Скачать fb2
Zaproszenie do raju

Zaproszenie do raju

Аннотация

    Na wieść o poważnym wypadku byłego męża, Terri niezwłocznie wyrusza w podróż do szpitala w Ekwadorze. Na miejscu okazuje się, że zaszła pomyłka i pacjentem jest Ben Herrich, szef potężnej międzynarodowej firmy. Po dojściu do zdrowia Ben proponuje Terri posadę asystentki na zbudowanym przez siebie statku-mieście, a wkrótce prosi ją o rękę. Choć zastrzega się, że w tym związku nie będzie miejsca na miłość, Terri przyjmuje jego oświadczyny.


Rebecca Winters Zaproszenie do raju

Rozdział 1

    – Nie zaprosisz mnie do środka?
    Matt Watkins był przystojnym rozwodnikiem, od niedawna mieszkającym w Lead, w Dakocie Południowej, gdzie prowadził stację obsługi samochodów.
    Wprawdzie była to ich pierwsza randka, ale Terri Jeppson wiedziała już, że nic z tego nie wyjdzie. Matt najwyraźniej szukał żony, uznała więc, że najlepiej będzie, jeśli od razu pozbawi go złudzeń.
    – Przykro mi, Matt. Zaczynam pracę wcześnie rano i…
    – Nadal kochasz byłego męża – przerwał jej, zanim zdążyła dokończyć zdanie, a ton jego głosu świadczył o tym, że czuje się bardziej zraniony niż wściekły.
    Terri chciała powiedzieć, że jej miłość do Richarda należy już do przeszłości, podobnie jak ich trwające sześć lat małżeństwo, ale w ostatniej chwili ugryzła się w język.
    – Może masz rację. Może musiałam umówić się z kimś innym, aby to sobie uzmysłowić – odparła. – Wybacz mi, jeśli potrafisz. Naprawdę doskonale się dziś bawiłam. Dziękuję za kino i kolację.
    – Cóż, kiedy już uznasz, że tamtą historię masz definitywnie za sobą, daj mi znać.
    Terri skinęła głową i zniknęła za drzwiami swojego mieszkania.
    Była zastępcą prezesa izby handlowej. Lato było najbardziej gorącym okresem w pracy. W lipcu tłumy turystów zjeżdżały do Black Hills na wakacje, a to oznaczało życie w nieustannym pogotowiu. Wydzwaniało do niej wiele osób, także do domu.
    Pierwsze dwie wiadomości, jakie znalazła na automatycznej sekretarce, pochodziły od matki i siostry Beth, która mieszkała z mężem w Lead. Niestety, Beth odkryła, że Terri wyszła na randkę i nie będzie zadowolona, kiedy dowie się, że było to ostatnie spotkanie siostry z Mattem.
    Trzecia wiadomość zaskoczyła Terri.
    – Pani Jeppson? Nazywam się Martha Shaw. Dzwonię z biura pana Herricka w Houston, w stanie Teksas. Pani mąż, Richard, uległ wypadkowi w pracy. Oczekujemy, że przyjedzie pani najszybciej, jak się da. Wiza dla pani jest już przygotowana.
    Wiza?
    – Ponieważ nie będzie pani przebywać w dżungli, szczepienia nie są wymagane. Koszty podróży i zakwaterowania pokryje firma. Proszę skontaktować się ze mną, żebym mogła zarezerwować lot i hotel.
    Terri była zszokowana.
    Rozwiodła się z Richardem niemal rok temu, a przedtem sześć miesięcy żyli w separacji. Od czasu rozwodu nie utrzymywali ze sobą kontaktów i sądziła, że ten rozdział swojego życia ma definitywnie za sobą.
    Sprawa wyglądała tajemniczo, ale skoro jej były mąż powiedział, że nadal są małżeństwem, musiał znajdować się naprawdę w ciężkim stanie. W przeciwnym razie jego firma nie zadałaby sobie tyle trudu, by ją odnaleźć.
    Spisała podany numer telefonu i zadzwoniła.
    – Martha Shaw, w czym mogę pomóc?
    – Halo? Pani Shaw? Tu Terri Jeppson.
    – Och, cieszę się, że odebrała pani moją wiadomość.
    – Dziękuję za telefon. Czy stan Richarda jest poważny?
    – Przykro mi, ale nie znam szczegółów. Jeden z pracowników naszej filii w Ekwadorze zadzwonił do nas i powiadomił nas o wypadku.
    Ekwador?
    – Nasi ludzie pracują wiele mil od centrum miasta, więc zanim wiadomość trafi do nas, przekazuje ją sobie mnóstwo osób. Gdy tylko dotrze pani do Guayaquil, proszę zadzwonić do naszego biura, tam, na miejscu. Z pewnością będą mieli już jakieś dokładniejsze informacje. Najważniejsze, żeby jak najszybciej dotarła pani do szpitala, w którym znajduje się mąż.
    Po rozmowie z panią Shaw, Terri zadzwoniła do szefa i poinformowała go, że musi wyjechać w pilnej sprawie.
    Ray Gladstone, prezes izby handlowej, nie robił żadnych problemów. Powiedział, że sam zajmie się wszystkim podczas nieobecności Terri i życzył jej szczęśliwego powrotu.
    Należało jeszcze powiadomić o wszystkim matkę. Choć rodzina Terri nie darzyła Richarda sympatią, współczucie dla chorego i osamotnionego człowieka tym razem przeważyło. Matka obiecała, że zaopiekują się z Beth jej mieszkaniem.
    Richarda wychowywała ciotka i wuj, który był szklarzem. To on nauczył bratanka fachu. Po ich śmierci Richard otworzył warsztat szklarski w Lead i tu poznał Terri. Wkrótce się pobrali.
    Jednak z upływem czasu Terri zaczęła odkrywać mroczne strony natury męża. Nieustannie zmieniał miejsce pobytu, przenosząc się ze stanu do stanu w poszukiwaniu lepszej pracy. Zawsze chciał czegoś więcej. Terri podejrzewała, że po drodze były inne kobiety. Richard miał też problem z alkoholem, co starał się przed nią ukryć.
    Długie rozstania, częste zmiany miejsca pobytu, dwa poronienia, kiedy Richarda naturalnie nie było przy niej, złożyły się na to, że ich małżeństwo nie przetrwało. Gdzieś po drodze jej miłość ulotniła się, znikła.
    Teraz jednak nie miało to żadnego znaczenia. Richard był daleko i nie miał przy sobie nikogo, kto mógłby go pocieszyć.
    Osiemnaście godzin później wyczerpana Terri dotarła do Guayaquil. Była zaskoczona klimatem, który, choć gorący, wcale nie był wilgotny, przez co niemal nie odczuwało się upału.
    Zgłosiła się od „Ecuador Inn", gdzie miała zarezerwowany pokój i natychmiast zadzwoniła pod numer, który otrzymała od Marthy Shaw. Po rozmowach z kilkoma osobami udało się jej ustalić, że Richard znajduje się w szpitalu San Lorenzo. Była to jedyna konkretna informacja, jaką zdobyła.
    Wzięła prysznic i przebrała się w czyste ubranie. Wymieniła czeki podróżne na lokalną walutę, po czym wsiadła do jednej z hotelowych taksówek.
    Bywała już w różnych miejscach na ziemi, ale ruch, jaki tu panował i kompletny brak przepisów, wprawiły ją w zdziwienie. Uznała, że tylko za sprawą cudu dotarli cało do szpitala. Tu po długich poszukiwaniach udało się jej odnaleźć doktora Dominigueza, który zajmował się Richardem.
    Starszy mężczyzna zmierzył ją wzrokiem od stóp do głów, jak typowy samiec.
    – Pani mąż będzie uszczęśliwiony – powiedział poprawną angielszczyzną, choć z silnym obcym akcentem.
    – Zanim stracił przytomność, wciąż powtarzał pani imię. Nie miał przy sobie żadnych dokumentów i władzom zajęło trochę czasu, nim ustalono, że pracował dla Heniek Company.
    – Chce pan powiedzieć, że Richard nadal nie odzyskał przytomności? – spytała Terri, nie wyprowadzając lekarza z błędu co do formalnego stanu ich związku.
    – Nie, nie. Jest przytomny. Mamy nadzieję, że teraz, kiedy pani przyjechała, trochę się uspokoi.
    – Proszę mi powiedzieć dokładnie, co mu jest.
    – Nic groźnego. Kilka ciętych ran na twarzy, powierzchowne poparzenia dłoni i zwichnięty bark. Najgorzej jest z gardłem. Podejrzewam, że morska woda, której się nałykał, była zanieczyszczona czymś toksycznym i stąd te poparzenia.
    – Och, to okropne.
    – Niech się pani nie martwi. Wszystko goi się dobrze, choć na razie pani mąż nie może mówić. Ale jeszcze kilka dni i opuchlizna zejdzie, a wtedy opowie nam, co się wydarzyło. Rany na twarzy nie są głębokie, a ponadto na szczęście znajdują się głównie na podbródku i skórze czoła. Nie zostaną więc po nich szpecące blizny. Nie jestem nawet pewien, czy będzie potrzebna operacja plastyczna.
    – Mogę go zobaczyć?
    – Naturalnie. Tylko proszę nie zapalać górnego światła. Musi dużo wypoczywać.
    Terri skinęła głową.
    – Siostra Angelica zaprowadzi panią. – Lekarz odwrócił się i powiedział coś po hiszpańsku do pielęgniarki.
    Kobieta zaprowadziła Terri do pokoju Richarda.
    Na widok owiniętego bandażami mężczyzny, Terri mimowolnie wydała z siebie zduszony okrzyk. Zawstydzona, skinęła siostrze głową i podeszła do łóżka.
    Prawe ramię Richarda było unieruchomione, na twarzy miał maskę z tlenem, a w żyłach na obu przedramionach tkwiły wenflony. Terri poczuła ucisk w gardle.
    – Richard? – odezwała się cicho. – To ja, Terri. Przyleciałam, jak tylko dowiedziałam się o wypadku.
    Richard wydał z siebie jakiś niezrozumiały dźwięk.
    – Nie próbuj nic mówić. Musisz oszczędzać gardło. Zostanę tak długo, jak długo będziesz mnie potrzebował.
    Przysunęła krzesło do łóżka i usiadła.
    Richard był silnym, dobrze zbudowanym mężczyzną, a w tych bandażach sprawiał wrażenie jeszcze większego. Jedynym fragmentem jego ciała, którego nie zakrywał opatrunek, było lewe ramię, spalone od słońca.
    Richard wydał z siebie kolejny dźwięk i uniósł rękę. Terri widziała, że cierpi. Pochyliła się i lekko dotknęła jego nogi.
