jego wykonaniu naprawdę niewiele osób.
    Według danych wywiadu sprzed dwóch dni straty poniesione przez marynarkę handlową były znacznie wyższe niż wówczas, gdy wysyłał tam Grupę Wydzieloną 1037, i jako Pierwszy Lord Przestrzeni miał dość zmartwień z tego choćby powodu. Naprawdę nie potrzebował dodatkowych, wynikających z głupiej fanaberii najbogatszego obywatela Królestwa, który nie wiedzieć po co, leci w samo oko cyklonu i to na dodatek ze swym jedynym dzieckiem.
    — Powstrzymać go nie możemy. — Givens uprzedziła jego pytanie. — Jeśli osoba prywatna dobrowolnie i świadomie ryzykuje własnym życiem, lecąc w niebezpieczny rejon nie ogłoszony jednak strefą działań wojennych, to ma do tego prawo. Możemy jedynie zatrzymać Artemis.
    — Nie możemy — westchnął ciężko Caparelli. — Jeżeli zaczniemy wstrzymywać odloty liniowców kursujących na tej trasie jako zbyt niebezpieczne, zaraz zaczną się pytania, dlaczego nie wstrzymujemy także odlotów frachtowców, albo co gorsza armatorzy sami wstrzymają ich loty. A przecież oficjalnie nie podam jako powodu, troski o życie Hauptmanów! Żebym jeszcze, cholera, miał pewność, że go zabiją, ale mogą go wziąć żywego, a o ekonomicznych skutkach takiego okupu wolę nie myśleć…
    Caparelli przez długą chwilę wpatrywał się niewidzącym wzrokiem w ścianę, potem się ocknął i wybrał długi szereg cyfr. Po mniej niż minucie ekran jego komputera ożył i ukazała się na nim twarz porucznika Royal Manticoran Navy.
    — Naczelne Dowództwo Systemowe, porucznik Vale.
    — Tu admirał Caparelli, proszę przełączyć mnie na kapitana Helperna.
    — Aye, aye, sir.
    Twarz porucznika zniknęła zastąpiona przez starszego masywnego oficera.
    — W czym mogę pomóc, sir? — spytał uprzejmie kapitan Helpern.
    — RMMS Artemis odlatuje za jedenaście godzin do Konfederacji Sileziańskiej z Klausem i Stacey Hauptmanami na pokładzie — poinformował go Caparelli i dodał, widząc minę dowódcy: — Nie możemy ich zatrzymać, a nie muszę panu mówić, co by się stało, gdyby dostali się w ręce piratów. Jedyne co możemy zrobić, to przydzielić im ochronę. Zdoła pan znaleźć na czas jakiś niszczyciel albo lekki krążownik?
    — Moment, sir, sprawdzę… — Helpern pochylił się nad komputerem i po jakichś trzydziestu sekundach uniósł głowę. — Najbliższy lekki krążownik będzie wolny za dwadzieścia pięć godzin, sir. HMS Amaterasu, sir.
    — Hmm. — Caparelli potarł brodę i po namyśle potrząsnął głową. — Nie da się opóźnić odlotu o czternaście godzin, bo wszyscy od razu domyślą się powodu, a to ma wyglądać na przypadkową zbieżność tras i pory odlotu. Inaczej ludzie i media zaczną pytać, jakim cudem nagle znaleźliśmy eskortę dla jednego statku, od miesięcy nie mogąc zapewnić jej wszystkim innym. Nie wiem jak kto, ale ja nie chciałbym wyjaśniać publicznie, że niektórzy poddani Korony są ważniejsi od innych.
    — Ja też nie, sir. W takim razie pozostaje tylko niszczyciel. HMS Hawkwing kończy uzupełnianie zapasów na stacji Hephaestus i ma odcumować za trzynaście godzin. Ma przydział na placówkę Basilisk, ale jeśli polecę komandorowi Usherowi przyspieszyć załadunek, powinien zmieścić się w przybliżonym czasie odlotu Artemis.
    — Proszę tak zrobić, kapitanie. I proszę polecić jednemu z poruczników, by skontaktował się z kapitan Fuchien i poinformował ją, że Hawkwing odlatuje do Silesii w ramach rotacji stacjonujących tam okrętów i może towarzyszyć w drodze jej statkowi. Jeśli naturalnie jej to odpowiada.
    — Rozumiem, sir. Zaraz się tym zajmę, sir.

* * *

    Komandor Gene Usher, dowódca niszczyciela HMS Hawkwing, klął długo i namiętnie po przeczytaniu rozkazu, który właśnie otrzymał. Hawkwing nie był najnowszym ani największym niszczycielem Królewskiej Marynarki, ale Usher był z niego dumny i choć perspektywa półrocznego sterczenia w systemie Basilisk nie była szczytem jego marzeń, to był to jednak przydział bojowy i potrzebny. Placówka Basilisk miała bowiem istotne znaczenie strategiczne i utrzymywanie tam silnej grupy okrętów stało się naturalne po próbie przejęcia systemu przez Ludową Republikę Haven.
    Natomiast ochranianie pojedynczego liniowca pasażerskiego tylko dlatego, że na jego pokładzie leciała parka Hauptmanów, nie było zadaniem bojowym, lecz odciąganiem potrzebnego gdzie indziej okrętu od jego wykonywania. Co prawda w rozkazie słowa o tym nie było, ale dołączony manifest pokładowy jednoznacznie wyjaśniał sprawę — miał pilnować tyłka najbogatszego faceta w Królestwie i jego córeczki. Śliczne!
    Potwierdził otrzymanie rozkazu, oddał elektrokartę oficerowi łącznościowemu i poinformował ponuro swego oficera astronawigacyjnego:
    — Zmiana planów, Jimmy: lecimy do Silesii.
    — Dokąd, sir? — zdumiał się porucznik James Sargent. — Ja nawet nie mam aktualnej dyslokacji naszych sił w Konfederacji, sir. A wszystkie uaktualnienia map obejmują Basilisk i Republikę!
    — Połącz się z dowództwem Hephaestusa i załaduj nowe mapy i informacje do bazy danych. A potem połącz się z astrogatorem RMMS Artemis i skoordynuj z nimi kurs i resztę. Będziemy się bawić w niańkę.
    — Całą drogę do Silesii?
    — Całą drogę do miejsca, w które leci, chyba że uda się nam go sprzedać komuś już na terenie Konfederacji, ale tego nie musisz mu mówić. Oficjalnie przypadkiem lecimy w ten sam rejon.
    — Pięknie! — mruknął Sargent. — Dobra, skipper: już się za to biorę.
    Usher skinął głową i wpatrzył się posępnie w ciemny ekran fotela. Jedyna pociecha, że Artemis mógł rozwinąć przyzwoitą prędkość i nie będzie się musiał wlec w konwoju… A poza tym miał kupę roboty przed odlotem. Musiał przyspieszyć załadunek zapasów, zmienić planowany harmonogram ćwiczeń i rozkazy dotyczące przelotu… na szczęście nie musiał o niczym informować dowódcy placówki Basilisk — to był już obowiązek Admiralicji… Nacisnął guzik interkomu i polecił: — Tu kapitan, połączcie mnie z bosmanem.

* * *

    — …tak więc jeśli chcecie mieć towarzystwo, to aż do Sachsen możemy lecieć razem.
    — Oczywiście, że chcemy. Dziękuję bardzo, panie poruczniku — odparła kapitan Fuchien, starając się ukryć uśmiech, który jak podejrzewała doprowadziłby rozmówcę do utraty dobrych manier.
    Nadal uważała pomysł Hauptmana za głupi, ale eskorta niszczyciela znacznie zmniejszała ryzyko. Wiedziała jednak, jak bardzo niszczyciele potrzebne są gdzie indziej, toteż jasnym dla niej było, skąd się wziął ten „przypadek”, i nie należało niepotrzebnie denerwować rozmówcy.
    — Naturalnie dowództwo w drodze należy do komandora Ushera, gdyby wyniknęły jakieś problemy — dodał porucznik.
    — Naturalnie — zgodziła się bez oporów.
    Było to w końcu normalne, że decydował dowódca eskorty, i choć ona sama nie była przyzwyczajona ani do uczestnictwa w konwojach, ani do bycia eskortowaną, znała zasady. Dzięki szybkości rozwijanej przez Artemis traktowała dotąd takie propozycje jako nieco obraźliwe i całkowicie niepotrzebne, ale tym razem było inaczej.
    — Doskonale. W takim razie komandor Usher wkrótce się z panią skontaktuje.
    — Jeszcze raz dziękuję, poruczniku. Naprawdę doceniamy waszą propozycję — zapewniła go jeszcze raz Fuchien i poczekała, aż połączenie zostanie zakończone.
    Dopiero wtedy rozsiadła się wygodniej i uśmiechnęła szeroko.

ROZDZIAŁ XXV

    Odgłos tasowanych kart wypełniał kabinę, ponieważ wszyscy czekali w ciszy, aż Randy Steilman skończy bawić się talią. Przebrał się w szorty i podkoszulek i wyraźnie było widać jego porośnięte czarnym, gęstym włosem ramiona. Podał talię Edowi Illyushinowi, ale ten nie przełożył, tylko stuknął w nią kostkami palców. Na blacie stołu zabrzęczały monety, kiedy gracze wchodzili do następnego rozdania.
    Steilman rozdał, wykładając pierwsze karty odkryte, i skomentował:
    — Najstarszy król karo. Co ty na to Jackson?
    — Hmm… — zapytany podrapał się po brodzie i dorzucił do puli pięciodolarówkę.
    — Ale żeś się szarpnął! — zarechotał Steilman i spojrzał na Elizabeth Snowforth. — A ty, Placuszku?
    — A chcesz kopa w dupę? — spytała, spoglądając na swojego waleta pik.
    I też dorzuciła piątkę. Illyushin miał dziesiątkę karo, więc zrobił to samo.
    — Kurwa, ale dziani gracze! — Steilman potrząsnął głową i mimo że miał tylko ósemkę trefl, dołożył dziesięciodolarową monetę, nie sprawdzając nawet reszty kart, i spojrzał na ostatniego gracza.
    Al Stennis miał ledwie dwójkę kier, toteż skrzywił się i spytał z pretensją w głosie:
    — Czego ty zawsze musisz przebijać, Randy?
    Ale też dołożył dziesiątkę.
    Steilman przyjrzał się wymownie każdemu z pozostałych, aż wyrównali, i pochwalił:
    — No, tak już lepiej!
    Rozdał po następnej karcie i uniósł brwi, gdy przed Coulterem wylądowała królowa kier.
    — Nieźle wygląda, Jackson — ocenił. — To może być nawet królewski poker dla Jacksona, figa dla Placuszka, możliwy strit dla Eda, gówno dla Ala i cóż… może poker dla rozdającego. — Ostatnie zdanie dodał po dołożeniu sobie dziewiątki trefl.
    I naturalnie dorzucił do puli kolejne dziesięć dolarów.
    Pozostali jęknęli, ale wyrównali stawkę.
    Poker w kabinie 256 był drugim co do ważności zajęciem jego mieszkańców, w co z dużym trudem mogła uwierzyć reszta załogi zajęta spekulacjami, kto z kim uprawia tam seks i w jakich kombinacjach ilościowych.
    Tradycyjnie przydziały do kabin na Królewskich Okrętach były kwestią uzgodnienia. Teoretycznie przydzielano członków załogi w kolejności meldowania się na pokład, ale jak długo informowali o zmianach swoich przełożonych, mogli zamieniać się miejscami do woli. Naturalnie z jednym wyjątkiem: podoficerowie i oficerowie zajmowali osobne kabiny. Królewska Marynarka doszła do tego rozwiązania dawno temu, choć Korpus pozostał na znacznie formalniejszym stanowisku — wszelkie zmiany wymagały zgody oficera.
    Royal Manticoran Navy również dawno temu zdecydowała, że próba wymuszenia celibatu wśród mieszanych załóg nie dość, że byłaby głupim pomysłem, to w dodatku z góry skazanym na niepowodzenie. I od ponad pięciuset standardowych lat stosowała znacznie pragmatyczniejsze podejście, uznając że każdy może spać z kim chce. Wyjątek stanowił artykuł 119 zakazujący stosunków między oficerami, oficerami a podoficerami, podoficerami między sobą i zarówno oficerami, jak podoficerami a pozostałymi członkami załogi. Wszystkie kobiety dostawały z chwilą rozpoczęcia kursu pięcioletni implant antykoncepcyjny, który mógł być usunięty na prośbę zainteresowanej. W czasie pokoju prośby takie realizowano automatycznie, w czasie wojny dopiero gdy znaleziono zastępstwo na miejsce proszącej. Kobiety, które zdecydowały się zajść w ciążę, przenoszono z okrętów do stacji naziemnych i stacji kosmicznych i przydzielano na stanowiska nie mające nic wspólnego z radioaktywnością. Nie było to do końca uczciwe, ale nikt ich nie zmuszał, aby akurat w tym okresie zdecydowały się na dziecko, a biologia także w tym wypadku nie była uczciwa. Pomagał w tym proces sztucznej ciąży — RMN zapewniała darmowe przechowalnie spermy i jajeczek dla swojego personelu i pokrywała siedemdziesiąt pięć procent kosztów całego zabiegu. Polityka ta, pomijając okazjonalne protesty, spotykała się ze zrozumieniem i akceptacją jako najlepszy możliwy kompromis.
    W praktyce oznaczało to także, że rozsądni kapitanowie i pierwsi oficerowie nie wtrącali się w to, kto z kim śpi, jak długo nie następowało naruszenie artykułu 119. Mimo to, raczej do niecodziennych należała sytuacja, w której przedstawicielka jednej płci zamieszkiwała razem z czterema przedstawicielami innej (lub odwrotnie). A tak właśnie postąpiła Elizabeth Snowforth. Jej wybór był tym ciekawszy, że jej preferencje seksualne nie obejmowały mężczyzn, ale też z tą czwórką nie zamieszkała po to, by uprawiać miłość. Natomiast tradycja niewtrącania się w tę kwestię stanowiła gwarancję, iż nikt nie będzie dociekał powodów, dla których tak postąpiła.
    — Mógłbyś trochę odpuścić, Randy — odezwał się Stennis.
    — Co? Stawka za wysoka?
    — Nie mówię o kartach — powiedział ciszej Stennis.
    Gracze unieśli oczy znad kart i spojrzeli po sobie.
    — To o czym, kurwa, mówisz? — spytał groźnie Steilman.
    Stennis przełknął ślinę, ale nie opuścił wzroku.
    — Wiesz, o czym mówię — dopiero teraz rozejrzał się po pozostałych, szukając wsparcia. — Wiem, że Lewis cię wkurzyła, ale wszyscy stracimy, jeśli nie dasz jej spokoju.
    Randy Steilman odłożył karty na stół, odsunął krzesło o parę centymetrów i spojrzał na niego naprawdę paskudnie.
    — Słuchaj, chujku — powiedział miękko — to, do czego pijesz, było moim pomysłem. To ja to wymyśliłem, przygotowałem i ja powiem, kiedy ma nastąpić. A to co robię w wolnym czasie, to nie twój zasrany interes. Jasne?
    W kabinie zapadła nagła cisza, a na czole Stennisa pojawiły się krople potu. Zerknął nerwowo na zamknięte drzwi, pochylił się bliżej Steilmana, ale choć starannie dobierał słowa, w jego głosie dźwięczał upór.
    — Właśnie to samo mam na myśli. Ty to wymyśliłeś i przygotowałeś i jeśli o mnie chodzi, to ty dowodzisz, ale jak nie dasz spokoju Wandermanowi albo będziesz szukał zaczepki z Lewis, to wszyscy będziemy mieli przejebane i co wtedy z całym planem? Mówię, że tkwimy w tym wszyscy, i bekniemy za to wszyscy, jeśli sprawa się wyda. I to poważnie bekniemy.
    Steilman skrzywił się, ale zdał sobie sprawę, że pozostali też tak uważają. Nadal się go bali, co zresztą sprawiało mu sporą przyjemność, ale potrzebował ich, by to co sobie wymyślił dało się zrealizować. A jeśli któreś z nich będzie za bardzo przerażone jego postępowaniem, może ich wszystkich sypnąć w nadziei złagodzenia wyroku.
    Co naturalnie nie znaczyło, że pozwoli, by ktokolwiek mu dyktował, co może, a czego nie może robić, a ten gówniarz i jego panienka zasłużyli sobie na wszystko, co ich spotka. Do wysłuchiwania głodnych gadek i degradacji był przyzwyczajony, tak samo jak do odsiadek — to wszystko stanowiło normalne warunki życiowe dla Randy’ego Steilmana. Ale normalne było także, że nikt mu się nie postawi, a jeśli by próbował, to długo się tym nie nacieszy. To była jego żelazna zasada — wręcz podstawa jego istnienia — i nie miał zamiaru niczego zmieniać. Do normalnego funkcjonowania potrzebny był mu absolutny posłuch otoczenia wywołany strachem, który dawał mu poczucie władzy. A bez władzy byłby nikim. Steilman co prawda nigdy nie uzmysłowił sobie tego w takich kategoriach, tym niemniej tak właśnie wyglądała prawda. I dlatego niemożliwe było, by pozwolił Wandermanowi i Lewis żyć i nie bać się kolejnego spotkania z nim.
    Jakaś część jego świadomości zdawała sobie sprawę, że prowokując wypadek, posunął się za daleko. — Lata temu nauczył się bowiem — dzięki laniu, jakie spuściła mu bosman MacBride — że nawet dla niego istnieją granice. Było to jednak bez znaczenia, bo się nudził, a to jak skutecznie Maxwell zapędził wszystkich do roboty, denerwowało go coraz bardziej, nie mówiąc już o tym, że zmuszało także jego do intensywniejszej pracy. No i słyszał, że Lewis chce zmusić Wandermana do gadania. Teraz poza innymi skutkami wywołanymi przez wypadek musiał zapłacić dziwce za opierdol, jaki dostał od jaśnie pani Harrington.
    Gdzieś w głębi duszy nadal czuł strach, gdy przypomniał sobie jej lodowaty głos i jeszcze zimniejsze oczy. Nie krzyczała, nie wyzywała go jak inni, których przez te wszystkie lata wyprowadzał z równowagi. Nawet nie użyła jednego przekleństwa. Po prostu patrzyła na niego tak pełnym obrzydzenia wzrokiem, że strach go obleciał. A mówiła prosto i zwięźle rzeczy, których nie miała prawa mówić, ale poza nim nikt tego nie słyszał. A to, co usłyszał, wywołało jego strach. Próbował sam przed sobą zaprzeczyć jego istnieniu, ale nadal się bał i nienawidził tego. Tylko jedna osoba zdołała dotąd wzbudzić w nim podobny lęk, ale MacBride udowodniła, że nie żartuje, bo stłukła go tak, że nadal to pamiętał.
    I dlatego przestał myśleć, a zaczął działać, bo wiedział, że MacBride w jednym miała rację — Harrington była groźniejsza od wszystkich bosmanów floty. Sama mu powiedziała, że jest granica, za którą przestają obowiązywać przepisy i dowody, a on jest o krok od jej przekroczenia. Ponieważ nie miał najmniejszego zamiaru zmienić swego postępowania, chciał być jak najdalej od niej i od MacBride, kiedy się dowiedzą, że zrobił ten krok.
    Bo mimo tych obaw Randy Steilman był przekonany, że wszystko, co sobie zaplanował, musiało się udać i tak poważnie to nikt nie mógł mu nic zrobić. Nie było to logiczne, biorąc pod uwagę, ile razy siedział i był degradowany, ale to były drobne przeciwności i żadna z kar, jakie otrzymał, nie była nawet zbliżona do tego, jak on ukarałby innych, gdyby sytuacja się odwróciła. I dlatego uważał, że nikt nie może mu zaszkodzić. Nie było to przekonanie racjonalne, ale instynktowne, nad którym nigdy się nie zastanawiał — i dlatego był tak niebezpieczny. Co prawda jeszcze nikogo nie zabił, ale był przekonany, że może to zrobić… i tym razem miał ten zamiar.
    I prawdę mówiąc, nie mógł się tego doczekać. Będzie to ostateczny dowód jego władzy, a równocześnie pożegnalny prezencik dla Królewskiej Marynarki, której serdecznie nienawidził. Był dopiero w czwartym roku swej drugiej tury, a nigdy w życiu nie zaciągnąłby się powtórnie, gdyby się spodziewał, że ta zasrana wojna rzeczywiście wybuchnie. Tak na dobrą sprawę to nie bardzo wiedział, dlaczego w ogóle to zrobił — pewnie dlatego, że był to jedyny sposób życia, który tak naprawdę znał. Nie zastanowiło go też, dlaczego RMN przyjęła ponownie kogoś z takim przebiegiem służby. W normalnych warunkach ktoś o takim podejściu do dyscypliny nie miałby cienia szansy na ponowny zaciąg, ale ponieważ Steilman się nad tym nie zastanawiał, nie przyszło mu do głowy, że w przeciwieństwie do niego Royal Manticoran Navy wiedziała, że wojna wybuchnie, i dlatego obniżyła wymagania w stosunku do personelu, wiedząc, jak szybko i w jakich ilościach będzie go potrzebowała.
    Natomiast ledwie się dowiedział o wybuchu wojny, przyszło mu naturalnie do głowy, że może zostać zabity, a fakt, że lista ofiar RMN była znacznie krótsza niż w Ludowej Marynarce, niczego nie zmieniał. Tym bardziej, że ostatnio lista ta zaczęła się niepokojąco wydłużać. Podstawową sprawą było to, iż Randy Steilman nie widział absolutnie żadnego powodu, by ginąć za Królową i Królestwo.
    I dlatego decyzja o dezercji była naturalną konsekwencją, ale od jej realizacji powstrzymywał go dotąd pewien szczegół. Otóż karą za dezercję w czasach pokoju było trzydzieści lat więzienia, w czasie wojny zaś pluton egzekucyjny, a na spotkanie z tym ostatnim nie miał najmniejszej ochoty. Co gorsza, wojenne przydziały i dyslokacje okrętów poważnie utrudniały dezercję, a zaostrzone przepisy bezpieczeństwa znacznie ograniczały możliwości nielegalnego opuszczenia okrętu. Steilman nie należał do mile widzianych członków załogi żadnego okrętu, szczególnie zaś niewielkiego, jak niszczyciel czy lekki krążownik, na których szczególnie liczyło się zgranie załogi. Dlatego wylądował na okrętach liniowych, ale te pogrupowano w eskadry i nie brały one udziału w patrolach, a nikt przy zdrowych zmysłach nie próbował dezerterować z Królewskiego Okrętu na terenie Gwiezdnego Królestwa. Tymczasem w eskorcie konwojów czy patrolach antypirackich uczestniczyły jedynie lekkie jednostki, a więc tylko one zawijały do obcych portów dających możliwość zniknięcia po dezercji.
    A teraz był na pokładzie takiego właśnie okrętu…
    W pierwszym momencie był przerażony, gdy dowiedział się o przeniesieniu na okręt Honor Harrington. Reszta idiotów mogła sobie podziwiać „Salamandrę” i zachwycać się, jakim to wspaniałym dowódcą jest ta maniaczka. Dla niego istotne było co innego — straty, jakie od czasu placówki Basilisk ponosiły załogi dowodzonych przez nią okrętów. Może i nikt inny nie zdołałby dokonać tego co ona, może miałby jeszcze większe straty, ale to nie było ważne. I nawet to, ile pryzowego zarobili ci, którzy przeżyli (bądź spadkobiercy pozostałych), tego nie równoważyło. Steilman lubił pieniądze, ale trup nie był w stanie ich wydać, a spadkobierców miał w nosie. Informacja, że MacBride jest bosmanem na Wayfarer, tylko pogorszyła sprawę. Dopóki nie dowiedział się, w jakim rejonie mają operować.
    Ze wszystkich miejsc w znanej galaktyce, Konfederacja Silesiańska była najlepsza dla kogoś, kto chciał zniknąć. A zwłaszcza dla kogoś z jego doświadczeniem zawodowym i całkowitym brakiem skrupułów. Randy Steilman doszedł do wniosku, że znalazł się po niewłaściwej stronie — zamiast walczyć z piratami, powinien się do nich przyłączyć. A prędzej czy później Wayfarer znajdzie się w miejscu, w którym stanie się to możliwe.
    Zaplanował sobie wszystko starannie, zbierając informacje o okrętach wchodzących w skład grupy i o zasadach ich operowania. Wiedział dzięki temu znacznie więcej o ich mocnych stronach i słabościach, niż ktokolwiek mógłby podejrzewać, zrobił też kopie tylu instrukcji technicznych, ilu tylko mógł, (co było sprzeczne z regulaminem), w czym pomogła mu Snowforth mająca specjalność technika komputerowego. Ciekawiło go, ile attache wojskowy Ludowej Republiki zapłaci mu za te informacje. Nagrania miał w swojej szafce i nie przewidywał żadnych problemów z wywiezieniem ich z okrętu. Problem stanowiło wydostanie się zeń.
    Aby to osiągnąć, potrzebował Stennisa i Illyushina, bo obaj mieli przydziały do sekcji podtrzymywania życia, a do niej należała kontrola i utrzymanie w gotowości kapsuł ratunkowych. W przypadku konieczności opuszczenia okrętu w wyniku uszkodzeń bojowych niewielu członków załogi miało szansę się uratować, ale jeśli nie eksplodował on niespodziewanie, zawsze jakaś grupa wychodziła z tego z życiem. I dlatego właśnie każdy statek czy okręt wyposażone były w kapsuły ratunkowe. Tym bardziej, że nie tylko zniszczenia bitewne mogły stać się powodem do opuszczenia okrętu przez załogę.
    W przestrzeni były to po prostu niewielkie pojazdy umożliwiające przeżycie i zaopatrzone w transpondery o sygnałach znanych wszystkim stronom konfliktu, tak by po zakończeniu walki zwycięzca był w stanie je odszukać i pozbierać. Natomiast miały także napęd i zostały tak skonstruowane, by mogły samodzielnie wlecieć w atmosferę i lądować na powierzchni planety, na wypadek gdyby takowa znajdowała się wystarczająco blisko miejsca katastrofy.
    Pod jego kierownictwem Snowforth zbudowała, a Stennis i Illyushin zamontowali niewielkie urządzenie w obwodach monitorujących kapsułę 184. Kiedy przyjdzie właściwy moment, zostanie ono włączone i będzie uparcie meldowało, że dziesięcioosobowa kapsuła nadal jest na miejscu gotowa do użycia, podczas gdy w rzeczywistości będzie ona zupełnie gdzie indziej. Aby móc z niej skorzystać, należało wywołać jakieś zamieszanie, by wszyscy byli zajęci czym innym niż śledzenie niewielkiego echa radarowego oddalającego się od okrętu. Jak to osiągnąć, także wymyślił i wraz z Coulterem zbudowali bombkę przewidzianą dla dziobowego pierścienia napędu. Nie była wielka, ale wystarczyła, by uszkodzić dwa generatory węzłów alfa. Energia uwolniona przy tej okazji wywoła wystarczające zamieszanie nie tylko w przedziale dziobowym, ale na całym okręcie, by pięć osób nie będących wówczas na wachcie zdołało niepostrzeżenie dostać się do kapsuły 184 i odlecieć ku lepszej przyszłości.
    Zorganizowanie tego wszystkiego zabrało mu więcej czasu i wymagało wtajemniczenia większej liczby ludzi, niż początkowo sądził, ale dopiął swego. Martwiła go zwłaszcza liczebność grupy, gdyż im więcej ludzi o tym wiedziało, tym większa była szansa, że sprawa się wyda. Nie zdążyli też przygotować wszystkiego, gdy Wayfarer krążył po orbicie Walthera, ale teraz byli już gotowi. Jedyne czego potrzebowali to, by okręt znalazł się na orbicie właściwej planety. A do tego Schiller na przykład zupełnie się nie nadawała, gdyż wszyscy koloniści pochodzili z Afryki na Ziemi i władze nie miałyby najmniejszego kłopotu ze znalezieniem piątki białych wśród morza czarnych, gdyby Harrington tego zażądała. A zażądałaby na pewno.
    Jednak przed opuszczeniem okrętu Steilman miał zamiar wyrównać rachunki tak z Lewis, jak i z Wandermanem — będzie to pożegnalny prezencik nie tylko dla zasranej marynarki, ale przede wszystkim dla MacBride i Harrington.
    — Posłuchajcie — odezwał się w końcu. — Mogę trochę odpuścić, niech stara myśli, że mnie przestraszyła swoim gadaniem. Ale niech żadne z was nie próbuje mi mówić, co mogę, a czego nie mogę zrobić. Załatwię Lewis i tego gnojka własnoręcznie i nikt mnie nie powstrzyma, a zwłaszcza ty! I nie chcę słyszeć więcej żadnego pierdolenia na ten temat! Aha, jeszcze jedno: jeśli zdecyduję, że ktoś ma mi pomóc, to lepiej żeby to zrobił, bo jak nie, to wyląduje nas mniej niż wystartowało. Jasne?
    I walnął pięścią w stół, aż zadudniło.
    Stennis przełknął ślinę i spuścił wzrok. A potem przytaknął nerwowo, nawet nie próbując ukryć strachu, Steilman kolejno przyglądał się pozostałym tak długo, aż każde z nich przytaknęło. Poza Coulterem, który przyglądał się mu z zimnym uśmiechem aprobaty.
    — No i dobrze — ocenił Steilman i sięgnął po karty.