    – Lekarz mówi, że wszystko będzie dobrze. Rany świetnie się goją i może nawet obejdzie się bez operacji plastycznej.
    Poczuła, jak jego noga porusza się pod jej palcami. Najwyraźniej bardzo go bolało.
    Nie mieszkali ze sobą już od ponad półtora roku, a to, że zobaczyła go w takim stanie, czyniło ich spotkanie jeszcze trudniejszym. Czuła się tak, jakby rozmawiała z zupełnie obcym człowiekiem.
    – Lekarz powiedział, że zanim straciłeś przytomność, powtarzałeś moje imię. Dziwi mnie jednak, że w dokumentach nadal figuruję jako twoja żona. Nie wiem, dlaczego tak zrobiłeś, bo pamiętam, jak bardzo chciałeś tego rozwodu, ale nie żałuję, że przyjechałam. W takiej chwili człowiek nie powinien być sam. Moja rodzina przesyła ci najlepsze życzenia.
    Richard ponownie uniósł lewe ramię i dotknął jej ręki. Może w ten sposób chciał podziękować? Nie wiedziała.
    – Jak tylko twoja firma mnie odnalazła, wzięłam wolne w pracy i przyleciałam. Ray też życzy ci szybkiego powrotu do zdrowia.
    Podczas gdy w myślach szukała odpowiednich słów, serce kurczyło się jej z bólu.
    – Nie miałam pojęcia, że podjąłeś pracę w Ameryce Południowej. Sądząc po opaleniźnie, jesteś tu już od dłuższego czasu. Doktor powiedział, że za kilka dni będziesz mógł mówić, wtedy mi powiesz, czego potrzebujesz. Jeśli chcesz, żebym skontaktowała się z twoimi przyjaciółmi albo z jakąś kobietą, zrobię co w mojej mocy.
    Richard wykonał ruch głową, jakby próbował ją unieść. Terri odniosła wrażenie, że jej obecność bardziej go niepokoi, niż przynosi ukojenie.
    – Powinieneś teraz odpoczywać. Przyjdę do ciebie jutro rano. Zatrzymałam się w „Ecuador Inn". Zostawię w recepcji numer mojego pokoju na wypadek, gdyby ktoś ze szpitala chciał się ze mną skontaktować.
    Richard jęknął, a ona zaniepokojona jego reakcją niemal wybiegła z pokoju, żeby odszukać dyżurkę pielęgniarek.
    Na korytarzu spotkała lekarza.
    – Tak szybko pani wychodzi?
    – Mam wrażenie, że Richard niezbyt dobrze się czuje w moim towarzystwie. Próbował mi coś powiedzieć.
    – Zapewne jest po prostu szczęśliwy, że znów widzi swoją piękną żonę.
    Wątpię. Gdyby lubił moje towarzystwo, nigdy by się ze mną nie rozwiódł.
    – Sama świadomość, że pani przyjechała, przyspieszy jego powrót do zdrowia – przekonywał lekarz.
    – Doktorze, pan nie rozumie. Ja nie jestem jego żoną – Terri uznała, że lekarz Richarda powinien znać prawdę.
    Jej słowa wprawiły go w zdumienie.
    – Rozwiedliśmy się jedenaście miesięcy temu – ciągnęła. – Od tamtej pory nie kontaktowaliśmy się ze sobą. Nie wiedziałam nawet, gdzie się podziewa, aż do czasu, gdy zadzwoniła do mnie pracownica firmy, w której jest zatrudniony. Nie mam pojęcia, dlaczego podał, że nadal jesteśmy małżeństwem. Na pewno wszystko wyjaśni, gdy będzie mógł mówić. Na razie ważne jest tylko to, by jak najszybciej wyzdrowiał. Cały czas jednak próbuje mi coś powiedzieć, a to chyba nie jest wskazane. Powiedziałam mu, że wrócę rano. Zatrzymałam się w „Ecuador Inn". Gdyby była taka potrzeba, proszę dzwonić bez względu na porę.
    – Dobrze – odezwał się lekarz, najwyraźniej zaskoczony tym, czego się przed chwilą dowiedział.
    – Doktorze, czy na pewno nic go nie boli?
    – Dostaje środki przeciwbólowe. Może jego niepokój jest spowodowany tym, że pani obecność przypomniała mu o zerwanym małżeństwie. Może żałuje, że się rozwiódł i dlatego podał, że nadal jest pani jego żoną. Czasami mężczyzna potrzebuje czasu, by pojąć, co jest dla niego ważne w życiu. A może i pani jeszcze raz wszystko przemyśli?
    Terri wiedziała, do czego zmierzał lekarz, ale mylił się. Richard nie zmienił zdania. Musiał mieć jakiś zupełnie inny powód, kiedy napisał w dokumentach, że jest żonaty.
    A jeśli chodzi o nią, nie potrafiła wskrzesić uczuć, które dawno umarły.
    – Doktorze, nasze małżeństwo należy do przeszłości. Mimo to chciałabym, żeby Richard jak najszybciej doszedł do siebie i wrócił do pracy.
    – Ja też tego chcę.
    – W takim razie do zobaczenia jutro.
    Zjechała windą do foyer i poprosiła recepcjonistkę, by zamówiła jej taksówkę. Kolację zjadła w hotelowym pokoju, po czym zadzwoniła do matki i Beth. Opowiedziała im o wszystkim, a potem położyła się do łóżka.
    Jednak pomimo wyczerpania podróżą i przeżyciami minionego dnia, nie mogła zasnąć. Włączyła telewizor i zaczęła oglądać jakiś film. Kiedy obudziła się następnego ranka, telewizor nadal był włączony.
    Zjadła śniadanie w pokoju, wzięła prysznic i ubrała się w świeżą bluzkę i spódnicę. Wyszła z hotelu i skinęła na taksówkę.
    Temperatura na dworze była w sam raz i Terri musiała przyznać, że czuła się tu dużo lepiej niż w Atlancie, gdzie miała przesiadkę.
    Jechała do szpitala, rozglądając się uważnie po okolicy. Guayaquil było dużym portowym miastem położonym nad samym oceanem. Wśród ciemnowłosych, mówiących po hiszpańsku mieszkańców zauważyła wiele pięknych kobiet i bez trudu mogła sobie wyobrazić, jak Richard korzystał z uroków życia w takim miejscu.
    Drzwi do jego pokoju były uchylone. Zajrzała do środka i zobaczyła młodego lekarza, zmieniającego opatrunki.
    Na jej widok, uśmiechnął się szeroko.
    – Proszę wejść, pani Jeppson. Jestem doktor Fortuna. Spodziewaliśmy się pani.
    Najwyraźniej doktor Dominguez nie poinformował kolegi o tym, czego się od niej dowiedział.
    – Jestem pewien, że gdy pani mąż będzie mógł mówić, powie, jak bardzo się cieszy, że pani przyjechała. Sprawdzam właśnie szwy.
    Terri z ulgą opadła na krzesło.
    Doktor odwinął nieco bandaż i Terri ujrzała czubek głowy Richarda. Zawsze strzygł włosy na krótko, ale teraz miał je dłuższe niż zwykle.
    – Ach – doktor najwyraźniej był zadowolony z tego, co zobaczył. – Wszystko pięknie się goi. Nikt by nie zgadł, że tu była rana. Proszę się nie ruszać, a ja założę nowy opatrunek. Jutro zdejmiemy panu bandaże z głowy.
    Jego słowa wlały w serce Terri trochę otuchy. Wyobrażała sobie, jaką radość musiał odczuć Richard.
    – A co z oparzeniami?
    – Też się goją. Jutro odwiniemy dłonie i założymy opatrunek, w którym pacjent będzie mógł poruszać palcami. Możemy też odłączyć już tlen.
    – A ramię?
    – Chirurg nastawił zwichnięty bark, który przez jakieś trzy, cztery tygodnie musi pozostać unieruchomiony, ale nic ponadto. Jak na taki wypadek, mąż odniósł niewiele obrażeń. Musiał uprawiać dużo sportów.
    Richard?
    – Chyba od czasu szkoły średniej nic nie robił.
    – W takim razie uprawiał sport po kryjomu przed panią. Inaczej nie wyszedłby z tego obronną ręką.
    Może chodził na siłownię już po rozwodzie. Nie miała pojęcia.
    – A jego gardło?
    – Za kilka dni będzie jak nowe.
    – Przepraszam za moją niecierpliwość.
    – To przywilej żony.
    – Czy jest coś, co mogę dla niego teraz zrobić?
    Doktor dokończył bandażować głowę pacjenta i obniżył oparcie łóżka.
    – Jedna rzecz przychodzi mi do głowy.
    – Jaka?
    – Może pani wymasować mu nogi i stopy. To go zrelaksuje i pomoże zasnąć. Na stole jest specjalny olejek do masażu.
    – Zaraz to zrobię.
    – Doskonale.
    Ważne było tylko to, by pomóc Richardowi. Jeśli masaż ma złagodzić ból, zrobi go z przyjemnością.
    – Jutro go wykąpiemy. To również powinno poprawić samopoczucie męża.
    Terri nie miała co do tego wątpliwości. Podziękowała doktorowi, który skłonił głowę i zostawił ich samych.
    – Jestem pod wrażeniem opieki, jaką cię tu otaczają – powiedziała do Richarda. – Jutro zdejmą ci bandaże. Wyobrażam sobie, że już nie możesz się tego doczekać. Tymczasem spróbuję ci jakoś pomóc. Może masaż rzeczywiście przyniesie ci ulgę.
    Odsłoniła lewą nogę Richarda, nałożyła olejek na dłonie, po czym zaczęła wcierać go w obnażoną nogę i w tej samej chwili doznała szoku.
    Wielki Boże.
    To nie był Richard!
    Ta umięśniona, posiniaczona noga nie należała do jej eksmęża!
    Terri zaczęła drżeć. Podeszła do drzwi, zapaliła górne światło i zdecydowanym krokiem zbliżyła się do mężczyzny.
    Szare, przytłumione od środków przeciwbólowych oczy patrzyły na nią z przerażeniem.
    – Biedaku – szepnęła drżącym głosem. – Wszyscy myślą, że jesteś moim byłym mężem. Nic dziwnego, że tak się skonfundowałeś.
    Mężczyzna wydał z siebie jęk, który Terri uznała za potwierdzenie. Patrzące na nią oczy wypełniły się łzami.
    – Przykro mi, że minęło tyle czasu, zanim odkryłam prawdę. Wczoraj wieczorem doktor Dominiguez powiedział, żeby nie zapalać górnego światła, bo masz odpoczywać. Gdybym mogła spojrzeć ci w oczy, wiedziałabym, że nie jesteś Richardem. Podobno powtarzałeś moje imię, a zatem musiałeś znać Richarda. Domyślam się, że byliście przyjaciółmi albo kolegami. Obaj mieliście wypadek?