ROZDZIAŁ XXVI

    Komandor Caslet odetchnął z prawdziwą ulgą, gdy pinasa zacumowała. Rozkazy dotyczące konieczności utrzymania całkowitej tajemnicy i pozostania niezauważonym były sensowne, ale też niezmiernie utrudniały życie, jako że nawet pracownicy ambasad i konsulatów Ludowej Republiki Haven na obszarze Konfederacji nie wiedzieli o wysłaniu w ten rejon Zespołu Wydzielonego admirała Giscarda. Było to o tyle niezwykłe, że konsulowie, ambasadorzy i attache handlowi stanowili od zawsze integralną część wywiadu. Problem leżał w tym „od zawsze” — ponieważ zostali mianowani przez poprzednie władze, Komitet Bezpieczeństwa Publicznego nie miał do nich zaufania. Korpusy dyplomatyczne w istotnych obszarach, jak na przykład Liga Solarna, zastały wymienione, ale o takich zadupiach jak Konfederacja po prostu zapomniano, skutkiem czego Urząd Bezpieczeństwa miał do znajdujących się tu dyplomatów tylko tyle zaufania, ile musiał. I nie bez racji, bowiem sześciu ambasadorów wywodzących się z legislatorskich rodzin uciekło na teren ambasad Królestwa Manticore ze wszystkimi dokumentami, które zdołali zabrać, i poprosiło o azyl. Po tym, jak UB zabiło większość członków ich rodzin za „zdradę ludu”.
    Tego typu pomieszanie łatwych do przewidzenia skutków i przyczyn było jednym z głupszych błędów całej tej rewolucji i wybitnie utrudniało Casletowi życie. Nie mógł na przykład skorzystać bezpośrednio z usług znanych kanałów wywiadowczych, bo ujawniłby swą obecność, a najprawdopodobniej też część informacji dotyczących wykonywanego zadania. A tego mu zakazano, gdyż podejrzewano właśnie te źródła i kontakty wywiadowcze o pracę na rzecz przeciwnika. Giscard mógł z nich korzystać, ale jedynie za pośrednictwem jednego z niewielu dyplomatów mianowanych przez Komitet. A Jasmine Haines, attache handlowy w systemie Schiller, była zbyt drobną płotką, by ktokolwiek pomyślał o tym, aby ją wymienić na kogoś zaufanego. Caslet mógł przez nią wysyłać zakodowane raporty przy użyciu kuriera, co było najszybszym sposobem, by dotarły one do admirała Giscarda, ale nie mógł jej powiedzieć ani co one zawierają, ani kim jest, ani też poprosić o jakiekolwiek konkretne informacje, bowiem „mogło to zagrozić bezpieczeństwu operacyjnemu zadania”, jak to ktoś niestety wyraźnie napisał.
    Dobrze, że dali mu choć kod weryfikujący, dzięki któremu w ogóle był w stanie korzystać z jej pomocy. Aby to jednak było możliwe, jego okręt musiał wpierw wśliznąć się do systemu i ukryć za największym gazowym gigantem, a dopiero potem wysłać pinasę z meldunkami. Caslet nienawidził całej tej procedury — tak czekania, jak i konieczności przebywania w uzgodnionym miejscu spotkania oraz narażania na niebezpieczeństwo swoich ludzi. Na szczęście Allison załatwiała wszystko nienagannie i dyskretnie. Pozostawało więc jedynie uzbroić się w cierpliwość.
    Kiedy MacMurtree stanęła na pokładzie, odsalutował jej zniecierpliwiony, co musiała zauważyć, bo w jej oczach błysnęły złośliwe ogniki. Zbyt dobrze go znała i wiedziała, że chciał jak najszybciej wrócić do polowania na piratów. On naturalnie znał ją równie dobrze i choć nigdy o tym nie rozmawiali, oboje wiedzieli, że gardzi Komitetem i wszystkimi jego sługusami poza nielicznymi wyjątkami, do których zaliczał się Denis Jourdain. I że żadnemu nie podobało się branie udziału w zwalczaniu statków handlowych Królestwa.
    Co, obiektywnie rzecz biorąc, było nielogiczne, jako że podstawowym celem istnienia każdej floty wojennej było utrudnianie lub uniemożliwienie przeciwnikowi korzystania z przestrzeni kosmicznej i zapewnienia sobie panowania nad nią. Jednym ze skuteczniejszych sposobów osiągnięcia tego celu było niszczenie statków handlowych przeciwnika, zwłaszcza gdy były one równie dlań istotne jak okręty wojenne. Z czego oboje zdawali sobie sprawę.
    Caslet potrząsnął głową z lekkim rozbawieniem i gdy drzwi windy otworzyły się, wsiadł do niej i wybrał kod mostka. MacMurtree towarzyszyła mu jak cień.
    — Jak poszło? — spytał.
    — Nieźle. Ich patrole celne są nic nie warte. Żaden nawet nie próbował się zbliżyć, żeby nas sobie obejrzeć.
    — Bardzo dobrze — ucieszył się Caslet, któremu od początku nie podobał się pomysł podawania się pinasy za „jednostkę górniczą operującą w pasie asteroidów”, ponieważ w niczym takiej jednostki nie przypominała.
    Jednak to, co kiedyś było wywiadem floty, upierało się, że w tym systemie celnicy ograniczają się do sprawdzania transponderów, i jak się okazało, tym razem dla odmiany miało rację.
    — Resztę załatwiliśmy kierunkową wiązką z orbity. Haines nie spodobał się pomysł wysłania jednostki kurierskiej, ale zaakceptowała rozkazy. Raport dotrze do admirała Giscarda w ciągu trzech tygodni. Moglibyśmy skrócić ten czas o dobre dziesięć dni, gdybyśmy wysłali kuriera prosto do miejsca spotkania, skipper.
    — Względy bezpieczeństwa, Allison.
    W odpowiedzi prychnęła pogardliwie. Doskonale ją rozumiał. Żeby UB było szczęśliwe, musieli wysyłać raporty do systemu Saginaw, skąd inna jednostka kurierska odbierała je i przywoziła Giscardowi. Nawet przy prędkościach rozwijanych przez jednostki kurierskie była to strata czasu.
    — W każdym razie teraz możemy mieć pewność, że będzie wiedział wszystko, co my wiemy i co zamierzamy ocenił. — Co oznacza, że możemy wrócić z czystym sumieniem do patrolowania.
    — Prawda — zgodziła się Allison. — Coś ciekawego się wydarzyło, kiedy mnie nie było?
    — Nie bardzo. Co prawda siedzimy tu na uboczu, ale byśmy zauważyli. Tak sobie myślę, że odlecimy stąd cicho, przelecimy kawałek w nadprzestrzeni i wrócimy tu w ten sam sposób, w jaki wlecieliśmy do Sharon’s Star, czyli jako tłusty frachtowiec.
    — A jeśli natkniemy się na kogoś innego?
    — Chodzi ci o zwykłego pirata, nie o zboczeńców Warnecke’a?
    MacMurtree skinęła głową. Caslet zaś wzruszył ramionami.
    — Wyciągnęliśmy z ich komputerów dość, by rozpoznać ich jednostki z daleka. Powinniśmy być w stanie je zidentyfikować, kiedy tylko je ujrzymy… — przerwał i potarł skroń, a MacMurtree pokiwała głową.
    Sierżant Simons wydostała z banków pamięci pirackiego okrętu więcej niż oczekiwali, co było miłą niespodzianką, bo z załogi udało się wycisnąć mniej, niż mieli nadzieję. Co w sumie wyszło im na dobre, bo nikomu nie musieli niczego obiecywać. Wszystkim piratom urządzili więc sprawiedliwy proces, a potem wyrzucili ich bez skafandrów w przestrzeń. Ponieważ Ludowa Marynarka nie jest bandą zboczeńców, Marines najpierw wszystkich wyrzuconych zastrzelili.
    Wśród fragmentów uratowanych przez Simons było dość danych, by potwierdzić wszystko, co mówił kapitan Sukowski, oraz sporo nowin, o których nie wiedział. Te ostatnie dotyczyły zwłaszcza pozostałych okrętów wchodzących w skład dawnej eskadry korsarskiej i nie należały do przyjemnych. Większość była zbliżona wielkością i uzbrojeniem do zniszczonego, ale były także cztery lepiej uzbrojone od ciężkich krążowników Ludowej Marynarki. Dobrą nowiną były różnice, które ujawniły się przy okazji dokładnego sprawdzenia uzbrojenia zdobytego okrętu.
    Ponieważ „rewolucyjny rząd” Chalice zbudował swą flotę do zwalczania statków handlowych, które nie odpowiadają ogniem, bo nie mają z czego, i okrętów Marynarki Konfederacji, które pozostają daleko w tyle za nowoczesnymi konstrukcjami okrętowymi, popełnił błąd typowy dla słabych i nowych flot. Wyposażono okręty w maksymalną możliwą siłę ognia, ale poskąpiono miejsca na równie solidną obronę antyrakietową czy generatory osłon burtowych, uznając je za zbędne.
    Nie oznaczało to naturalnie, że okręty nie były groźne, ale miały słabą stronę, którą trudno byłoby szybko wykorzystać jedynie wtedy, gdyby były dobrze dowodzone. No i nie znaleziono informacji ani o jednym okręcie, który miałby szansę dotrzymać pola krążownikowi liniowemu. Co nie zmieniało faktu, że krążownik taki, zaskoczony samotnie przez dwa czy trzy większe okręty pirackie, znalazłby się w opałach. A Vaubon był jedynie lekkim krążownikiem…
    Drugą miłą wiadomością było to, iż wszystkie okręty budowała i wyposażała ta sama stocznia, dzięki czemu posiadały tę samą odmianę sensorów i środków do prowadzenia wojny radioelektronicznej co standardowa jednostka Marynarki Konfederacji. Za to ich radary miały unikalną sygnaturę, co odkryła Shannon, i jedyne czego potrzebowali, by mieć pewność, że spotkali kolejną grupę tych zboczeńców, to odczyt emisji ich radarów pokładowych.
    — Wtedy pewnie będziemy zmuszeni ich przestraszyć — westchnął w końcu.
    Piraci stanowili naturalnych wrogów każdego oficera marynarki i Caslet wściekał się na myśl o konieczności puszczenia któregoś wolno, ale wiedział, że nie będzie miał wyjścia. Jourdain nie zgodzi się na likwidację bandy piratów, która może okazać się pomocna w zwiększaniu strat floty handlowej przeciwnika.
    — Tak nie powinno być — powiedziała cicho MacMurtree.
    Caslet roześmiał się gorzko i stwierdził:
    — Tak między nami, Allison, to w ciągu ostatnich trzech lat często dochodziłem do tego wniosku.
    W pierwszej chwili spojrzała na niego zaskoczona, a potem uśmiechnęła się szeroko — niewielu oficerów Ludowej Marynarki odważyłoby się na podobną szczerość w stosunku do kogokolwiek. Otworzyła usta, by mu odpowiedzieć, gdy winda zatrzymała się — byli na mostku. Zamknęła usta w chwili, w której otworzyły się drzwi — wszystko, co zostało powiedziane na mostku, było nagrywane na użytek bezpieki, a nikt nie wiedział, jak czułe są mikrofony. Dlatego tylko uśmiechnęła się porozumiewawczo, puszczając Casleta przodem.
    — Wszystko w porządku, towarzyszko pierwszy oficer? — powitał ich Jourdain.
    — W zupełnym, towarzyszu komisarzu. Towarzyszka Haines wysłała już swą jednostkę kurierską z naszym meldunkiem.
    — Doskonale! — Jourdain aż zatarł ręce z zadowolenia. — W takim razie, towarzyszu komandorze, sądzę, że czas wrócić do poszukiwań.
    — Też tak sądzę, towarzyszu komisarzu — zgodził się z uśmiechem Caslet.
    Kiedy Jourdain zjawił się na okręcie, Caslet gotów był założyć się o pięcioletnią pensję, że nigdy nie będzie z niego większego pożytku niż z wrzodu na dupie. Teraz wiedział, że los sprzyjał jego załodze. I dlatego uśmiechnął się szczerze do komisarza, nim polecił oficerowi astronawigacyjnemu:
    — No dobra, Simon: ruszamy!

* * *

    Harold Sukowski opadł na krzesło stojące przy łóżku Chris Hurlman i uśmiechnął się do leżącej. Było to znacznie łatwiejsze niż jeszcze niedawno, bowiem Chris już nie przypominała rozwścieczonego zwierzęcia. Doktor Jankowska opiekowała się nią starannie, ale jak dotąd ograniczyła się do leczenia fizycznych urazów i wycieńczenia. To, że była kobietą z doświadczeniem w podobnych wypadkach, z pewnością okazywało się pomocne, ale Sukowski podejrzewał, że jeszcze ważniejsze było poczucie bezpieczeństwa, które Chris miała pierwszy raz od ataku na Bonaventure. Co więcej, ludzie, wśród których przebywała, szczerze życzyli jej i jej kapitanowi jak najlepiej.
    Pierwsze dwa dni upłynęły na czekaniu — spędzał przy jej łóżku każdą wolną chwilę, ale ona tylko leżała bez ruchu, wpatrując się w sufit. Histeria zaczęła się trzeciego dnia i na szczęście nie trwała długo. Teraz miała dobre i złe dni, ale tych pierwszych było już więcej. Dziś też miała dobry dzień, bo zdołała odpowiedzieć mu cieniem uśmiechu. Pogładził ją zachęcająco po dłoni, świadom wysiłku, jakiego musiała dokonać.
    — Wygląda na to, że ktoś tu wykonał kawał dobrej roboty — zauważył, siląc się na beztroski ton.
    — Tak — odparła chrapliwie i cicho, a Sukowski nie wierzył własnym uszom: było to jej pierwsze słowo od chwili znalezienia się w niewoli piratów. — Może powinnam była posłuchać rozkazu.
    I po jej policzku spłynęła łza.
    — Pewnie że powinnaś — powiedział miękko i delikatnie wytarł tę łzę — ale gdybyś to zrobiła, byłbym martwy. Więc postanowiłem nic nikomu nie mówić o buncie.
    — Jejku, ale łaska — oceniła i roześmiała się w sposób świadczący, że łzy są zaledwie o krok.
    Uspokoiła się jednak szybko, oblizała wargi i zapytała spokojniej:
    — Skończymy w obozie jenieckim?
    — Nie. Obiecali, że odstawią nas do ambasady, gdy tylko będą mogli.
    Chris obróciła głowę na poduszce i wytrzeszczyła z niedowierzaniem oczy. Sukowski wzruszył ramionami i wyjaśnił niechętnie:
    — Nikt tego głośno nie powiedział, ale są tu, by zwalczać nasze statki, a dzięki temu, więźniów będą mieli naprawdę dużo i w końcu będą musieli się do tego przyznać. Zasady wymiany więźniów cywilnych są proste i obie strony podpisały i ratyfikowały stosowne akta.
    — O ile będą brać załogi do niewoli — powiedziała cicho.
    — Nie lubiłem i nie lubię Ludowej Republiki, ale ci tutaj wydają się uczciwi. Zaopiekowali się nami, a teraz polują na resztę tej bandy bydlaków, jak zrobiłby każdy szanujący się okręt wojenny. Widziałem nagranie z innego frachtowca, który ci nasi zdobyli, i chyba wiem, dlaczego nawet Ludowa Marynarka zdecydowała się ich dorwać… Ich postępowanie sugeruje, że mają zamiar trzymać się cywilizowanych zasad prowadzenia wojny. Przynajmniej w stosunku do cywilów.
    — Może… — mruknęła powątpiewająco.
    Trudno było mieć do niej pretensje, że po tym co przeszła, spodziewa się najgorszego, ale Sukowski był przekonany, że źle oceniła Casleta i Jourdaina.
    — Myślę… — zaczął i urwał, bo jego głos zagłuszyło wycie alarmu bojowego.

* * *

    — Mów, Shannon! — polecił w końcu Caslet, obserwując na ekranie rozwój wydarzeń.
    A rozwój ów był jednoznaczny i nieciekawy. Przypominający wieloryba frachtowiec leciał kursem zbieżnym z kursem Vaubona, a goniły go trzy mniejsze jednostki przywodzące na myśl barrakudy. Wszystkie jednostki znajdowały się w zasięgu radarów, albo raczej byłyby w nim, gdyby krążownik mógł je uaktywnić, nie zdradzając się przy tej okazji. Natomiast sygnatury napędów były wyraźnie widoczne, a projekcje kursów mogły oznaczać tylko jedno.
    — Jeszcze mo… — Shannon Foraker umilkła w pół słowa, dostrajając coś delikatnymi muśnięciami palców, po czym wyprostowała się.
    — To nasi milusińscy, skipper — oznajmiła. — Dwa nieco mniejsze od tego, który załatwiliśmy, jeden trochę większy… może naszej wielkości. Trudno to określić z takiej odległości bez użycia aktywnych sensorów, ale radary pasują. To oni, a ich manewry nie pozostawiają cienia wątpliwości, że to piraci. Jest tylko jeden drobiazg, sir… to frachtowiec zarejestrowany w Królestwie Manticore.
    — O, cholera! — jęknęła Allison tak cicho, że jedynie Caslet ją usłyszał.
    Sytuacja była paskudna — nie dość, że trzy do jednego, to jeszcze musieli sobie wybrać akurat taką ofiarę! Caslet spojrzał na podchodzącego Jourdaina. Miał równie poważną minę jak on sam, a gdy znalazł się tuż obok, spytał szeptem:
    — I co teraz?
    — Nie wiem — przyznał szczerze Caslet, obserwując daremnie próbujący uciekać frachtowiec.
    Piraci tworzyli półsferę z jego lewoburtowej ćwiartki rufowej, ale zbliżali się szybko — za dwanaście minut znajdą się w zasięgu rakiet, a frachtowiec po prostu nie mógł im uciec w żaden sposób.
    Caslet sprawdził kilka możliwości na ekranie taktycznym fotela i zmarszczył brwi. Przy utrzymaniu dotychczasowych kursów piraci przechwycą ofiarę mniej niż o milion kilometrów przed dziobem krążownika, czyli znacznie za blisko. Co gorsza, w związku z tym, jak zbiegały się ich kursy, i faktem, że będą musieli ostro wytracać prędkość, by móc dostać się na pokład frachtowca, będą poruszali się ledwie o kilkaset kilometrów na sekundę szybciej od Vaubona w chwili spotkania, co przedłuży czas walki i może jeszcze pogorszyć sytuację.
    — Oświetlili nas radarem? — spytał.
    — Nie, skipper. Koncentrują się na frachtowcu — poinformowała go z odcieniem pogardy w głosie Foraker. — Naturalnie muszą nas widzieć na odczytach grawitacyjnych, więc po prostu uznali, że nie ma po co bliżej się nam przyglądać. Skoro my ich mamy na pasywnych, to oni nas też, a ponieważ wyglądamy jak zwykły frachtowiec, nie interesują się nami. Mogą mieć nawet nadzieję, że ich jeszcze nie zauważyliśmy, i dlatego nie użyli radaru.
    Caslet pokiwał głową i skupił się na ekranie. Ten frachtowiec był jednostką wroga — nie okrętem stanowiącym jakiekolwiek zagrożenie, ale tym niemniej należał do przeciwnika. Zgodnie z rozkazami sam powinien go zaatakować. Jego przełożonym nawet w sennych koszmarach nie przyśniło się, że mógłby rozważać przyjście mu z pomocą. No, ale on sam jeszcze niedawno nie miał pojęcia, że natknie się na takich sadystycznych psychopatów jak ci. Chciał pomóc temu frachtowcowi — zwykła ludzka uczciwość to nakazywała — ale układ sił był zdecydowanie niekorzystny. Wiedząc, że piraci nie byli przyzwyczajeni do starcia z kimś, kto mógł odpowiedzieć ogniem, i że tak uzbrojenie, jak i wyposażenie jego okrętu były lepsze (co stanowiło miłą odmianę po spotkaniach z Królewską Marynarką), był przekonany, że poradzi sobie bez kłopotu z dwoma mniejszymi okrętami. Natomiast niepokoił go większy… oraz świadomość, że nawet jeśli wygra, to za zaatakowanie trzech przeciwników, któryś ze zwierzchników zażąda jego głowy. Problem polegał na tym, że po prostu nie mógł bezczynnie siedzieć i przyglądać się, jak ci maniacy mordują kolejną załogę!
    — Chcę ich zaatakować, towarzyszu komisarzu — powiedział, ledwie wierząc, że to zrobił.
    Na twarzy Jourdaina odmalował się szok, gdyż spokojny ton przeczył awanturniczej treści.
    — To piraci — dodał Caslet wyjaśniająco. — I zdadzą sobie sprawę, że nawet jeśli nas pokonają, to poważnie przy tym ucierpią. Jeśli zrobimy to oficjalnie, powinni uciec.
    — A jeśli nie uciekną?
    — To mogą wygrać, jeśli będziemy mieli pecha, ale i tak poniosą przy tym straty w praktyce wyłączające ich z dalszej walki i to na długo. A to oznacza, że nie będą stanowili zagrożenia dla dalszych działań towarzysza admirała Giscarda. Jeżeli nie włączymy się do walki, to zrobią z załogą tego statku to, co zrobili z załogą Erewhona.
    — Ależ to statek należący do Królestwa, a naszym celem jest właśnie niszczenie takich jednostek.
    — Cóż, w takim razie musimy przekonać piratów, że to nasz łup. — Caslet uśmiechnął się krzywo. — Będzie to co prawda niezły szok dla załogi frachtowca, kiedy najpierw ich „uratujemy”, a potem zabierzemy ich statek, ale jak porozmawiają z kapitanem Sukowskim, sądzę, że przyznają, że lepiej znaleźć się w naszej niewoli niż w łapach tamtych. A mamy wyraźny rozkaz zdobycia każdego napotkanego frachtowca należącego do Królestwa Manticore. No więc to właśnie zrobimy!
    — Jakoś wątpię, by ci, którzy wydali nam ten rozkaz, spodziewali się, że aby zdobyć jeden frachtowiec, będziemy wpierw atakowali trzy okręty pirackie — zauważył Jourdain.
    — A powinni to zaznaczyć w rozkazie, towarzyszu komisarzu. — Caslet uśmiechnął się szerzej, czując nagły przypływ adrenaliny. — Biorąc pod uwagę treść rozkazu, nie widzę innej możliwości. Sytuacja jest całkowicie jednoznaczna.
    — Powieszą nas obu, jeśli stracimy okręt, towarzyszu komandorze.
    — Jeśli stracimy okręt, to będzie to nasze najmniejsze zmartwienie, towarzyszu komisarzu. Natomiast jeśli nam się uda, sądzę, że towarzysz admirał Giscard i towarzyszka komisarz Pritchard nie zareagują źle na pewną oryginalność naszego działania. Sukces nadal jest najlepszym uzasadnieniem.
    — To czyste wariactwo! — zauważył spokojnie Jourdain, po czym wzruszył ramionami. — Cóż, przynajmniej będę wisiał w dobrym towarzystwie.
    — Dziękuję, towarzyszu komisarzu — powiedział cicho Caslet i dodał głośniej: — Zabierzmy się do tego z głową: Shannon, wystrzel boję EW i holuj ją jakieś sto tysięcy kilometrów za rufą. Niech udaje drugi lekki krążownik. Skoro śledzą nas tylko pasywnymi sensorami, mogą dać się przekonać, że drugi okręt był zasłonięty naszym ekranem, póki nie zmieniliśmy kursu.
    — Aye, aye, skipper.
    — Simon, bądź gotów dać pełną moc ekranu i wyznacz kurs na przechwycenie — polecił Caslet oficerowi astronawigacyjnemu. — A potem podaj mi czas i prędkość w chwili spotkania.
    — Aye, aye, skipper — porucznik Houghton pochylił się nad klawiaturą, wprowadzając lekką poprawkę kursu i znaczącą przyspieszenia, po czym zameldował: — Zakładając, że nie uciekną, przetniemy ich kurs za jedenaście minut osiem sekund w odległości siedmiuset tysięcy kilometrów od najbliższego bandyty, ze względną prędkością tysiąca pięciuset dziewięćdziesięciu sześciu kilometrów na sekundę.
    — Jak szybko znajdziemy się w skutecznym zasięgu rakiet, Shannon?
    — Za około osiem minut, skipper.
    — Dobra — zdecydował Warner Caslet. — Wykonać!

* * *

    — Zmiana statusu celu numer dwa!
    Komodor Jason Arner zesztywniał w fotelu, słysząc niespodziewane oświadczenie oficera taktycznego swego lekkiego krążownika.
    — Jaka zmiana? — warknął.
    — To… o, cholera! To nie jest frachtowiec! To cholerny lekki krążownik! Właśnie dał całą naprzód!
    — Krążownik? — zdumiał się Arner. — Czyj? Królewskiej Marynarki?
    — Nie sądzę. — Oficer taktyczny uruchomił aktywne sensory. — Na pewno nie., i na pewno nie tutejszy… i nie imperialny… cholera, pojęcia nie mam, kim są, ale lecą prosto na nas i… i za nim jest drugi!
    — Niech to szlag! — Arner spojrzał na ekran taktyczny fotela, czując pustkę w głowie.
    Pierwsze podejrzenie, że frachtowiec był przynętą, nie było trafne, bo krążownik nie należał do RMN. Skoro nie należał też do Konfederacji i do Imperium, nic nie miało sensu. No bo co? Nadziali się na konkurencję?! Nieczęsto, ale zdarzały się podobne sytuacje, natomiast obowiązywały w nich określone reguły i próba odebrania komuś pewnego łupu była sprzeczna ze wszystkimi. A na dodatek nic nie słyszeli o nowej grupie, która miałaby co najmniej dwa lekkie krążowniki, a to było już bardzo dziwne.
    — Skąd się wziął ten drugi? — spytał.
    — Nie wiem — przyznał uczciwie oficer taktyczny. — Jest jakieś sto tysięcy kilometrów za pierwszym i mógł być ukryty przez jego ekran i zagłuszanie. Jeśli tak, to ma doskonałe zagłuszacze, bo pierwszego miałem od pół godziny na grawitacyjnych sensorach i ani razu nie wykryły nic, co sugerowałoby drugi okręt. Jeżeli był to celowy manewr z ich strony, to mogli to tak rozegrać, że ujawnili się dopiero rozpoczynając atak.
    — Albo może to być boja radioelektroniczna, czyli kant — dodał Arner.
    — Może. Z tej odległości tego nie odkryjemy.
    — A kiedy będziesz miał pewność?
    — Może za sześć minut.
    — Czy wtedy nadał będziemy mogli uciec, jeśli się okaże, że to nie boja?
    — Z trudem i bez gwarancji powodzenia. — Oficer taktyczny pokręcił głową. — Jeśli dopiero wtedy ruszymy z pełnym przyspieszeniem, obierając najlepszy kurs ucieczkowy, zdołają zmusić nas do pojedynku rakietowego: będziemy w ich zasięgu około dwudziestu minut, to zależy, jakie oni mają maksymalne przyspieszenie. Natomiast nie będą w stanie dojść na tyle blisko, by znaleźć się w zasięgu dział.
    Arner chrząknął i potarł starannie ogolony podbródek. W przeciwieństwie do większości członków załogi pamiętał czasy, gdy eskadra była prawie regularną marynarką wojenną. Z tamtych dni pozostała mu dbałość o własny wygląd. Część kapitanów napadniętych frachtowców, widząc go, dochodziła do błędnego wniosku, że ma do czynienia z osobą cywilizowaną. Arner miał instynkt prawdziwego oficera i instynkt ten, teraz podpowiadał mu, by nie uciekał. Jeżeli to były okręty wojenne czy inni piraci, będzie musiał z nimi walczyć, ale miał trzy okręty przeciwko dwóm i to potężnie uzbrojone. Na pewno odniosą uszkodzenia, co wkurzy Warnecke’a i należało brać to pod uwagę, ale jeśli je zdobędzie, doda nowy krążownik, a może i dwa do floty admirała, co tego ostatniego powinno uszczęśliwić, jako że zamierza odbić Chalice.
    — Kontynuować pościg — polecił sternikowi i dodał pod adresem oficera taktycznego: — A ty pilnuj tego drugiego krążownika i mów, jak tylko będziesz miał pewność, co to naprawdę jest!

* * *

    — Nie uciekają, skipper — zameldowała Shannon.
    Caslet skinął głową, ignorując głos zdrowego rozsądku, gdyż wbrew temu, co powiedział Jourdainowi, to co robił było nadzwyczaj głupie. Podejrzewał, że Jourdain także to wie i z sobie tylko znanych powodów zgodził się wziąć udział w tym idiotyzmie z trzema przeciwnikami. Vaubon zostanie zmieniony w kupę złomu, nawet jeśli wygra, a jeśli przegra, to cała załoga zginie i to nie najprzyjemniejszą śmiercią. Patrząc na to z boku, nie było żadnej logiki w ryzykowaniu wszystkiego dla uratowania nieprzyjacielskiego statku, ale wiedział, że i tak to zrobi.
    Może dlatego, że był oficerem marynarki, a nadrzędnym obowiązkiem każdego oficera każdej marynarki wojennej jest obrona cywilów przed mordercami i gwałcicielami. Może było w tym też trochę chęci ulżenia Giscardowi, który w sumie był uczciwym człowiekiem i dobrym oficerem. A być może przeważyła zwariowana chęć ostatecznego sprzeciwienia się Komitetowi i temu, jak zeszmacił on Ludową Marynarkę. Może w ten sposób chciał im udowodnić, że nadal jest oficerem floty, w której honor coś znaczy, i nie wszystko da się osiągnąć strachem…
    Caslet nie wiedział do końca, co nim kierowało, i nie miało to dlań większego znaczenia poza tym, iż podobne motywy musiały kierować pozostałymi oficerami, a nawet Jourdainem. I tylko to było ważne, bo za takie przeżycie warto było umierać.

* * *

    — Drugiego krążownika nie ma! — oznajmił oficer taktyczny. — To boja, nie ma innego wyjaśnienia. Mam od niego silniejszy odczyt radaru niż od pierwszego, więc albo wzmacnia sygnał, albo jego oficer taktyczny ma w dupie to, jak dobry namiar uzyskam, i to jeszcze przed walką. Tylko samobójca pozwoliłby na jedno albo drugie, więc to nie może być krążownik.
    — Proszę, proszę — mruknął Arner, uśmiechając się złośliwie.
    Frachtowiec, który stał się mimowolnym sprawcą całej konfrontacji, nie zmienił ani kursu, ani przyspieszenia, ale jego własne okręty gwałtownie wytracały prędkość, nie zwracając zresztą na niego uwagi. Tę, wszyscy skupiali na niezidentyfikowanym krążowniku, który choć nie miał szans na zwycięstwo, to jednak był uzbrojony. A frachtowcem zajmą się później.
    — Myślę, że on może być z Ludowej Marynarki… — powiedział wolno oficer taktyczny.
    — A to jakim cudem? — zdumiał się Arner. — Skąd by się tu wziął? I po co?
    — Pojęcia nie mam, ale żadna inna flota praktycznie nie wchodzi w grę. A żaden pirat czy korsarz nie stawałby sam przeciwko trzem. No i mało kto marnuje miejsce na boje EW. Jego zachowanie wskazuje na głupotę, której może próbować tylko zawodowy oficer. Piraci za szybko uczą się zdrowego rozsądku i mają w nosie takie tam farmazony jak honor floty czy inne brednie.
    — No to mu zaraz pokażemy, że czas nabrać rozsądku — uśmiechnął się złowrogo Arner.

* * *

    — Za minutę znajdziemy się w zasięgu rakiet, skipper — poinformowała Foraker. — Oświetlają nas radarem i lidarem, ale wydaje mi się, że nie kupili drugiego krążownika, bo ignorują boję.
    — Rozumiem. — Caslet zablokował uprząż antyurazową fotela, kątem oka widząc, że reszta obsady mostka robi to samo.
    Prawdę mówiąc, nie miał zbyt dużych nadziei na oszukanie piratów, ale co mu szkodziło spróbować. Obserwował formację przeciwnika i w pewnym momencie uśmiechnął się drapieżnie. Zwarli szyk i zwolnili, zmieniając kurs, ale jeden z mniejszych okrętów wysforował się dobre pół miliona kilometrów przed pozostałe, co oznaczało, że znajdzie się w skutecznym zasięgu rakiet o sześć minut przed pozostałymi. Nadszedł czas wyrównać stosunek sił.
    — Shannon, skoncentruj ogień na pierwszym — polecił.

* * *

    Lekkie krążowniki Ludowej Marynarki klasy Conqueror, podobnie zresztą jak niszczyciele klasy Breslau, posiadały niezwykle silne uzbrojenie rakietowe. Były zaledwie o dwadzieścia tysięcy ton większe od krążowników RMN klasy Apollo, ale zamiast sześciu wyrzutni na każdej burcie miały dziewięć. W spotkaniu obu jednostek liniowych liczniejsza salwa Vaubona zostałaby wyrównana co do skuteczności przewagą jakościową rakiet Królewskiej Marynarki, jej lepszą obroną przeciwrakietową i zagłuszaniem. Natomiast teraz to jego rakiety były lepsze od pirackich, a Caslet i Shannon Foraker spędzili niejedną godzinę na obmyślaniu, jak ich najlepiej użyć przeciwko okrętom Royal Manticoran Navy.
    Vaubon leciał na spotkanie przeciwników, obracając się wokół własnej osi niczym derwisz — pozornie wyglądało to na próbę jak najskuteczniejszego wykorzystania ekranów i taki też był wniosek piratów. W rzeczywistości chodziło o coś innego, co odkryli, gdy Shannon otworzyła ogień. Dziewięć rakiet opuściło lewoburtowe wyrzutnie, ale ich silniki nie włączyły się, toteż leciały wyłącznie z prędkością nadaną im przez wyrzutnie. W następnej chwili kolejnych dziewięć opuściło prawoburtowe wyrzutnie ledwie okręt zwrócił się tą burtą do przeciwnika. Był to skomplikowany manewr, ale Foraker opanowała go do perfekcji i starannie zaprogramowała napędy pierwszych dziewięciu rakiet. Uruchomiły się dokładnie w wyznaczonym momencie i salwa złożona z osiemnastu pocisków pomknęła ku celowi.
    Piracki niszczyciel nie spodziewał się podobnej lawiny ognia — nie miał ani dość antyrakiet czy sprzężonych działek laserowych, ani czasu, by je wszystkie zniszczyć, i pięć rakiet przedostało się w jego pobliże, każda lecąc innym kursem. Impulsowe głowice laserowe eksplodowały prawie równocześnie i na nic zdała się rozpaczliwa próba ustawienia się ekranem do zagrożenia. Wiązki spolaryzowanego światła i promieni Roentgena przebiły osłony burtowe, rozdarły kadłub pozbawiony śladów pancerza. Z rozprutego okrętu wyleciał obłok krystalizującego się natychmiast powietrza i chmura śmieci. Oczy komandora Warnera Casleta rozbłysły.

* * *

    — Bliżej, do cholery! — ryknął Arner, zastanawiając się równocześnie, jakim cudem lekki krążownik dysponował taką siłą ognia.
    Kiedy ekran taktyczny podał mu odpowiedź, walnął wściekle pięścią w poręcz fotela i zaklął, aż echo poniosło. Mógł się kręcić jak gówno w przeręblu, ale nic mu to nie pomoże, kiedy znajdzie się w zasięgu dział!

* * *

    Kolejne salwy burtowe Vaubona leciały już ku uszkodzonemu przeciwnikowi, podczas gdy obrona antyrakietowa krążownika rozprawiała się z jego rakietami. Marynarka Konfederacji posiadała przestarzałe okręty i uzbrojenie, a rząd Chalice, zamawiając okręty, kierował się obowiązującymi w niej standardami. Chodziło o to, by okręty rewolucyjnej eskadry były lepsze — i były, ale w stosunku do przestarzałych modeli. Piracki niszczyciel posiadał silne uzbrojenie artyleryjskie, ale główny nacisk położono na działa, toteż na burcie miał zaledwie po cztery wyrzutnie rakiet. Równie mizernie prezentowało się jego uzbrojenie obronne, toteż z drugiej salwy Vaubona przedarły się następne rakiety, demolując kolejne części kadłuba i niszcząc węzły napędu. Jego ekran zamigotał, gdy okręt gorączkowo zmieniał kurs, wracając ku swym towarzyszom. Jego ślad torowy znaczyły coraz to większe szczątki i resztki blach poszycia.
    Niszczyciel zawrócił zbyt późno — tego Caslet był pewien. Bowiem nim dojdzie do starcia z pozostałymi okrętami pirackimi, jego już albo nie będzie, albo też nie zdoła wziąć w nim udziału z powodu doznanych uszkodzeń.
    — Za trzy minuty znajdziemy się w zasięgu skutecznego ognia pozostałych, skipper — ostrzegła go Shannon, odpalając kolejną salwę.
    Tym razem rakiety trafiły w coś ważnego, gdyż ekran niszczyciela stracił połowę mocy, a rufowy pierścień napędu został automatycznie wyłączony. Przeciwnik odpowiedział zresztą tylko dwoma rakietami i Caslet wyszczerzył zęby. Jeszcze dwie salwy i będzie czas zająć się daniem głównym!
    Spojrzał na ekran taktyczny, sprawdzając, co robi frachtowiec i kiwnął z aprobatą głową, widząc jego poczynania. Jego kapitan nie mógł wiedzieć, co się dzieje. Z jego punktu widzenia Vaubon mógł być kolejnym okrętem pirackim próbującym odebrać tamtym łup, toteż wybrał najrozsądniejsze możliwe posunięcie. Ponieważ znajdował się w zasięgu rakiet wszystkich napastników i nie mógł przewidzieć, czy któremuś nie przyjdzie ochota posłać mu jeden czy dwa pociski, zmienił kurs o dziewięćdziesiąt stopni i obrócił statek na burtę, ustawiając się dennym ekranem do piratów.
    Co prawda w ten sposób gwałtownie zmniejszał odległość od prześladowców i za kilka minut znajdzie się w zasięgu ich dział, ale było to jedyne logiczne posunięcie. I dlatego Casletowi było go tym bardziej żal. Niezależnie bowiem od tego, kto zwycięży, statek i załoga i tak padną łupem zwycięzcy. Swoistą ciekawostką było, na którego stawiał…

* * *

    — Jest w zasięgu! — krzyknął oficer taktyczny i odpalił pierwszą salwę.
    Arner obserwował swoje rakiety lecące ku przeciwnikowi blady z wściekłości. Jeden z jego okrętów był już praktycznie wrakiem, a ogień wroga był zatrważająco celny. Jedyną pociechę stanowiła świadomość, że dysponuje dwudziestoma wyrzutniami przeciwko osiemnastu i że lekki krążownik o tak silnym uzbrojeniu rakietowym nie może mieć zbyt wiele dział…

* * *

    Caslet obserwował, jak obrona antyrakietowa masakruje nadlatujące rakiety, ale nie miał złudzeń: co któraś zdoła się przez nią przedrzeć, było to tylko kwestią czasu. Na pierwsze trafienie nie musiał zbyt długo czekać — promień lasera przebił się przez prawoburtową osłonę i lekko opancerzony kadłub, niszcząc działo laserowe. Wyrzutnie pozostały jednak nienaruszone i wypluwały rakiety z maksymalną szybkością.
    A Shannon bez rozkazu przeniosła ogień na piracki krążownik. I postąpiła bardzo słusznie, gdyż dalsze ostrzeliwanie pierwszego celu byłoby marnowaniem amunicji. Ostatnia salwa pozbawiła go bowiem całej lewoburtowej osłony i wywołała silną eksplozję na pokładzie. Nie był to reaktor, bo okręt nie przestał istnieć, lecz stracił kawał kadłuba tuż przed rufowym pierścieniem napędu. Okręt zawirował jak zwariowany bąk napędzany jedynie przednim pierścieniem, nim zadziałał autowyłącznik — i Caslet skrzywił się boleśnie. Jeśli kompensator bezwładnościowy został uszkodzony lub zniszczony, to gwałtowne przyspieszenie rozsmarowało wszystkich, którzy jeszcze żyli, po ścianach.
    A w następnej chwili miał już poważniejsze zmartwienia niż martwi piraci, gdyż okrętem wstrząsnęły kolejno cztery trafienia. Główne stanowisko sensorów grawitacyjnych przestało istnieć, podobnie jak wyrzutnie siódma i ósma. Trzeci magazyn artyleryjski został wyłączony z akcji z uwagi na zniszczenie podajnika, a z dziobowego pierścienia napędu zniknęły trzy węzły. Zaledwie parę sekund później jego osłonę przebiło pierwsze trafienie działa laserowego…
    Jego własne lasery dziurawiły burtę pirackiego krążownika, którego ekran tracił gwałtownie moc, a…
    — Jezus, Maria! — głos Shannon Foraker nigdy specjalnie nie grzeszącej religijnością przebił się przez wycie alarmów uszkodzeniowych.
    Caslet spojrzał na nią zaskoczony i idąc za jej wzrokiem, przeniósł spojrzenie na główny ekran taktyczny. I zamarł z opuszczoną dolną szczęką. Przed sekundą walczył desperacko z dwoma przeciwnikami. W tej chwili tych przeciwników już nie było. Kiedy piraci zbliżyli się na trzysta tysięcy kilometrów do frachtowca, ten niespodziewanie obrócił się burtą do nich i osiem promieni ciężkich graserów uderzyło w oba okręty niczym zemsta niebios. Niszczyciel przestał istnieć, zmieniony w minisupernową, krążownik zaś stracił jedną trzecią kadłuba, licząc od rufy. Trzy działa laserowe Vaubona dołączyły do tego dzieła zniszczenia, wyrywając dziury w kadłubie, ale był to już zbędny wysiłek, gdyż to, co zostało z pirackiego krążownika, było już tylko płonącym w wielu miejscach wrakiem.
    — Jesteśmy wywoływani, skipper — rozległ się drżący głos porucznika Duttona.
    Caslet spojrzał na niego, niezdolny wykrztusić słowa, przeniósł wzrok na ekran taktyczny i przełknął ślinę. Zza „frachtowca” wyłonił się bowiem tuzin kutrów rakietowych i wszystkie wzięły na cel jego okręt.
    — Głośnik! — wykrztusił.
    — Nieznany krążownik, tu kapitan Honor Harrington dowodząca krążownikiem pomocniczym Jej Królewskiej Mości Wayfarer — rozległ się cichy sopran. — Doceniam waszą pomoc i chciałabym móc zaoferować wam godną waszej odwagi nagrodę, ale obawiam się, że muszę poprosić o poddanie okrętu.

ROZDZIAŁ XXVII

    Honor z mieszanymi uczuciami obserwowała cumowanie pinasy, stojąc na galerii pokładu hangarowego. Dwie godziny straciła, by wciągnąć piratów w zasadzkę, i choć fakt, iż było ich trzech, stanowił pewien problem, sądziła, że poradzi sobie z nimi. Kłopoty zaczęłyby się tylko w sytuacji, w której nie wszystkie okręty pirackie leciałyby razem, bo wówczas najdalszy miałby szansę poważnie uszkodzić Wayfarera, nim załatwiłyby go kutry. A potem pojawił się ten zwariowany lekki krążownik, w dodatku należący do Ludowej Republiki i zabrał się za ratowanie Wayfarera! Taki pomysł nie wpadłby do głowy nikomu, mimo iż scenariusze symulowanych ćwiczeń często wykraczały poza to, co określa się zwykle jako „oryginalne pomysły”. Czuła się winna i nieuczciwa, pozwalając mu wpierw solidnie oberwać, a potem wciągając w pułapkę. Jeśli pierwsze raporty Susan Hibson i Scotty’ego były dokładne, to zginęło ponad pięćdziesięciu ludzi z załogi krążownika. A w nagrodę stracili okręt. Było to okrutne i niesprawiedliwe.
    Ale nie miała wyjścia. Już sama obecność okrętu Ludowej Marynarki na obszarze Konfederacji wymagała zbadania, a poza tym był to okręt nieprzyjacielski i nic nie mogło tego zmienić. Mogła jedynie dopilnować, by ranni uzyskali jak najlepszą pomoc, i dlatego w pierwszej pinasie oprócz Marines poleciała Angela Ryder z obu zastępcami i tuzinem sanitariuszy.
    Teraz obserwowała, jak najciężej rannych transportowano na pokład, co trwało zaskakująco długo — straty, musiały być znacznie większe, niż sądziła. W końcu w korytarzu pojawiła się grupa, której nie towarzyszyli sanitariusze, i Honor wyprostowała się odruchowo. Na jej czele znajdował się mężczyzna w skafandrze próżniowym z dystynkcjami komandora.
    — Kapitanie — powitała go cicho, ledwie stanął na pokładzie.
    Ciemnowłosy, żylasty oficer spojrzał na nią wzrokiem, w którym nadal krył się szok, i po sekundzie zasalutował z bolesną starannością.
    — Warner Caslet, komandor Ludowej Marynarki, dowódca lekkiego krążownika Vaubon — przedstawił się mechanicznie, odchrząknął i dodał chrapliwie: — Ludowy komisarz Jourdain, komandor porucznik MacMurtree, mój pierwszy oficer, i komandor porucznik Foraker, oficer taktyczny.
    Honor skinęła głową każdemu z nich i wyciągnęła rękę do Casleta. Przyglądał się jej dłoni przez kilka sekund, po czym wyprostował ramiona i uścisnął ją.
    — Komandorze — powiedziała tym samym cichym głosem, podczas gdy Nimitz siedział niczym posąg na jej ramieniu. — Przykro mi, że musiałam tak postąpić. Wykazał pan odwagę i współczucie, ratując z opresji wrogą jednostkę, a to, że nie wiedział pan, iż jest uzbrojona, jedynie powiększa mój podziw dla pana. Jestem przekonana, że pokonałby pan wszystkich piratów, i niezmiernie żałuję, że odwdzięczyłam się, biorąc do niewoli pana i pański okręt. Zasługuje pan na inne podziękowanie i chciałabym móc je wyrazić, a mogę jedynie podziękować panu w imieniu własnym i Królowej.
    Caslet skrzywił się cierpko, lecz ukłonił nienagannie. Zresztą nic innego mu nie pozostało. Dzięki Nimitzowi Honor czuła jego głęboki żal z powodu utraty okrętu i złość na cały wszechświat bardziej niż na nią za wykręcenie mu tak złośliwego dowcipu. Pod tymi uczuciami krył się również strach, który w pierwszej chwili ją zaskoczył. Dopiero potem zrozumiała, że nie boi się tego, co ona mogła zrobić z nim i załogą, ale tego, co może i zrobi z nimi i ich rodzinami ich własny rząd. Podjął wyjątkowo honorową decyzję, za którą miał zapłacić naprawdę drogo i bolało ją to.
    Caslet przez moment przyglądał się jej, nim wziął głęboki oddech i powiedział:
    — Dziękuję pani za szybką pomoc medyczną, kapitan Harrington. Moi ludzie…
    — Są i pozostaną pod troskliwą opieką, komandorze — dokończyła. — Ma pan na to moje słowo.
    — Dziękuję — powtórzył i odchrząknął. — Nie wiem, czy już pani powiedziano, ale mamy na pokładzie dwoje obywateli Królestwa Manticore. Uratowaliśmy ich, zdobywając inny okręt piracki, na którym przeżyli naprawdę ciężkie chwile.
    Honor uniosła brwi i w ostatniej chwili ugryzła się w język — Caslet i jego oficerowie potrzebowali czasu na dojście do siebie i choć było sporo racji w twierdzeniu speców od wywiadu, że od zszokowanego przeciwnika można dowiedzieć się znacznie więcej niż od spokojnego, nie miała zamiaru tego wykorzystać. Wojna między Królestwem a Ludową Republiką i tak była wystarczająco brutalna, a im należał się szacunek, który wywalczyli własnym postępowaniem. I zamierzała tak właśnie ich traktować.
    — Mój pierwszy oficer, komandor Cardones — powiedziała spokojnie, przywołując go równocześnie gestem — zaprowadzi was do kabin. Rzeczy osobiste otrzymacie, jak tylko znajdą się na pokładzie, a porozmawiamy przy obiedzie.
    — Moi ludzie… — zaczął Caslet i urwał, zdając sobie sprawę, że to już nie byli jego ludzie, lecz jeńcy wojenni, za których odpowiedzialna była Honor Harrington, a nie on.
    Przynajmniej przekonał się, że trafili w ręce honorowego przeciwnika… Skinął głową i bez słowa ruszył za Cardonesem. W ślad za nim podążyli jego oficerowie, a orszak zamykało dwóch Marines z bronią gotową do strzału.
    Honor ze smutnym uśmiechem obserwowała, jak odchodzą.

* * *

    — Co zrobimy z Vaubonem? — spytał Cardones.
    Oboje z Honor stali na mostku, przyglądając się obrazowi ukazywanemu przez ekran taktyczny i zastanawiając się, co też z tego całego zamieszania mogły wywnioskować władze systemu Schiller, jako że nawet silesiańskie sensory musiały zarejestrować krótkie acz zacięte starcie… Jak dotąd nikt o nic nie pytał, co mogło oznaczać zarówno, że gubernator działa w porozumieniu z okolicznymi piratami, jak i że zachowuje daleko posuniętą ostrożność. W tym przypadku wysoce rozsądną, zwłaszcza jeśli dysponował dobrymi odczytami użytej broni, gdyż zgodnie z danymi wywiadu największą jednostką floty systemowej była korweta. Trudno byłoby się dziwić niechęci jej kapitana do wykazywania natręctwa w stosunku do jednostki dysponującej uzbrojeniem okrętu liniowego.
    — Nie wiem — przyznała Honor.
    Nimitz miauknął cicho z oparcia jej fotela, toteż odruchowo go pogłaskała, nie odrywając oczu od ekranu. Caslet postąpił zgodnie z międzyplanetarnymi zasadami obowiązującymi przy poddaniu okrętu. Kapitan, jeśli miał taką możliwość, powinien ewakuować załogę, używając pinas, kutrów i kapsuł pokładowych, po czym odpalić ładunki przygotowane i rozmieszczone na okręcie z myślą o takiej właśnie ewentualności. Jeżeli jednak znalazł się w sytuacji beznadziejnej, zasady te mogły ulec zmianie w zależności od okoliczności. Wszystkie floty zgadzały się co do tego, że ważniejsze było uratowanie ludzi niż walka do beznadziejnego końca. Z załogi okrętu ostrzelanego z niewielkiej odległości mało kto pozostawał przy życiu, a z ich śmierci nikt nie miał żadnego pożytku. Dlatego też w zamian za możliwość ewakuowania ludzi i zapewnianie im opieki medycznej okręt nie zostawał zniszczony, lecz stawał się łupem zwycięzcy.
    Naturalnie obowiązkiem załogi było dokładne wyczyszczenie pamięci i banków danych pokładowego systemu komputerowego oraz zniszczenie tajnego wyposażenia i uzbrojenia, zanim na pokładzie znajdzie się grupa abordażowa, i Caslet tak właśnie zrobił. Mimo to, z zasady, wywiad floty i tak badał dokładnie każdą zdobytą jednostkę, a natychmiast po opuszczeniu jej przez załogę przetrząsały ją sumiennie specjalnie przeszkolone grupy, poszukujące wszelkich drukowanych dokumentów i innych przeoczonych przez załogę informacji. Rewizja właśnie trwała, choć Honor nie łudziła się, iż odkryje coś interesującego. Poza tym w ostatnich latach RMN zdobyła tyle nieprzyjacielskich okrętów, że doskonale poznała osiągnięcia techniczne Ludowej Marynarki. Honor nie spodziewała się więc żadnych rewelacyjnych odkryć, za to musiała zdecydować, co zrobić z pryzem i jego załogą.
    — Najważniejszą sprawą jest utrzymanie w tajemnicy przed Ludową Republiką faktu jego zdobycia — myślała na głos. Obok niej stał Cardones. — Wielkość strat w systemie Posnan najprawdopodobniej wyjaśnia powody jego obecności, ale jeśli zjawił się, by zwalczać nasze statki handlowe, to nie sam. Dlatego musimy dopilnować, by nasi dowiedzieli się o tym, zanim przeciwnik się zorientuje.
    — Logiczne — zgodził się Rafe. — Tylko co z poinformowaniem Ludowej Marynarki, ma’am?
    — Ano właśnie — westchnęła Honor.
    Zgodnie z międzyplanetarną konwencją zwaną Konwencją Denebską strony walczące zobowiązane były informować się nawzajem o zabitych i wziętych do niewoli za pośrednictwem jakiejś trzeciej strony; najczęściej była to Liga Solarna jako mocarstwo najrzadziej biorące udział w walkach. Ludowa Republika z zasady nie przywiązywała do tego dużej wagi, toteż informacje napływały z opóźnieniem, ale Gwiezdne Królestwo starało się przekazywać takie wiadomości szybko i sprawnie. A jeżeli przekaże informacje o wzięciu do niewoli Casleta i reszty, będzie to równoznaczne z powiedzeniem im o zdobyciu krążownika.
    — Możemy trochę poczekać — zdecydowała. — Mamy obowiązek poinformować ich rząd w „rozsądnym terminie”, a nie „najszybciej jak to będzie możliwe”. Biorąc pod uwagę wymogi zachowania bezpieczeństwa naszej misji, mam zamiar potraktować dosłownie tę zasadę.
    Cardones przytaknął bez słowa, a Honor wróciła do studiowania ekranu taktycznego. Dopiero po kilku minutach odezwała się ponownie.
    — Jest zdolny do lotów w nadprzestrzeni, więc obsadzimy go załogą pryzową… porucznik Reynolds, jak sądzę, może objąć dowództwo… i wyślemy via Gregor do domu. Po drodze może przekazać wiadomość bazom imperialnej marynarki w Sachsen i New Berlin. Uważam, że tę informację herzog Rabenstrange powinien otrzymać jak najszybciej, i dlatego poproszę naszego ambasadora w Sachsen, by poinformował jak najprędzej ambasadę Imperium. My zostawimy rozkazy dla reszty grupy u tutejszego attache wojskowego. To będzie chyba najszybszy sposób zawiadomienia wszystkich bez ujawniania się.
    — Rozumiem, ma’am. A jeńcy?
    — Nie mamy dość stosownych pomieszczeń, by móc ich wszystkich bezpiecznie trzymać na pokładzie — odparła, pocierając czubek nosa — poza tym chciałabym jak najszybciej przekazać ich rannych do normalnego szpitala. Jesteśmy im to winni… cała sekcja medyczna Vaubona jest nienaruszona, system podtrzymywania życia jest w dobrym stanie, więc możemy wysłać na jego pokładzie rannych i załogę, ale bez oficerów. Polecę Reynoldsowi poprosić Imperialną Marynarkę, by w Sachsen zabrała rannych z okrętu.
    Cardones ponownie skinął głową — to także było logiczne, a pozbawiona oficerów załoga była zawsze mniej skłonna do buntu czy — w tym przypadku — do próby odbicia okrętu.
    — Poproszę major Hibson, by wyznaczyła odpowiednio liczny oddział wartowniczy — zaoferował. — No to Ludową Marynarkę mamy załatwioną, a co z piratami?
    — Standardowa procedura — odparła Honor. Istniało co prawda pewne ryzyko, bo choć przeżyło ich naprawdę niewielu, na pewno wszyscy będą gadać, bo z dwóch niszczycieli nie ocalał nikt, a cała obsada mostka krążownika zginęła. Pozostali wiedzieli tylko, że walczą z lekkim krążownikiem. Wątpliwe było, by wiedzieli czyim i jak się zakończyła dla niego walka. A od tej pory nie będą mieli okazji dowiedzieć się prawdy, więc…
    — Dobrze byłoby poprzechwalać się przy nich, jak głupio wpadli w naszą zasadzkę — dodała.
    — Dopilnuję tego, ma’am — obiecał Rafe i poszedł wydać niezbędne rozkazy.
    Honor zaś pozostała na miejscu wpatrzona w ekran taktyczny, nadal poszukując odpowiedzi na parę pytań.
    To, że piraci operowali w trójkę, było przykrym zaskoczeniem, podobnie jak ich silne uzbrojenie.
    Frachtowce nie posiadały uzbrojenia pokładowego, toteż nie trzeba było przesadnie uzbrajać jednostek pirackich, by te skutecznie je zdobywały. Te zaś trzy okręty posiadały uzbrojenie odpowiadające, a w niektórych przypadkach przewyższające standardowe uzbrojenie niszczycieli, co przy ich wielkości musiało poważnie zredukować możliwości pokładowych systemów podtrzymywania życia, a więc uniemożliwiało zabieranie odpowiednio licznych załóg pryzowych.
    Na pokładzie pierwszego przeciwnika Vaubona nie przeżył nikt. A pięćdziesiąt jeden sekund przyspieszenia ponad czterysta g przy zniszczonym kompensatorze bezwładnościowym sprawiło, że nikt nie zdążył choćby spróbować grzebać przy komputerach, które na szczęście nie ucierpiały. Co prawda trzy kutry straciły pięć godzin na dogonienie i przyholowanie wraku, ale ludzie Harolda Tschu i Jennifer Hughes mieli za to do dyspozycji działający sprzęt z pełnymi zawartościami pamięci i banków danych.
    Pozostało jedynie mieć nadzieję, że szybko zaczną uzyskiwać potrzebną odpowiedź.

* * *

    Warner Caslet pamiętał, by trzymać się prosto, gdy szedł za porucznikiem Marines. Nie było to łatwe, bo trząsł się z wściekłości na własną głupotę. Stracił okręt, czyli popełnił największy grzech, jaki mógł popełnić kapitan, i to — jak się okazało — niepotrzebnie.
    Zacisnął zęby, aż go szczęki rozbolały — świadomość, że postąpił słusznie i honorowo, nie pomagała mu w niczym. Podobnie jak i to, że nie miał pojęcia o wysłaniu tu statków-pułapek przez Królewską Marynarkę. Miał wszelkie podstawy, by wierzyć w to, co widzi, czyli to, że Wayfarer jest zwykłym frachtowcem potrzebującym pomocy. I nawet teraz był przekonany, że podjął słuszną decyzję. Ale uważał się też za godnego pogardy durnia.
    No i nic nie było w stanie uchronić go przed konsekwencjami, a jedynym pocieszeniem była świadomość, że nie nastąpią one szybko. Ludowa Republika bowiem odmawiała wymiany jeńców w czasie trwania działań wojennych, co było możliwe, ponieważ istniały wcześniej precedensy. Władze Ludowej Republiki miały ku temu dwa konkretne powody — po pierwsze, populacja Gwiezdnego Królestwa była znacznie mniej liczna, a po drugie, każdej flocie potrzebny był wyszkolony personel, a im wyżej technicznie stała — tym bardziej. A Royal Manticoran Navy przewyższała pod względem rozwoju technicznego Ludową Marynarkę. Nie wspominając już o tym drobiazgu, że w dotychczasowych walkach RMN wzięła ze dwadzieścia razy tyle jeńców, co sama straciła.
    Warnera Casleta nie cieszyła perspektywa spędzenia kilku najbliższych lat w obozie jenieckim, mimo że Królewska Marynarka ponoć traktowała jeńców znacznie lepiej niż jego własna. Natomiast zdrowsze dlań byłoby pozostać jeńcem na stałe, bo ledwie wróci do Ludowej Republiki, rozstrzelają go za głupotę.
    Mógł naturalnie poprosić o azyl, ale jakoś nie potrafił się na to zdobyć. Wiedział, że wielu oficerów tak postąpiło — jak choćby Alfredo Yu, który był obecnie admirałem w Marynarce Graysona. Każdy z nich byłby trupem, gdyby kiedykolwiek wpadł w ręce Ludowej Marynarki, a raczej UB, ale nie to go powstrzymywało. Mimo debilizmu Komitetu i bezpieki, panoszenia się komisarzy, błędów i mankamentów obecnej władzy przysięgał wiernie służyć Republice, zostając mianowany na pierwszy stopień oficerski, i po prostu nie mógł złamać tej przysięgi. Tak jak nie mógł pozwolić, by ta banda zboczeńców mordowała i gwałciła załogi frachtowców. Był zaskoczony, gdy sobie to uświadomił, tym niemniej tak właśnie wyglądała prawda. I to mimo świadomości, że powrót oznacza śmierć z rąk rodaków.
    Porucznik stanął przed drzwiami pilnowanymi przez wartownika w zielonym uniformie, na pewno nie należącym do żadnej formacji zbrojnej Królestwa Manticore, i powiedział:
    — Komandor Caslet do kapitan Harrington.
    Wartownik kiwnął głową, zameldował przybycie obu przez interkom i odsunął się, gdy drzwi zaczęły się otwierać. Marine także ustąpił Casletowi z drogi i skłonił się lekko z szacunkiem. Caslet odpowiedział skinieniem głowy, przestąpił próg i zamarł.
    W kabinie stał długi stół przykryty śnieżnobiałym obrusem, zastawiony porcelaną i kryształami, a powietrze wypełniał delikatny aromat dobrze przyrządzonych potraw. Denis Jourdain, Allison MacMurtree, Shannon Foraker, Harold Sukowski i pół tuzina oficerów RMN, w tym komandor Cardones i porucznik dowodzący pinasami, już za nim zasiadali. Pod ścianą stał drugi zielono umundurowany strażnik, a trzeci — blondyn o uważnych szarych oczach — towarzyszył kapitan Harrington, która zbliżała się ku drzwiom.
    Caslet obserwował ją uważnie, jako że przy pierwszym spotkaniu był zbyt zszokowany, by wyrobić sobie o niej sensowną opinię. Było to zrozumiałe, tym niemniej irytowało go, dlatego też postanowił przy pierwszej okazji to nadrobić. A pierwsza okazja właśnie się nadarzyła. Biorąc pod uwagę reputację, jaką się cieszyła, powinna mieć ze trzy metry wzrostu, ziać ogniem i być jasnowidzem. Była jednym z postrachów Ludowej Marynarki, podobnie jak admirał Kuzak czy admirał White Haven, i Caslet nadal nie bardzo rozumiał, co robi na obszarze Konfederacji, dowodząc Q-shipem. Powinien być wdzięczny, że Royal Manticoran Navy w ten sposób marnuje jej talenty, ale jakoś chwilowo nie mógł.
    Była wysoka i poruszała się jak tancerka, a włosy splecione w upięty pod białym beretem warkocz były znacznie dłuższe niż na zdjęciu — jedynym, jakie znajdowało się w jej dossier. Natomiast jej migdałowe oczy w rzeczywistości wyglądały zupełnie inaczej… wiedział, że jedno jest sztuczne i że w Królestwie produkuje się doskonałe protezy, ale zaskoczyło go, że z tak bliska nie potrafi rozpoznać które. Wiedział też, że Honor doskonale walczy wręcz, i spodziewał się, że będzie masywniejsza czy bardziej umięśniona… nie potrafił znaleźć właściwego określenia, ale wiedział, że taka nie była. Miała siłę, czego dowodził uścisk jej szczupłych palców, ale była smukła i zgrabna, a nie masywna i ciężka. Podając mu dłoń, uśmiechnęła się nieco krzywo — lewa część jej twarzy poruszała się ułamek sekundy wolniej od prawej. Czyżby to były właśnie pozostałości obrażeń odniesionych na Graysonie?
    — Komandorze Caslet — powitała go. — Czy też może towarzyszu komandorze Caslet?
    — Jak pani woli, kapitan Harrington — odparł.
    Nie chcąc się pomylić, nie zaryzykował przywołania żadnego z jej licznych tytułów.
    — Wolę tradycyjne formy grzecznościowe. Proszę do nas dołączyć — zdecydowała i poprowadziła go do krzesła stojącego po przeciwnej stronie swojego.
    Poczekała, aż usiądzie, nim sama zajęła miejsce. Naprzeciwko siebie miał treecata siedzącego na wysokim stołku i kolejny raz przeżył zaskoczenie, widząc inteligencję błyszczącą w jego jasnozielonych ślepiach. Jedno spojrzenie wystarczyło, by zrozumiał, że wszystkie analizy wywiadu uznające go za wytresowane zwierzę nadają się do wyrzucenia, że nikt w Ludowej Republice tak naprawdę nie ma pojęcia o treecatach, analitycy zaś opierają się jedynie na plotkach.
    Steward nalał mu wina, a Harrington przyjrzała się mu badawczo, nim się odezwała.
    — Powiedziałam to już komisarzowi Jourdainowi i komandorom MacMurtree i Foraker, ale jeszcze raz chciałam panu podziękować za to, co próbował pan zrobić. Oboje jesteśmy oficerami floty i wie pan, że muszę spełnić swój obowiązek, ale głęboko żałuję, że tym razem na tym to polegało. Żal mi także pańskich zabitych i rannych, ale nie mogłam przystąpić wcześniej do akcji. Musiałam poczekać, aż piraci znajdą się w skutecznym zasięgu moich dział, bo jedynie w ten sposób zyskiwałam pewność, że walka nie będzie trwała długo… a przy okazji że pański okręt nie zdoła mi uciec. Wiem, że gdybym otworzyła ogień z maksymalnego zasięgu, część pańskich ludzi by przeżyła, i szczerze żałuję, że nie mogłam tak postąpić.
    Caslet kiwnął głową, nie mając chwilowo zaufania do swego głosu i nie chcąc zbyt otwarcie odpowiadać przy Jourdainie. Jego szacunek dla Harrington wzrósł, a Jourdain był co prawda w takich samych kłopotach jak on, ale komisarz to komisarz, a ten akurat miał równie nieustępliwe podejście do swych obowiązków jak on sam. Być może zresztą to właśnie był powód, dla którego tak dobrze im się współpracowało…
    — Chciałabym także podziękować za uratowanie i troskliwą opiekę, jaką otoczył pan kapitana Sukowskiego i komandor Hurlman — dodała Harrington. — Doktor Jankowską odesłałam wraz z pańską załogą, by zapewnić rannym opiekę, ale nasz chirurg zapewnił mnie, że zrobiła dla Hurlman wszystko, co było możliwe, i za to także dziękuję. Wiem, co podobni sadyści potrafią zrobić z jeńcami, i dlatego tym bardziej doceniam to, co pan zrobił.
    Caslet ponownie skinął głową, Honor zaś uniosła kielich i przez kilka sekund wpatrywała się w jego zawartość. Potem uniosła wzrok i spojrzała na twarz „gościa”.
    — Mam zamiar poinformować władze Republiki o waszym losie, ale bezpieczeństwo zadania, które wykonuję, wymaga pewnej zwłoki. Chwilowo pan i pańscy oficerowie pozostaniecie tu, na pokładzie mojego okrętu, i zapewniam, że będziecie traktowani z szacunkiem należnym waszej postawie i oficerskim stopniom. Nie będziecie także zmuszani do ujawniania żadnych informacji, nazwijmy to, delikatnej natury. Naturalnie jeżeli komuś z was coś się wymsknie, to już inna sprawa, ale uważam, że przesłuchiwanie więźniów jest sprawą wywiadu, nie moją, i w istniejących warunkach nie zamierzam go wyręczać.
    — Dziękuję, kapitan Harrington. — Caslet uznał, że dalsze milczenie byłoby nieuprzejmością.
    — Miałam okazję zapoznać się z relacją kapitana Sukowskiego z jego pobytu na pańskim okręcie — podjęła po chwili Harrington. — Zdaję sobie sprawę, że nie omawiał pan z nim czy też przy nim kwestii natury operacyjnej, ale łącząc to, co mu pan powiedział, z informacjami „uzyskanymi” z komputerów pirackiej jednostki, sądzę, że wiem, co robił pan w systemie Schiller i dlaczego pospieszył nam pan z pomocą.
    W jej oczach błysnęło coś stalowego i Caslet stwierdził z ulgą, że to nie on jest powodem owego, wywołanego furią, błysku.
    — Sądzę też, że nadszedł czas, by zająć się ostatecznie typkiem o nazwisku Warnecke. Dzięki panu powinniśmy być w stanie to zrobić — jej głos pozostał spokojny, ale słychać było w nim gniew.
    — Dzięki mnie? — zdumiał się Caslet.
    — Dzięki panu i pańskim ludziom udało nam się zdobyć nienaruszoną bazę danych pirackiego okrętu. Jest tam wszystko, łącznie z koordynatami astronawigacyjnymi ich bazy. Wiemy, gdzie się ukrył, i zamierzam złożyć mu wizytę.
    — Jednym okrętem? — Caslet spojrzał na Jourdaina.
    Może i jego obowiązkiem było użyć wszelkich sposobów, by doprowadzić do zniszczenia Wayfarera, i to mimo że pozostawał na jego pokładzie, ale nie mógł zapomnieć, co rzeźnicy Warnecke’a zrobili z załogą Erewhona czy z Sukowskim i Hurlman. Jourdain przez chwilę siedział bez ruchu, po czym leciutko skinął głową, a Caslet spojrzał na Harrington.
    — Proszę mi wybaczyć, kapitan Harrington — powiedział ostrożnie — ale mamy informacje potwierdzające, że Warnecke dysponuje kilkoma takimi okrętami jak te. Oby nie porwała się pani na zbyt wiele.
    — Wiem dokładnie, na co się porywam, kapitanie Caslet, ale tym niemniej dziękuję za ostrzeżenie. Warnecke zajął planetę Sidemore w systemie Marsh. System ten był niezależną republiką położoną tuż poza granicami Konfederacji. To tłumaczy, dlaczego nigdy go tam nie szukano. Dysponuję też pełnym spisem jego floty. Ma jeden statek remontowy zabrany z Chalice i ograniczone zapasy, mimo iż pozostały mu pewne kontakty w Konfederacji. Miał łącznie dwanaście okrętów: wyście zniszczyli dwa, my także, czyli pozostało osiem. Część z nich jest na patrolach, a umocnienia systemowe na dobrą sprawę się nie liczą. Na powierzchni planety ma zaledwie kilka tysięcy żołnierzy… ogólnie rzecz biorąc, mogę ich pokonać, choć nie z łatwością. I może mi pan wierzyć, że zamierzam to zrobić!
    — Nie powiem, by ta informacja mnie zmartwiła, kapitan Harrington — przyznał po chwili Caslet.
    — Nie sądziłam, by miało być inaczej — błysnęła zębami w groźnym uśmiechu. — Choć to niewielka rekompensata za stratę okrętu, jeśli pan chce, będzie pan miał miejsce w pierwszym rzędzie, kiedy dobierzemy się tym psychopatom do skóry. Zapraszam pana i komisarza Jourdaina, byście mi towarzyszyli na mostku przez cały atak. Caslet drgnął, nie mogąc ukryć zaskoczenia — zaproszenie oficera strony przeciwnej, nawet jeńca, na mostek w czasie wojny było czymś, o czym nigdy nie słyszał. Ktoś wyszkolony i doświadczony musiał bowiem, przebywając tam, zauważyć rozmaite drobiazgi, których zauważyć nie powinien, choć z drugiej strony po pewnym czasie te rozwiązania się zmienią i tak nie będzie miał okazji nikomu o nich opowiedzieć…
    — Dziękuję, kapitan Harrington — powiedział. — Doceniam pani zaproszenie i przyjmuję je.
    — Przynajmniej tyle mogę zrobić — uśmiechnęła się ze smutkiem i uniosła kielich, a gdy automatycznie złapał za swój, dodała. — Proponuję toast, panie i panowie, który, jak sądzę, wzniesiemy wszyscy. Za Warnecke: niech go wreszcie spotka to, na co zasłużył!
    Odpowiedział jej pełen aprobaty pomruk, do którego dołączył Warner Caslet. I Denis Jourdain.