    Mężczyzna uniósł głowę na tyle, by nią skinąć, ale najwyraźniej kosztowało go to dużo wysiłku. Przynajmniej wiedziała, że rozumie, co do niej mówi.
    – Proszę, nie ruszaj się. Zapewne rodzina i przyjaciele umierają z niepokoju o ciebie. Zaraz się tym zajmę. Poinformuję personel szpitala i pojadę do firmy, żeby zawiadomili twoich bliskich. Richard zapewne leży w jakimś innym szpitalu.
    Tym razem nieznajomy pokręcił głową. Terri starała się odgadnąć jego myśli.
    – Skoro nie jest w szpitalu, to gdzie?
    Mężczyzna ponownie skinął głową, ale ból okazał się silniejszy. Nieznajomy zamknął oczy.
    – Dobrze. Spij teraz. Obiecuję, że wrócę, jak będę mogła najszybciej.
    Przykryła jego nogę prześcieradłem, odstawiła butelkę z olejkiem na stół, zgasiła światło i wyszła z pokoju. Na szczęście w dyżurce pielęgniarek zastała doktora Fortunę. Poprosiła go na bok i opowiedziała o swoim odkryciu. Lekarz obiecał natychmiast zawiadomić dyrekcję szpitala.
    Po półgodzinie Terri opowiedziała tę samą historię kapitanowi Oritzowi, oficerowi na posterunku policji w Guayaquil. Policjant nic nie wiedział o wypadku i zadawał mnóstwo pytań. Opisała mu swego byłego męża, natomiast niewiele miała do powiedzenia na temat rannego.
    Kapitan powiedział, że wyśle kogoś do szpitala, żeby przesłuchać lekarzy zajmujących się nieznajomym. Obiecał też, że znajdą rybaka, który przywiózł mężczyznę do szpitala. Gdyby udało się jej to wcześniej, miała zadzwonić do kapitana.
    Po wyjściu z posterunku Terri postanowiła jechać do biura Herricka. Kierowca taksówki wiedział, gdzie to jest. Po chwili znalazła się w centrum miasta.
    W recepcji siedziała jakaś lokalna piękność. Kiedy Terri poprosiła ją o informacje na temat jednego z pracowników, powiedziała, że to poufne wiadomości i nie wolno jej o tym rozmawiać. Jednak kiedy Terri wymieniła nazwisko pani Shaw, która była sekretarką Creightona Herricka, ton głosu recepcjonistki uległ zmianie. Wykonała jeden telefon, po czym wręczyła Terri adres Richarda. Bez numeru telefonu.
    Terri podziękowała i wyszła przed budynek, żeby zaczekać na taksówkę. Kierowca rzucił okiem na kartkę z adresem i powiedział, że to jakieś trzydzieści kilometrów na południe od miasta, a dojazd zajmie im około godziny.
    Terri była zdeterminowana. Usiadła na tylnym siedzeniu, podała kierowcy pięćdziesiąt dolarów i kazała ruszać.
    Mężczyzna uśmiechnął się i włączył silnik. Po niecałej godzinie zatrzymał samochód przed niewielkim budynkiem.
    Przed wejściem bawiła się grupka dzieci. Terri poprosiła kierowcę, by na nią zaczekał. Chciała zyskać pewność, że jeśli nie zastanie Richarda, będzie miała czym wrócić do hotelu. Kierowca skinął głową i sięgnął po gazetę.
    Mieszkanie numer dziesięć znajdowało się na drugim piętrze. Terri zapukała do drzwi. Nikt nie odpowiedział. Zapukała ponownie.
    – Richard? To ja, Terri. Jeśli mnie słyszysz, wpuść mnie. Słyszałam o wypadku i przyjechałam, żeby cię zobaczyć.
    Cisza.
    Nacisnęła klamkę.
    – Aaaj! – rozległ się kobiecy krzyk.
    Terri nie wiedziała, kto był bardziej przestraszony.
    Uchyliła drzwi na tyle, na ile pozwalał łańcuch. Dostrzegła ciemnowłosą, bardzo ładną kobietę, znacznie młodszą od niej.
    Kobieta miała na sobie żółty szlafrok Richarda i była w zaawansowanej ciąży.

Rozdział 2

    – Buenos tardes - odezwała się Terri. – Habla Ingles?
    Kobieta pokręciła przecząco głową, patrząc bez cienia życzliwości.
    Terri musiała zatem polegać na swoim hiszpańskim, którego uczyła się w szkole.
    – Por favor, donde esta Richard? – Nie była pewna, czy zadała pytanie poprawnie, ale miała nadzieję, że kobieta ją zrozumie.
    Nieznajoma odpowiedziała tak szybko, że Teri nic nie zrozumiała. Spróbowała ponownie.
    – Quiero hablar eon Richard.
    Usłyszała kolejny potok słów, po czym kobieta zamknęła jej drzwi przed nosem.
    Gdyby Richard był w środku, na pewno wyszedłby zobaczyć, co się dzieje. Fakt, że jego kobieta sprawiała wrażenie raczej wściekłej niż zrozpaczonej, świadczył, że najwyraźniej nic mu nie jest. Jej niegrzeczne zachowanie można było wytłumaczyć jedynie zazdrością. Niewykluczone, że Richard nigdy nie wspomniał jej o byłej żonie. Zapewne nie spodziewał się kiedykolwiek jej zobaczyć. A już na pewno nie w Guayaquil.
    Terri wróciła taksówką do miasta. Poprosiła kierowcę, by po drodze zatrzymał się przed sklepem, niedaleko szpitala. Musiała kupić kilka rzeczy.
    Uspokoiwszy się, że Richardowi nic nie jest, skupiła myśli na nieznajomym, który leżał w szpitalu. Nie mogła zapomnieć wyrazu desperacji, jaki dostrzegła w jego szarych oczach.
    Wyobrażała sobie, jak musiał się czuć, kiedy obudził się w obcym otoczeniu, niezdolny do wydania z siebie słowa, obolały i w dodatku brany za kogoś zupełnie innego!
    Zapewne miał żonę, która teraz odchodziła od zmysłów z niepokoju. Terri postanowiła, że dopóki nie odnajdzie się jego rodzina, będzie przy nim czuwać, by choć w ten sposób go wesprzeć.
    Po półtorej godziny weszła do szpitala obładowana zakupami. Ruszyła prosto do pokoju swego podopiecznego.
    – Witaj – powiedziała cicho od progu, nie chcąc go wystraszyć. Uniósł rękę w powitalnym geście. Terri odłożyła zakupy na podłogę i usiadła obok łóżka.
    – Nie było mnie dłużej, niż się spodziewałam. Najpierw poszłam na policję, żeby wyjaśnić całą sytuację. Potem pojechałam taksówką do biura Herricka. Tam dostałam adres Richarda. Recepcjonistka nie była zbyt przychylna, ale jakoś udało mi się ją przekonać. Pojechałam taksówką do jego mieszkania i zastałam tam jakąś kobietę, która nie mówi po angielsku. Sądząc po tym, że jest w zaawansowanej ciąży, Richard musi mieszkać z nią już dłuższy czas.
    Nieznajomy wydał z siebie jakieś niezrozumiałe dźwięki.
    – Kiedy mnie zobaczyła, nie była uszczęśliwiona. Próbowałam porozumieć się z nią po hiszpańsku, ale odpowiadała zbyt szybko i nic nie zrozumiałam. Później spróbuję skontaktować się z Richardem przez kogoś z biura, kto zna go osobiście. Na razie chciałabym pomóc tobie, jeśli tylko będę w stanie. Na policji rozmawiałam z kapitanem Oritzem. On zajmuje się twoją sprawą. Nie słyszał o wypadku na morzu. Powiedział jednak, że wkrótce ustali twoją tożsamość i da mi znać. Jeśli nie odezwie się w ciągu kilku godzin, zadzwonię do niego. Gdyby nie miał żadnych wiadomości, mam pewien pomysł. Lekarz powiedział, że wkrótce uwolni twoją dłoń z bandaży. Może byłbyś w stanie napisać na kartce numer telefonu, naturalnie, jeśli nie będzie cię bolało. Może wiesz, gdzie znajdę Richarda. Tak czy inaczej rozwiążemy tę zagadkę. A teraz mogę zrobić ci obiecany masaż stóp.
    Sięgnęła po oliwkę i podeszła do łóżka. Odsłoniła prześcieradło i dotknęła nogi nieznajomego.
    Mężczyzna wydał z siebie jakiś dźwięk.
    – Mam nadzieję, że cię nie łaskoczę. Spróbuję nie doprowadzić cię do ostateczności.
    Dziwne, ale nie miała żadnych oporów przed pielęgnowaniem tego zupełnie obcego człowieka. W pokoju panował półmrok, co stwarzało atmosferę pewnej intymności, a to bardzo jej odpowiadało.
    Prawda była taka, że teraz czuła się znacznie lepiej, niż wtedy, gdy była przekonana, że leży tu Richard. Zbyt wiele smutnych rzeczy wydarzyło się między nimi, by mogła czuć się swobodnie w jego towarzystwie.
    – Wiesz co, zupełnie nie mam pojęcia, jakiej jesteś narodowości. To oczywiste, że rozumiesz angielski, ale nie musisz być Amerykaninem. Zapewne nigdy nie byłeś w Dakocie Południowej. Tam właśnie mieszkam. Lead to małe miasteczko u stóp góry Rushmore. Jak tylko skończyłam studia, zaczęłam pracować w tamtejszej izbie handlowej. Na początku traktowałam to jako pracę tymczasową, ale tak mnie to wciągnęło, że zostałam do dziś. Gdybyś mnie spytał, czym dokładnie się zajmuję, powiedziałabym, że wszystkim po trochu. I to mi bardzo odpowiada. Moja rodzina mieszka w tym samym mieście. Mama i siostra Beth, która trzy miesiące temu wyszła za Toma. Będą mieli dziecko. Naturalnie wiesz o tym, że moje małżeństwo z Richardem okazało się niewypałem. I to koniec mojej historii. Bez wątpienia zanudziłam cię na śmierć.
    Skończyła masować druga nogę i przykryła ją prześcieradłem.
    – Ponieważ nie ma tu telewizji, poczytam ci gazetę. Jeśli jesteś hiszpańskojęzyczny, wybacz mi moją wymowę.
    Umyła ręce i usiadła w pobliżu niewielkiej lampki.
    – Zobaczmy, co my tu w tym „El Telegrafo" mamy… „Medianie oficio No. 19370 enviado al. Presidente del Congreso, Jose Cordero Acosta, el Procurador General del Estado, Ramon Jimenez Carbo, senala que su pronunciamiento sobre la institucionalidad del articulo 33 del Reglamentoque dispuso la prision domiciliaria para - entre otros - los ex presidnentes y ex vicepresidentes de la Republica, tiene caracter vinculante. "
    Przerwała czytanie.
    – Gdybym wiedziała, co znaczy „vinculante" ten artykuł byłby znacznie bardziej zrozumiały. Wydaje mi się, że to może być interesujące tylko dla kogoś, kto zajmuje się tutejszą polityką. Być może należysz do tych osób, ale wybacz, nie będę tego czytała dalej.
    Ku jej zdziwieniu ciało mężczyzny zaczęło się dziwnie trząść. Podeszła do niego zaniepokojona.
    – Co się stało? Mam zawołać lekarza?
    Potrząsnął głową.
    – Zimno ci?
    Powtórzył gest.
    Zastanowiła się przez chwilę.
    – Śmiejesz się?
    Mężczyzna skinął głową.
    – Chcesz powiedzieć, że to mój hiszpański tak cię rozśmieszył?
    Po raz kolejny potrząsnął głową.
    – Kłamiesz – powiedziała cicho. Ku swemu zdziwieniu skonstatowała, że ta jednostronna rozmowa bawi ją bardziej niż cokolwiek, czego doświadczyła w ciągu ostatnich lat. – Cieszę się, że cię rozbawiłam, ale nie chciałabym, aby z tego powodu rozeszły ci się szwy pod brodą. Kiedy zjawi się tu twoja żona, na pewno zechce ujrzeć tego samego atrakcyjnego mężczyznę, którego poślubiła.
    Potrząsnął głową.
    – Nie bądź taki skromny. Widziałam twoje oczy. Nogi też masz niczego sobie.
    Jego ciało znów zaczęło się trząść.
    – Sądząc po tych ciemnych włosach, cała reszta też musi być zupełnie niezła. Jesteś bez wątpienia przystojnym mężczyzną, takim, którego po hiszpańsku określa się mianem muy guapo. Domyślam się, że niejednokrotnie słyszałeś to określenie w odniesieniu do swojej osoby.
    Sięgnęła po paczki, które zostawiła na podłodze i zaczęła je rozpakowywać.
    – Kupiłam to dla ciebie. Mam nadzieję, że będzie dobre. Do czasu, aż zjawi się twoja rodzina i przywiezie ci bardziej odpowiednie ubranie, to powinno wystarczyć. Piżama i szlafrok. Mam nadzieję, że nie są całkiem nie w twoim guście. Jesteś tak mocno opalony, że w niebieskim powinno ci być do twarzy. Kupiłam też skórzane sandały. Myślę, że będą dobre. – Podniosła zakupy do góry, aby mógł je obejrzeć. – Jutro masz się wykąpać, więc będziesz mógł się w to przebrać. – Położyła ubranie na krześle i wróciła do łóżka. – Przykro mi, że kapitan Oritz do tej pory nie zadzwonił. Najwyraźniej nie ma nic do zakomunikowania. Ale nie przejmuj się. Kto wie, może rano zastanę tu cały tłum twoich znajomych? Powinieneś chyba wypocząć przed jutrzejszym dniem. Robi się późno, więc chyba już sobie pójdę. Spij dobrze.
    Mężczyzna wydał z siebie kolejny niezrozumiały dźwięk i poruszył owiniętą bandażem głową.
    – Co się stało? Nie chcesz, żebym szła?
    Skinął głową.
    – Nudzi ci się i chcesz, żebym jeszcze została, tak?
    Zdecydowane potaknięcie sprawiło jej przyjemność.
    – Skoro tak, to mogę jeszcze zostać i coś ci opowiedzieć. Ale nie zdziw się, jeśli przyjdzie pielęgniarka i mnie wyrzuci.
    Usiadła obok niego i uśmiechnęła się.
    – Mam pomysł. Zabawimy się w grę, w którą bawiłam się z siostrą, gdy byłyśmy małe. Jedna osoba pisze coś na ciele drugiej, a ta ma odgadnąć, co. My zazwyczaj pisałyśmy nazwiska gwiazd filmowych.
    Będę pisała na twojej nodze, a ty skiniesz głową, gdy napiszę kontynent z jakiego pochodzisz.
    Najpierw na jego kości piszczelowej napisała wyraz „Europa". Bez reakcji.
    – Hmm. A co powiesz na to?
    Napisała „Ameryka Południowa" Nadal żadnej reakcji.
    Następnie „Ameryka Północna". Tym razem skinął głową.
    – Jesteś Amerykaninem?
    Kolejne skinięcie.
    Tern zerwała się na równe nogi.
    – Powinniśmy wcześniej zacząć tę zabawę. Pracujesz dla Heniek Company?
    Potwierdził ruchem głowy.
    – Okay. W takim razie, dowiedzmy się, jak masz na imię. Zacznę mówić alfabet, a ty zatrzymasz mnie, gdy dojdę do pierwszej litery twojego imienia. A, B…
    Ruch ręką.
    – Druga litera. A, B, C, D, E…
    Ponowny ruch ręką.
    – Masz na imię Ben! – krzyknęła podekscytowana. – Benjamin, tak?
    Skinął głową.
    – Teraz poznamy twoje nazwisko.
    Ponownie zaczęła wymieniać litery alfabetu.
    Nazwisko nieznajomego zaczynało się na literę H.
    Po chwili ustaliła następne litery.
    Nieznajomy nazywał się Herrick. Benjamin Heniek. Terri zamrugała powiekami.
    – To zbieg okoliczności, że nazywasz się tak jak właściciel firmy, w której pracujesz?
    Zaprzeczenie.
    – Chcesz powiedzieć, że to ty jesteś właścicielem firmy Herrick Company?
    Nareszcie bingo!
    Ben skinął głową i popatrzył jej prosto w oczy, które teraz były okrągłe ze zdziwienia. Ich błękit przypomniał mu kwitnące wiosną w Teksasie niezapominajki. Jasne włosy i wykrojone w kształcie serca usta tworzyły razem całkiem miłą całość.
    – Jeśli to prawda, jak to możliwe, że nikt cię nie szuka? Kapitan Oritz nic nie wspomniał o tym, że zniknął szef tak dużej firmy. To nie trzyma się kupy! Zresztą, teraz to nie ma większego znaczenia. Najważniejsze, że żyjesz i wracasz do zdrowia.
    Ben patrzył, jak jego towarzyszka przygryzła w zamyśleniu dolną wargę. Wiele by dał, by móc jej posmakować.
    – Zadzwonię do Marthy Shaw i powiem jej, że tu jesteś. Zawiadomi twoją rodzinę.
    Nie! Tylko nie do Marthy!
    Jęknął i uniósł rękę. Niestety, jego anioł miłosierdzia nie zwrócił na to uwagi.
    Terri chwyciła torebkę, aby odszukać numer sekretarki, a potem podeszła do wiszącego na ścianie telefonu. Po kilku sygnałach usłyszała w słuchawce głos Marthy Shaw.
    – Mówi Terri Jeppson.
    – Witam, Terri. Jak się ma twój mąż?
    – Mam nadzieję, że dobrze, ale jeszcze go nie widziałam. Dzwonię w innej sprawie.
    – Jesteś zdenerwowana. Czy coś się stało?
    – Ranny mężczyzna nie jest moim mężem. Ma poparzone gardło i nie może mówić. Udało mi się jednak porozumieć z nim i dowiedziałam się, że nazywa się Benjamin Herrick.
    Po drugiej stronie zapadła cisza.
    – Ben jest w szpitalu? – Martha sprawiała wrażenie równie wstrząśniętej jak Terri.
    – Tak. Poinformuję policję, ale zadzwoniłam najpierw do ciebie, żebyś zawiadomiła jego rodzinę i współpracowników. Nikt go nie odwiedzał. Musiał się czuć okropnie, leżąc tu i nie mogąc powiedzieć, kim naprawdę jest. Na szczęście szybko dochodzi do zdrowia.
    Ben usłyszał, że głos Terri zadrżał. Jej przejęcie bardzo go poruszyło. Nie dość, że nie wiedziała niczego pewnego o swoim byłym mężu, to jeszcze troszczyła się o zupełnie nieznanego sobie mężczyznę.
    – Jaki jest jego stan? – spytała Martha pełnym napięcia głosem. – Powiedz mi prawdę.
    Terri zacisnęła rękę na słuchawce. Ta kobieta zachowywała się tak, jakby była z Benem związana.
    – Lekarze zapewniają, że wszystko będzie w porządku. – Bez wahania powiedziała sekretarce wszystko, czego dowiedziała się od doktora Fortuny.
    – Dzięki Bogu, że żyje. Natychmiast zawiadomię rodzinę.
    – Jest w szpitalu San Lorenzo. Nie ma sensu dzwonić, on i tak nie może rozmawiać. Jestem jednak pewna, że doktor Dominguez albo doktor Fortuna udzielą rodzinie wszelkich informacji, wystarczy tylko zadzwonić do dyżurki pielęgniarek.
    – Mogę mieć do ciebie prośbę, Terri? – W tonie głosu Marthy Terri usłyszała błagalną nutę. – Możesz przysunąć słuchawkę do ucha Bena? Chciałabym mu coś powiedzieć.
    Ta kobieta była w nim zakochana. Terri nie miała wątpliwości.
    – Naturalnie.
    Odwróciła się do Bena.
    – Panie Herrick?
    Ben jęknął. Teraz, kiedy wiedziała już, kim jest, nie była tak swobodna. Niech to wszyscy diabli!
    – Pani Shaw chciałaby panu coś powiedzieć.
    Omal nie zakrztusił się ze złości. Czy ta Martha nie ma wstydu? Zrobiłaby wszystko, żeby osiągnąć cel.
    Terri ostrożnie przysunęła słuchawkę do jego ucha i przytrzymała ją. Widział, jak odwróciła wzrok, by zapewnić mu choć odrobinę poczucia prywatności. Wiedziała, jak się zachować w każdej sytuacji. Był nią oczarowany.
    – Ben? Mam nadzieję, że mnie słyszysz. To ja, Martha! Dzięki Bogu, że nic ci się nie stało. – Usłyszał przejęty głos. – Od tygodnia próbuję się z tobą skontaktować. Kiedy nie oddzwaniałeś, domyśliłam się, że coś się stało. Sądziłam jednak, że jesteś zły z powodu tego listu, który do ciebie napisałam. Zaraz powiem Creightonowi, żeby zadzwonił do twoich rodziców. Kiedy usłyszą, co się wydarzyło, będą chcieli zabrać cię do Houston. Oddałabym wszystko, żebym to ja mogła zrobić, ale nic z tego. Przynajmniej jeszcze nie teraz.