ROZDZIAŁ XXVIII

    Andy Wanderman wszedł do sali gimnastycznej witany serią żartobliwych obelg przez kilkunastu ćwiczących Marines — kilka tygodni temu postępujących niezrozumiale, obcych, a obecnie przyjaciół. Przyzwyczaił się do docinków i odgryzał się, jak umiał, pamiętając jedynie, by nie pyskować podoficerom, mimo że nie byli na służbie. Dziwne, ale czuł się tu bardziej w domu niż gdziekolwiek indziej na okręcie. Mocno też podejrzewał, że nigdy już nie zdobędzie się na stosowne (według reszty załogi) podejście do byczych karków.
    Teraz z niecierpliwością czekał na kolejny trening, co także było dziwne w przypadku kogoś, kto zgodził się uczyć walki wręcz tylko dlatego, że nie miał innego sposobu wyjścia z tarapatów. Tym niemniej to, czego się nauczył, zaczęło — mimo siniaków — sprawiać mu przyjemność. Przyrost mięśni, zachowywanie dyscypliny i coraz większa pewność siebie były równie miłe jak samo fizyczne współzawodnictwo. No, a poza tym było to jedyne miejsce, gdzie na pewno nie spotka Steilmana i gdzie wszyscy autentycznie go polubili.
    Teraz zatrzymał się gwałtownie, widząc parę zajmującą środek sali. Sierżant-major Hallowell tym razem nie miał na sobie sfatygowanego dresu, lecz czyściutkie gi związane czarnym pasem, a naprzeciw niego stała kapitan Harrington — także w formalnym stroju. Aubrey przyjrzał się jej uważnie i wytrzeszczył oczy — na jej pasie było siedem węzłów oznaczających stopnie znajomości coup de vitesse. Wiedział, że jest dobra, ale nie wiedział, że aż tak, bowiem ponad siedem istniały tylko jeszcze dwa, a tych nielicznych, którzy osiągnęli dziewiąty, określano po prostu jako „mistrzów”. Jedynie rzadkiej klasy idiota mógł chcieć zobaczyć na własnym przykładzie dlaczego.
    A potem wmurowało go w podłogę zupełnie, bo zauważył, że Hallowell ma osiem węzłów na czarnym pasie. Jakoś tak nagle poweselał, zrozumiawszy, dlaczego nigdy nie udało mu się trafić nauczyciela. Ta myśl przemknęła zresztą jakby bokiem, gdyż nadal nie mógł wyjść z szoku wywołanego obecnością kapitan w sali gimnastycznej Marines — nigdy nie słyszał nawet, by się tu pojawiła, a jej widok budził w nim mieszane uczucia.
    Nie żeby jej unikał — pełniący obowiązki mata nie musi unikać „pierwszego po Bogu”, nawet jeśli ma przydział do obsady mostka, z tego prostego powodu, że nader rzadko ma okazję zostać przez dowódcę zauważony, ale od czasu pobicia czuł się nieswojo, ilekroć przebywał w jej towarzystwie. A to dlatego, że zdawał sobie sprawę, iż zarówno Ginger, jak i Harkness mieli rację, że powinien powiedzieć prawdę i zaufać kapitan, że załatwi problem. Nadal jednak bał się Steilmana i jego kumpli. A poza tym zmieniło się jego własne podejście do sprawy — teraz uważał, że ma szansę wyrównać rachunki, a to była sprawa osobista. Wiedział, że jest to głupie podejście, ale tak właśnie czuł.
    Obawiał się natomiast, że kapitan zapyta go, co się stało, i miał mocne podejrzenia, że nie potrafiłby jej skłamać. Oraz pewność, że gdyby kazała mu powiedzieć prawdę, zrobiłby to. Na szczęście poza kilkoma badawczymi spojrzeniami kiedy na nowo zameldował się na służbie, dała mu spokój. Co nie znaczyło, że postąpi tak samo, kiedy go tu zobaczy. W dodatku nie wiedział, co ją tu sprowadziło — istniała możliwość, że dowiedziała się o jego nowym hobby i postanowiła z nim skończyć, a gdyby tak było, Aubrey nie miałby żadnej alternatywy…
    Chwilowo jednak jej uwaga skupiona była na Hallowellu. Aubrey dopiero w tym momencie zauważył, że oboje mieli grubsze ochraniacze niż te, których zwykle używali ćwiczący. A potem przestał zwracać uwagę na cokolwiek innego, gdyż oboje skłonili się formalnie i przyjęli pozycje wyjściowe do walki.
    Wszyscy pozostali w sali przestali ćwiczyć i zebrali się wokół centralnej maty — Aubrey także do niej podszedł. Na jednej z poręczy zobaczył leniwie wyciągniętego treecata, a potem wstrzymał oddech, obserwując, jak przeciwnicy stoją naprzeciw siebie absolutnie bez ruchu. Hallowell był o dziesięć centymetrów wyższy, a Aubrey z doświadczenia, często bolesnego, wiedział, jak potrafi być szybki. Teraz jednak mijały sekundy, a ani on, ani kapitan nawet nie drgnęli, obserwując się nawzajem z taką uwagą, że stała się prawie namacalna.
    A potem ruszyli na siebie i to równocześnie — pomimo iż Aubrey obserwował ich naprawdę uważnie, nie był w stanie zauważyć, które było o te ułamki sekund szybsze. Z bezruchu przeszli równocześnie do takiej aktywności, że ręce i nogi zlewały się w ruchu, wymieniając ciosy i bloki z szybkością, która nie wydawała się możliwa. Aubrey sądził dotąd, że major Hibson jest szybka jak błyskawica, teraz dowiedział się, że można być szybszym — właśnie widział to na własne oczy. A zarówno Gunny, jak i kapitan byli znacznie od niej więksi…
    Coup de vitesse nie był tak elegancką sztuką walki jak judo czy aikido. Był stylem ofensywnym i brutalnym, który bezwstydnie ściągał skuteczne ruchy czy ciosy skąd się dało — od savate po tai chi — i przerabiał je tak, by wydobyć z nich to, co najlepsze. Niektórzy uważali go za prymitywny czy zbyt marnujący siły, ale obserwując walczących na macie, Aubrey zrozumiał, iż ma do czynienia z parą zabójców. Zrozumiał też, dlaczego kapitan wolała tę sztukę walki od innych — ponieważ nigdy nie zadowoliłaby się obroną, mogąc atakować. Po prostu nikt nigdy nie nauczył jej, że można się cofać. To ona atakowała cały czas, mimo że Hallowell był silniejszy, miał dłuższe kończyny i większe umiejętności.
    Obserwując niesamowite kombinacie ciosów, kopnięć i bloków, których istnienia nawet nie podejrzewał, Aubrey robił, co mógł, by nie stać z otwartą gębą, to bowiem, co widział, było niewiarygodne i nie do opisania. O powtórzeniu nawet marzyć nie było co. Odgłos uderzeń przypominał grad, ale nagle nastąpiła mikrosekundowa przerwa, a potem lewa stopa Hallowella trafiła kapitan w brzuch — widząc to, Aubrey skrzywił się odruchowo. Ale ona też widziała, co nastąpi, i to wcześniej niż on. Nie zrobiła uniku, lecz wyprowadziła prawym łokciem w ochraniaczu cios, który trafił z głośnym łomotem w ledwie osłoniętą nogę Hallowella tuż przed tym jak jego stopa uderzyła ją w brzuch, znosząc większość siły kopnięcia.
    I tak zostało jej dość, by jęknęła, ale pozostała na nogach i natychmiast wyprowadziła cios prawą ręką, mierząc w splot słoneczny przeciwnika. Zablokował go, ale jeszcze nie dokończył bloku, gdy kant jej lewej dłoni wylądował na wewnętrznej stronie kolana jego nadal wyprostowanej nogi. Kolano odruchowo ugięło się, a ona obróciła się w prawo na pięcie, celując stopą drugiej nogi od tyłu w jego prawe kolano, równocześnie prawą dłonią zadając serię ciosów, która przypominała wiatrak na przyspieszonych obrotach, ale była w rzeczywistości starannie przemyślana i w pełni kontrolowana. Hallowell cofnął głowę, unikając ciosu, i uniósł rękę, blokując następne, ale jej pięść przemknęła pod jego łokciem i trafiła w żebra dokładnie w momencie, w którym jej stopa podcięła go w kolanie. Padł, przesuwając ciężar ciała jak najbliżej jej nóg, by pociągnąć ją za sobą, i prawie mu się udało.
    Błyskawicznym ruchem przesunęła mu lewą dłoń pod pachą od tyłu i złapała za lewy nadgarstek. W następnej sekundzie na wpół odwróciła się i szarpnęła, powodując odgięcie łokcia do tyłu i przechylając się ostro w lewo; zmusiła go do przewrócenia się na prawy bok, dzięki czemu ręka znalazła się pod nim. Prawą zaś zadała ostry, krótki cios, który gdyby nie został powstrzymany, przetrąciłby mu kark.
    — Punkt — oznajmił Hallowell spokojnie. Odtoczyli się w przeciwne strony i wstali. Sierżant major rozmasował lewą dłoń, poruszając energicznie palcami, i uśmiechnął się.
    — Iris Babcock panią tego nauczyła, ma’am?
    — W rzeczy samej — przyznała z uśmiechem.
    — Zawsze lubiła takie niespodzianki — skomentował Hallowell i dodał z ukłonem: — Ja zresztą też!
    I zaczęła się druga runda.

* * *

    Dwadzieścia minut później Andy Wanderman był absolutnie i niepodważalnie pewien, że nigdy i pod żadnym pozorem nie chciałby, aby kapitan czy Gunny Hallowell rozgniewali się na niego poważnie. Hallowell co prawda wygrał siedem do sześciu, ale nawet Aubrey zdawał sobie sprawę, że z równym powodzeniem mogło stać się odwrotnie. Kapitan zresztą udało się coś, co Aubrey uważał za niemożliwe: sierżant-major był spocony i zdyszany, gdy wymieniali końcowy ukłon. Kapitan Harrington także, w dodatku pod prawym okiem miała interesującego siniaka, który właśnie zaczynał rozkwitać.
    — Dzięki, Gunny — powiedziała cicho, gdy zeszli z maty, a reszta obecnych ożyła. — Nie walczyło mi się tak dobrze od czasu ostatniego spotkania z Iris.
    — Nie ma za co, milady — zadudnił Hallowell, masując bolący kark. — Nie najgorzej jak na oficera floty, za kapitańskim pozwoleniem naturalnie.
    — Kapitan udziela zezwolenia — uśmiechnęła się. — W takim razie może spróbujemy ponownie.
    — Jak kapitan sobie życzy. — Hallowell pokazał w uśmiechu zęby.
    Przytaknęła ruchem głowy i spojrzała na Aubreya.
    — Witaj, Wanderman. Jak rozumiem, ćwiczysz pod okiem sierżanta-majora i bosmanmata Harknessa?
    — Uh… tak, ma’am — wybąkał, czując, że się czerwieni. Harrington przekrzywiła głowę, przyjrzała mu się z namysłem i spytała Hallowella:
    — Jak mu idzie, Gunny?
    — Nie najgorzej, milady. Z początku był trochę niepewny, ale teraz wygląda na to, że się namyślił i traktuje rzecz poważnie — mruknął porozumiewawczo do czerwonego Aubreya i dodał: — Nadal ćwiczymy podstawy, ale jest szybki i nieczęsto zdarza mu się dwa razy popełnić ten sam błąd.
    — To dobrze. — Harrington wytarła ręcznikiem twarz, zarzuciła go na szyję i zdjęła z poręczy treecata. — Powiedziałabym też, Wanderman, że mężniejesz, co mi się podoba, bo lubię, gdy moi ludzie są w dobrej kondycji… i potrafią o siebie zadbać, jeśli będą do tego zmuszeni.
    Treecat przekrzywił łeb i przyjrzał się Aubreyowi, który dosłownie zamarł, bo w tym momencie zrozumiał, że kapitan nie tylko wie, po co się tu zjawia od tygodni, ale też pochwala to. Nie mogła mu tego powiedzieć, bo żaden kapitan nie mógł powiedzieć (zwłaszcza publicznie) członkowi swej załogi, że chce, by ten dołożył innemu, ale zrobiła, co mogła, by przekazać mu tę wiadomość. Odruchowo wyprostował się i odzyskał część pewności siebie.
    — Dziękuję, milady — powiedział cicho. — Chciałbym myśleć, że potrafię to zrobić, jeśli będę zmuszony, ale wiem, że muszę się jeszcze wiele nauczyć.
    — Cóż, masz dobrych nauczycieli — skomentowała i klepnęła go w ramię z błyskiem rozbawienia w oczach. — Zrobiłam, co mogłam, męcząc Gunny’ego, ile się dało, ale teraz już musisz sam sobie radzić.
    — Rozumiem, milady. — Aubrey spojrzał na uśmiechniętego Hallowella i dodał. — Tylko mam nadzieję, że nie będzie chciał się na mnie odegrać, ma’am.
    — Tym bym się nie martwił na twoim miejscu — uspokoił go Hallowell. — Jak wiesz, ten okręt ma doskonałego lekarza!

* * *

    — Usiądź, Rafe. — Honor wskazała fotel po drugiej stronie biurka i odchyliła oparcie swego, by móc lepiej obserwować Nimitza i Samanthę siedzących na wyściełanej grzędzie nad biurkiem. Widząc nieco zaskoczone i nieco rozbawione spojrzenie Cardonesa, wyjaśniła:
    — Samantha radzi sobie z drzwiami i windami równie dobrze jak Nimitz, a wygląda na to, że nie chcą za długo pozbawiać mnie czy Tschu swego towarzystwa, pragnąc równocześnie być razem. Miłe, że choć one mają czas i ochotę na rozrywkę.
    — Wspomniała pani, że wyszło coś nowego — przypomniał Rafe.
    — Ano wyszło. Nie zdaliśmy sobie z tego sprawy od razu, ale na Vaubon natrafiliśmy jednak na żyłę złota… Wiesz, że Carol dostała za zadanie przekopać się przez wszystko, co zabraliśmy z jego pokładu?
    Cardones przytaknął, świadom, że porucznik Wolcott zaczęła pełnić obowiązki nie przydzielonego Honor oficera wywiadu i że szło jej to zaskakująco dobrze.
    — Ostatniej nocy wraz ze Scottym przeglądali zapiski, elektrokarty i inne notatki, które zdołaliśmy odczytać, i odkryli coś naprawdę ciekawego.
    — Carol i Scotty, tak? — Cardones zerknął na treecaty i spojrzał pytająco na Honor.
    Ta wzruszyła ramionami — przepisy zabraniały stosunków między oficerami pozostającymi w hierarchii służbowej lub w tym samym łańcuchu dowodzenia. Carol i Scotty mieli ten sam stopień, choć Scotty miał dłuższe starszeństwo, a jego przydział do kontroli lotów skutecznie usunął go z łańcucha dowodzenia.
    — No więc co znaleźli? — spytał Cardones.
    — To — odparła Honor, kładąc notes na biurku. — Porucznik Houghton pisał pamiętnik.
    — Co pisał?! — zdziwił się Rafe. — Caslet o tym wie?
    — Nie mam pojęcia. I nie zamierzam sprawdzać. Raz, że lepiej, by nie wiedział, ile naprawdę wiemy, dwa, nie chcę, by naskoczył na Houghtona, a to dlatego, że go lubi, Houghton zaś nie zapisał tam niczego tajnego. Natomiast jeśli się poczyta między wierszami, to można się sporo dowiedzieć.
    — Jak na przykład? — Cardones całkowicie spoważniał.
    — Jak na przykład kilkanaście wzmianek o „zespole” i „eskadrze”, choć nigdzie nie ma danych o liczebności. Informacja o nakazie niesienia pomocy imperialnym frachtowcom, najwyraźniej próba asekuracji na wypadek gdyby się wydało, że działają w tym rejonie. No i uwagi dotyczące towarzysza admirała Giscarda. Sprawdziłam go na wszelki wypadek w naszej bazie danych: są tam informacje tylko o jednym oficerze o tym nazwisku. Przed przewrotem był komandorem i przez pewien czas attache wojskowym na Manticore… oraz instruktorem w Akademii.
    — Komandor? — zdziwił się Cardones.
    — Podejrzewam, że gdyby pochodził z rodziny legislatorskiej, miałby znacznie wyższy stopień. Wiesz, jak to u nich wyglądało… Yu był tylko kapitanem. Wychodzi jednak na to, że Javier Giscard to jeden z czołowych zwolenników zwalczania frachtowców przeciwnika w całej Ludowej Marynarce.
    — A więc logiczne byłoby wysłać go tu, by realizował swoje poglądy strategiczne…
    — Właśnie — potwierdziła Honor. — Szkoda, że nie mamy o nim więcej informacji, ale i tak dobrze, że choć tyle, bo zwykle o komandorach nie ma nic albo nawet ich samych nie ma w spisach jako zbyt niskich stopniem. Żałuję też, że nie dowiedzieliśmy się tego przed odesłaniem Vaubona, bo w bazie danych jest odnośnik, że wywiad floty ma na jego temat więcej informacji, których po prostu nie załadowano do naszej bazy, nie uznając ich za potrzebne. Z tego, co wiemy, Giscard uważa, że trzeba sporymi siłami systematycznie niszczyć statki handlowe przeciwnika po dokładnym rozpoznaniu nasilenia ruchu i innych okoliczności. Najwyraźniej jest zdania, że wybrane na miejsca ataku systemy należy przez dłuższy czas monitorować i to właśnie najprawdopodobniej robił Vaubon, gdy natknął się na informacje dotyczące Warnecke’a i na Sukowskiego.
    — Nie podoba mi się to — Cardones potarł czoło. — Jeśli wybrano go, by sprawdził w praktyce swoją teorię, to prawdopodobnie dano mu do dyspozycji takie siły, jakie chciał.
    — Też tak sądzę. A to oznacza, że mamy do czynienia z eskadrą ciężkich krążowników lub nawet krążowników liniowych i osłoną złożoną z lekkich krążowników. Czyli że jego główne siły są w stanie zniszczyć każdą naszą eskortę każdego konwoju.
    — I nas — dodał cicho Cardones.
    — I nas — przytaknęła. — Jeżeli Giscard tu jest i używa wszystkich misji handlowych i placówek dyplomatycznych jako siatki wywiadowczej, powinien mieć dobrą orientację w rozkładzie ruchu statków, tras handlowych i zmian w niej zachodzących, prawda?
    — Prawda, ma’am — przyznał Rafe, zastanawiając się, do czego Honor zmierza.
    — W takim razie pójdźmy o krok dalej i załóżmy, że już wie albo w najbliższym czasie się dowie o naszej tu obecności. Biorąc pod uwagę rozkład naszych strat i zakładając, że on już ma z nimi coś wspólnego, musi operować rozproszonymi patrolami, czyli najprawdopodobniej ciężkie jednostki działają parami, gdyż pojedynczo narażone są jednak na pewne ryzyko. A on w swoich wykładach zawsze podkreślał, że nie należy zakładać nadmiernego bezpieczeństwa własnych sił i koncentrować je, gdy tylko to jest możliwe. Gdybyś był nim i dowiedział się, że w okolicy działa grupa naszych statków pułapek, zmieniłbyś zasady działania.
    — Zmieniłbym — zdecydował po krótkim zastanowieniu Rafe. — Jeśli on podkreślał konieczność koncentracji sił, to zmieniłby patrole z dwuokrętowych na liczniejsze. W ten sposób co prawda kontrolowałby mniejszy obszar, ale miałby pewność, że poradzi sobie z parą naszych okrętów, bo nie mógłby założyć, że działamy pojedynczo.
    — Zgadzam się. Ale miałam na myśli coś bardziej ekstremalnego.
    — O ile bardziej, ma’am?
    — Załóżmy, że jest równie sprytny jak my, ale nie wie, że zdobyliśmy jego okręt i mamy powody podejrzewać obecność jego zespołu. W takim przypadku, gdybym była na jego miejscu, oparłabym swoje postępowanie na założeniu, że dowódca statków-pułapek zrobi dokładnie to, co my zrobiliśmy, czyli zacznie patrolować najgroźniejsze systemy. W takim razie zdecydowałabym się zmienić rejon działania na taki, w którym można zdobyć wiele statków, nie ryzykując spotkania ze statkami pułapkami zajętymi patrolowaniem znanych mi miejsc, gdzie poprzednio działały moje okręty.
    — To może mieć sens — zgodził się z namysłem Cardones, przyglądając się jej uważnie. — Pytanie, gdzie znaleźć taki bogaty w statki rejon.
    — Tutaj — odparła, podświetlając holomapę. Ukazywała południowozachodni kwadrant Konfederacji, a o jakieś dwadzieścia lat świetlnych od Sachsen znajdował się czerwony punkt. Cardones przyglądał się mu chwilę, nim zrozumiał, że oznacza on rejon znany jako Szczelina Selkera.
    „Szczelinami” określano obszary nadprzestrzeni położone między falami grawitacyjnymi. Nie należały do rzadkości — wręcz przeciwnie, większość nadprzestrzeni stanowiła taką szczelinę, gdyż fale grawitacyjne były raczej wąskie, rozpatrując wielkości w kategoriach astronomicznych. Niestety fale miały dość pokręcony bieg i większość podróży wymagała przynajmniej przecięcia jednej z nich, co skutecznie uniemożliwiało w pierwszym etapie korzystanie z nadprzestrzeni, gdyż każda miała unikalną częstotliwość i gęstość, a interferencja między nią a ekranem powodowała uwolnienie takiej energii, że niszczyła ona natychmiast każdy statek czy okręt.
    Dlatego statki kolonizacyjne pierwszej fali były olbrzymimi komorami hibernacyjnymi podróżującymi z prędkością podświetlną w normalnej przestrzeni — przeloty trwały całe wieki. Nadprzestrzeni używały wyłącznie jednostki Zwiadu Kartograficznego, obsadzane przez doskonale płatnych ryzykantów, badające galaktyki. Straty wśród nich były olbrzymie, ale ochotników nigdy nie brakowało.
    Dopiero w 1273 roku P.D. fizyk nadprzestrzeni Adrienne Warshawski zamontowała na statku badawczym Fleetwing nowe, opracowane przez siebie węzły napędu, zwane odtąd węzłami alfa, dzięki którym uzyskała odmianę napędu znaną w skrócie jako żagle. Były to normalne ekrany, ale o kształcie olbrzymich, prostopadłych do osi okrętu dysków, innej niż ekran gęstości. Najważniejsze zaś było to, że mogły automatycznie dostrajać się do napotkanej fali grawitacyjnej, dzięki czemu jednostka w nie wyposażona mogła bez trudu w nią wchodzić i z niej wychodzić. Dzięki zaś drobnym poprawkom siły i częstotliwości uzyskiwały zdolność „łapania” energii fali i wykorzystywania jej jako siły nośnej. Przy zastosowaniu odpowiednich kompensatorów bezwładnościowych pozwalało to na osiąganie olbrzymich przyspieszeń. Efektem dodatkowym interakcji żagla z falą było stopniowe powstawanie silnych pól energetycznych, z których mógł korzystać statek, jak długo leciał w fali. Pozwalało to na ogromne oszczędności w zużyciu paliwa.
    Wynalazek ten zrewolucjonizował podróże kosmiczne. Teraz poszukiwano fal grawitacyjnych i latano w ich nurcie, gdyż niesamowicie skracało to czas przelotu. Do poszukiwań służyły specjalne detektory grawitacyjne, których zasięg ulegał stopniowemu powiększaniu. Mimo to niespodziewane spotkanie z falą miało takie same jak dotąd fatalne skutki, toteż wypadki w nadprzestrzeni nadal się zdarzały, choć nieporównanie rzadziej.
    Prawie każda podróż wymagała też użycia co najmniej dwóch fal grawitacyjnych. Przejścia między nimi nazywano szczelinami i pokonywano je przy użyciu standardowego napędu typu impeller nader ostrożnie i nie spiesząc się. Największa zaś ostrożność towarzyszyła przelotom przez Szczelinę Selkera.
    Najważniejsze trasy międzysystemowe wytyczono tak, by omijały szerokie szczeliny. Wydłużało to nieco czas podróży, ale opłacało się ze względów bezpieczeństwa. Szczeliny Selkera ominąć się niestety nie dało, ponieważ każda droga prowadząca z Imperium do Konfederacji musiała przez nią przebiegać. Żeby sytuacja była ciekawsza, w Szczelinie Selkera znajdowała się także swobodna fala grawitacyjna znana jako Brzytwa Selkera.
    Większość fal grawitacyjnych była zakotwiczona, tworząc system wzajemnych powiązań przypominający pajęczynę utkaną przez pijanego pająka. Wzajemne naprężenia powodowały, że pozostawały one względem siebie w stałych pozycjach. Przesuwały się, można by rzec dryfowały, ale jako całość i nader wolno a stopniowo w łatwy do przewidzenia i obliczenia sposób.
    Inaczej rzecz się miała ze swobodnymi falami będącymi efektem ubocznym fal zakotwiczonych, tak jak plamy słoneczne były efektem ubocznym istnienia słońc. Nie stanowiły części żadnej sieci, pojawiały się i znikały czy też zmieniały położenie bez ostrzeżenia, za to z olbrzymią prędkością. Większość fizyków nadprzestrzeni sądziła, że są zjawiskiem cyklicznym, tyle tylko że jak dotąd ani nikt nie był w stanie tego potwierdzić ani nawet obliczyć teoretycznie z powodu braku wystarczających danych. A danych nie było z prostego powodu, że wszyscy omijali rejony ich występowania.
    Ponieważ Szczeliny Selkera ominąć się nie dało, wszystkie jednostki pokonywały ją z minimalnymi prędkościami oscylującymi w granicach zero koma szesnaście c, aby mieć szansę uniknięcia Brzytwy Selkera, jeśli tylko zostanie wykryta przez detektory grawitacyjne. Oznaczało to, że przejście trwało pięć dni, ale było w miarę bezpieczne.
    — Sądzi pani, że zaatakuje konwój w Szczelinie? — Cardones bardziej stwierdził, niż spytał.
    — Dlaczego nie? — odpowiedziała pytaniem. — Wszyscy w Konfederacji wiedzą, że używamy do eskorty konwojów wyłącznie niszczycieli. To wystarczy, by zniechęcić piratów, ale nie kogoś, kto dysponuje ciężkimi krążownikami albo krążownikami liniowymi. Poza tym w szczelinie jest wyjątkowo niskie nasycenie cząsteczek, co daje większy zasięg sensorów, czyli łatwiej jest przechwycić inną jednostkę i można ją gonić, mając do dyspozycji ekrany, osłony i rakiety. Ciężkie okręty mogą zmasakrować w ten sposób eskortę, a potem spokojnie wyłapać frachtowce.
    — I załatwić od razu czterdzieści czy pięćdziesiąt statków — dodał cicho Cardones.
    — Właśnie. — Honor założyła nogę na nogę i splotła dłonie na prawym kolanie. — Naturalnie wszystko to jest jedynie spekulacją, ale nie możemy pozwolić sobie na przeoczenie takiej możliwości. Podobnie jak na założenie, że opuści dotychczasowe tereny łowieckie. Może zresztą zrobić obie rzeczy równocześnie, choć to jest najmniej prawdopodobne, gdyż kłóci się z jego ukochaną zasadą koncentracji sił.
    — Ale nie możemy wykluczyć także tej możliwości, ma’am.
    — Nie możemy — westchnęła. — I dlatego widzę tylko jedno rozwiązanie. Pojutrze znajdziemy się w Sachsen, przez który mieliśmy jedynie przelecieć w drodze do układu Marsh. Sądzę jednak, że lepiej będzie się tam zatrzymać. Być może Imperium czy Konfederacja będą tam miały jakieś okręty, które zechcą przyłączyć się do wycieczki poza granice Konfederacji.
    — Wysoce nieprawdopodobne — sprzeciwił się Cardones. — Konfederacja rozpoczęła wreszcie działania przeciwko secesjonistom z Psyche, a jeśli nie zastaniemy akurat konwoju w systemie, to Imperialna Marynarka będzie tam dysponowała co najwyżej niszczycielem albo dwoma.
    — Wiem i dlatego nie chciałam się tam zatrzymywać. Teraz możemy to sprawdzić, bo i tak musimy przekazać w naszej ambasadzie nowe rozkazy pozostałym okrętom. Każę Alice kontynuować zadanie według ustalonej trasy, ale przełączyć transponder na kody Imperium albo Konfederacji i zachować ostrożność przy wdawaniu się w walkę, póki nie będzie pewna, z jak silnym przeciwnikiem ma do czynienia. Muszę też wysłać raport do Admiralicji i drugi do systemu Gregor. Skoro Giscard działa, to potrzebujemy czegoś większego niż kilka krążowników pomocniczych, i to szybko. Nie wiem, skąd admirał Caparelli weźmie te okręty. Ale musi je skądś wziąć, bo inaczej…
    — A atak na piratów Warnecke’a?
    — Wykonamy go niezależnie od tego, czy będziemy mieli wsparcie Imperialnej Marynarki czy nie — odparła rzeczowo Honor. — Atak na bazę piratów to najpewniejszy sposób zakończenia ich działań, a to jest pierwsza baza, którą zdołaliśmy zidentyfikować. A co ważniejsze, Warnecke jest znacznie groźniejszy niż ośmiu pojedynczych piratów. Musimy go wyeliminować szybko i definitywnie, niszcząc tyle jego okrętów, ile tylko się da przy tej okazji.
    — A potem, ma’am? — spytał miękko Cardones.
    — A potem rozejrzymy się po Szczelinie Selkera. Potrafimy o siebie zadbać, a chcę się tam rozejrzeć, używając kodów identyfikacyjnych Imperium. Może zauważymy coś ciekawego, bo Giscard nie spodziewa się szerokopasmowych sensorów militarnego typu na zwykłym frachtowcu, a skoro dostał rozkaz pomagać imperialnym statkom, powinien zostawić nas w spokoju. Dzięki temu nie powinno nam nic grozić, a jeśli zauważymy jego okręty, będzie to istotna informacja potwierdzająca nasze hipotezy, która przyda się wyższemu dowództwu.
    — A co zrobimy, jeśli zauważymy jakiś jego okręt, ma’am?
    — Na pewno go nie zaatakujemy — oznajmiła twardo Honor. — Krążowniki, nawet liniowe, są znacznie od nas szybsze. A wątpliwe jest, by działały w pojedynkę. Z dwoma z trudem, ale może byśmy sobie przy dużym szczęściu poradzili, ale jeśli, jak podejrzewam, będzie ich więcej, to one poradzą sobie z nami. A potem będą wiedzieli, kogo szukać, i zapolują na resztę grupy. Nie mam zamiaru zmieniać w tej kwestii rozkazów Admiralicji, Rafe. Może gdyby to był Fearless albo Nike byłabym bardziej agresywna. Mając Wayfarera, jestem raczej pacyfistycznie nastawiona, jeśli chodzi o zespół admirała Giscarda.
    — Hmm… — Cardones potrzebował całych dwóch sekund na przełknięcie tego, co usłyszał, po czym oświadczył radośnie: — Takie podejście ostatecznie jest do przyjęcia, ma’am!

ROZDZIAŁ XXIX

    — No to zaczynamy, panie i panowie — zagaiła Honor, rozglądając się po obsadzie mostka i ekranie łączności podzielonym tak, by równocześnie ukazywał twarz Tschu i Jacquelyn Harmon.
    Żałowała, że dowodzący placówką Imperialnej Marynarki w systemie Sachsen nie mógł jej dać żadnego okrętu, ale ich po prostu nie miał, a najlepsze, co mógł obiecać, to wysłanie odpowiednio silnej grupy wraz z oddziałem desantowym w ciągu trzech miesięcy. Czyli przez te trzy miesiące musiała sobie radzić sama.
    — Proponuję, żebyśmy spróbowali zrobić to dobrze za pierwszym razem — zaproponowała. — Jesteś gotów, Harry?
    — Jestem, ma’am. Gwarantuję, że będzie to widowiskowe — zapewnił Tschu.
    — Byle pozostało tylko widowiskowe. Nie chciałabym naprawdę stracić węzła alfa.
    — Nie ma obawy, ma’am.
    — Cieszę się. Twoi ludzie wiedzą, co mają robić, Jackie?
    — Wiedzą, ma’am — zapewniła komandor Harmon z pokładu Piotra z błyskiem w oku.
    — Doskonale. — Honor obróciła się razem z fotelem i przyjrzała swoim pozaregulaminowym gościom.
    Zarówno Caslet, jak i Jourdain nie siedzieli w fotelach, bo takowych nie było, ale ubrali skafandry próżniowe i stali obok głównego ekranu taktycznego, na którym zielony symbol oznaczający Wayfarera zbliżał się do granicy wyjścia z nadprzestrzeni systemu Marsh. Kiwnęła im głową, odetchnęła głęboko i oznajmiła spokojnie: — W takim razie zaczynamy!

* * *

    Admirał Rayna Sherman, która niegdyś była prawie normalnym kontradmirałem w czymś, co prawie można było uznać za marynarkę wojenną, daremnie próbowała zapanować nad przygnębieniem i zniechęceniem, wysiadając z windy. Nikt z obecnych na mostku nie podejrzewałby tego naturalnie, patrząc na jej zdecydowane ruchy i jak zwykle nieprzeniknioną twarz, ale tak właśnie było — Rayna Sherman była osobą całkowicie pozbawioną złudzeń i nadziei. Dyżurna wachta oddała honory, ale niemrawo i bez zgrania, co spotęgowało jeszcze rozgoryczenie Sherman.
    Podeszła do głównego ekranu taktycznego i przyjrzała się mu z niechęcią — jak podejrzewała, nic się nie zmieniło. Zarówno flagowy President Warnecke (nazwany skromnie i bezpretensjonalnie), jak i pozostałe okręty jej eskadry: Willis, Hendrickson i Jarmon (noszące nazwy systemów planetarnych tworzących gromadę Chalice) krążyły sobie bezczynnie po systemie.
    Jedna trzecia okrętów i do tego tych najsilniejszych, siedziała bez ruchu tylko po to, żeby wariat Warnecke czuł się bezpieczny. Sherman dawno zdała sobie sprawę, że kompletną głupotą było zaciągnięcie się do jego eskadry korsarskiej, ale zorientowała się za późno: Warnecke tych, których podejrzewał o chęć dezercji, zabijał długo i boleśnie, zaś rząd Konfederacji i tak już skazał ją na śmierć, czyli nie miała nawet dokąd uciec. Skoro więc musiała zostać, wolałaby sensownie działać, tym bardziej że eskadra została zaplanowana i przygotowana do działania jako całość — ciężkie krążowniki miały niszczyć eskorty konwojów, a lekkie jednostki zajmować się frachtowcami. I wyniki osiągnęliby naprawdę imponujące, zwłaszcza teraz, gdy Royal Manticoran Navy wycofała z okolicy większość okrętów. Przybyli do układu Marsh właśnie dlatego, że nikt tam nie zaglądał, i główną obroną bazy była jej izolacja, nie cztery okręty, bo jeśli ktoś zorientuje się, gdzie ich szukać, to zjawi się z siłami, których cała eskadra nie zdołałaby powstrzymać. No, ale Warnecke miał manię prześladowczą.
    Poza tym gdyby to ona dowodziła, ten psychopata „komodor” Arner i jego wieprze nie mieliby okazji do swej ukochanej rozrywki. Większość kobiet wchodzących w skład załóg prysnęła, gdy Warnecke pokazał, jaki jest naprawdę, reszta zaś została prawie w całości przeniesiona na okręty, które nigdy nie opuszczały systemu, i Sherman dobrze wiedziała dlaczego.
    Jedyną zaletą pozostawania tu było to, iż nie musiała być świadkiem wyczynów Arnera, co było tym milsze, że jego okręty powinny właśnie atakować konwój zmierzający do Posnania i załogi będą miały aż za dużo ofiar do wyboru.
    A to wszystko przez to, że kiedyś była głupia i naiwnie wierzyła, że Warnecke naprawdę poprawi sytuację w Chalice… do której już nigdy nie wrócą. Warnecke z dnia na dzień dostawał większego fioła. Chyba był teraz na tym etapie, że uważał, iż wszechświat zrobił mu olbrzymie świństwo, więc odgrywał się jak mógł na jego mieszkańcach. Ale to, że był wariatem, bynajmniej nie znaczyło, że stał się mniej groźny — wręcz przeciwnie: teraz nie trzeba było dowodów, że ktoś chce zdezerterować, wystarczyło jego przekonanie…
    Usiadła w swoim fotelu i zamknęła oczy. Przynajmniej nie za często musiała zjawiać się na powierzchni, a to już było coś, jako że Warnecke, uciekając z Chalice, zdołał upchnąć na pokładach cztery tysiące Elitarnej Gwardii. Co do jednego znajdowali się oni na Sidemore, a co mogli robić dla rozrywki, nawet nie próbowała zgadywać. Miała i tak dość koszmarów, a nic nie wska…
    — Ślad wyjścia z nadprzestrzeni!
    Było to tak nieprawdopodobne, że Sherman siadła prosto całkowicie przytomna. Ponieważ oficer taktyczny już był zajęty sprawdzaniem, zacisnęła usta, zmuszając się do cierpliwego czekania. Wiedziała, że jak tylko będzie coś wiedział, natychmiast o tym zamelduje.
    — Jezu! — jęknął nagle porucznik Changa. — Żagiel im się zapalił! Wygląda na to, że ktoś stracił węzeł alfa albo i dwa, wychodząc z nadprzestrzeni!
    — Zapalił się?! — Sherman podeszła do niego i spojrzała na monitor.
    — Widzi pani? Skok o ponad cztery tysiące procent przy oddawaniu energii zaraz po wyjściu — pokazał na wykresie. — Mieli niesamowite szczęście, że w ogóle wyszli z nadprzestrzeni!
    — To któryś z naszych?
    — W żadnym wypadku — odparł komandor Truitt. — Nikt nie powinien wrócić wcześniej niż za dziewięć dni, a poza tym ta jednostka jest znacznie większa niż którykolwiek z naszych okrętów. Według mnie to frachtowiec.
    — Też tak uważam — odezwał się Changa. — Mam sygnaturę jego napędu. Typowa dla frachtowca o masie sześciu czy siedmiu milionów ton. Większego, jeśli stracił więcej niż jeden węzeł.
    — Trzydzieści minut świetlnych tuż nad płaszczyzną ekliptyki. Kurs 082, prędkość dziewięćset kilometrów na sekundę, przyspieszenie osiemdziesiąt g. Jeśli to wszystko, na co go stać, to stracił więcej niż jeden węzeł.
    — Kurs?
    — Wygląda, że kieruje się prosto ku Sidemore, ale przy tym przyspieszeniu nie dotrze tam prędzej, jak za trzynaście godzin — zameldował oficer astronawigacyjny.
    Pokiwała głową i wróciła na fotel. Przybysz był jedenaście minut świetlnych od jej okrętów i nawet jeśli je zauważył, upłynie sporo czasu, nim dotrze do niej nadana z jego pokładu wiadomość. Do tej pory mogła jedynie zgadywać, co tu robił. Mógł to być pryz przysłany przez któryś z okrętów będących na patrolu, ale byłoby to sprzeczne ze wszystkimi zasadami ustalonymi przez „Wodza”. Co prawda jego kontakty w Konfederacji zlokalizowane były niewygodnie daleko, ale za to pryzy trafiały od razu do paserów. Strasznie kłopotliwe były powroty załóg pryzowych, ale po to zatrzymali Silas. Ten towarowo-pasażerski statek nadal rozwijał sporą prędkość i nie wzbudzał podejrzeń, toteż latał w charakterze wahadłowca między bazą a systemem, do którego dostarczano pryzy, a którego nazwy nie znała.
    Skoro nie był to pryz, to co tu robił? Do systemu praktycznie nikt nie przylatywał, co zresztą było głównym powodem, że Warnecke wybrał go na bazę. Gdyby ktoś zdecydował się mimo wszystko przylecieć tu w celach handlowych, powinien do tego celu użyć mniejszego, a więc i tańszego trampa, a nie normalnego, wielkiego frachtowca. Powodem mogła być tylko awaria napędu — musieli zdać sobie sprawę, że żagiel przestanie działać, a Marsh nie leży aż tak daleko od szlaków prowadzących z Imperium do Sachsen. Chcieli jak najszybciej dotrzeć do jakiegoś bezpiecznego systemu planetarnego i wybrali, biedni idioci, właśnie ten…
    Sherman potarła skronie — jeśli frachtowiec, jak podejrzewała, miał kłopoty, zacznie wzywać pomocy, gdy tylko zauważy w pobliżu jakąkolwiek jednostkę, co rodziło pytanie, jak powinna się wówczas zachować. Utrata żagla nie oznaczała niemożliwości wejścia w nadprzestrzeń, a jedynie zniszczenie w przypadku napotkania fali grawitacyjnej. Statek bez żagla mógł w nadprzestrzeni manewrować i jeśli zdoła uniknąć fal, może gdzieś dolecieć. Fakt, że zajęłoby mu to więcej czasu, ale i tak leciałby z prędkością większą niż prędkość światła. W sumie było to strasznie uciążliwe, ale wykonalne.
    Co oznaczało, że jeśli cokolwiek zbyt szybko wzbudzi ich podejrzenia, zdążą dolecieć do granicy wejścia w nadprzestrzeń i nie będzie miała wyjścia — będzie musiała ich w tej nadprzestrzeni gonić i szukać. Samo w sobie nie byłoby to problemem, jako że jej okręty dysponowały większą prędkością i przyspieszeniem, ale w pobliżu systemu znajdowała się tylko jedna i do tego słaba fala. To był główny powód, dla którego tak rzadko ktokolwiek tu przylatywał, i najprawdopodobniej to spowodowało także, iż kapitan frachtowca wybrał właśnie ten system. Słabsza fala oznaczała mniejsze obciążenie żagla. Ale oznaczało to także, że frachtowiec mógł uciec w praktycznie każdym kierunku poza jednym, a w okolicy zagęszczenie cząsteczek było duże, skutecznie zmniejszając zasięg sensorów. Jeśli jeden z jej okrętów nie będzie siedział frachtowcowi na karku, gdy ten wejdzie w nadprzestrzeń, miała dużą szansę go nie odnaleźć. A w tym przypadku następna zjawi się eskadra z Konfederacji albo z Imperium…
    Musiała zatem tak to rozegrać, żeby nie uciekli, a jedynym naprawdę pewnym sposobem, by to osiągnąć, było pozwolić frachtowcowi spokojnie przekroczyć granicę wejścia w nadprzestrzeń, która w przypadku systemu Marsh wynosiła dziewiętnaście minut świetlnych od słońca (gwiazdy klasy G6). Im dalej od tej granicy będzie frachtowiec, tym mniejsza szansa, że zdąży tam dotrzeć przed jej okrętem. A w normalnej przestrzeni nie miał szans im uciec. Dotarcie tam zajmie mu jednak dużo czasu — za dużo, by się czymś nie zdradziła, utrzymując łączność. Pozostało więc jedynie nie ujawniać swojej obecności i utrzymywać stosowny dystans. Jak długo jej nie zauważy, nie będzie próbował nawiązać łączności, a więc jak długo nie spróbuje tego zrobić, tak długo nie będzie jej widać. Standardowe sensory statków handlowych mogły dostrzec jej okręty z odległości nie większej niż osiem minut świetlnych. Naturalnie mogą być lepsze, ale przekona się o tym, gdy usłyszy wiadomość. Poza tym jeżeli frachtowiec nie dostrzeże w okolicy żadnych jednostek, wyśle wiadomość na Sidemore, co oznacza…
    Potarła skronie mocniej i poleciła oficerowi astronawigacyjnemu:
    — Nowy kurs dla wszystkich, Sam. Mamy przynajmniej trzy minuty świetlne, nim znajdziemy się w zasięgu jego sensorów. Chcę okrążyć go i wyjść za jego rufą, kiedy już wykona zwrot, biorąc kurs na Sidemore. Natomiast obecnym kursem będziemy lecieć jeszcze przez dziesięć minut.
    — Żaden problem. Mamy sześć razy większe przyspieszenie niż on.
    — I bardzo dobrze. Jack, skontaktuj się z Sidemore i powiedz im, że chcę pozostać poza zasięgiem sensorów celu, dopóki nie będzie on już w stanie uciec nam w nadprzestrzeń — poleciła oficerowi łącznościowemu. — Sam poda ci kurs. Jeżeli frachtowiec wyśle im wiadomość, mają odpowiedzieć, że w systemie jest antypiracki patrol Marynarki Konfederacji, któremu przekażą informację i który spotka się z frachtowcem w punkcie, który Sam także ci poda, kiedy go obliczy. Dlatego mają utrzymać obecny kurs i prędkość. Zrozumiałeś?
    — Pewnie, że zrozumiałem — potwierdził zapytany i Sherman ponownie pogrążyła się w rozmyślaniach.

* * *

    — Na Sidemore właśnie powinni otrzymać naszą wiadomość, ma’am — zameldował Fred Cousins.
    Honor potwierdziła skinieniem głowy.
    Manewry czterech okrętów, które zastali w systemie, świadczyły jednoznacznie, że mają one Wayfarera w zasięgu sensorów, ale ponieważ żaden frachtowiec nie byłby w stanie ich zobaczyć z tej odległości, założyli, że Wayfarer także tego nie potrafi. Teraz właśnie go oblatywały, utrzymując dystans wystarczający przy cywilnych sensorach, by zajść go od rufy i odciąć wszelką możliwość ucieczki. Cała czwórka leciała cały czas razem, co było nader uprzejme z ich strony — jeśli tak dalej pójdzie, nie będzie musiała się martwić, że któryś jej ucieknie.
    Honor siedziała bezczynnie, jak zwykle udając spokój i pewność siebie, a Nimitz spał sobie bezczelnie na jej kolanach. Tschu faktycznie „spalił żagiel” tak przekonywująco, jak obiecał, i dokonał tego, nie uszkadzając niczego — także zgodnie z obietnicą. Co nie oznaczało, że nie obciążył systemów do granic możliwości, co zawsze wywołuje przykre konsekwencje, acz rzadko kiedy natychmiast. Taki skok energii wymagał użycia wszystkich węzłów dziobowych i Honor spodziewała się ciekawej reakcji po powrocie do domu, gdy wyjdzie na jaw, że każdy stracił ponad tysiąc godzin żywotności teoretycznej. Ale było warto — a raczej jak dotąd wyglądało na to, że było.
    Caslet stanął obok niej. Podobnie jak pozostali starsi oficerowie Vaubona regularnie jadał z nią obiady i powoli rodził się między nimi wzajemny szacunek. Honor pamiętała Thomasa Theismana z czasów, gdy był dowódcą niszczyciela — teraz miał stopień admiralski. Przyznawała, że i jego, i Casleta, podobnie jak pozostałych oficerów Vaubona, a nawet, co ją zaskoczyło, komisarza ludowego łączyło jedno — wszyscy byli dobrzy w tym, co robili, i wszyscy byli porządnymi ludźmi.
    — Cztery ciężkie krążowniki to niełatwy przeciwnik, kapitan Harrington — zauważył cicho Caslet.
    — Damy sobie radę — zapewniła go spokojnie. — Bardziej mnie martwi, czy pozostaną razem. Jeśli nie, będziemy mieli problem z dogonieniem samotnika.
    Caslet zamilkł, nie bardzo mogąc wykrztusić słowo, bo to, co usłyszał, nie bardzo mieściło mu się w głowie — kapitan Q-shipa martwił się i to poważnie, żeby mu nie uciekł żaden z czterech ciężkich krążowników! To przechodziło ludzkie pojęcie. Wiedział co prawda, jak potężnym uzbrojeniem energetycznym dysponuje Wayfarer, ale miał dość okazji, by przekonać się, że jest on przerobionym statkiem cywilnym, i znał tego konsekwencje. Biorąc pod uwagę, ile miejsca zajmowały grasery, niewiele go pozostało na wyrzutnie rakiet, czyli okręt posiadał ich niewiele. A to znaczyło, że nawet lekki krążownik mógł go rozstrzelać, byleby zachowywał dystans i nie próbował pojedynku artyleryjskiego. Fakt — Harrington miała jeszcze dwanaście kutrów rakietowych, ale kutry stanowiły broń jednorazowego użytku i były nader wrażliwe na ogień. Niezależnie od obranego sposobu analizy Caslet nieodmiennie dochodził do wniosku, że pokonanie tych okrętów musi zakończyć się poważnym uszkodzeniem krążownika pomocniczego.
    — Cóż, chwilowo trzymają się razem — zauważył, gdy odzyskał głos. — Jeśli więc tylko to panią martwi, to jak na razie nie widzę powodów do obaw.

* * *

    — Wiadomość z Bazy! — oznajmił oficer łącznościowy i po dobrej minucie dodał: — Baza twierdzi, że to imperialny frachtowiec Sternenlicht. Mówi, że stracił dwa węzły z dziobowego pierścienia i ma poważnie rannych w wyniku ich wybuchu. Prosi o pomoc medyczną i speców od napędu.
    — Truitt? — spytała Sherman.
    — Sprawdzam w bazie danych — oficer taktyczny przyglądał się ekranowi komputera przez dłuższą chwilę, po czym wzruszył ramionami. — Nie mamy go w wykazie, ale spis statków andermańskich nigdy nie był kompletny. Kod transpondera by pasował.
    — Rozumiem. — Sherman założyła nogę na nogę i spytała oficera łącznościowego: — Co poza tym podała Baza?
    — Odtworzę, będzie najprościej — oświadczył i kilka sekund później z głośników popłynął czysty i spokojny głos samego Warnecke’a.
    — Sternenlicht, tu Sidemore, odebraliśmy waszą informację i postaramy się pomóc. Obawiam się, że nie posiadamy możliwości naprawy węzłów napędu na miejscu, ale mam też i dobrą wiadomość. Na początku tygodnia pojawił się dywizjon silesiańskich krążowników na antypirackim patrolu i nadal jest w systemie. Prawdopodobnie w kwestii napędu niewiele będą w stanie pomóc, natomiast mają na pokładach chirurgów i wyszkolony personel medyczny, a poza tym mogą po odlocie zawiadomić kogo trzeba o waszych kłopotach. Przekazaliśmy im prośbę o pomoc, ale odbywają ćwiczenia w pasie asteroidów, więc trochę potrwa, nim do was dotrą. Utrzymujcie dotychczasowy kurs i prędkość, a oceniam, że spotkają się z wami za około pięć godzin i będą towarzyszyli w drodze na orbitę. Bez odbioru.
    — Nieźle — mruknęła, nadal nie mogąc wyjść z podziwu, że ktoś tak stuknięty może przemawiać tak przekonywująco: Warnecke zrobiłby karierę, handlując używanymi frachtowcami.
    Sprawdziła ekran taktyczny — odległość spadła do dziesięciu minut świetlnych, ale i tak pozostawali poza zasięgiem sensorów Sternenlichta, a do zajęcia wybranej pozycji pozostało już niewiele…

* * *

    — …orbitę. Bez odbioru.
    Honor spojrzała na Cardonesa, unosząc brwi.
    — Doskonały jest, no nie? — Rafe uśmiechnął się szeroko. — Przynajmniej wiemy, że dobrze trafiliśmy: jeśli to są krążowniki Konfederacji w pasie asteroidów, to zjem swój beret.
    — Zgadzam się całkowicie, milady — poparła go Hughes. — Carol porównała ich sygnatury napędów i inne dane z pasywnych sensorów: pasują idealnie do parametrów z komputerów tego niszczyciela. Nie wspominając naturalnie o tym, że nie są i nie byli w pobliżu żadnego pasa asteroidów.
    — Doskonale — Honor uśmiechnęła się z satysfakcją: ani przez chwilę nie miała wątpliwości, ale w takich przypadkach lepiej było mieć pewność, że zabija się tych, których chciało się zabić.
    Spojrzała na ekran — Wayfarer czołgał się w stronę planety, a krążowniki oblatywały go szerokim łukiem, pozostając cały czas w ciasnej formacji, co było naprawdę miłe z ich strony — wszystkie równocześnie znajdą się w jego zasięgu.
    — Fred, podziękuj im proszę za pomoc i potwierdź utrzymanie kursu. I pamiętaj, by przekazać diagnozy rannych wykonane przez doktor Ryder na użytek ich „chirurgów”.

* * *

    Sherman czuła się naprawdę winna, obserwując frachtowiec wlatujący w zastawioną pułapkę. Naprawa tych węzłów będzie nie lada problemem, bo będą musieli odbudować je od podstaw, jako że żaden z ich okrętów nie miał tak potężnych, więc nie posiadali zapasowych, ale to się da zrobić. A Warnecke będzie zachwycony zdobyciem go, a tym bardziej pojmaniem prawie całej wyszkolonej załogi. Znając jego metody, nie wątpiła, że szybko „przekona” biedaków, by pomagali w naprawach, przeglądach i innych aspektach technicznej obsługi okrętów. Do tego potrzebni byli fachowcy, a takich mieli zdecydowanie za mało.
    Bardziej humanitarne byłoby co prawda rozstrzelanie ich wraz ze statkiem, ale gdyby to zrobiła, Warnecke zabijałby ją naprawdę powoli i boleśnie. Frachtowiec był o mniej niż dziesięć minut lotu od wyznaczonego miejsca spotkania i wiedziała, że jej bezczynność dobiegła końca. Z kamienną twarzą i bólem w oczach spojrzała ostatni raz na ekran taktyczny.

* * *

    — Dziewięć minut trzydzieści sekund do przechwycenia, ma’am — zameldowała Jennifer Hughes. — Nadlatują z prawej burty z prędkością nieco poniżej dwóch tysięcy kilometrów na sekundę, którą ostro wytracają. Odległość do pierwszego celu — trzysta jedenaście tysięcy kilometrów, do czwartego — czterysta dziewięć tysięcy kilometrów. Żaden nawet nie oświetlił nas radarem: mamy ich tam, gdzie chcieliśmy, ma’am.
    Honor skinęła głową. „Krążowniki Konfederacji” nawiązały kontakt kilka godzin temu i rozmówczyni, niejaka „admirał Sherman” nawet była ubrana w silesiański mundur. A przynajmniej taki obraz został przekazany Honor. Na obrazie przekazanym pani admirał, Honor ubrana była w mundur imperialnej marynarki handlowej. Było to możliwe dzięki stosownej obróbce komputerowej. W przeciwieństwie do „pani admirał” Honor wiedziała jednak, że ma do czynienia z oszustką, bo śledziła cały manewr krążowników od początku do końca. I to, co zobaczyła, nie zgadzało się z opowieścią pani „admirał Sherman”.
    — No dobrze. — Honor spojrzała na Casleta i poleciła oficjalnie: — Komandor Hughes, proszę rozpocząć atak!
    — Aye, aye, ma’am. Carol, odpalaj zasobniki.

* * *

    — Zabawne — odezwał się nagle komandor Truitt.
    — Co? — spytała Sherman.
    — Coś się właśnie odłączyło od celu — wyjaśnił oficer taktyczny. — Pojęcia nie mam co. Wygląda jak śmieci, ale jest ich bardzo mało, bo echo radarowe jest ledwie rejestrowalne. Zostają za jego rufą… o, znowu coś wyrzucili…
    — Co to za śmieci?
    — Nie wiem. Wygląda, jakby pozbywali się kontrabandy… o, znowu coś poleciało…
    — Może — mruknęła Sherman, sama nie bardzo w to wierząc.
    Sternenlicht naturalnie mógł i najprawdopodobniej przewoził jakąś kontrabandę — wszyscy w Konfederacji tak robili, więc niby czemu ten kapitan miał postępować inaczej, ale powinien się jej pozbyć wcześniej, a nie mając na karku cztery krążowniki Konfederacji. Z drugiej strony po poważnej awarii napędu i mając tylu ciężko rannych, mógł po prostu o tym zapomnieć.
    Czwarta porcja niezidentyfikowanych obiektów pojawiła się za rufą frachtowca, a Sherman nadal nie wiedziała, co o tym myśleć. Potem piąta… a zaraz potem frachtowiec obrócił się, ustawiając się dennym ekranem ku jej krążownikom, i Rayna Sherman dowiedziała się, czym naprawdę były te „śmieci”.

* * *

    Ponieważ zasobniki holowane są niezwykle łatwe do zniszczenia przez każdą praktycznie broń, projektanci Królewskiej Marynarki nieustannie starają się wymyślić model, który w ogóle nie byłby zauważany przez radar. Do tej pory nie udało im się to, ale dzięki użyciu coraz mniej „widzialnych” dla radaru surowców osiągnęli etap, na którym ich echo radarowe jest znacznie słabsze, niż powinno być, biorąc pod uwagę ich wielkość. Nowa powłoka optyczna była także znacznie skuteczniejsza. Utrudniała zarówno wizualną, jak i laserową identyfikację. Dzięki temu radary, których większość flot używa do kontroli ognia na małą odległość, nie na wiele się przydawały. Ponieważ zasobniki nie wyglądały na swoją wielkość i kształtem nie kojarzyły się z zagrożeniem… i na tym właśnie Honor, Rafe i Jennifer oparli taktykę pierwszego ataku.
    Pięć pełnych salw zasobników znalazło się za rufą okrętu, nie wzbudzając podejrzeń przeciwnika. Systemy odpalające każdego należącego do czterech pierwszych salw zostały zaprogramowane na taką zwłokę, by wystrzeliły rakiety dokładnie w momencie, w którym zrobią to zasobniki ostatniej salwy, nastawione na natychmiastowy ogień, gdy tylko znajdą się poza zasięgiem ekranu. I w ten sposób trzysta ciężkich rakiet pomknęło ku nie spodziewającym się niczego krążownikom.
    Odległość od celu wynosiła mniej niż pół miliona kilometrów, a rakiety należące do najnowszej generacji mogły rozwijać przyspieszenie dziewięćdziesięciu dwóch tysięcy kilometrów na sekundę kwadrat. Czas lotu do najbliższego krążownika wynosił dwadzieścia cztery sekundy, do najdalszego dwadzieścia osiem. Trzy z nich: Hendrickson, Jarmon i Willis, nie miały żadnych szans. Każdy stanowił cel dla siedemdziesięciu pięciu rakiet, a żaden nie miał nawet uaktywnionej kontroli ognia, nie mówiąc już o uzbrojeniu antyrakietowym.
    No bo niby dlaczego miałby mieć — przecież to oni byli myśliwymi polującymi na powolny, bezbronny frachtowiec. Wiedzieli o tym wszyscy na ich pokładach… albo raczej tak im się zdawało. Teraz kapitanowie wykrzykiwali gorączkowe rozkazy, obsady miotały się, a sternicy robili, co mogli, by choć ustawić się ekranem do przeciwnika. Jarmonowi nawet się to udało, co i tak nie zmieniło jego losu — rakiety starannie zaprogramowane przez Hughes miały dość paliwa nawet na skomplikowane manewry. Impulsowe głowice laserowe eksplodowały w tak niewielkich odległościach, że żadna osłona burtowa nie stanowiła przeszkody dla ich promieni. A nikt jeszcze nie zdołał zbudować ciężkiego krążownika, który przetrwałby taką lawinę ognia.

* * *

    Osłupiały Warner Caslet gapił się na ekran taktyczny. Kątem oka widział potwierdzenie na ekranie wizualnym, ale nadal nie wierzył. Uwierzył dopiero, gdy oślepił go pierwszy błysk nuklearnego ognia oznaczający koniec pierwszego krążownika. Pozostałych dwóch nie dostrzegł, gdyż przy odległości zaledwie półtorej sekundy świetlnej nawet optyczne filtry hełmu nie były w stanie wystarczająco wytłumić blasku, by wzrok natychmiast wrócił do normy.
    W głowie tłukła mu się tylko jedna myśl — skoro tak uzbrojony był zwykły Q-ship, to co będzie, kiedy Królewska Marynarka uzbroi w ten piekielny wynalazek (czym by on był) okręt liniowy?!

* * *

    Blada jak trup Rayna Sherman przyglądała się bezradnie nadlatującym rakietom. Ponieważ za chwilę miała zażądać, by frachtowiec się poddał, czemu nieodmiennie towarzyszył strzał ostrzegawczy, kontrola ogniowa właśnie została uaktywniona. I dlatego choć załoga krążownika President Warnecke została zaskoczona dokładnie tak samo jak załogi pozostałych okrętów, komputery zauważyły zagrożenie i zareagowały, wystrzeliwując antyrakiety i ostrzeliwując inne rakiety z działek laserowych.
    Obrona antyrakietowa okrętu była jednak zbyt słaba, i nawet mając stosowny czas na przygotowanie i wcześniejszą reakcję, Sherman nie zdołałaby uratować okrętu. Nawet superdreadnaught miałby poważne problemy, będąc celem siedemdziesięciu pięciu ciężkich rakiet, a President Warnecke był jedynie ciężkim krążownikiem. Dlatego większość pocisków dotarła do celu, a okrętem wstrząsnęła nie kończąca się seria trafień i wybuchów wtórnych. Promienie spolaryzowanego światła i wiązki Roentgena szerzyły w kadłubie śmierć, chaos i zniszczenie. Powietrze uchodziło ze zdehermetyzowanych przedziałów, alarmy wyły, ludzie ginęli, a dowodząca okrętem Sherman nie mogła nic zrobić.
    Ekran okrętu zamigotał gwałtownie, gdy zniszczone zostały kolejno węzły alfa i beta. Połowa radarów i wszystkie czujniki grawitacyjne przestały istnieć, a sekcja łączności zmieniła się w pobojowisko. Oba ekrany burtowe — dwie trzecie uzbrojenia pokładowego — zniknęło. A ledwie działający ekran taktyczny pokazał sygnatury napędów tuzina kutrów rakietowych, które wyprysnęły nagle z obu burt „frachtowca”.
    — Natychmiast nadać, że się poddajemy! — krzyknęła Sherman.
    — Nie mogę! — wrzasnął spanikowany oficer łączności. — Na stanowisku głównym i zapasowym nie przeżył nikt!
    Sherman poczuła, jak serce jej zamiera — „frachtowiec” właśnie kończył obrót, ustawiając się burtą do krążownika. Mógł być tylko jeden powód tego manewru, a ona nawet nie mogła się poddać. Chyba że…
    — Wyłączyć ekran!
    Oficer astrogacyjny utkwił w niej nierozumiejący wzrok, nim dotarło doń, że tak właśnie w ostateczności sygnalizuje się poddanie okrętu. Gorączkowo sięgnął do właściwego przycisku…

    — Działa wycelowane! — oznajmiła spokojnie Hughes, ledwie Wayfarer zakończył obrót.
    I otworzyła ogień.

* * *

    Grasery, podobnie jak lasery, są bronią działającą z prędkością światła i dlatego Rayna Sherman nie miała nawet szansy zrozumieć przed śmiercią, że znalazła drogę ucieczki z obłędu, w który wciągnął ją Warnecke. Promienie niosące śmierć przybyły bowiem prędzej, niż dowiedziała się, że zostały wystrzelone.

* * *

    — I to by było na tyle — oceniła cicho Honor, patrząc na ekran wizualny, na którym gasła czwarta i ostatnia miniaturowa supernowa.