    Jeszcze nie teraz?
    – Och, Ben – szepnęła z przejęciem. – Nie mogę się doczekać, kiedy cię zobaczę. Wiem, że popełniłam straszny błąd, ale nie sądzisz, że już wystarczająco zostałam ukarana?
    Jej łzy nic dla niego nie znaczyły. W tej chwili Ben mógł myśleć jedynie o zapachu brzoskwiń, którymi pachniała dłoń Terri. Te delikatne, kobiece dłonie sprawiły mu tyle przyjemności, że zapomniał o bólu.
    – Proszę, Ben, kiedy znów się zobaczymy, powiedz mi, że możemy zacząć wszystko od nowa. Wiesz, że zawsze cię kochałam. Mam ci tyle do powiedzenia!
    Ben miał dość. Uniósł lewą dłoń, dając znak Terri, żeby zakończyła rozmowę.
    Terri przyłożyła słuchawkę do ucha.
    – Pani Shaw?
    – Jeszcze nie skończyłam.
    – Przykro mi, ale pan Heniek dał mi znak, że czuje się zmęczony. Może zadzwoni pani jutro, kiedy będzie miał więcej siły.
    – Myślisz, że mnie słyszał? – w jej głosie znów dała się słyszeć ta sama błagalna nuta, co wcześniej. Coś tu się działo, ale Terri nie miała zamiaru w to wnikać.
    – Naturalnie, że tak.
    – Dzięki, że mnie zawiadomiłaś, Terri. Gdybyś potrzebowała jakiejkolwiek pomocy, nie wahaj się zadzwonić. Mam nadzieję, że z twoim mężem wszystko będzie dobrze.
    – Ja też mam taką nadzieję. Dobranoc.
    Odwiesiła słuchawkę i wzięła torebkę.
    Ben Heniek znów wydał z siebie kilka dźwięków. Zaczynała je już rozróżniać. Chyba nie chciał, by odchodziła. Podeszła do łóżka.
    – Muszę wrócić do hotelu i zadzwonić do kapitana Ortiza.
    Ku jej zdziwieniu potrząsnął głową. Nawet kiedy tak leżał obandażowany niczym mumia, widać było, że jest człowiekiem władzy.
    – Miałeś dość atrakcji jak na jeden dzień. Teraz powinieneś odpocząć. Powiem pielęgniarkom, kim jesteś i zostawię im numer pani Shaw. Dobrej nocy, panie Heniek.
    Nie odchodź!
    Nie zważając na pomruki niezadowolenia, niemal wybiegła z pokoju. Dotrzymywanie towarzystwa Benowi spodobało się jej tak bardzo, że aż ją to przeraziło. Odczuwała z nim jakąś irracjonalną więź, która przeczyła zdrowemu rozsądkowi. Kiedy po raz pierwszy spojrzał jej w oczy, poczuła się tak, jakby zajrzał w głąb jej duszy.
    Serce podpowiadało, że nie powinna z nim dłużej przebywać. Mogłoby się okazać, że uczucia wymykają się jej spod kontroli, a tego by nie chciała.
    Nie ma powodu, by odwiedzała go jeszcze kiedykolwiek. Zrobiła dla niego wszystko, co mogła. Jutro zjawią się ludzie, którzy go kochają i zajmą się nim.
    Jego tajemnica została rozwiązana.
    Jeśli chodzi o nią, pojedzie do miejsca, w którym pracował Richard, aby osobiście przekonać się, że nic mu się nie stało. A potem po prostu wróci do domu.
    Biedny Ray. Zostawiła całe biuro na jego głowie. Będzie uszczęśliwiony jej powrotem.
    Po wyjściu ze szpitala wzięła taksówkę i pojechała do hotelu. Od razu zadzwoniła do kapitana Ortiza, ale mogła tylko zostawić wiadomość na sekretarce. Powiedziała, kim jest nieznajomy w szpitalu i zdała krótką relację z wizyty w domu Richarda. Poprosiła, by kapitan zadzwonił do niej, jak tylko dowie się czegoś o jej byłym mężu.
    Jeszcze zanim położyła się spać, zadzwoniła do Beth. Opowiedziała siostrze o wszystkim, z wyjątkiem uczuć, jakie wzbudził w niej Ben Herrick.
    Powiedziała jeszcze, że za niecałą dobę będzie w domu i odłożyła słuchawkę.
    Aby nie myśleć o Benie, zaczęła czytać książkę. Nie mogła jednak skoncentrować się na treści. Włączyła telewizor.
    Pomogło.
    O ósmej trzydzieści następnego ranka obudził ją dźwięk telefonu. Przetarła oczy i sięgnęła po słuchawkę.
    – Pani Jeppson? Mówi kapitan Ortiz.
    Terri usiadła na łóżku.
    – Tak, kapitanie?
    – Dziękuję za wiadomość na temat pana Herricka. To bardzo ważny człowiek. Gdyby informacja o jego zaginięciu trafiła do prasy, mielibyśmy spore zamieszanie. – Terri sama się tego domyśliła. – Zaoszczędziła nam pani sporo pracy. A teraz przejdźmy do interesów. Rozmawiała już pani ze swoim byłym mężem?
    – Nie, ale jak już panu powiedziałam, pan Heniek dał mi do zrozumienia, że Richarda nie ma w szpitalu. Czuję się spokojniejsza. Rano wybieram się do jego pracy. Jeśli go tam nie znajdę, czy mógłby pan dać mi jednego ze swoich ludzi, by pojechał ze mną jeszcze raz do jego mieszkania? Potrzebuję tłumacza, który pomoże mi porozumieć się z tą kobietą. Mam wrażenie, że ona wie, gdzie go znaleźć.
    – Jeśli to będzie konieczne, zawiozę tam panią osobiście, obiecuję.
    – Bardzo dziękuję za życzliwość i okazaną pomoc. Będziemy w kontakcie.
    Terri zjadła obfite śniadanie i wyruszyła do biura Bena Herricka. W recepcji zastała tę samą dziewczynę, co poprzednio. Kiedy wyjaśniła jej, o co chodzi, recepcjonistka potrząsnęła głową.
    – To daleko stąd, a poza tym trudno tam trafić, jeśli nie zna się okolicy. Mogę zadzwonić i dowiedzieć się, czy stawił się dziś rano w pracy. Jeśli tak, dam pani namiary. Proszę chwilę zaczekać.
    Terri skinęła głową.
    Czekając, zastanawiała się, czy pan Heniek ma dzisiaj mnóstwo gości.
    Próbowała sobie wyobrazić, jak wygląda. Może lepiej, że nie wiedziała. Może powinien pozostać dla niej człowiekiem bez twarzy.
    Bez twarzy, ale za to z parą najwspanialszych szarych oczu, jakie widziała w życiu.
    – Pani Jeppson?
    Terri spojrzała na recepcjonistkę, której sroga mina nie oznaczała dobrych wieści.
    – Pani mąż od trzech dni nie zjawił się w pracy. Podobno ostatnio były z nim jakieś problemy, więc może już całkiem zrezygnował.
    Terri nie czuła się zaskoczona. To było bardzo w stylu Richarda.
    – Dziękuję, że zadała sobie pani tyle trudu. Czy mogłabym prosić o jeszcze jedną drobną przysługę?
    Podała recepcjonistce numer kapitana Ortiza, prosząc, żeby ją z nim połączyła. Umówili się przed biurem Herricka. Kapitan Ortiz miał zawieźć ją do domu Richarda.
    Niecałą godzinę później zaparkowali przed budynkiem, w którym Terri była poprzedniego dnia.
    – Niech pani tu poczeka. Pójdę najpierw sam. Jeśli wszystko będzie OK, wrócę po panią.
    – Dobrze.
    Minął kwadrans, zanim ujrzała go wracającego do samochodu. Usiadł za kierownicą i spojrzał w jej stronę.
    – Pani byłego męża nie ma w domu. Kobieta, z którą rozmawiałem, nazywa się Juanita Rosario. Twierdzi, że mieszka z nim od dziesięciu miesięcy, co może, ale nie musi, być prawdą. Podobno poznali się wkrótce po tym, jak zaczął pracować w firmie Herricka. Powiedziała, że cztery dni temu wyszedł do pracy i od tej pory go nie widziała. Na początku nie była zaniepokojona. Zdarzało się już, że wychodził gdzieś z przyjaciółmi i nie wracał na noc. Nigdy jednak nie znikał na tak długo. Kiedy wczoraj zapukała pani do niej, przestraszyła się, że jest pani jego żoną. Powiedział jej, że starał się o rozwód, ale że pani nie wyrażała zgody.
    Terri potrząsnęła głową. Richard nic się nie zmienił. Kłamstwa, kłamstwa i jeszcze raz kłamstwa. Byle tylko osiągnąć to, na czym mu w danej chwili zależało.
    – Powiedziałem jej, że jest pani jego byłą żoną i że rozwiedliście się rok temu. Wtedy się rozpłakała. Obawia się, że mógł odejść z inną kobietą. Wierzy, że wróci, bo bardzo czeka na dziecko, które ma się urodzić za miesiąc.
    – Mam nadzieję, że biedaczka się nie myli – mruknęła Terri. – Niestety, Richard ma ten przykry zwyczaj, że znika, kiedy jest najbardziej potrzebny. Jak ta kobieta daje sobie radę?
    – Do tej pory on się nią zajmował.
    Terri jęknęła.
    – Ma jakąś rodzinę, która zatroszczyłaby się o nią, gdyby Richard naprawdę ją opuścił?
    – Nie. Pochodzi z rozbitej rodziny i chyba nie bardzo może liczyć na wsparcie kogoś bliskiego.
    – W takim razie musimy odnaleźć Richarda. Ta kobieta go potrzebuje.
    Mężczyzna popatrzył uważnie.
    – W tej chwili osobą, która najwięcej wie o pani byłym mężu, jest pan Heniek.
    – Chyba ma pan rację. Jeśli podrzuci mnie pan do szpitala, postaram się czegoś dowiedzieć.
    – Dobrze. Ja w tym czasie wyślę moich ludzi w teren. Może ktoś będzie coś wiedział.
    – Chciałabym na chwilę zobaczyć się z Juanitą. – Terri sięgnęła po portmonetkę. – Zaraz wrócę.
    Kapitan popatrzył na nią, jakby chciał coś powiedzieć, ale zrezygnował.
    Terri wysiadła z samochodu i przeszła obok bawiących się na schodach dzieci. Miała przy sobie tylko sto dolarów, ale nawet taka suma zapewne okaże się przydatna.
    Tym razem, kiedy zapukała, drzwi otworzyły się szerzej.
    – Juanita?