ROZDZIAŁ XXX

    — Transmisja z planety, skipper — zameldował Fred Cousins, przerywając Honor rozmowę z Cardonesem. — Ten sam głos co poprzednio, ale tym razem był też uprzejmy dołożyć obraz.
    — Naprawdę? — Honor uśmiechnęła się z zimną satysfakcją. — Przełącz na ekran łączności fotela.
    Na ekraniku pojawił się mężczyzna w nienagannym uniformie komodora Marynarki Konfederacji. Miał ciemne włosy, starannie przystrzyżoną brodę i z łatwością mógłby zostać wzięty za bankiera czy profesora, gdyby nie mundur. Pomimo brody Honor rozpoznała go natychmiast, choć dotąd widziała go tylko na zdjęciu.
    — Mój Boże, kobieto! — jęknął, krzywiąc się dramatycznie. — Coś ty zrobiła?! Właśnie zabiłaś trzy tysiące ludzi z Marynarki Konfederacji.
    — Nie — odparła lodowatym sopranem. — Właśnie przeprowadziłam eksterminację trzech tysięcy pasożytów.
    Zwłoka w dotarciu wiadomości wynosiła nieco ponad cztery minuty, gdyż tyle dzieliło Wayfarera od planety, toteż sporo sobie poczekała na zmianę wyrazu jego twarzy, ale się opłaciło. Przerażenie i furię w jednej sekundzie zastąpiła pustka. Przez kilka sekund milczał, a gdy się odezwał, jego głos był całkowicie spokojny.
    — Kim pani jest?
    — Kapitan Honor Harrington z Royal Manticoran Navy, do usług. Zniszczyłam już cztery inne pańskie okręty w systemach Sharon’s Star i Schiller — nie była to do końca prawda, ale nie miało sensu komplikowanie sytuacji przedstawianiem Casleta. — Kończą się panu okręty, panie Warnecke, ale to w tej chwili jest bez znaczenia, prawda? Bo właśnie skończył się panu również i czas.
    Ostatniemu zdaniu towarzyszył lodowaty uśmiech.
    A potem usiadła wygodniej i poczekała na odpowiedź. Nawet nie drgnął — też usiadł wygodniej i odparł spokojnie:
    — Może mi się i kończy, ale mogę też mieć go więcej, niż pani sądzi, kapitan Harrington. W końcu mam tu cały garnizon i populację planety; wygryzienie mnie stąd może być trudne i… kosztowne, nie sądzi pani? No, a poza tym zadałem sobie trud umieszczenia w rozmaitych miastach ładunków nuklearnych. Przykro byłoby, gdyby któryś przypadkiem eksplodował, nieprawdaż?
    Honor przyglądała się mu z obrzydzeniem — spodziewała się czegoś podobnego, co nie znaczyło, że się jej to podobało. Warnecke wprawdzie mógł zmyślać, ale niekoniecznie, gdyż według niego wszechświat kończył się z chwilą jego śmierci. Poza tym nie miał nic do stracenia, bo doskonale wiedział, co zrobi z nim rząd Konfederacji, jeśli kiedykolwiek dostanie go w swoje ręce. Skoro miał zginąć, to dlaczego by nie zabrać ze sobą paruset tysięcy innych? Najprawdopodobniej sprawiłoby mu to przyjemność.
    — Wyjaśnijmy sobie jedno, panie Warnecke — powiedziała cicho i dobitnie. — To ja kontroluję ten system i nic do niego nie wleci ani zeń nie wyleci bez mojej zgody. Wszystko, co jej nie uzyska, a spróbuje, zostanie zniszczone. Jestem pewna, że ma pan do dyspozycji wystarczająco dobre sensory, by móc sprawdzić, że to prawda. Mam też pełen batalion Royal Manticoran Marine Corps ze zbrojami i ciężką bronią wsparcia i za kilka godzin będę kontrolowała orbitę tej planety. To oznacza, że będę mogła ostrzelać dokładnie i precyzyjnie wszystko, co będę chciała. Pan ma cztery tysiące renegatów, świrów i zboczeńców, którzy jako wojskowi nie są warci ceny amunicji, od której zginą. I ma pan moje słowo, że pański sprzęt i ciężkie uzbrojenie jest przestarzałym śmieciem według standardów uzbrojenia moich wojsk. Co więcej, zawiadomiłam komodora Blohma z Imperialnej Marynarki i wkrótce pojawią się tu jego okręty i oddziały desantowe. Mówiąc krótko: możemy i odbierzemy panu tę planetę, a jeśli nie my, to Konfederacja na pewno — przerwała na moment, by rewelacje miały czas dokładniej dotrzeć do umysłu adresata, i dodała: — Możliwe, że rozmieścił pan ładunki, których wysadzeniem przed chwilą pan groził. Jeśli je pan zdetonuje, umrze pan. Jeśli wyślę wojsko, też pan umrze: albo w walce, albo na konfederackiej szubienicy. Nie robi mi to żadnej różnicy. Natomiast jeśli się pan podda wraz ze wszystkimi ludźmi, gwarantuję, że przekażę pana Imperium, nie Konfederacji. Z tego, co wiem, w tej chwili nie jest pan oskarżony o żadną zbrodnię przez Imperium Andermańskie. Komodor Blohm upoważnił mnie do przekazania panu, że nie zostanie pan stracony, choć pan na to zasługuje. Trafi pan do więzienia, czego prywatnie żałuję, ale gotowa jestem darować panu życie w zamian za pokojowe poddanie planety. Wybór należy do pana, a my porozmawiamy, kiedy znajdę się na orbicie Sidemore. Bez odbioru.
    I uśmiechnęła się jeszcze zimniej niż poprzednio.
    Obraz zniknął, a Honor poleciła Cousinsowi:
    — Fred, ignoruj wszystkie próby nawiązania łączności, dopóki nie dam ci innego rozkazu.
    — Aye, aye, ma’am.
    — Nieźle go pani przygwoździła — powiedział cicho Caslet.
    Honor odwróciła się z fotelem w jego stronę — doszedł już do siebie po szoku wywołanym egzekucją czterech krążowników, której był świadkiem, i teraz przyglądał się jej uważnie.
    — Wiem — przyznała.
    Wstała, wzięła Nimitza na ręce i podeszła do głównego ekranu, po którym miotały się kutry rakietowe — trzy gnały cała naprzód ku planecie, pozostałe zbierały zasobniki i holowały je ku Wayfarerowi do ponownego naładowania i wykorzystania. Przez długą chwilę przyglądała się w milczeniu planecie, mimo iż Caslet stanął obok i wyraźnie czekał na odpowiedź.
    — Nie mam wyboru, Warner — pierwszy raz nie „panie kapitanie”, ale żadne z nich nie zwróciło na to uwagi. — Muszę założyć, że zaminował te miasta, a skoro tak, to je wysadzi. Jeśli my czy Imperium go nie załatwimy, Konfederacja to zrobi, bo nie ma wyjścia. Zresztą wątpię, bym sama zgodziła się na to, aby tylko siedział… nie po tym, co zrobił. A to oznacza, że jeśli jakoś nie przekonamy go, żeby się poddał, to naciśnie ten guzik i zginie cała masa niewinnych ludzi. To psychopatyczny maniak i jedyną szansą, jaką widzę, jest uświadomienie mu, że Konfederacja go dorwie, obojętne, ilu by ludzi przy tym zginęło. Musiałam nim wstrząsnąć i wyrwać go z tej megalomanii, by zrozumiał, że już tu nie rządzi, a potem podsunąć mu sposób wyjścia z tego z życiem. Musi wierzyć, że ma taką szansę, bo inaczej wysadzi te ładunki…
    — Rozumiem — przyznał Caslet. — Ale naprawdę pani sądzi, że poskutkuje?
    — W jego przypadku wątpię, ale muszę spróbować. Liczę na jeszcze jedno: nie jest sam na powierzchni, jego wojsko to banda zbrodniarzy, ale są nieco bardziej normalni niż on. Jeśli będę z nim rozmawiała wystarczająco długo, warunki, które mu proponuję, przeciekną do nich. A kiedy to nastąpi, ktoś, kto nie chce zginąć, może go za nas załatwi.
    Caslet spojrzał na nią, starając się ukryć dreszcz — jej twarz i głos były spokojne, ale w oczach widać było gniew i… strach. Zachowywała się pewnie, używając jednej z podstawowych broni oficera marynarki, ale wiedziała, o jaką stawkę toczy się gra, i to ją przerażało. Tyle że wiedziała o tym od początku, od chwili, w której postanowiła zaatakować ten system, a była zdecydowana doprowadzić sprawę do końca. A do niego dopiero teraz to dotarło.
    Rozważyła, jakie możliwości może przedstawić maniakowi, ponieważ zdawała sobie sprawę, że musi dojść do podobnej sytuacji, i dlatego uzgodniła pewne kwestie z Blohmem. A przecież nie musiała tego robić — jeśli nie Imperium, to Konfederacja zrobiłyby to za nią, nie mając innego wyjścia. Tyle tylko, że nie natychmiast, co oznaczałoby kolejne stracone statki i wymordowane załogi, złożone głównie z jej rodaków. Jej zadaniem było zwalczać piractwo i nie miała zamiaru się przed nim uchylać, ale zdołał ją już na tyle poznać, by wiedzieć, że jeśli Warnecke zdetonuje ładunki, myśl o zabitych na Sidemore będzie ją prześladować. Ona także o tym wiedziała i rozważyła to, tak samo jak każdy inny aspekt tej operacji. Jeśli dojdzie do nieszczęścia, znajdzie się wielu mądrych, którzy stwierdzą, że można było uniknąć tragedii, i obwiniających ją. A co ważniejsze, ona sama będzie tak uważać — będzie przekonana, że gdyby była sprytniejsza, bardziej przewidująca czy szybsza, zapobiegłaby masakrze, i nikt jej nie przekona, że tak nie było. W sumie stanowiło to upiorną perspektywę, a mimo to przybyła tu ratować mieszkańców planety, których nawet na oczy nie widziała.
    Sam był oficerem marynarki przyzwyczajonym do pełnienia obowiązków dowódcy, ale nie potrafił zrozumieć, jak Harrington zmusiła się do wzięcia na swe barki takiej odpowiedzialności, nie musząc tego robić. Wiedział też, że nigdy tego nie zrozumie i że dla niej była to jedyna możliwa decyzja.
    Byli wrogami — jej Królestwo walczyło o życie z Ludową Republiką, a kierujący nią walczyli z Królestwem. Wynik mógł być tylko jeden — albo Królestwo Manticore zostanie podbite, albo Komitet Bezpieczeństwa Publicznego zniszczony przez motłoch, który zmobilizował obietnicami, by wspierał wojnę. A jeśli motłoch zacznie od wyrżnięcia Komitetu, nie sposób przewidzieć, jaką jatką się to zakończy. Ponieważ oboje byli profesjonalistami, a konsekwencje klęski byłyby dla każdej ze stron straszliwe, mogli być jedynie przeciwnikami. Co nie zmieniało faktu, że żałował, iż nie może stać się inaczej. Czuł magnetyzm, dzięki któremu załogi szły za nią w ogień, i rozumiał, dlaczego tak się działo.
    Ona po prostu troszczyła się o ludzi. Obchodziło ją to, co robiła, i nie była zdolna dać swoim ludziom mniej niż wszystko, na co było ją stać. Dlatego do końca wypełniała swe obowiązki, choćby oznaczało to dla niej osobiście ponure konsekwencje. Była zabójcą, to nie ulegało wątpliwości, i to niezwykle skutecznym — właśnie widział, jak zniszczyła cztery ciężkie krążowniki — ale była też zabójcą, który poświęcił życie zabijaniu innych zabójców w obronie tych, którzy nimi nie byli i nie potrafiliby tego robić. Rozumiał ją, bo sam też próbował taki być, choć nie miał ani tej klasy, ani tych cech co ona. Zrozumiał, jakim niebezpieczeństwem Harrington jest dla Ludowej Republiki, dla Ludowej Marynarki i dla niego osobiście, ale w tej chwili to po prostu było bez znaczenia.
    Przyglądał się jej jeszcze przez moment, po czym zaskakując ją i siebie dotknął lekko jej ramienia i powiedział cicho:
    — Mam nadzieję, że to się pani uda.
    I odwrócił się ku ekranowi taktycznemu.

* * *

    — Jesteśmy na orbicie, ma’am — zameldował John Kanehama.
    Nimitz leżący dotąd na grzbiecie na kolanach Honor i siłujący się z nią przednią i środkową parą łap przekręcił się na brzuch i nadstawił grzbiet do pogłaskania. Honor wstała, posadziła go w fotelu i poleciła:
    — Fred, wywołaj go proszę. I przełącz na główny ekran wizualny.
    — Aye, aye, ma’am. — Cousins wybrał serię cyfr i skinął głową.
    W następnej sekundzie na ekranie pojawił się Warnecke. Wyglądał na prawie tak spokojnego jak poprzednio, ale tylko prawie, i żałowała, że nie znajdują się na tyle blisko, by Nimitz mógł jej przekazać jego emocje. Zresztą nie była tak do końca przekonana, czy to rzeczywiście by coś pomogło — Warnecke był obłąkany, a emocje szaleńca mogły być najgroźniejszym przewodnikiem w tak delikatnej sytuacji.
    — Jak powiedziałam, porozmawiamy, gdy będę na orbicie — zagaiła.
    — Tak pani powiedziała. — Zwłoka w transmisji była ledwie zauważalna. — Ma pani niezwykle wszechstronny frachtowiec, kapitan Harrington, moje gratulacje. Ja natomiast mam swój guzik i zapewniam panią, że zdążę go nacisnąć, jeśli mnie pani zmusi. A wówczas śmierć tych wszystkich biedaków będzie wyłącznie pani winą.
    — W ten sposób nie będziemy się bawić — oznajmiła stanowczo Honor. — Ma pan alternatywę i jeśli zdetonuje pan ładunki, to dlatego, że wybierze pan śmierć od nierozsądnie wspaniałomyślnej oferty, którą panu złożyłam.
    — No, no! A myślałem, że to ja robię tu za czarny charakter! — uśmiechnął się Warnecke i uniósł dłoń, w której trzymał niewielki radionadajnik. — Naprawdę nic panią nie obchodzi to, że mogę z niego skorzystać? Mam niewiele do stracenia: słyszałem o andermańskich więzieniach i nie jestem wcale taki pewien, czy wolałbym żyć w jednym z nich zamiast…
    Machnął dłonią, a w jego oczach zapłonęły mordercze błyski. Honor poczuła lodowaty dreszcz na plecach, ale nie dała tego po sobie poznać.
    — A nie sądzi pan, że śmierć to stan raczej permanentny? — spytała spokojnie.
    — Póki życia, poty nadziei, to ma pani na myśli? — roześmiał się Warnecke. — Intryguje mnie pani, kapitan Harrington. Naprawdę. Jest pani aż tak świętoszkowata, że woli pani, by zginęło kilkaset tysięcy ludzi, niż by jeden pirat i jego pomocnicy odlecieli wolno nieuzbrojonym statkiem remontowym?
    — Tak? — Honor uniosła brew. — Zamierza pan tam stłoczyć cztery tysiące ludzi? To daleko nie zalecicie, zanim system podtrzymywania życia nie przestanie działać. Zrobi się raczej gęsta atmosfera na pokładzie.
    — Cóż, czasem trzeba coś poświęcić — przyznał Warnecke. — Poza tym sądzę, że uprzejmość nakazuje zostawić pani jakieś żywe trofea, czyli jeńców. Miałem na myśli siebie i ze stu najbliższych współpracowników. Proszę się zastanowić. Jestem pewien, że moi ludzie zdobyli kilka waszych statków choćby dlatego, że jest ich w okolicy najwięcej, ale co panią, tak na dobrą sprawę, obchodzą wewnętrzne sprawy Konfederacji, jej rebelie i rewolucjoniści? Może pani uratować Sidemore, odbić system Marsh i zabrać tysiące więźniów, nie ryzykując ofiar. Całkiem spore osiągnięcie, prawda? A że wymknie się pani jeden nieuzbrojony statek remontowy, cóż, nikt nie jest doskonały.
    — Pańska lojalność wobec własnych ludzi mnie przytłacza.
    — Lojalność? — zaśmiał się Warnecke. — W stosunku do tych durniów?! Już dwa razy mnie zawiedli i ci, i ich latający wspólnicy. Kosztowali mnie mój naród i miejsce w historii, więc dlaczego miałbym być wobec nich lojalny?! Niech ich jasna cholera! Kapitan Harrington, może pani z nimi robić, co się pani żywnie podoba.
    — A pan ucieknie i spróbuje znowu? Nie wydaje mi się, panie Warnecke.
    — Trochę logiki, pani kapitan: to najlepszy układ, na jaki może pani liczyć. Śmierć albo chwała, zwycięstwo albo masakra, to są dylematy oficera marynarki, nieprawdaż? Dlaczego uważa pani, że moje są odmienne?
    Honor przyglądała się mu, analizując możliwości. Głos i sposób mówienia miał takie kulturalne, miłe i rozsądne, że zaczęła rozumieć, w jaki sposób zdołał zrobić karierę polityczną. Nawet teraz miał sporo uroku i daru przekonywania. Stanowiły potężną broń, podobnie jak całkowity brak skrupułów i poczucia winny.
    — Pan rzeczywiście sądzi, że puszczę go wolno? — spytała w końcu. — Tak po prostu?
    — Dlaczego nie? Ktoś wybitny w historii Ziemi, niestety nie pamiętam kto, powiedział kiedyś coś takiego: „Jeśli zabije się jednego człowieka, jest się mordercą, jeśli milion — mężem stanu”. Może nie zacytowałem dosłownie, ale sens oddałem. Floty wojenne, królowie negocjowali wielokrotnie z takimi „mężami stanu”. Nic prostszego, jak zacząć negocjować ze mną, kapitan Harrington… a zresztą: coś pani pokażę, by udowodnić, że powinna pani traktować mnie poważnie. O, na przykład…
    Uniósł nadajnik tak, by go było widać, i nacisnął jeden z oznaczonych cyframi przycisków.
    — Właśnie! — oznajmił z satysfakcją i uśmiechnął się szeroko.
    Honor usłyszała za plecami westchnienie i odwróciła głowę — Jennifer Hughes wpatrywała się przerażona w ekran monitora. Honor dała znak Cousinsowi obserwującemu ją cały czas i ten wyłączył dźwięk sekundę wcześniej niż Jennifer jęknęła.
    — Jezu! Właśnie na powierzchni eksplodował ładunek nuklearny, ma’am! Pięćset kiloton… w samym środku miasta!
    Honor pobladła, nad tą reakcją nie była w stanie zapanować, ale poza tym jej twarz pozostała bez zmian.
    — Szacunkowa ocena liczby ofiar? — spytała twardo.
    — Nie… nie mogę powiedzieć, ma’am — Jennifer była wyraźnie wstrząśnięta. — Na pewno dziesięć do piętnastu tysięcy, sądząc po wielkości miasta.
    — Rozumiem — Honor odetchnęła głęboko, odwróciła się do kamery i dała znak Cousinsowi.
    — Powiedziałem, że mogę detonować każdy ładunek osobno? — spytał Warnecke bez śladu uśmiechu. — Nie? Ot, skleroza! A pani sądziła, że to sytuacja typu „wszystko albo nic”. Cóż, mój błąd. Oczywiście nie wie pani, ile jest ładunków, więc nie wie pani też, ile takich mieścin mogę zdmuchnąć z powierzchni podczas negocjacji, zanim odpalę ten największy.
    — Pomysłowe — przyznała Honor. — A jakież to negocjacje chodzą panu po głowie?
    — Warunki są raczej proste: moi przyjaciele i ja wsiądziemy na pokład statku remontowego i odlecimy, a pani pozostanie na orbicie, dopóki nie dotrzemy do granicy nadprzestrzeni. Potem może pani wysadzić desant i posprzątać śmieci, które zostawię na powierzchni.
    — A skąd mam mieć pewność, że przed wejściem w nadprzestrzeń nie wyśle pan sygnału detonującego pozostałe ładunki?
    — Niby dlaczego miałbym to zrobić? — spytał niewinnie. — Choć z drugiej strony jest to niezły pomysł… powiedzmy kara za pokrzyżowanie moich planów… byłaby to nie najgorsza zemsta, nie sądzi pani?
    — Nie sądzę i nie zamierzam dać panu ku temu okazji — oznajmiła rzeczowo. — Jeżeli… powtarzam: jeżeli pozwolę panu odlecieć, to pod warunkiem, że nie będzie pan miał żadnej szansy odpalić tych ładunków.
    — A gdy tylko uzyska pani pewność, że nie mogę tego zrobić, zniszczy pani statek i mnie. Spodziewałem się po pani czegoś rozsądniejszego. Muszę mieć do dyspozycji mój miecz Damoklesa, zanim nie znajdę się poza pani zasięgiem, bo tylko to gwarantuje mi przeżycie!
    — Moment — Honor potarła skronie. — Ze swego punktu widzenia każde z nas ma rację. Co prawda nie mam ochoty puścić pana wolno, ale… nie musimy w tej chwili robić niczego, co nie dałoby się cofnąć. Pan nie odleci bez mojej zgody, a ja nie wysadzę Marines bez pańskiej wiedzy, więc mamy sytuację patową. Muszę się zastanowić, jak z tego wybrnąć, być może wymyślę rozwiązanie, które okaże się do przyjęcia dla obu stron.
    — Tak szybko pani ustępuje? — Warnecke przyjrzał się jej podejrzliwie. — Coś mi się tu nie zgadza. Nie próbuje pani czasem być za sprytna?
    — Nie powiedziałam, że pana puszczę — przypomniała mu Honor. — Powiedziałam jedynie, że nie ma powodu do nieprzemyślanych działań. Chwilowo żadne z nas nie może zrobić tego, co by chciało, więc zostawmy sprawę, tak jak jest, a ja zastanowię się nad możliwym rozwiązaniem. Co pan na to, Warnecke?
    — Ależ naturalnie, pani kapitan. Zawsze należy ustępować damie, w granicach rozsądku naturalnie. Nigdzie się nie wybieram, więc proszę się kontaktować, kiedy pani będzie miała ochotę. Życzę miłego dnia.
    Obraz zniknął, a czerwona lampka nad kamerą zgasła, sygnalizując koniec połączenia. Dopiero w tym momencie Honor pozwoliła, by jej twarz wykrzywił grymas wściekłości.

ROZDZIAŁ XXXI

    Atmosfera panująca w sali odpraw była gęsta. Obecni byli wszyscy starsi oficerowie Wayfarera oraz Caslet i Jourdain.
    — …i nie dość, że ich zabił, to jeszcze się, ścierwo, uśmiechał! — zakończyła Jennifer Hughes. — Tego… przepraszam, ma’am.
    — Rozumiem cię, Jenny. — Honor przymknęła oczy i rozmasowała nasadę nosa.
    Doskonale rozumiała, że Hughes puściły nerwy — nieczęsto ma się do czynienia z wariatem, który jest równocześnie masowym mordercą. A Warnecke był jednym i drugim i kilkaset tysięcy ofiar mniej czy więcej nie robiło mu różnicy. To, co właśnie zrobił, utwierdziło ją jedynie we wcześniejszej decyzji — za nic we wszechświecie nie można pozwolić mu uciec, bo będzie robił to samo. Może w inny sposób, ale z takim samym skutkiem. Dlatego że to lubił. Dlatego, że sprawiało mu to przyjemność.
    — Nie możemy… ja nie mogę pozwolić mu odlecieć — oświadczyła. — Trzeba go powstrzymać raz na zawsze. Tu i teraz.
    — Ale skoro jest gotów zabić wszystkich na planecie… — zaczął Tschu i przerwał, widząc energiczne zaprzeczenie Honor.
    — Nie jest. Przynajmniej jeszcze nie. Bawi się z nami, bo jest przekonany, że nadal może wygrać. Przypomnij sobie, co próbował osiągnąć w Chalice, i co zrobił, gdy mu się nie udało. On jest pewny, że może pokonać wszystkich i podbić wszechświat, bo jest najbezwzględniejszy i najinteligentniejszy. I na to w tej chwili liczy: oczekuje po nas, że tak jak to jest przyjęte wśród cywilizowanych społeczeństw, jako ci porządni ustąpimy dla dobra większości i pozwolimy mu odlecieć, by nie zostać obwinionymi o masakrę ludności.
    — Jeśli nie ustąpimy, detonuje ładunek i wszyscy nas za to obwinią, ma’am — powiedział cicho Cardones. — Co gorsza będziemy żyli ze świadomością, że mogliśmy go puścić i ci wszyscy ludzie ocaleliby.
    Rafe używał liczby mnogiej, ale Honor doskonale wiedziała, że robił to tylko po to, by ją chronić. To nie była grupowa decyzja, to była jej decyzja — i wszyscy sobie zdawali z tego sprawę.
    — Tej możliwości nie będziemy brać pod uwagę, Rafe — odparła miękko. — Z jednego prostego powodu: nie mamy pewności, że i tak tego nie zrobi. Jego spokój i opanowanie to pozory: musi nas nienawidzić za pokrzyżowanie planów i zniszczenie swojego księstewka. Pokazał, jak łatwo przychodzi mu zniszczenie całego miasta, i doskonale wie, jak nas ukarać, używając przeciwko nam naszych własnych zasad moralnych, które dla niego w ogóle nie istnieją. Wie też dobrze, że już zasłużył na karę śmierci i że wymierzy mu ją każdy, kto go złapie. Dałam mu alternatywę, ale on woli całkowite zwycięstwo od przeżycia, więc należy się liczyć z zemstą z jego strony. We własnym przekonaniu, i tak nie ma nic do stracenia, więc dlaczego nie miałby robić tego, na co ma ochotę?
    Umilkła i przytuliła Nimitza, a cisza przeciągała się. Pozostali uświadomili sobie, że ma rację.
    — Gdyby istniał jakiś sposób odsunięcia go od nadajnika… wtedy moglibyśmy go załatwić… — Honor zaczęła głośno myśleć. — Żeby go jakoś odciągnąć…
    Nagle umilkła i zmrużyła oczy. Cardones, widząc znajome objawy, siadł prosto i rozejrzał się. Wszyscy mieli podobne miny, poza Casletem, po którym widać było, że myśli równie intensywnie jak Honor.
    — Nie zdołamy odciągnąć go od nadajnika — powiedział nagle Caslet. — Ale gdyby tak oddzielić jego i nadajnik od planety?
    — Właśnie — poparła go Honor. — Wyciągnąć go poza zasięg, by nie był w stanie zdetonować ładunków, a potem z nim skończyć.
    — Może zostawić zapalnik czasowy — skrzywił się Caslet.
    Sprawiali takie wrażenie, jakby byli sami — pozostali mogli słuchać tego, co mówią, ale oni komunikowali się na innym, szybszym i pełniejszym poziomie.
    — Z tym możemy sobie poradzić — uspokoiła go Honor. — Wiemy, gdzie teraz jest, a nie zaufa nikomu innemu, więc zapalnik musiałby nastawić osobiście i schować sam. To znaczy, że musiałby się on znajdować w jego kwaterze głównej, a tę możemy zniszczyć z orbity.
    — Jest w mieście — przypomniał.
    — Fakt, ale będziemy też mieć czas, by przedsięwziąć inne środki. Jeśli użyje zapalnika czasowego, nastawi go tak, by zdołać znaleźć się na tyle daleko, byśmy nie mogli go dogonić, gdy zdetonuje ładunki. Statek remontowy jest prawdopodobnie powolniejszy od Wayfarera; załóżmy dla uproszczenia, że może wyciągnąć dwieście g, więc będzie potrzebował czterech godzin, by dotrzeć do granicy wejścia w nadprzestrzeń. Nasze kutry rozwijają sześćset g, co daje nam trzy godziny od startu do doścignięcia go — i tyle będziemy mieli czasu.
    — Trzy godziny na przeszukanie całego budynku? — Caslet nie ukrywał sceptycyzmu.
    — Nie musimy go przeszukiwać, bo stoi na obrzeżu miasta. Możemy ewakuować okolicę i zniszczyć całą budowlę z przyległościami. Co prawda sąsiedztwo na tym ucierpi, ale nie będzie radioaktywności i ofiar. Odbudują sobie. Jest druga możliwość: Warnecke zostawi cztery tysiące swoich ludzi na powierzchni. Możemy im zaproponować, że ten, kto znajdzie zapalnik, wyłączy go i dostarczy nam, uratuje życie, a równocześnie ostrzec, że jeśli ładunki wybuchną, tych, którzy przeżyją, rozstrzelamy na miejscu. Biorąc pod uwagę stopień zdeterminowania na wieść o ucieczce „bohaterskiego wodza”, który zostawił ich na naszej łasce, sądzę, że zrobią to, o co nam chodzi, i to szybko.
    — Ryzykowne, choć może się udać. Problem w tym, jak go skłonić do opuszczenia planety? Może jest wariatem, ale nie nabierze się na coś, co przynajmniej na pierwszy rzut oka nie wygląda prawdopodobnie.
    — System łączności — powiedziała pozornie bez związku Honor. — System łączności statku remontowego to najsłabszy punkt całej groźby.
    — Oczywiście! — oczy Casleta rozbłysły. — Ręczny nadajnik nie może mieć odpowiedniej mocy i zasięgu. Kiedy znajdzie się dalej niż o kilka sekund świetlnych, musi wykorzystać system łączności statku, by nadać sygnał.
    — I nie tylko to. — W oczach Honor też pojawił się błysk. — A poza tym sądzę, że znalazłam sposób na wykluczenie zapalnika zegarowego z równania albo przynajmniej przedłużenie o co najmniej godzinę czasu na jego znalezienie.
    — Tak? — zdziwił się Caslet, trąc w zamyśleniu szczękę. — Jak?
    — Harry, będę potrzebowała pewnego specyficznego wyposażenia. — Honor zwróciła się do Tschu. — Po pierwsze…

* * *

    — Dobrze, panie Warnecke — oznajmiła Honor obrzydliwie znajomej gębie widniejącej na ekranie kilka godzin później. — Rozważyłam wszelkie możliwości i mam dla pana propozycję.
    — Doprawdy? — Warnecke uśmiechnął się jak dobry wujaszek. — Słucham, kapitan Harrington. Proszę mnie zaskoczyć swą mądrością.
    — Pan chce opuścić system, a ja chcę mieć pewność, że odlatując, nie zdetonuje pan ładunków. Zgadza się? — spytała spokojnie, próbując ignorować uczucia LaFolleta przekazywane jej przez Nimitza, który najwyraźniej uznał, że Andrew ma sporo racji, sprzeciwiając się temu, co zamierzała zrobić.
    Honor uważała, że ma rację — tylko jej obecność dawała szansę zwabienia w pułapkę kogoś, dla kogo własne bezpieczeństwo było sprawą najważniejszą, i kto spodziewał się, że dla innych mających władzę również jest to kwestia priorytetowa. Teraz nie miała zresztą czasu na przekonywanie LaFolleta — musiała się skupić na przekonaniu wariata.
    — Ujmując rzecz skrótowo, zgadza się — odparł Warnecke.
    — Doskonale. Propozycja wygląda następująco: pozwolę panu i wybranym przez pana ludziom wejść na pokład statku remontowego, ale dopiero gdy moja grupa abordażowa zniszczy wszystkie jego systemy łączności — uśmiechnęła się, widząc, że zaczął słuchać jej z uwagą. — W ten sposób nie będzie pan w stanie oszukać mnie w ostatniej chwili, prawda?
    — Pani żartuje! — pierwszy raz zaczął być naprawdę zły i nie ukrywał tego. — To będzie oznaczało zdanie się na pani łaskę i niełaskę. Nie wsiądę na statek tylko po to, by robić za ruchomy cel!
    — Trochę cierpliwości, panie Warnecke, cierpliwości! Kiedy moi ludzie załatwią system łączności, wyśle pan na pokład swoich, ale pan i nie więcej niż trzy inne osoby, które pan wybierze, wejdziecie na pokład nieuzbrojonego promu przycumowanego do kadłuba statku, gdzie dołączę do pana ja wraz z trzema moimi oficerami. Nadajnik promu będzie oczywiście sprawny, więc będzie pan mógł wysłać sygnał detonujący ładunki w każdej chwili. Następnie moi ludzie zajmą się nadajnikami dalekiego zasięgu wszystkich jednostek dokujących na pokładzie hangarowym, a gdy zameldują mi, że skończyli, pozwolę, by statek remontowy opuścił orbitę. Na pokładzie promu będzie pan miał także krótkodystansową radiostację o zasięgu pięciuset kilometrów, zasięg sprawdzą moi ludzie wraz z pańskim personelem na statku. Kiedy zameldują oni panu, że wszyscy moi podkomendni opuścili pokład, skieruje pan statek ku granicy wejścia w nadprzestrzeń, ale pozostanie pan na pokładzie promu. Zakładając, że w drodze nie wydarzy się nic nieprzewidzianego, gdy dotrzemy do granicy, będzie pan mógł wraz z osobami towarzyszącymi przejść na pokład statku, a ja wraz z moimi oficerami odcumujemy prom i wrócimy na nasz okręt, odbierając panu w ten sposób ostatnią możliwość zdetonowania ładunków. Ponieważ prom będzie nieuzbrojony, nie będziemy w stanie przeszkodzić panu w żaden sposób w odlocie i wejściu w nadprzestrzeń.
    Skończyła i przyglądała się mu z wyrazem uprzejmego zainteresowania.
    Cisza ciągnęła się kilkadziesiąt długich sekund.
    — Interesująca propozycja, kapitan Harrington — ocenił w końcu Warnecke. — Choć nie uchodzi podejrzewać niewiasty i to jeszcze oficera o oszustwo, to jestem z natury podejrzliwy, więc proszę mi odpowiedzieć, co stanie na przeszkodzie, by pani grupa abordażowa, niszcząc nadajniki, podłożyła przy okazji ładunek, który zniszczy mój statek, gdy pani odcumuje? Nie byłoby to dla mnie miłe zakończenie.
    — Pańscy ludzie mogą nadzorować wszystkie działania moich. Moi naturalnie będą uzbrojeni i wszelki opór skończy się użyciem siły, ale pańscy, jak podejrzewam, też nie są całkowicie bezbronni, a poza tym nie muszą stawiać żadnego oporu, tylko patrzeć moim na ręce. Jeżeli powiedzą panu, że założono bombę, naciśnie pan guzik i ładunki eksplodują.
    — Fakt — zgodził się Warnecke, gładząc się po brodzie. — Następna kwestia to sprawa liczby ludzi na pokładzie promu. Doceniam pani ofertę wystąpienia w roli zakładnika na dowód uczciwych intencji, ale chce pani mieć ze sobą trzech oficerów. Czterech uzbrojonych wojskowych w podobnych okolicznościach może wykazać nierozsądną skłonność do bohaterstwa, a to by mi nie odpowiadało.
    — Może i nie, ale muszę w jakiś sposób dopilnować, by nie mógł pan zdetonować tych ładunków, korzystając z pokładowego nadajnika promu.
    — Fakt — powtórzył i uśmiechnął się leniwie. — Jednakże sądzę, że będę się upierał, byście państwo przybyli nieuzbrojeni.
    — Niemożliwe! — warknęła, niczym nie zdradzając, że była na to przygotowana. — Nie mam zamiaru dostarczyć panu czterech kolejnych zakładników.
    — Obawiam się, że nie ma pani wyboru. A poza tym jakże to tak? Gdzie odwaga wojownika? Gdzie gotowość, by zginąć za przekonania?
    — Zginąć za przekonania to jedno, a zginąć i pozwolić panu wysadzić te ładunki to coś zupełnie innego.
    — W takim razie mamy impas. A szkoda: pomysł wyglądał naprawdę miło…
    — Zaraz — poleciła i zaczęła maszerować w tę i z powrotem, starając się wyglądać na ciężko rozmyślającą.
    Warnecke rozsiadł się wygodniej i obserwował ją, bawiąc się detonatorem i pogwizdując sobie radośnie. Sekundy płynęły wolno i nieubłaganie. W końcu Honor zatrzymała się, spojrzała w kamerę i oznajmiła to, co wcześniej postanowiła i co spotkało się z takim sprzeciwem, nie tylko LaFolleta.
    — Dobrze, nie będziemy mieli broni, co pańscy ludzie będą mogli sprawdzić, ale kulturalnie i delikatnie. Moja grupa abordażowa będzie jeszcze wtedy na pokładzie promu przed zniszczeniem radiostacji pojazdów na pokładzie hangarowym i jeden z moich ludzi umieści następnie ładunek wybuchowy na kadłubie promu. Wystarczająco silny, by zniszczył oba statki.
    — Ładunek wybuchowy?! — zdenerwował się Warnecke.
    — Pan będzie miał swoje na planecie, ja będę miała swój za ścianą. Ładunek będzie zaprogramowany tak, by eksplodował na sygnał z tego okrętu, a ja będę pozostawała z nim w stałej łączności. Jeśli ta łączność zostanie przerwana, mój zastępca odpali ładunek, niszcząc pański statek, pana i mnie.
    Warnecke zmarszczył brwi, myśląc intensywnie, a Honor zmusiła się do spokojnego czekania z obojętną miną. W jej propozycji była jedna luka, o której doskonale wiedziała, a co więcej spodziewała się, że Warnecke także ją zauważy. Zakładając, że słusznie oceniła jego osobowość, powinien ją wykorzystać… wręcz musiał ją wykorzystać. A jego zaskoczenie, gdy się zorientuje, że nie będzie jednak w stanie tego zrobić, powinno pomóc jej w wykonaniu tego, co naprawdę zamierzała.
    — To mi się podoba — ocenił w końcu Warnecke i zachichotał. — Zastanawiam się, czy w czasie podróży nie mielibyśmy czasu na małą partyjkę pokera… Ciekaw jestem, jak pani żyłka hazardzistki objawia się przy grze w kartach.
    — Nie jestem hazardzistką, panie Warnecke, i nie grywam w karty. Może pan zabić wszystkich tych ludzi na planecie, może pan także zabić i mnie, ale tylko jeśli będzie pan także gotów zginąć. Jeśli nie wydarzy się nic… nieprzewidzianego, przesiądzie się pan na statek powiedzmy na dziesięć minut przed dotarciem do granicy wejścia w nadprzestrzeń, a ja i moi oficerowie odlecimy, zabierając pański nadajnik i ładunek wybuchowy.
    — Proszę, proszę… — mruknął Warnecke, po czym skinął głową. — Doskonale, kapitan Harrington. Umowa stoi.

ROZDZIAŁ XXXII

    Ustalenie wszystkich szczegółów technicznych zajęło całe godziny, ale podstawy pozostały takie, jakie Honor zaproponowała. Ciężko było słuchać złośliwych uprzejmości Warnecke’a i ustępować w pewnych drobnych kwestiach, by postawić na swoim w tych, które były naprawdę istotne, ale mogła to ścierpieć, bowiem w całych tych skomplikowanych negocjacjach był jeden drobiazg, na który Warnecke nie zwrócił uwagi. Drobiazg niezwykle zresztą istotny: nigdy nie powiedziała, że zamierza puścić go wolno. Na każdym etapie dodawała swoje komentarze do warunków na zasadzie: jeżeli przyjmie jej warunki i jeżeli wypełni wszystkie tak, jak uzgodniono, wówczas będzie mógł odlecieć. Równocześnie stworzyła mu okazję, z której musiał skorzystać, a ona zamierzała dopilnować, by przez to nie wypełnił wszystkich warunków. A o dobrej woli stron nie było mowy ani razu…

* * *

    Pierwszym krokiem było wysłanie grupy abordażowej na pokład statku remontowego. Przebiegło to sprawniej, niż Honor zakładała. Pinasy Scotty’ego dostarczyły na pokład kompanię Marines w pełnych zbrojach pod osobistym dowództwem Susan Hibson, a całą operację ubezpieczały dwa kutry Jacquelyn Harmon. Załoga była pod wrażeniem ponurych i uzbrojonych po zęby Marines i nikt nie próbował stawiać im oporu. Pierwsze sprawdzenie potwierdziło, że ta ruchoma stocznia remontowa była tak wolna, jak się Honor spodziewała — jej maksymalne przyspieszenie wynosiło sto trzydzieści siedem kilometrów na sekundę kwadrat. Nie była też w żaden sposób uzbrojona — nie posiadała nawet obrony antyrakietowej, więc stanowiła łatwy cel dla pojedynczej nawet rakiety. I załoga miała tego pełną świadomość.
    Spora część załogi powitała zresztą Marines jak zbawców i to w dosłownym tego słowa znaczeniu, bowiem ponad jedną trzecią tejże stanowili przymusowo zatrudnieni członkowie załóg zdobytych frachtowców, w przytłaczającej zresztą większości poddani Korony. Dostali propozycję nie do odrzucenia: praca albo śmierć. Niewiele wśród nich było kobiet, a gdy Susan Hibson dowiedziała się dlaczego, wszyscy piraci po jednym spojrzeniu na nią ustępowali jej z drogi. Przed daniem swoim podkomendnym wolnej ręki powstrzymywała ją tylko jedna rzecz — wiedziała, co zamierzała kapitan Honor Harrington.
    Kiedy Marines zabezpieczyli statek i przewieźli uwolnionych więźniów na Wayfarera, przystąpiono do niszczenia systemów łączności. Ludzie Harolda Tschu, pilnowani przez Marines i w towarzystwie ciężko spoconych piratów, przeszli przez sekcję łączności niczym tornado, wymontowując niektóre elementy, a rozbijając większość. Zostawiono dwa sprawne odbiorniki i jeden nadajnik małej mocy, by Warnecke mógł się kontaktować z załogą podczas pobytu na promie. Wymógł na Honor pewną zmianę: zamiast radiostacji małej mocy on i jego ludzie mieli mieć do dyspozycji systemy łączności skafandrów próżniowych, w które będą ubrani. Miały one większy zasięg niż pięćset kilometrów, ale nie na tyle, by to coś zmieniało. Załoga naturalnie będzie w stanie naprawić zniszczenia — w końcu był to statek remontowy, ale nie prędzej niż w ciągu dwóch dni, a chodziło przecież o to, by nie dysponowali łącznością dalekiego zasięgu przez godziny.
    Hibson następnie wycofała swoich ludzi, pozostawiając jedynie pluton na pokładzie hangarowym, gdzie przeszukiwali każdy przylatujący z Sidemore prom, sprawdzając, czy Warnecke nie próbuje przemycić na pokład radiostacji w częściach. Ponieważ na planecie wydawał się panować spokój, garnizon nie mógł wiedzieć, co się święci — inaczej o miejsce na statku remontowym wybuchłby tak zacięty bój, jakiego jeszcze na Sidemore nie widziano.
    Warnecke mógł zginąć w trakcie przelotu z planety na statek i byłoby to najprostsze rozwiązanie — wystarczyłoby jedno trafienie z działa laserowego któregokolwiek z kutrów — dowiedziałby się, że został ostrzelany, gdy prom zostałby zniszczony i nie było szansy by zdążył cokolwiek nacisnąć. Istniało jednak zbyt duże ryzyko, że zabezpieczył się w klasyczny i nadal skuteczny sposób, czyli „przyciskiem umarlaka”. Jego zasada była prosta: jak długo pozostawał wciśnięty, detonacji nie było, wywoływało ją puszczenie przycisku, co następowało w chwili śmierci albo gdy detonator został zniszczony. Sposób był prosty i na pewno mu znany, więc nie było sensu ryzykować, tym bardziej że istniało inne, co prawda bardziej skomplikowane, ale za to pewniejsze rozwiązanie. Dodatkową komplikacją skutecznie eliminującą tę możliwość było to, że nie wiedzieli, którym promem miał lecieć. Jakoś ten temat nigdy nie wyszedł z jego strony w negocjacjach, a Honor na wszelki wypadek wolała mu nie podpowiadać innych rozwiązań.
    Łącznie potrzebnych było piętnaście kursów promów, by przewieźć wszystkich. Warnecke przyleciał czwartym, który od razu zacumował na kadłubie dziewięćdziesiąt metrów od jednej ze śluz osobowych. W ten sposób prom był zabezpieczony tak przed próbą odbicia ze strony załogi, jak i odłączeniem ładunku, który został przytwierdzony do jego kadłuba w ten sposób, że Honor cały czas widziała go przez jedno z okien. Przez inne widać było zewnętrzne drzwi śluzy. Załoga przyglądała się zakładaniu ładunku, ale nie próbowała interweniować, więc wszystko przebiegło spokojnie.
    Przygotowania zostały ukończone.

* * *

    — Pani zwariowała, milady! — oznajmił z przekonaniem LaFollet, gdy kuter zbliżał się do promu. — To największe szaleństwo, jakie pani kiedykolwiek zrobiła, a ma pani już spore osiągnięcia!
    — Andrew, uznajmy, że to moja fanaberia, i bądź łaskaw już więcej nie truć, dobrze? — zaproponowała uprzejmie Honor i LaFollet zaskoczony tak formą, jak i treścią jej wypowiedzi umilkł na dobre, pozwalając jej skupić się na obserwowaniu manewrów pilota.
    Wiedziała, że LaFollet przeciwny jest całemu pomysłowi i nawet mogła go zrozumieć, ale był to jedyny sposób, by uniemożliwić maniakowi kolejne masowe morderstwo, a równocześnie wymierzyć mu sprawiedliwą karę. Zaczepy zewnętrznych kołnierzy śluz promu i kutra zetknęły się z metalicznym szczękiem, toteż odwróciła się od okna, by przyjrzeć się krytycznie swoim „oficerom” — była to ostatnia okazja, by zauważyć jakieś uchybienia, nim dostrzeże je przeciwnik.
    Bowiem towarzyszyli jej wyłącznie jej osobiści gwardziści — co do tego od samego początku nie było żadnej dyskusji. I dlatego James Candless i Simon Mattingly ubrani byli w czarnozłote uniformy Royal Manticoran Navy, starannie dopasowane, tak by wyglądały jak szyte na miarę. Candless był komandorem, Mattingly porucznikiem, a LaFollet miał na sobie uniform podporucznika Royal Manticoran Marine Corps, ponieważ nie mógłby się pozbyć graysońskiego akcentu. Candless doskonale opanował ostrą wymowę rodem ze Sphinxa. Mattingly mógłby uchodzić za urodzonego na Gryphonie, ale LaFolleta zdradzało każde słowo. Co prawda istniała niewielka szansa, by Warnecke czy któryś z jego ludzi się w tym zorientował, ale najczęściej wpada się na szczegółach. Ponieważ Korpus przyjmował ochotników urodzonych poza granicami Królestwa, jeśli w chwili wstępowania posiadali jego obywatelstwo, akcent LaFolleta nie stanowił problemu.
    Zapaliło się zielone światło, wewnętrzne drzwi śluzy otworzyły się i Honor powiedziała cicho:
    — No cóż, panowie, bierzemy się do roboty.
    LaFollet wydał pomruk, którego nie powstydziłby się poirytowany kodiak max, a Honor posadziła sobie Nimitza na ramieniu. Długo zastanawiała się, czy nie zostawić go na okręcie, ale treecat miał w tej sprawie własne zdanie, które przedstawił jej jasno i wyraźnie. To jedno nie powstrzymałoby jej, ale Nimitz udowodnił już swoją przydatność w podobnych sytuacjach. Treecaty były zbyt małe i zbyt słabo znane, by ktoś obcy mógł zdać sobie sprawę z tego, jak potrafią być niebezpieczne, a umiejętność odczytywania emocji w tym przypadku mogła decydować o życiu lub śmierci. Sadzając go na ramieniu, czuła, że jest gotów do akcji, napięty niczym sprężyna, i raz jeszcze zaakceptowała w myślach konieczność czekania. Wyczuła jego zgodę, ale wiedziała, że jest ona warunkowa — jeśli ktokolwiek jej zagrozi, Nimitz zacznie działać; była to reakcja instynktowna i musiała się z tym pogodzić. Wytłumaczyła mu, co zamierza, i najrozsądniej było zdać się na jego ocenę sytuacji, jako że to on, jako empata, pierwszy będzie wiedział o niebezpieczeństwie.
    Najpierw przez śluzę przeszedł LaFollet, potem Honor, a na końcu Candless i Mattingly. W przedziale pasażerskim promu oczekiwało ich czterech ubranych w skafandry próżniowe piratów.
    Warnecke siedział na fotelu tuż za kabiną pilotów, a na kolanach miał nadajnik — był większy niż ten, którym bawił się w czasie negocjacji, ale było to uzgodnione — musiał mieć większy zasięg, by móc wysłać sygnał z orbity. Cała czwórka uzbrojona była w pulsery, a dwaj mieli dodatkowo krótkolufowe strzelby systemu flechette. Czwarty, ze stylizowanymi srebrnymi skrzydełkami pilota na prawej piersi skafandra, stał zaraz przy wejściu — najwyraźniej jego zadaniem było sprawdzenie, czy przeciwnicy nie mają przy sobie broni. Czerwony z wściekłości LaFollet został zrewidowany, nim Honor stanęła na pokładzie, a uśmiechnięty radośnie pilot wyciągał ku niej ręce, gdy oznajmiła lodowato:
    — Trzymaj łapy przy sobie albo ci je połamię — nie podniosła głosu, ale ciął on niczym bicz. Nimitz wyszczerzył kły.
    Mężczyzna zamarł, a Honor spojrzała wymownie na Warnecke’a.
    — Zgodziłam się na sprawdzenie, czy nie mam broni, nie na obmacywanie mnie przez jednego z pańskich zboczeńców.
    — Pyskata jesteś, paniusiu! — warknął jeden z ochroniarzy. — Uważaj, żebym cię nie rozsmarował po całej ścianie tą zabawką!
    — Proszę uprzejmie, twój szef doskonale wie, co go czeka, jeśli to zrobisz.
    — Spokojnie, Allen — polecił Warnecke. — Kapitan Harrington jest naszym gościem. Tym niemniej, kapitan Harrington, musi mnie pani przekonać, że nie jest pani uzbrojona.
    — Ależ jestem — uśmiechnęła się zimno, unosząc prostokątne pudełko przymocowane łańcuszkiem do lewego nadgarstka.
    Miało dwadzieścia dwa centymetry długości, piętnaście szerokości i dziesięć głębokości, na górnej powierzchni znajdowały się zaś trzy przyciski, klawiatura z cyframi i dwie lampki kontrolne. Obie się nie paliły.
    — A cóż to takiego? — Warnecke silił się na lekki ton, ale w jego głosie słychać było napięcie.
    Obaj towarzyszący mu ochroniarze natychmiast unieśli broń.
    — Coś znacznie groźniejszego od tych zabawek, które macie — wyjaśniła spokojnie. — To urządzenie do zdalnego odpalania ładunku wybuchowego, nieco podobne do pańskiego, ale różni się jednym szczegółem: kiedy zostanie uaktywnione, ładunek wybuchnie, jeśli przynajmniej raz na pięć minut nie wprowadzę odpowiedniego kodu.
    — Nie było o tym mowy! — warknął.
    Odpowiedział mu syk Nimitza i śmiech Honor. Jego ostry dźwięk przypominał pęknięcie klingi na mrozie, ale jej oczy były znacznie zimniejsze.
    — Nie było. Ale teraz nie ma pan wyboru, panie Warnecke. Może pan mnie zabić i moich oficerów także, może pan wysadzić ładunki na planecie, ale ten ładunek już jest na miejscu i będzie pan martwy dziesięć sekund po nas. Czy uważał mnie pan za kompletną idiotkę? Jesteście uzbrojeni, a my nawet nie mamy skafandrów próżniowych, nie wspominając o broni. Możecie nas zastrzelić albo rozhermetyzować kabinę: skutek będzie ten sam. Ja mogę tylko zabić nas wszystkich. Sądzę, że jest to stosowna polisa ubezpieczeniowa i sposób na rozsądne wyrównanie sił.
    Warnecke miał groźny błysk w oczach, ale mięśnie twarzy już całkowicie kontrolował — uśmiechnął się nawet prawie przekonująco.
    — Jest pani sprytniejsza, niż sądziłem — rzekł niemalże normalnym tonem.
    — Nie sądził pan chyba, że zapomniałam o podstawowych działaniach matematycznych. Uzgodniliśmy, że prom ma oddzielić się od statku o dziesięć minut lotu przed osiągnięciem granicy wejścia w nadprzestrzeń, co oznacza, że ładunek od mojego okrętu będzie dzieliło dwanaście minut świetlnych. Ale to bez znaczenia, skoro nadajnik mam ze sobą, prawda?
    — Skąd mam wiedzieć, że wewnątrz nie ukryła pani pulsera? Miejsca jest dość.
    — Macie pewnie na pokładzie jakiś przenośny wykrywacz energii. Sprawdźcie poziom energii nadajnika i będzie pan miał odpowiedź.
    — Doskonały pomysł. Harrison?
    Pilot spojrzał bykiem na Honor i otworzył szafkę z narzędziami. Wyjął z niej ręczny skaner i przesunął urządzenie nad prostopadłościanem podsuniętym przez Honor.
    — I co? — spytał Warnecke.
    — Pojedyncze źródło energii mocy dziesięć woltów. Wystarczy dla nadajnika o małym zasięgu, ale to za mało jak na pulser — poinformował go zniechęcony pilot.
    — Proszę wybaczyć moją podejrzliwość, kapitan Harrington. Taki charakter — przeprosił Warnecke i dodał: — Mam nadzieję, że to jedyna broń, którą pani przywiozła?
    — Wszystko, co przyniosłam, widzi pan w tej chwili. Co się zaś tyczy broni… — Honor podała nadajnik LaFolletowi, posadziła Nimitza na najbliższym fotelu i zdjęła kurtkę mundurową.
    Pod nią miała białą elastyczną bluzkę, może nie idealnie, ale dość ściśle przylegającą do ciała. Obróciła się i dodała:
    — Widzi pan? Niczego nie mam ani na plecach, ani w rękawach.
    — A miałaby pani coś przeciwko zdjęciu butów? — spytał uprzejmie. — Zaskakujące, ile zmyślnego paskudztwa ludzie potrafią tam chować…
    — Jeśli panu zależy…
    Honor zdjęła buty i wręczyła pilotowi, który sprawdził je z wprawą wskazującą na długoletnią praktykę, po czym oddał jej z kolejnym ponurym spojrzeniem.
    — Czyste — warknął niechętnie.
    Honor odpowiedziała mu złośliwym uśmieszkiem, usiadła obok Nimitza i założyła najpierw buty, potem kurtkę munduru. Wstała, zapięła ją, zabrała treecata oraz nadajnik, po czym podeszła do ostatniego rzędu foteli w rufowej części promu. Wybrała jeden, usadowiła się wygodnie, położyła nadajnik na kolanach i nacisnęła jeden z przycisków. Jedno ze światełek kontrolnych zapłonęło żółto i obaj ochroniarze Warnecke’a przyjrzeli się mu niechętnie.
    Odczekała, aż Candless i Mattingly zostaną zrewidowani, i odchrząknęła.
    — Jeszcze jeden drobiazg, zanim moi Marines opuszczą pokład pańskiego statku, a mój kuter odcumuje. Komandor Candless sprawdzi kabinę pilotów: nie chcemy, by ukrył się tam ktoś nadliczbowy, prawda?
    — Naturalnie, że nie. Allen, idź z komandorem i dopilnuj, żeby niczego nie dotykał.
    Jeden z ochroniarzy skinął głową i wraz z Candlessem pomaszerował na dziób promu. Honor i Warnecke przyglądali się sobie, stojąc na przeciwległych krańcach dziesięciometrowej kabiny pasażerskiej. Obaj mężczyźni wrócili po paru sekundach.
    — Nikogo nie ma, ma’am — zameldował Candless niczym ktoś, kto całe życie spędził na Sphinxie.
    Honor kiwnęła głową i powiedziała uprzejmie:
    — Sądzę, że wszyscy powinniśmy usiąść, a pańscy ludzie tak, bym mogła ich widzieć. Stąd pański nadajnik ma wystarczającą moc, ale gdy oddalimy się od planety, nie chciałabym żadnych wypadków czy przypadków z nadajnikami skafandrów, których nie byłabym w stanie zobaczyć.
    — Jak pani sobie życzy — zgodził się Warnecke i wskazał obu członkom ochrony fotele przed sobą.
    Usiedli, obracając je tak, by znaleźć się twarzą w twarz z Honor i jej ludźmi, a pilot dołączył do nich bez zwłoki. Siedzieli więc między nią a swym chlebodawcą, blokując przy okazji jej i jej gwardzistom drogę do kabiny pilotów. Prawie natychmiast nadajnik Honor bipnął i druga lampka zaczęła pulsować czerwienią, wywołując zaniepokojenie piratów.
    — Panowie wybaczą. — Honor uśmiechnęła się i wybrała dziewięciocyfrowy kod na klawiaturze.
    Czerwona lampka zgasła, a Honor rozsiadła się wygodniej.
    — Wszystko w porządku, ma’am? — spytał mechanik pokładowy kutra przez otwarte drzwi śluzy.
    — W jak największym, bosmanmacie. Proszę przekazać pozdrowienia komandorowi Cardonesowi i major Hibson i powiedzieć im, by postępowali zgodnie z planem.
    — Aye, aye, ma’am.
    Zewnętrzne drzwi obu śluz zamknęły się, potem to samo zrobiły wewnętrzne, wreszcie z lekkim szczęknięciem puściły cumy magnetyczne. Kuter poruszany jedynie silnikami manewrowymi oddalił się od promu i skierował ku Wayfarerowi.

* * *

    Pięć minut później (po kolejnym bipnięciu nadajnika Honor) trzy inne kutry opuściły pokład hangarowy statku remontowego, wioząc ostatni pluton Marines z powrotem na Wayfarera.
    — Sprawdź, czy wszyscy się wynieśli, Harrison — polecił Warnecke.
    Pilot uaktywnił radiostację skafandra i wykonał polecenie.
    — Potwierdzone — zameldował po wysłuchaniu informacji. — Wszyscy odlecieli, a my schodzimy z orbity.
    — Dobrze — ucieszył się Warnecke. — Tak więc proponuję, kapitan Harrington, byśmy wszyscy usadowili się jak najwygodniej. Czeka nas, jakby nie było, kilkugodzinny wspólny lot.

* * *

    Następne trzy godziny ciągnęły się w nieskończoność. Sekundy zmieniały się w wieczność, a w przedziale pasażerskim napięcie stawało się powoli, lecz stale coraz większe, wręcz namacalne. Regularnie co pięć minut nadajnik Honor odzywał się, migając czerwoną kontrolką. Honor wprowadzała kod, światełko gasło i znowu następowało pięć minut bezruchu i bezczynności. Mattingly i LaFollet siedzieli przy oknach — pierwszy obserwował ładunek wybuchowy, drugi śluzę statku remontowego. Warnecke położył nadajnik na sąsiednim siedzeniu, ale obaj jego ochroniarze nie spuszczali oczu z Honor i jej ludzi. Jeden trzymał gotową do użycia strzelbę, ale że broń ta jest dość ciężka, co kwadrans zmieniał się z towarzyszem, by dać odpocząć mięśniom ramion. Jedna strzelba zresztą i tak wystarczyłaby w tak niewielkiej i zamkniętej przestrzeni jak przedział pasażerski promu. Teoretycznie nikt z tylnego rzędu nie miał prawa dotrzeć do nich żywy, nie mówiąc już o przedarciu się do ich szefa.
    Panowało milczenie — Warnecke nie próbował nawiązać rozmowy, siedział z uśmieszkiem zadowolenia na ustach, a Honor to odpowiadało. Dzięki więzi z Nimitzem czuła wyraźnie stres piratów, ale także coraz silniejsze poczucie tryumfu — im bardziej oddalali się od jej okrętu, tym bardziej ono rosło. Byli przekonani, że jednak im się uda, i ta radość była coraz trudniejsza do wytrzymania dla treecata, który najchętniej rozszarpałby ich natychmiast. Ta chęć walczyła w nim o lepsze z zaufaniem do Honor, co objawiało się w wysuwaniu i chowaniu pazurów, którymi dziurawił siedzenie fotela. Honor głaskała go po grzbiecie i odliczała ciągnące się minuty.
    Nadajnik odezwał się kolejny raz — Honor nie spiesząc się, spojrzała na ścienny chronometr i wystukała na klawiaturze dziewięć cyfr. Ten kod różnił się od poprzedniego dwoma cyframi, ale także spowodował zgaśniecie czerwonej kontrolki.
    Od chwili opuszczenia orbity minęły trzy godziny i piętnaście minut. Razem z Cousinsem zastanawiali się, jaki zasięg może mieć nadajnik Warnecke’a, nim zgodziła się, by go wziął zamiast oryginalnego. Jeśli antena odbiorcza byłaby naprawdę czuła, mógł mieć zasięg dwóch minut świetlnych — dlatego zdecydowała się odczekać, aż znajdą się pięć minut świetlnych od planety, nim zacznie działać.
    Ten czas właśnie nadszedł.
    Odczekała jeszcze kilka sekund i nacisnęła trzeci przycisk na górnej ściance. Przycisk ten został podłączony dopiero przez kod, który ostatnio wybrała; jego wcześniejsze naciśnięcie nie dałoby żadnego efektu. Teraz dało i to podwójny. Po pierwsze uruchomiło niewielki, ale silny zagłuszacz umieszczony w ładunku wybuchowym przymocowanym do kadłuba. Żaden sygnał radiowy nie miał prawa przedostać się przez emitowane przez niego zagłuszanie. Mogły to zrobić jedynie lasery pokładowego systemu łączności promu. Dlatego też przycisk otworzył węższy bok nadajnika i w dłoni Honor znalazł się znajomy kształt colta kaliber.45. Pistolet miał wprowadzony nabój do lufy i był odbezpieczony — by strzelić, wystarczyło nacisnąć spust.
    Nikt z przeciwników nie zorientował się w niczym, gdyż Honor częściowo była zasłonięta przez oparcie fotela stojącego przed nią. Nikt nie zaprotestował, gdy tak usiadła, ponieważ wiedzieli, że nie ma broni — sami to sprawdzili. A żadna nowoczesna broń palna nie mogła działać bez zasilacza. To, że nie przyszło im do głowy, iż może użyć czegoś tak prymitywnego jak broń działająca mechanicznie, a napędzana siłą odrzutu gazów prochowych powstających w wyniku reakcji chemicznej, było już ich winą.
    Nie zmieniając wyrazu twarzy ani na jotę, Honor płynnym ruchem uniosła broń i nacisnęła spust. Huk wystrzału w zamkniętej przestrzeni był ogłuszający. Ochroniarz imieniem Allen miał co prawda strzelbę w pogotowiu, ale nie przyglądał się Honor, tylko LaFolletowi, i był martwy, nim zrozumiał, że coś się dzieje. Piętnaście gram ołowiu trafiło go w czoło i wyleciało, wybijając olbrzymią dziurę w tyle czaszki, a widok rozbryzgującej się krwi, kawałków kości i resztek mózgu sparaliżował pozostałych piratów w najważniejszym w ich życiu ułamku sekundy.
    Drugi ochroniarz nawet nie drgnął, gdy Honor powtórnie nacisnęła spust. Kolejny huk wypełnił przedział pasażerski i drugi mężczyzna z przestrzeloną głową zwalił się na pokład, opryskując ścianę i Warnecke’a swoją krwią i mózgiem. Zdążył dotknąć pokładu, gdy Honor stanęła wyprostowana, trzymając broń oburącz w klasycznym chwycie strzeleckim, i oznajmiła:
    — Koniec imprezy, panie Warnecke!
    Musiała mówić głośno, bo jej samej dzwoniło w uszach, ale jej oczy wyglądały jak lód, gdy przyglądała się całkowicie zaskoczonemu maniakowi.
    — Proszę wstać i odsunąć się od nadajnika! — poleciła.
    Warnecke przełknął ślinę, wytrzeszczając oczy, w których pojawił się strach — zdał sobie sprawę, że spotkał kogoś, w kogo istnienie dotąd nie wierzył: bezwzględniejszego od siebie zabójcę. Kiwnął niepewnie głową i zaczął się podnosić z fotela, gdy pilot odzyskał zdolność ruchów. Rzucił się ku upuszczonej na podłogę strzelbie i trzeci raz w kabinie pasażerskiej rozległ się ogłuszający huk wystrzału czterdziestkipiątki. A zaraz po nim czwarty. Tym razem Honor nie celowała w głowę i pilot przez dobre piętnaście sekund wył jak potępieniec, wijąc się po podłodze, nim nie zadławił się własną krwią i nie umarł. Przez cały ten czas ani oczy Honor, ani lufa pistoletu nawet nie drgnęły, mierząc w czoło Warnecke’a, w które wycelowały tak szybko, że nie zdążył sięgnąć po pulser.
    — Wstań! — poleciła Honor.
    Posłusznie wykonał polecenie i odsunął się jak mógł od nadajnika leżącego na fotelu. Dopiero w tym momencie Honor dała znak LaFolletowi.
    Ten przeszedł bokiem, tak by nie zasłonić jej linii strzału, dopóki nie dotarł do pirata. Powalił go błyskawicznie na ziemię i przytrzymał tam kolanem wbitym w kręgosłup, równocześnie wykręcając mu obie ręce. Warnecke wrzasnął z bólu, a Mattingly, nie musząc już zachowywać ostrożności, dopadł go w trzech susach. Zebrał obie strzelby, rzucił je Candlessowi i pomógł LaFolletowi postawić pirata na nogi. Wprawnym ruchem zabrał mu broń i obaj poprowadzili go do tylnego rzędu foteli i wepchnęli w jeden z nich. Mattingly usiadł naprzeciw niego i wycelował pulser w jego pierś. Dopiero w tym momencie Honor opuściła ostrożnie kurek pistoletu i schowała broń do kieszeni.
    — Złożyłam ci propozycję, która umożliwiłaby ci przeżycie — poinformowała rzeczowo pirata. — I dotrzymałabym jej. Dzięki tobie nie muszę. Dziękuję, Warnecke. Doceniam to.
    Wzięła swój nadajnik i wybrała na klawiaturze nowy kod. Zagłuszacz wyłączył się, elektromagnesy podtrzymujące ładunek przy kadłubie promu także i ładunek opadł na kadłub statku remontowego, gdzie znieruchomiał przytrzymany niewielkim generatorem promienia ściągającego. Pulsowanie żółtej kontrolki potwierdziło zakończenie operacji.
    Honor wzięła w ramiona dosłownie promieniującego zadowoleniem Nimitza i przeszła, omijając trupy, do kabiny pilotów. Posadziła treecata w fotelu drugiego pilota i dobre dwie minuty przyglądała się przyrządom. Były standardowe, ale wolała się upewnić, czy przypadkiem nie zmieniono jakiegoś drobiazgu, by nie narazić się na przykrą niespodziankę. Dopiero gdy się upewniła, że jej nie ma, założyła słuchawki połączone z mikrofonem i odsunęła klapkę osłaniającą sterowanie generatorem cum. Odcumowanie od lecącej z napędem typu impeller jednostki zawsze wiązało się z pewnym ryzykiem, statek remontowy nie posiadał jednakże osłon burtowych, co ułatwiało sprawę. Włączyła interkom i uprzedziła swoich ludzi:
    — Przyspieszenie za trzydzieści sekund! Przypnijcie się, bo może rzucać!
    Odczekała pół minuty, wyłączyła cumy i dała pełną moc na główne dysze manewrowe. Przyspieszenie rzędu sto g błyskawicznie rozłączyło obie jednostki, a pokładowy kompensator bezwładnościowy zawył pod obciążeniem. Zrobił, co mógł, ale bez ekranu nie dał rady do końca zneutralizować skoku ciążenia i dwadzieścia g wcisnęło wszystkich w fotele. Prom jednak poleciał prosto ku przerwie między ekranami z przyspieszeniem jednego kilometra na sekundę kwadrat, co w zupełności wystarczyło, by znalazł się poza ich zasięgiem, nim zaczęły się zbliżać na rufie. Ledwie to nastąpiło, Honor zmniejszyła ciąg do pięćdziesięciu g, kładąc równocześnie prom w skręt i oddalając się łagodnym łukiem od statku remontowego. Po około minucie lotu włączyła radiostację.
    — Statek piracki, tu kapitan Honor Harrington — oznajmiła chłodno. — Wasz przywódca jest moim więźniem, a wy macie na kadłubie ładunek nuklearny o mocy dwustu kiloton. Jego zdalny detonator mam ja i użyję go, jeśli nie zawrócicie i nie skierujecie się ku Sidemore. Macie minutę na rozpoczęcie manewru!
    Prom oddalił się wystarczająco, by można było włączyć napęd główny, toteż Honor wyłączyła silniki manewrowe i uruchomiła impellery, zwiększając natychmiast przyspieszenie do czterystu g. Kiedy upłynęło pół minuty, zmieniła lekko kurs, by swobodnie obserwować oddalający się statek remontowy, i oznajmiła rzeczowo:
    — Zostało wam trzydzieści sekund!
    Piraci nadal lecieli starym kursem — najwyraźniej albo nie wierzyli, że mówi prawdę, albo uznali, że nie mają nic do stracenia.
    — Piętnaście sekund! — poinformowała ich beznamiętnie.
    I sięgnęła po nadajnik.
    — Dziesięć sekund.
    Spolaryzowała wszystkie okna i ustawiła się burtą do nie zmieniającego kursu statku remontowego.
    — Pięć sekund! — przeniosła spojrzenie na ekran radaru. — Cztery… trzy… dwa… jeden…
    Wcisnęła środkowy przycisk na górnej powierzchni nadajnika i statek remontowy wraz z załogą zmienił się w ognistą kulę.