    – Sil - Teraz w głosie kobiety pobrzmiewała nie tylko złość, ale również ból.
    – Captain Ortiz dice que Richard no esta aqui ahora. - Terri nie miała wątpliwości, że robi błędy, ale musiała się jakoś porozumieć.
    Kobieta spojrzała na nią.
    – Tengo dinero para usted. - Wyciągnęła rękę z pieniędzmi. Juanita nie poruszyła się.
    – Porfavor.
    – Por que?
    Dlaczego? Ponieważ dokładnie wiedziała, jak to jest być opuszczoną w takim momencie. Może jeśli powie, że dla dziecka…
    – Es necessaario para el nino, verdad?
    Juanita zagryzła wargi. Miała swoją dumę. Nie powinna tego robić, ale skoro Richard nie wraca…
    Terri nie wiedziała, jak powiedzieć to po hiszpańsku, dokończyła więc po angielsku.
    – Na wypadek, gdybyś zmieniła zdanie, zostawię pieniądze tutaj…
    Położyła pieniądze na wycieraczce i odeszła, nie oglądając się za siebie.
    Samochód kapitana miał włączony silnik. Odjechali w milczeniu. Dopiero po kilkunastu minutach policjant odezwał się.
    – Jest pani dobrym człowiekiem, ale obawiam się, że danie jej pieniędzy było błędem.
    – Gdybym była na jej miejscu, oczekiwałabym pomocy. Przynajmniej przez kilka dni będzie miała co jeść. Mam nadzieję, że do tego czasu znajdziemy Richarda.
    – Ja też – odparł, choć z tonu jego głosu domyśliła się, że bardzo w to wątpi.

Rozdział 3

    Kiedy Terri weszła do pokoju Bena, poczuła zapach kwiatów. Bez wątpienia wszyscy już wiedzieli, z kim mają do czynienia. Szpitalny pokój zmienił się nie do poznania.
    Zastanawiała się, co przyniosła mu żona. A Martha Shaw?
    Przestań, Terri. To nie twoja sprawa.
    Rozejrzała się dookoła. Pod ścianą stały krzesła, jakby przed chwilą wyszli goście. Nigdzie natomiast nie dostrzegła piżamy ani szlafroka, które kupiła. Nie było też Bena.
    Zajrzała przez uchylone drzwi do łazienki. Tam też go nie znalazła. Zaniepokojona, wybiegła do dyżurki pielęgniarek.
    Na korytarzu natknęła się na idącą w jej kierunku grupę ludzi. Minęłaby ich obojętnie, gdyby nie fakt, że dostrzegła między nimi ciemnowłosego mężczyznę ubranego w błękitny szlafrok.
    Kiedy na nią spojrzał, zatrzymała się.
    Był tak przystojny, że na jego widok odebrało jej mowę.
    Kiedy zdała sobie sprawę, że wszyscy na nią patrzą, zarumieniła się. Wiedziała, że powinna coś powiedzieć.
    – Dzień dobry, nazywam się Terri Jeppson – zdołała wykrztusić.
    – To pani jest tą kobietą, o której mówiła nam Martha – odezwał się starszy mężczyzna, mówiący z teksańskim akcentem. – Gdyby nie pani, nie wiedzielibyśmy nawet, że Ben leży w szpitalu. Jesteśmy pani niezmiernie zobowiązani, pani Jeppson. Jestem ojcem Bena i mam na imię Dean – poda! jej rękę. – To moja żona, Blanche, nasza córka Leah i syn Parker. Nasz trzeci syn, Creighton, jest z żoną na wakacjach, a mąż Leah niestety nie mógł przyjechać.
    Terri odpowiedziała coś, ale była tak przejęta faktem, że Leah nie jest żoną Bena, że z wrażenia nie mogła zapanować nad emocjami. Oczywiście, to nie miało żadnego znaczenia, że nie jest żonaty ani zaręczony, ani że nie mieszka z kobietą…
    – Miło mi panią poznać – powiedział Parker z uwodzicielskim uśmiechem, ujmując jej rękę. Przypominał jej nieco Richarda, który doskonale wiedział, że podoba się kobietom.
    Parker, podobnie jak jego ojciec, miał na sobie ubranie od Stetsona. Wydawał się młodszy od Bena, nie miał chyba jeszcze trzydziestu lat. Obaj bracia byli podobni do matki, podczas gdy Leah najwyraźniej odziedziczyła urodę po ojcu.
    – Czy pani mąż czuje się dobrze? – spytała pani Herrick pełnym współczucia głosem.
    – Mam taką nadzieję, ale jeszcze nie udało mi się go odnaleźć.
    Terri nie chciała dopuścić do siebie myśli, że Richard mógłby porzucić matkę swojego dziecka, która była w tak zaawansowanej ciąży.
    Celowo unikała wzroku Bena, w obawie, że mężczyzna będzie w stanie wyczytać z jej oczu zbyt wiele.
    – Bardzo mi było miło państwa poznać, ale sądzę, że pan Herrick musi być już bardzo zmęczony. Zapewne chciałby się położyć. Teraz, kiedy już wiem, że jest z nim rodzina, mogę go spokojnie zostawić.
    – Nie martw się o Bena, moja droga – pan Heniek poklepał syna po ramieniu. – To twardziel. Jednak skoro to jego pierwszy dzień poza łóżkiem, może rzeczywiście masz rację.
    Terri ruszyła w stronę widny. Dobiegł ją jęk protestu, który doskonale znała. Zignorowała go. Dobrze wiedziała, że każda następna chwila spędzona w towarzystwie Bena Herricka spotęgowałaby tylko chaos, jaki zapanował w jej uczuciach. Powinna wracać do hotelu i czekać na wiadomość od kapitana Ortiza.
    – Pani Jeppson? Proszę zaczekać!
    Terri odwróciła się i popatrzyła na zbliżającego się w jej kierunku Parkera Herricka.
    – Ależ pani szybko chodzi. Mój brat chciałby, aby pani wróciła.
    – Odwiedzę go jeszcze przed powrotem do Stanów.
    – To nie wystarczy. Nigdy nie widziałem go tak przygnębionego. Jeśli się pani nie pojawi, będzie niepocieszony.
    – W takim razie proszę mu powiedzieć, że przyjdę później, kiedy zostanie sam. Nie chciałabym teraz przeszkadzać.
    Parker założył kapelusz na głowę.
    – Siedzimy u niego od sześciu godzin. Nie pamiętam już, kiedy ostatnio spędziliśmy razem tyle czasu.
    Terri uśmiechnęła się mimo woli.
    – Jak znam mojego brata, miał ochotę wyrzucić nas dziesięć minut po tym, jak się pojawiliśmy. Zrobiłaby nam pani wielką przysługę, gdyby zechciała pani potowarzyszyć mu przez jakiś czas. – Parker zniżył głos. – Mówiąc szczerze, jeśliby pani z nim została, mama uznałaby, że spokojnie możemy na jakąś godzinę wyjść i wreszcie coś zjeść.
    Terri mogła sobie wyobrazić, jak są głodni i zmęczeni. Zresztą, przyszła tu po to, by dowiedzieć się czegoś o Richardzie.
    – Dobrze. Wrócę, ale nie mogę zostać długo.
    – Ben będzie zachwycony.
    – Kiedy przyjedzie jego żona? – Terri nie mogła powstrzymać się przed zadaniem tego pytania.
    Parker posłał jej zagadkowe spojrzenie.
    – Wszyscy zadajemy sobie to pytanie od dnia, w którym Ben opuścił dom, aby zająć się swoimi sprawami.
    Opuścił dom?
    – Czy to oznacza, że żyje z żoną w separacji?
    – To oznacza, że nie ma żony. Pewnie dlatego jest taki drażliwy, ale proszę mu tego nie mówić.
    Serce Terri zaczęło walić jak oszalałe.
    – Dlaczego?
    – Ponieważ małżeństwo to zakazany temat. Jego zdaniem, żeniąc się, popełniłem największe głupstwo w życiu. Teraz, kiedy się rozwiodłem, dowiodłem tylko słuszności jego tezy. Co nie zmienia faktu, że według mnie małżeństwo jest zupełnie rozsądną instytucją, dopóki wszystko się w nim układa.
    – Ma pan dzieci?
    – Na szczęście nie.
    – Dobrze, że rozwód nie pozostawił panu niemiłych wspomnień.
    – Następnym razem po prostu upewnię się, że żenię się z odpowiednią kobietą.
    – A pana drugi brat i siostra mają rodziny?
    – I to całkiem udane. A pani?
    Na szczęście byli już pod drzwiami i nie musiała odpowiadać. Nie miała ochoty rozmawiać o Richardzie.
    Ben siedział na łóżku w otoczeniu rodziny. Pani Herrick na widok Terri wstała z krzesła.
    – Bardzo się cieszę, że Parker zdołał panią dogonić. Ben sprawiał wrażenie bardzo przygnębionego pani odejściem. Proszę z nim trochę zostać. Kochanie… – zwróciła się do syna, który nie spuszczał wzroku z Terri. – Pójdziemy teraz do „Ramada", a potem do ciebie wrócimy. – Pocałowała syna w policzek.
    W pokoju pozostał tylko Parker.
    – Czy ty też zatrzymałaś się w „Ramada"? To naprawdę niezły hotel.
    – Nie, w „Ecuador Inn".
    – Pytam, bo mamy zamiar zjeść wczesny obiad. Gdybyś poczekała tu do naszego powrotu, przywieźlibyśmy ci coś do jedzenia.
    – To bardzo miło z twojej strony, Parker, ale dam sobie radę. Dziękuję.
    – W takim razie może zobaczymy się jutro. Do zobaczenia, Ben.
    Ben skinął głową.
    Kiedy Parker wyszedł, Terri odłożyła torebkę na stolik i spojrzała na mężczyznę, który wywołał tyle zamieszania w jej uczuciach.
    – Masz wspaniałą rodzinę, ale dobrze, że już poszli. Wyglądasz na zmęczonego. – Nie myśląc o tym, co robi, pochyliła się, zdjęła mu z nóg sandały i pomogła położyć się wygodnie, co przyjął z westchnieniem ulgi.
    – Jestem pewna, że tak jest znacznie lepiej.
    Ben wyciągnął rękę i chwycił ją za ramię. Spojrzała mu w oczy i dostrzegła w nich napięcie i ból.
    – Widzę, że bardzo chcesz mi coś powiedzieć. Czy to dotyczy Richarda?
    Skinął głową.
    – To dobrze. Po to tu przyjechałam. Nikt nie widział go od czterech dni. Ani szef w pracy, ani kobieta, która za chwilę urodzi jego dziecko. Ona najbardziej go teraz potrzebuje.
    Ben puścił jej rękę i wskazał na stolik, na którym leżała jej torebka.
    – Chyba wiem, o co ci chodzi.
    Sięgnęła do torebki i wyjęła z niej długopis i kartkę.
    – Proszę, możesz pisać. Ale jeśli będzie bolała cię ręka, zabawimy się w zgadywanie alfabetu, dobrze?
    Dźwięk, który z siebie wydał, oznaczał zgodę.
    Włożyła mu długopis do ręki i przytrzymała kopertę. Ben z trudem zaczął pisać.
    „Stracił przytomność i wypadł z łodzi. Utonął wraz z dwoma innymi mężczyznami. Chciałem powiedzieć ci o tym pierwszego dnia. Wybacz. "
    – Och nie – wyszeptała. – Richard…
    Po jej policzkach popłynęły łzy. Poczuła na ramieniu rękę Bena. Teraz zrozumiała, dlaczego w jego spojrzeniu było tyle bólu.
    – Widziałeś, jak utonęli? – spytała, ocierając łzy wierzchem dłoni.
    Skinął głową.
    – Co za nieszczęście. – Po chwili przestała płakać. – Pomyśleć, że Richard zginął, nie widząc własnego dziecka. Juanita będzie niepocieszona.
    Ben ponownie sięgnął po długopis. „Dziecko prawdopodobnie nie jest jego. "
    – Tak samo uważa kapitan Ortiz.
    „Zaczął u nas pracować cztery miesiące temu. "
    – Może znali się już wcześniej?
    Ben zawahał się, po czym znów coś napisał. „Przedtem pracował w Baton Rouge. "
    – Wątpię, żeby Juanita była w Luizjanie. Kiedy dowie się, że Richard zginął, gotowa zacząć rodzić. W ósmym miesiącu to może być niebezpieczne. Ja miałam dwa poronienia, ale oba w pierwszym trymestrze.
    Poczuła, jak lekko ściska jej dłoń. Od tego gestu zrobiło się jej ciepło. Jego oczy patrzyły na nią ze współczuciem.
    Ogarnęło ją tak silne wzruszenie, że aż się przeraziła. Wycofała dłoń.
    – Czy wasza firma zatrudnia tylko żonatych mężczyzn? Tak czy nie?
    Potrząsnął przecząco głową.
    – Nie mam pojęcia, dlaczego Richard napisał w papierach, że jest nadal żonaty.
    Ben po raz kolejny sięgnął po długopis. „Pobożne życzenie. "
    – Nie – powiedziała twardo.
    Popatrzył na nią dłuższą chwilę i znów coś napisał. „Mam pewną koncepcję. Poczekaj, aż będę mógł mówić, zgoda?"
    Terri ogarnęło poczucie winy.
    – Proszę mi wybaczyć, panie Heniek. To pisanie na pewno nie robi dobrze pana poparzonej ręce. Zresztą, i tak nie mam już pytań. Proszę odpocząć, a ja wrócę do hotelu. Muszę zadzwonić do kapitana Ortiza i mojej rodziny.
    Schowała długopis i kartkę do torebki.
    – Czy mogę coś jeszcze dla pana zrobić?
    Próbował coś powiedzieć. Wydawało się jej, że zabrzmiało to jak „przyjdź jeszcze".
    – Przyjadę jutro. Poproszę pielęgniarkę, żeby do pana zajrzała. Teraz, kiedy już znam prawdę, nie musi się pan niczym martwić, tylko wracać do zdrowia. Proszę spróbować zasnąć. Wkrótce przyjdzie pana rodzina.
    Kiedy była już w drzwiach, zadzwonił telefon.
    – Odbiorę.
    Przeszła na drugą stronę łóżka i sięgnęła po słuchawkę.
    – Halo?
    – Leah? – usłyszała kobiecy głos.
    – Nie, Terri Jeppson.
    – Terri – kobieta sprawiała wrażenie zupełnie zaskoczonej. – Mówi Martha Shaw.
    – Witam, pani Shaw. Rodzina pana Herricka niedawno wyszła. Pojechali do hotelu „Ramada".
    – Wiem, ja go rezerwowałam. Nie wiedziałam tylko, że pani nadal tam jest.
    – Właśnie wychodziłam. Czy chciałaby pani powiedzieć coś panu Herrickowi?
    – Tak.
    – Jedną chwilę. Zaraz podam mu słuchawkę. Nadal nie może mówić.
    – Wiem. – Zachowanie Marthy przypominało Terri Juanitę.
    – Proszę mówić.
    Jednak kiedy przyłożyła Benowi słuchawkę do ucha, odepchnął ją niecierpliwym gestem.
    – Pani Shaw? Obawiam się, że pan Heniek zbyt cierpi…
    Połączenie zostało zerwane.
    Terri odwiesiła słuchawkę.
    – Pani Shaw sprawiała wrażenie rozczarowanej. Zapewne zadzwoni jutro. A teraz naprawdę muszę już iść.
    Ben wiedział, że nie ma prawa jej zatrzymywać. Przekonał się już, że nie kochała swojego byłego męża, ale miał świadomość tego, że kiedyś kochała go na tyle mocno, by za niego wyjść.
    Pewne uczucia nigdy nie przemijają. Teraz musi pobyć sama, by uporać się z faktem, że jej były mąż nie żyje.
    Jednak kiedy wyszła, wydało mu się, że nagle ktoś zgasił w pokoju światło. Czuł się pusty i wypalony. Przez Terri Jeppson. Była bez wątpienia wyjątkową kobietą. W dodatku tyle przeszła. Kiedy powiedziała mu o poronieniach, miał ochotę wziąć ją w ramiona i pocieszyć.
    Terri ruszyła korytarzem do dyżurki i odnalazła siostrę Angelice. Powierzyła Bena jej opiece i wyszła ze szpitala.
    Gdy tylko dotarła do hotelu, zadzwoniła do kapitana Ortiza. Niestety, odezwała się automatyczna sekretarka. Terri zostawiła wiadomość i zadzwoniła do matki.
    – Terri, kochanie? Tak się cieszę, że dzwonisz. Odnalazłaś Richarda?
    – Och, mamo! – Terri opowiedziała matce wszystko, czego się dowiedziała, przemilczając jedynie wątek Juanity.
    – Lecę do ciebie, kochanie. Nie powinnaś być teraz sama.
    – Dziękuję, ale naprawdę nie potrzeba, mamo. Zresztą, nie masz wizy.
    – Rzeczywiście, zupełnie o tym nie pomyślałam.
    – Ja dostałam pozwolenie na wjazd do Ekwadoru tylko dlatego, że Richard podał, że jestem jego żoną.
    – Jak w takim razie mogę ci pomóc, kochanie?
    – Nawet jeśli nie znajdą ciała, jutro wracam do domu. Razem zastanowimy się, czy urządzić jakąś uroczystość w Spearfish, czy w Lead.
    – Cieszę się, że wracasz do domu. Ale pytałam, czy mogę w jakiś sposób ulżyć twojemu cierpieniu.
    – Mamo, ja już dawno przestałam kochać Richarda. Teraz jest mi jedynie smutno, że jego życie tak wcześnie się skończyło. Nie sądzę, by kiedykolwiek był naprawdę szczęśliwy.
    Może się myliła. Może Juanita dała mu to, czego nie potrafiły dać inne kobiety. Biedna Juanita.
    – Teraz zapewne jest już szczęśliwy.
    – Taką mam nadzieję i w tym znajduję pocieszenie. Porozmawiasz z Beth? Mam coś do zrobienia. Zadzwonię rano i powiem, o której dokładnie lecę.
    – Będziemy czekać na twój telefon. Pa, skarbie.
    Terri odłożyła słuchawkę i spojrzała na zegarek. Dziesięć po trzeciej. Jeśli wyruszyłaby do mieszkania Richarda od razu, udałoby się jej dojechać na miejsce przed popołudniowymi korkami. Schowała do torebki butelkę wody. W tym momencie zadzwonił telefon.
    Podniosła słuchawkę, spodziewając się, że dzwoni kapitan Ortiz.
    – Terri Jeppson? Mówi Parker Herrick.
    Serce zaczęło jej bić jak oszalałe.
    – Coś się stało pana bratu? Jego stan pogorszył się?
    – Nic mi o tym nie wiadomo. Dzwonię, żeby zapytać, czy zje pani z nami kolację. Mama dowiedziała się, że to pani kupiła Benowi piżamę i szlafrok, i chciałaby pani podziękować.
    – To bardzo miło z jej strony, ale obawiam się, że nie mam czasu. Muszę coś załatwić.
    – Może przydałoby się pani towarzystwo?
    Dlaczego tak naciskał? A może to Martha poprosiła go, by miał na nią oko?
    – A mówi pan po hiszpańsku?
    – Cała nasza rodzina zna hiszpański.
    Gdyby z nią pojechał, musiałaby wyznać mu kilka rzeczy. Ale on też był rozwodnikiem, więc zapewne ją zrozumie. Przynajmniej miałaby dobrego tłumacza. Oczywiście przy założeniu, że Juanita nadal tam jest.
    – W takim razie chętnie skorzystam z pana pomocy.
    – Dobrze. O której mam przyjechać?
    – Najszybciej, jak się da.
    – Już jadę. Przyjadę landroverem z napisem „Herric Corporation".
    – Będę czekać na pana przed hotelem.
    Odłożyła słuchawkę, zjadła bułkę, którą zostawiła sobie ze śniadania, umyła twarz, uczesała się i uszminkowała.
    Zamknęła pokój na klucz i poszła do hotelowego banku. Wymieniła część czeków podróżnych na gotówkę, mając nadzieję, że reszta wystarczy jej na powrót do domu.
    Nieważne, co powiedział kapitan Ortiz. Juanita Rosario potrzebuje pomocy, a Richard nie może już zapewnić jej opieki. Miała tylko nadzieję, że duma nie przeszkodzi kobiecie przyjąć pieniędzy. Parker będzie się musiał nieźle napocić, by ją przekonać.
    Biedny Parker. Nie wie, w co się ładuje. Czterdzieści minut później, kiedy wyjechali już poza miasto, wyjaśniła mu, po co jadą.
    Kiedy zatrzymali samochód przed domem, spojrzał na nią z uwagą.
    – Wiesz, co o tym myślę?
    – Wyobrażam sobie.
    – Wątpię. Jestem dla ciebie pełen podziwu. Niewiele kobiet zdobyłoby się w twojej sytuacji na podobny gest.
    Parker nie wiedział o poronieniach Terri. Ona miała przy sobie wówczas całą rodzinę. A kto pomoże Juanicie?
    – Chcę to zrobić i już. Ale dziękuję, że mi to powiedziałeś. Uważam, że tak trzeba, ponieważ bez mężczyzny Juanita jest praktycznie pozbawiona środków do życia.