ROZDZIAŁ XXXIII

    Ginger Lewis obserwowała, jak jej sekcja pomaga załodze toru numer trzy wmanewrować kolejny zasobnik do ładowni. Zasobnik był mniejszy od kutra, ale większy od pinasy, a zaprojektowano go, mając na uwadze jak najskuteczniejsze użycie bojowe, a nie jak najprostszą obsługę techniczną, toteż stawiał momentami bierny opór. Fakt, że Wayfarer był jednym z czterech pierwszych okrętów wyposażonych w torowy system wyrzutni, także miał znaczenie, gdyż wszystkiego musieli uczyć się od podstaw. Ponieważ zasobnik kosztował trzy miliony dolarów, logiczne było odzyskiwanie ich po każdym wykorzystaniu, poza tym nie wiadomo było, ile ich jeszcze będzie potrzebnych do końca rejsu, a na jakiekolwiek uzupełnienia nie mieli co liczyć.
    Co w żaden sposób nie ułatwiało zadania obsłudze technicznej.
    Kutry komandor Harmon odzyskały wszystkie zasobniki poza trzema, co było nadzwyczajnym osiągnięciem, biorąc pod uwagę, jak trudno wykrywalne były one dla radarów. Szukanie ich w przestrzeni przypominało poszukiwania przysłowiowej igły w stogu siana i Ginger zastanawiała się, dlaczego nikt nie wpadł na to, by zamontować na nich proste nadajniki uruchamiane sygnałem nadanym z okrętu po zakończonej walce.
    Dwadzieścia siedem odzyskanych przyholowano do Wayfarera i reszta należała już do ubranych w skafandry próżniowe ekip maszynowych i taktycznych. Najpierw, jak zwykle, sprawdzono ich stan — dwa okazały się zbyt poważnie uszkodzone, by można je było naprawić we własnym zakresie i kapitan nakazała je zniszczyć, zaś dwadzieścia pięć było w pełni sprawnych i nadających się do ponownego załadowania. Można to było zrobić jedynie, zanim zasobnik znalazł się już na torach wewnątrz ładowni, a sprawę utrudniał fakt, że Wayfarer został wyposażony w najnowszą wersję rakiet Mk27 model C, ważących sto dwadzieścia ton w ciążeniu wynoszącym jeden g. Nawet w stanie nieważkości oznaczało to dużą masę, a więc i dużą inercję, a przy tym każda miała piętnaście metrów długości. Dlatego też ładowanie ich do zasobników poza okrętem było najrozsądniejsze. Utrudniało to, co prawda, późniejsze umieszczenie pełnego zasobnika na torach, ale w sumie ułatwiało całą operację.
    Robota była ciężka i wyczerpująca, a trwała już osiemnaście godzin. Była to trzecia wachta Ginger, która zaczęła się poważnie martwić stanem przemęczenia ludzi — zmęczony człowiek ma większą szansę zrobić coś głupiego lub niebezpiecznego, a jej zadaniem było pilnować, by nic podobnego się nie wydarzyło.
    Odeszła od wrót ładunkowych, by mieć lepszy widok na ekipę torową naprowadzającą kolejny zasobnik na tory. Wszyscy byli w pancernych skafandrach i używali przenośnych generatorów promieni ściągających i odpychających. Każdy z nich wyglądał jak nieco większa ręczna wyrzutnia rakiet i miał udźwig do tysiąca ton. Pomimo zmęczenia ekipa pracowała sprawnie i zgranie, co najlepiej świadczyło o postępach w wyszkoleniu i morale dokonanych od czasów pobytu w systemie Schiller. Morale załogi było doskonałe, czemu trudno było się dziwić — najpierw pokonali piracki niszczyciel i lekki krążownik, a przy okazji zdobyli lekki krążownik Ludowej Republiki, potem zniszczyli cztery ciężkie krążowniki, a na koniec kapitan Harrington ujęła po strzelaninie najbardziej poszukiwanego masowego mordercę w dziejach Konfederacji. I posłała z tysiąc piratów prosto do piekła, ratując przy tym populację całej planety przed zniszczeniem. Całkiem nie najgorzej jak na krążownik pomocniczy.
    Ginger uśmiechnęła się, przypominając sobie przybitego przydziałem na Wayfarera Aubreya — cóż, okrętem liniowym Q-ship na pewno nie był, ale niewiele okrętów liniowych mogło się poszczycić takimi osiągnięciami w jednym rejsie. Zwłaszcza dziewiczym!
    Jak zwykle myśl o Aubreyu spowodowała przypływ niepokoju, choć mniejszego niż dotąd. Coś się działo, coś związanego z nim i ze Steilmanem, tylko nie do końca wiedziała co, jako że nie do końca była jeszcze „swoja”, toteż nie cieszyła się pełnym zaufaniem pozostałych starszych podoficerów i nie znała wszystkich krążących w tym środowisku „wewnętrznych informacji”, potocznie zwanych plotkami. Wiedziała tylko, że udział w tym czymś biorą Harkness i Hallowell, do których żywiła ogromny szacunek. Widziała też zmiany zachodzące w Aubreyu — nadal się pilnował, ale teraz była to ostrożność, a nie śmiertelne przerażenie, no i przestał być chudy, a zaczynał mieć tu i ówdzie mięśnie. Tego ostatniego do końca nie była pewna, jako że kombinezony nie należały do specjalnie obcisłych, a przy prolongu w młodym wieku rozwój fizyczny bywał zróżnicowany w zależności od organizmu. Aubrey miał ponad dwadzieścia lat, ale wyglądał dotąd na zagłodzonego szesnastolatka; teraz zaczynał wyglądać jak wysportowany siedemnastolatek. Chłopak, którym się dotąd opiekowała, dorastał i stawał się całkiem seksownym mężczyzną.
    — Jest! — oznajmił tryumfalnie bosmanmat Weintraub, wybijając Ginger z rozmyślań.
    Reszta odsunęła się od toru, porucznik Wolcott uruchomiła napęd i przy wtórze wiwatów zmęczonych ludzi zasobnik wjechał na koniec kolejki.
    — Zostało jeszcze osiem, z czego dwa nasze — oświadczył Weintraub, i manewrując dyszami, ustawił się twarzą do Ginger. — Następny będzie za jakieś pięć minut, Ging. Damy ludziom chwilę odpoczynku, a ty mogłabyś sprawdzić, jak im idzie ładowanie numeru dwadzieścia cztery, dobrze?
    — Jasne! — technicznie rzecz biorąc, była jego przełożoną, ale Weintraub był specjalistą rakietowcem przeszkolonym do obsługi toru numer trzy, więc rozsądniej było jemu zostawić kierowanie operacją.
    Poza tym dzięki temu, miała okazję trochę polatać, a nie używała silnika plecakowego skafandra od początku tej wachty. Pomachała pozostałym, doszła do wrót ładunkowych i sprawdziła na ekranie HUD wyświetlanym na wewnętrznej powierzchni wizjera, gdzie znajduje się zasobnik numer dwadzieścia cztery. Okazało się, że o dziewięć kilometrów na kursie 039.
    Odczepiła podeszwy butów od kadłuba i unosiła się chwilę swobodnie w przestrzeni, przyglądając się błękitnobiałej Sidemore, na orbicie której krążył Wayfarer. A potem spojrzała na gwiazdy — w przeciwieństwie do wielu lubiła przestrzeń i widok czerni usianej punkcikami gwiazd zawsze budził w niej podziw. Ogrom wszechświata był czymś uspokajającym i dającym jej specyficzne poczucie prywatności połączonej z pełną podziwu radością, że ma okazję obserwować dzieło stworzenia najprawdopodobniej z punktu widzenia Pana Boga.
    Ponieważ jednak nie była tu wyłącznie po to, by podziwiać widoki, wycentrowała kwadracik znajdujący się na środku ekranu dokładnie na radiolatarnię zasobnika dwadzieścia cztery (doczepioną po przyholowaniu) i zablokowała namiar. Dzięki temu komputer silnika plecakowego był w stanie działać jako autopilot. Sam silnik plecakowy był doczepiany do skafandra i przedłużał czas kontrolowanego poruszania się w próżni, bo silniczki manewrowe skafandrów zaprojektowano z myślą o krótkotrwałym użyciu na małych dystansach, czyli na odległość, gdzie widziało się cel, do którego się zmierzało. Ginger lubiła dłuższe przeloty, dlatego ta wycieczka tak ją ucieszyła. Uśmiechnęła się radośnie i uruchomiła silnik plecakowy.
    I w tym momencie wszystko dostało szału.
    Z chwilą odpalenia silnika ten dał pełen ciąg, nadając jej przyspieszenie używane wyłącznie w sytuacjach awaryjnych. Nawet nie mogła krzyknąć, tak ją rozpłaszczyło przeciążenie. Odruchowo wymacała przycisk ręcznego wyłącznika systemu, wcisnęła… i nic się nie wydarzyło. Nie to jednak było najgorsze. Oprócz dysz głównych włączyły się także dysze manewrowe, dzięki czemu wywinęła dzikiego kozła i poleciała w zupełnie innym kierunku, niż chciała. Wykonując zwariowane piruety, oddalała się od okrętu nie tyle prosto, ile ku zewnętrznej części układu planetarnego. W ciągu pierwszych dwóch sekund straciła orientację, a potem zmysł równowagi i jedynie największym wysiłkiem woli zdołała nie zwymiotować do hełmu. Jedynie przypadek zrządził, że awaria nastąpiła, kiedy zwrócona była plecami do okrętu; gdyby było odwrotnie, już byłaby martwa po walnięciu w kadłub z siłą, która połamałaby jej wszystkie kości.
    Na dłuższą metę stanowiło to niewielką pociechę, gdyż przegrała walkę z chorobą lokomocyjną, na którą nigdy w życiu nie cierpiała. Tym razem jednak, nadmiar wrażeń pokonał błędnik i sama zrobiła to, co dotąd wywoływało u niej jedynie pełne rozbawienia współczucie, gdy obserwowała, jak inni się męczą. Jedynie dzięki ćwiczeniom, których, jak sądziła dotychczas, nigdy nie będzie potrzebować, nie udusiła się własnymi wymiocinami, a w przerwie paroksyzmów zdołała nacisnąć przycisk awaryjnego kanału łączności.
    — Mayday! Mayday! Awaria skafandra! — wykrztusiła. — Tu… tu Blue Szesnaście!… Jestem… Jezu, nie wiem, gdzie jestem!…
    Wstrząsnął nią kolejny spazm, który przeszedł w konwulsje wypróżnionego żołądka.
    — Mayday! — wrzasnęła rozpaczliwie. Odpowiedziała jej tylko cisza.

* * *

    — Ki czort? — zdumiał się Scotty Tremaine, który właśnie przejął wachtę od porucznik Justice, na widok radarowego śladu oddalającego się od okrętu dziwacznym kursem.
    Sprawdził, co na ten temat wiedzą komputery — okazało się, że nic, co zastanowiło go poważniej. Częstotliwość alarmowa była pusta, więc to nie był wypadek, ale z drugiej strony nie miał pojęcia, co to w ogóle mogło być… Zaznaczył obiekt kursorem, koncentrując na nim uwagę radaru i komputera, i przełączył się na częstotliwość ogólną, czyli wszystkich skafandrów próżniowych.
    — Tu kontrola lotów — oznajmił zwięźle. — Mam niezidentyfikowany obiekt oddalający się z przyspieszeniem trzydzieści pięć g. Wszyscy dowódcy sekcji, sprawdzić obecność i meldować natychmiast.
    Następnie przygryzł wargę i czekał.
    Nie musiał czekać długo — potwierdzenia sypnęły się z miłą szybkością. Odhaczał każdego zgłaszającego się na spisie widocznym na ekranie komputera. Kiedy meldunki przestały napływać, nadal nie miał jednego zgłoszenia.
    — Blue Szesnaście! Blue Szesnaście, nie mam stanu twojej sekcji. Zgłoś się, Blue Szesnaście.
    Odpowiedziała mu cisza. A potem odezwał się głos.
    — Kontrola, tu Yellow Trzy. Wysłałem Blue Szesnaście, żeby sprawdziła zasobnik dwadzieścia cztery. Było to ze trzy, cztery minuty temu.
    Tremaine poczuł na plecach coś lodowatego i natychmiast przełączył się na pokład hangarowy.
    — Człowiek za burtą! — warknął. — Kontrola lotów ogłasza alarm „Człowiek za burtą”! Dyżurna pinasa natychmiast start!
    Zaskoczone potwierdzenie jeszcze nie przebrzmiało, gdy Scotty przełączył się na sekcję astronawigacyjną.
    — Ullerman, astronawigacja — usłyszał.
    — Tremaine, kontrola lotów. Mam człowieka za burtą oddalającego się od okrętu z przyspieszeniem trzydzieści pięć g. Przesłałem wam ze trzy minuty temu obraz radarowy. Dyżurna pinasa właśnie wystartowała, prowadźcie ją, tylko nie zgubcie rozbitka, błagam!
    — Zrozumiałem!
    Tremaine wrócił do ekranu swojego radaru — było to urządzenie bliskiego zasięgu znacznie słabsze od głównych radarów i rozbitek był na nim już ledwie widoczny. Za to pinasa całkiem dobrze. Leciała na silnikach manewrowych, by oddalić się od okrętu na bezpieczną odległość, ale trzymała kurs na rozbitka, który właśnie zniknął mu z ekranu. Jeżeli w astro go zgubią, pinasa nie miała szans odszukać go pokładowym radarem. A wtedy jedynym wybawieniem dla biedaka, a raczej biedaczki, byłaby jak najszybsza śmierć…

* * *

    — Jesteś pewien, Harry? — spytała cicho Honor.
    — Absolutnie. — Komandor porucznik Tschu zgrzytnął zębami. — Jakiś sukinsyn zrobił to celowo! Próbował upozorować to na ogólną awarię całego systemu silnika plecakowego, ale chciał być za sprytny. Pogrzebał też przy systemie łączności, który również „nawalił”, tylko że ten system nie jest częścią plecaka, a kombinezonu, a dwie awarie tej skali równocześnie po prostu się nie zdarzają. Poza tym, żeby mieć pewność, podłączył komputer plecaka do komputera skafandra, czego przypadkiem nie da się wytłumaczyć. Chodziło mu o usunięcie śladów i rzeczywiście — komputer plecaka jest tylko kupą spalonych obwodów, ale nie do końca zdołał pociągnąć za sobą komputer skafandra. Udało mi się odkryć w plikach wykonawczych resztki polecenia kierującego wszystkie transmisje z kanału łączności skafandra do komputera plecaka. Takiego polecenia nie ma w oprogramowaniu, gdyż komputer plecaka i moduł łączności nie mają ze sobą normalnie połączenia, bo to nie ma sensu. To nie była awaria sprzętu ani oprogramowania. Ktoś zadał sobie trochę trudu, by tak to wyglądało, ale to była świadoma próba morderstwa, skipper.
    Honor nie odzywała się przez dobrą minutę. Jej oczy przypominały roztopiony lód. Morale i wyniki wyszkolenia załogi były naprawdę dobre, by nie rzec doskonałe, co byłoby leciutką, ale jednak przesadą. Załoga zgrała się, tworząc prawie jednolitą całość, i była dumna z własnych osiągnięć, a ona sama dopilnowała, by wszyscy wiedzieli, że także jest z nich dumna.
    Największe postępy wykazała załoga maszynowni, ale wszystkie działy znacznie się poprawiły. Ostatnio ani bosman, ani profos nie mieli większych kłopotów i wszystko zaczynało wreszcie wyglądać normalnie…
    A tymczasem ktoś z zimną krwią zrobił, co mógł, by zamordować członka jej załogi i to w sposób najgorszy z możliwych. Niewiele osób spośród załóg regularnie latających po galaktyce przyznałoby się do tego, ale największym koszmarem każdego z nich, niezależnie od wieku, stopnia czy narodowości, była perspektywa samotnego zagubienia się w przestrzeni bez łączności i bez szans na ratunek. Zawodowym koszmarem było unoszenie się w jeszcze działającym skafandrze i czekanie, kiedy wyczerpie się energia albo zapas powietrza…
    A właśnie taką śmierć jakieś bydlę zaplanowało dla Ginger Lewis.
    Honor była wściekła z dwóch powodów — po pierwsze dlatego, że ktoś chciał zabić Lewis w ten sposób, po drugie dlatego, że miała świadomość, iż to jej wina. Ani przez moment nie wątpiła, że jest to sprawka Steilmana, a to, że nadal mógł robić podobne rzeczy, było wyłącznie jej winą. Do jej bowiem obowiązków należało zajmowanie się takimi przypadkami jak on i to bez oglądania się na karierę Tschu czy przyszłość Wandermana. Za pierwszym razem, gdy Steilman pokazał, co potrafi, powinna rozgnieść go jak pluskwę, używając najskuteczniejszego z istniejących sposobów. Pozwoliła odwieść się od tego, ba, nawet miała ochotę zobaczyć, jak Wanderman wyrówna z nim rachunki, i mając na względzie jego, zapomniała o Lewis, która także naraziła się Steilmanowi.
    Prawy kącik jej ust zaczął rytmicznie drgać i Rafe Cardones przygotował się na najgorsze, doskonale wiedząc, co ten tik oznacza. A potem zrozumiał, że Honor jest bardziej wściekła, niż sądził, gdy usłyszał jej spokojny, prawie naturalnie brzmiący głos:
    — Co z Lewis?
    — Angie uważa, że wszystko będzie w porządku, ale ja twierdzę, że miała więcej szczęścia, niż ustawa przewiduje. Mogła zostać rozgnieciona o kadłub, gdyby była odwrócona w drugą stronę, a nawdychała się tyle kwasów żołądkowych, że prawie się udusiła. I tak ma uszkodzone płuca, ale Angie twierdzi, że da sobie z tym radę. Do tego bez uprzedzenia dostała trzydzieści pięć g i leciała tak przez dwadzieścia minut, a gdyby szanujący się wąż spróbował podążyć jej śladem, złamałby sobie kręgosłup albo zawiązał się na supeł. Mówiąc krótko, ledwie żyła, kiedy pinasa ją dogoniła. Aha, jeszcze jedno: kiedy ją przywieźli, dyżur miał Tatsumi i Angie jest przekonana, że Lewis przeżyła tylko dzięki niemu.
    — Rozumiem.
    Honor przespacerowała się wzdłuż ściany kabiny tam i z powrotem. Obserwujący ją ze swej grzędy Nimitz obnażył kły, przecinając powietrze ogonem. Futro na karku miał nastroszone. Gotów był do skoku. Samantha, z którą przyszedł Tschu, wyglądała nieco lepiej, ale furia Honor, Tschu, i Nimitza nie pozostały bez echa — podsunęła grzbiet pod dłoń Tschu, ale jej syk był pełen wściekłości.
    — Kto sprawdzał ten skafander? — spytała wreszcie Honor, odwracając się ku pozostałym.
    — Nie da się tego ustalić, skipper — przyznał zmartwiony Tschu. — Już próbowałem, ale przy zasobnikach pracują trzy zmiany i przy takiej liczbie dodatkowych ludzi… oficjalnie podpisał przegląd Avram Hiroshio, jeden z moich najlepszych ludzi, ale to kwestia wprowadzenia dodatkowego programu, co zajmuje nie więcej niż pięć sekund, bo przecież nikt go tam nie pisał. A w magazynie kręciło się tyle dodatkowych osób, że mógł to zrobić praktycznie każdy, nie zwracając na siebie uwagi.
    — Chcesz mi powiedzieć — Honor mówiła niebezpiecznie wolno i wyraźnie — że ktoś na moim okręcie próbował zabić członka mojej załogi, a my nie mamy bladego pojęcia kto to?
    — Mogę zawęzić grupę podejrzanych, ale winnego nie znajdę. Będzie to ktoś z grupy dwudziestu, trzydziestu osób. Przykro mi, ale taka jest smutna prawda, ma’am — nie ustąpił Tschu.
    — Steilman znajduje się na tej liście? — spytała rzeczowo.
    — Nie, ma’am. Ale są na niej Jackson Coulter i Elizabeth Snowforth, a oboje należą do jego paczki. Ale nie potrafię udowodnić, że to któreś z nich.
    — Dowody mnie nie interesują. Nie teraz — oznajmiła chłodno. — Rafe, połącz się, proszę, z profosem. Chcę, by natychmiast zamknął Coultera i Snowforth. I chcę, żeby się za nich ostro wziął.
    — Rozumiem, ma’am, ale bez do…
    — Na moją odpowiedzialność — przerwała mu twardo. — Ma im to powiedzieć i ma im przypomnieć, że jako wojskowym nie przysługuje im prawo do zachowania milczenia. Jedno z nich próbowało właśnie popełnić morderstwo i chcę wiedzieć które. Ma ich obrabiać tak długo, aż któreś pęknie.
    — Zrobię to, skipper, ale wie pani, jak się będą bronić. Że nie chcieli nikomu zrobić krzywdy i to był tylko głupi żart, który wymknął się spod kontroli. I to o ile uda się ich złamać.
    — Uda się — ton głosu Honor nie pozostawiał cienia wątpliwości i mroził krew w żyłach. — To drugi „wypadek” na pokładzie i przysięgam, że trzeciego nie będzie! Zrozum mnie dobrze, Rafe: nieważne jak, ale któreś z nich pęknie. Jeśli nie uda się profosowi, to komuś innemu. Dowiem się, kto to zrobił i kto to wymyślił. A kiedy będę wiedzieć, ten ktoś będzie gorzko żałował, że założył mundur Królewskiej Marynarki. Będzie tego żałował do końca swoich dni. Rozumiesz, Rafe?
    — Rozumiem, ma’am — Cardones z trudem zapanował nad chęcią strzelenia obcasami i wyprostowania się.
    — To dobrze — powiedziała tym samym co poprzednio tonem Honor.

* * *

    Aubrey Wanderman znów był w izbie chorych, ale tym razem nie w roli pacjenta. Siedział przy łóżku Ginger i trzymał ją za rękę. Leżała nieprzytomna, bez ruchu, z przezroczystą maską tlenową na twarzy. Komandor Ryder przyrzekła mu, że wyliże się z tego, a tlenu będzie potrzebowała jedynie do czasu wyleczenia się płuc, częściowo spalonych kwasem. Tym niemniej wyglądała na ciężko ranną.
    Wiedział, że to efekt przyspieszonego leczenia, które zawsze gasiło świadomość szybko i skutecznie, ale to niewiele pomagało. Najpierw dali jej narkozę, by wyczyścić płuca z oparów kwasu, potem naszpikowali lekami i dali przyspieszacz…
    Aubrey uniósł głowę, widząc, że ktoś zatrzymał się w nogach łóżka. Był to Yoshiro Tatsumi.
    — Dziękuję — powiedział cicho.
    Sanitariusz wzruszył ramionami, ale widać było, że jest mu nieswojo.
    — Taka moja praca, no nie?
    — Wiem. Ale i tak dziękuję. To moja przyjaciółka.
    — Wiem. Słuchaj, wiesz, że może mieć problemy, jak się ocknie? Straciła przytomność w trakcie tej karuzeli i jest duża szansa, że dostanie szoku potraumatycznego. Znałem kiedyś gościa, który wypadł za burtę. Naprawiał coś przy antenie radaru, a jakiś kretyn w taktycznym tego nie sprawdził i włączył zasilanie. Tak go kopnęło, że odpadł, a wyładowanie usmażyło mu radio i połowę elektroniki skafandra. Prawie dwanaście godzin trwało, nim go znaleźliśmy. Wszystko z nim było w porządku, tylko już nigdy nie wyszedł w przestrzeń. Po prostu nie mógł.
    — Ginger jest twardsza — zapewnił go Aubrey, choć wcale nie był tego pewien. — Zawsze lubiła sobie polatać w skafandrze, a była sama mniej niż pół godziny. Dobrze będzie, taki głupi wypadek jej nie załamie. Mowy nie ma.
    — Wypadek?! — Tatsumi przyjrzał się mu z niedowierzaniem, po czym rozejrzał się i dodał ciszej: — To nie był żaden wypadek! Nic nie słyszałeś?!
    — O czym? Porucznik Wolcott pozwoliła mi tu przyjść, jak tylko przywieźli Ginger, i cały czas tu siedzę.
    — Chłopie, kapitan kazała zamknąć Coultera i Snowforth. Maglują ich bez przerwy, bo któreś uszkodziło celowo plecakowy silnik Lewis. Jeśli zaczną sypać, to będzie wiedziała kogo i za co powiesić, a zaczną, bo się wściekła. Coś mi się zdaje, że nie tylko oni mogą mieć przechlapane…
    — Coulter i Snowforth? — powtórzył Aubrey, nie poznając własnego głosu.
    Tatsumi przytaknął.
    Wanderman wstał, pogładził delikatnie dłoń Ginger i położył ją na łóżko.
    — Uważaj na nią, dobrze? — poprosił. — Chciałbym, żeby ktoś był przy niej, kiedy się ocknie.
    — A ty gdzie się wybierasz? — spytał zaniepokojony Tatsumi.
    — Dać komuś nauczkę — poinformował go spokojnie Aubrey.
    I wyszedł bez słowa.

ROZDZIAŁ XXXIV

    — Randy, do diabła, czyś ty do reszty zidiociał?! — spytał cicho Ed Illyushin, pochylając się nad stołem, by nie mógł go usłyszeć nikt inny w przestronnej, prawie pustej mesie.
    — Ja? — Steilman uśmiechnął się leniwie. — Nie, a czego się czepiasz?
    — Mówię o tym, co się przytrafiło Lewis, kretynie! — syknął Illyushin. — Już capnęli Coultera i Snowforth, myślisz może, że któreś nie zacznie sypać?!
    Stennis przytaknął energicznie, sprawdzając nerwowo, czy ktoś nie znalazł się w zasięgu słuchu. Było to mało prawdopodobne, jako że ani Steilman, ani reszta jego kumpli nie byli popularni wśród załogi.
    — Snowforth gówno wie, to i gówno powie — wyjaśnił Steilman. — A jeśli chodzi o Jacksona: to był jego pomysł.
    Teoretycznie była to prawda, ale tylko teoretycznie. Coulter znalazł sposób, ale to Steilman chciał się zemścić na Lewis i zdecydował, że ogólna euforia po ostatnich zwycięstwach tworzy idealną ku temu okazję, bo wszyscy jakoś mniej się mają na baczności. Coulter był jedynie wykonawcą.
    — A poza tym Jackson ma jaja, w przeciwieństwie do was, wszarze. A nawet gdyby nie miał, to nie jest w stanie nas wsypać, nie przyznając się przy okazji do próby morderstwa. Aż takim idiotą nie jest.
    — Ale jeśli będą ich długo maglować, to mogą wygadać o… — zaczął Stennis i umilkł natychmiast, gdy Steilman na niego spojrzał.
    — O tym, robaczku, nie rozmawiamy poza kabiną, zapomniałeś? — spytał łagodnie Steilman. — A nikt nie będzie ich o to pytał, bo nikt nic nie wie. A co do reszty: siedzą nie pierwszy raz i nie będą sypać tylko dlatego, że ktoś im w kółko zadaje te same głupie pytania i powtarza te same zasrane groźby. A jak mają ich zmusić inaczej do gadania, skoro nie mają żadnego dowodu?
    — A skąd wiesz, że nie mają? — spytał nieco spokojniej Illyushin. — Jak nie mają dowodu, to dlaczego ich zamknęli? I tylko ich, nikogo więcej?!
    — Cholera, aleś ty tępy! — prychnął Steilman. — Dowodem na to, że nie mają dowodów, jest to, że zamknęli ich oboje! Jakby mieli, zgarnęliby tylko Coultera. Wzięli oboje, bo razem z nami mieszkają, a o mojej pyskówce z Lewis wszyscy wiedzą, nie? Więc próbują coś z nich wycisnąć, ale jedyne, co mają, to motyw. Wystarczy, żeby oboje szli w zaparte i mogą im nagwizdać. I nam też.
    — No nie wiem — bąknął niepewnie Stennis. — Mnie tam to…
    I umilkł, wytrzeszczając oczy, bowiem ktoś postawił tacę z posiłkiem obok Steilmana.
    Ten odwrócił głowę i wziął oddech, by zrugać intruza — i zamarł z otwartą gębą. Trwał tak dobrą sekundę, a potem zaczął czerwienieć pod ironicznym spojrzeniem Aubreya Wandermana.
    — A ty tu, kurwa, czego, gówniarz?! — warknął.
    Aubrey jedynie się uśmiechnął, dodając do ironii pogardę. Nie przyszło mu to całkiem łatwo, ale łatwiej niż oczekiwał.
    — Pomyślałem sobie, że coś zjem — powiedział pogodnie. — Dali mi parę dni wolnego, żebym mógł posiedzieć przy rannej, więc łapię coś do jedzenia, jak mam chwilę.
    Steilman zmrużył oczy. Coś tu śmierdziało i to porządnie — Wanderman był za pewny siebie i zbyt złośliwy.
    W jego oczach powinien być strach, a go nie było… Było zdenerwowanie i coś jeszcze… dopiero po chwili zrozumiał, że widzi w tych oczach coś, co dotąd widywał jedynie we własnych. Ledwie dał wiarę temu, co widzi — ten smarkacz go p