    – Zaraz się tego dowiemy. Idziemy?
    Skinęła głową i wyszli z samochodu. Po chwili zapukała do drzwi mieszkania Richarda.
    Tym razem kiedy Juanita wyjrzała przez szparę w drzwiach, Terri dostrzegła na jej twarzy ślady łez.
    Spojrzała bezradnie na Parkera.
    Parker przedstawił się Juanicie, po czym płynnym hiszpańskim zaczaj wyjaśniać, co zaszło. Terri rozumiała co nieco, więc dokładnie wiedziała, kiedy powiedział o śmierci Richarda.
    Juanita zaczęła rozpaczliwie łkać. Parker odczekał chwilę, po czym powiedział coś jeszcze. W końcu Juanita uspokoiła się trochę i podniosła głowę.
    – Co jej powiedziałeś?
    – Że ty też jesteś smutna, ponieważ Richard był kiedyś twoim mężem.
    – Powiedz jej, że przyjechałam tu tylko po to, by upewnić się, że będzie mogła urodzić dziecko, nie martwiąc się o pieniądze. Przynajmniej na razie. Powiedz też, że jest mi przykro, ale nie mam więcej.
    Podała Juanicie pięćset dolarów. Kobieta wyciągnęła po nie drżącą rękę.
    Parker również sięgnął do portfela i podał Juanicie kilka banknotów.
    – Proszę przyjąć to od korporacji Herricka – powiedział po hiszpańsku.
    Juanita zawahała się, ale w końcu wzięła pieniądze.
    – Gracias - wyjąkała drżącym głosem. Przeniosła wzrok na Terri. – Muchas gracias.
    – Parker? Powiedz jej, że jeśli będzie czegoś potrzebowała, może się ze mną skontaktować przez kapitana Ortiza. Zostawię jej jego numer. – Zapisała numer na kawałku kartki i podała Juanicie.
    – I powiedz jej jeszcze coś. Że będę się modlić za nią i za dziecko.
    Parker przetłumaczył.
    – Gracias - usłyszała szept Juanity, zanim zamknęły się za nią drzwi.
    – Biedactwo. – Terri nie mogła powstrzymać łez.
    – Zawsze tak się angażujesz w sprawy obcych ludzi?
    – Jasne, że nie.
    Parker włączył silnik i wyjechał z parkingu.
    – Dlaczego w takim razie kupiłaś Benowi ubranie? A tak przy okazji, dlaczego mój brat tak się zdenerwował, kiedy rano wyszłaś od niego? To do niego zupełnie niepodobne.
    – Zapewne dlatego, że omal nie stracił życia w wypadku, w którym zginął mój były mąż. To każdego wyprowadziłoby z równowagi.
    – Nawet Martha była zaskoczona twoją troskliwością.
    – Nic dziwnego. Ona jest w nim zakochana – powiedziała Terri, zanim zastanowiła się, co mówi.
    – Szybko się zorientowałaś.
    – Instynkt.
    Chciała zapytać, czy Ben odwzajemnia to uczucie, ale zabrakło jej odwagi.
    Resztę drogi pokonali w milczeniu. Dopiero w mieście Terri odezwała się:
    – Bardzo dziękuję za pomoc. Mam nadzieję, że kiedyś będę mogła ci się odwdzięczyć.
    – Po co czekać na jakieś kiedyś. Zjedz ze mną kolację.
    – Dziękuję, ale nie mogę. Czekam na telefon od kapitana. Muszę się dowiedzieć, czy odnaleziono ciało Richarda.
    Parker zatrzymał samochód przed hotelem.
    – Gdybyś mnie potrzebowała, zadzwoń do szpitala. Będę u Bena.
    – Dziękuję jeszcze raz.
    – Z przyjemnością ci pomogłem. Gdybym mógł, zrobiłbym więcej.
    Terri doskonale rozumiała, co miał na myśli. Nie była jednak osobą, której szukał Parker.
    Zamknęła drzwi i zajrzała do auta przez otwarte okno.
    – Już to zrobiłeś, dając Juanicie pieniądze. To bardzo wspaniałomyślne z twojej strony.
    Parker założył kapelusz.
    – Do zobaczenia jutro.
    Terri nie odpowiedziała. Choć obiecała odwiedzić Bena Herricka przed wyjazdem, wiedziała, że nie był to najlepszy pomysł. Wszystko zaczęło się zbytnio komplikować.
    Lepiej będzie, jeśli czym prędzej wróci do Dakoty Południowej, zajmie się pracą i zapomni o tym, jak miło spędzała czas w towarzystwie obandażowanego nieznajomego, który na początku nie miał imienia, rodziny, a przede wszystkim Marthy Shaw.
    Dwadzieścia minut później rozmawiała z kapitanem Ortizem. Policjant zdobył nazwisko i adres rybaka, ale jak dotąd jego ludzie nie zdołali z nim porozmawiać. Nie odnaleziono też ciała Richarda.
    Pozostali mężczyźni, którzy zginęli w wypadku, nie byli pracownikami firmy. Nie znano ich nazwisk, co tylko komplikowało całą sprawę. Istniało prawdopodobieństwo, że zwłoki nigdy nie zostaną odnalezione. Morskie prądy mogły je znieść daleko od miejsca wypadku.
    Kapitan powiedział, że zamierza tego wieczora odwiedzić Herricka. Poprosi go, aby odpowiedział na piśmie na kilka pytań. Jego zeznania będą miały decydujące znaczenie w sprawie.
    Na zakończenie rozmowy Terri poinformowała kapitana, że nic już nie trzyma jej w Guayaquil i rano zamierza wrócić do Stanów. Jeśli cokolwiek się wydarzy, kapitan zna jej telefon i adres w Lead.
    Policjant życzył jej bezpiecznej podróży, a kiedy się pożegnali, zadzwoniła do linii lotniczych i zamówiła bilet na poranny lot do Atlanty.
    Kolację zjadała w łóżku, rozmawiając przez telefon z Beth.
    – Zniosłaś śmierć Richarda znacznie lepiej, niż się spodziewałam.
    – Bo wiedziałam, że miał kogoś, kto kochał go do samego końca. Juanita jest bardzo młoda. Richard na pewno jej imponował i pewnie mu to odpowiadało.
    – Masz rację.
    – To jej mi teraz żal.
    – Zrobiłaś, co mogłaś, by jej pomóc. Mówiąc szczerze, Terri, nie znam wielu kobiet, które dałyby pieniądze kochance byłego męża!
    – Tak, ale ona spodziewa się dziecka.
    – A ty nawet nie wiesz, czy to jego dziecko.
    – To prawda, jednak żyła z nim i on ją utrzymywał.
    – Nadal twierdzę, że masz złote serce. Ale opowiedz mi o Benie Herricku. Jaki on jest?
    – Trudno powiedzieć. Lekarze nie pozwalają mu jeszcze mówić.
    – Więc jak dowiedziałaś się o Richardzie?
    – To długa historia. – Terri nie chciała opowiadać siostrze o tym, jak wykorzystała ich zabawę z dzieciństwa. – Jakoś udało nam się porozumieć. W końcu pan Herrik napisał kilka słów.
    – Myślałam, że ma poparzone ręce.
    – Tylko dłonie.
    – To musiało być dziwne uczucie, dowiedzieć się, że to nie Richard.
    – Żebyś wiedziała.
    – Jak się domyśliłaś? Mama mi nie powiedziała.
    Bo nie wie.
    – Kiedy zdjęli mu maskę tlenową, zobaczyłam jego oczy. Były szare, a nie niebieskie. Słuchaj, Beth, muszę już kończyć. Ta rozmowa kosztuje fortunę. Porozmawiamy w domu.
    – Nie mogę się doczekać, kiedy przyjedziesz. Musisz mi wszystko dokładnie opowiedzieć. Będziemy czekać na ciebie na lotnisku w Rapid City. Szczęśliwej podróży.
    Terri wzięła prysznic, spakowała się i położyła do łóżka. Nie mogła jednak zasnąć. Przez cały czas przed oczami przesuwały się jej wydarzenia minionego dnia.
    Zła na siebie, że przypomina sobie chwile, o których z całą pewnością nie powinna pamiętać, włączyła telewizor i zaczęła przeglądać jakiś turystyczny magazyn, który leżał na stole. Czytała tak długo, aż zmorzył ją sen.

Rozdział 4

    Ben poczekał, aż jego rodzina dotrze do windy. Potem usiadł na łóżku i ostrożnie wyjął z żyły wenflon. Wstał, zdjął piżamę i ubrał się w to, co przynieśli mu rodzice. Zapakował sandały i kupione przez Terri ubrania do plastikowej torby i ruszył do drzwi. Na korytarzu natknął się na doktora Domingueza.
    – A dokąd to pan się wybiera o tej porze?
    – Czuję się już znacznie lepiej – szepnął Ben. – Czeka mnie dużo pracy.
    Lekarz skinął głową.
    – Dobrze, ale nie powinien pan być w domu sam.
    – Na pewno ktoś się mną zaopiekuje.
    – To dobrze. Niech pan wstąpi do dyżurki pielęgniarek. Siostra Angelica powie panu, jak zmieniać opatrunki. Umówmy się na wizytę za tydzień. Obejrzę szwy i być może je zdejmę. I proszę uważać przy goleniu.
    – Jestem panu bardzo wdzięczny za pomoc. I całemu zespołowi. Proszę dać kwiaty i owoce innemu pacjentowi albo siostrom.
    – Tak zrobię, panie Herrick. Dziękuję.
    Kilka minut później Ben wyszedł ze szpitala i przywitał się z Carlosem Riverą, swoim menedżerem i prawą ręką.
    Poprzedniej nocy poprosił siostrę Angelice, aby do niego zadzwoniła. Carlos przyjechał następnego dnia, nie zadając zbędnych pytań.
    – Nie masz pojęcia, jak dobrze się stąd wyrwać!
    – Wyobrażam sobie. Dokąd jedziemy?
    – Do „Ecuador Inn". I to gazem.

    Budzik zadzwonił o siódmej. Terri wcale nie czuła się wyspana. Od razu zaczęła myśleć o Benie Harricku, co tylko utwierdziło ją w przekonaniu, że powinna jak najszybciej wyjechać.
    Zamówiła śniadanie, wiedząc, że przed podróżą powinna zjeść coś konkretnego.
    Ubrała się w spodnie, bluzkę z krótkimi rękawami i skórzane sandały.
    Na szczęście jej włosy były tak obcięte, że nie wymagały długiego układania. Jeszcze tylko odrobina „Flleurs de Rocaille" na szyję i nadgarstki i była gotowa do drogi.
    Chciała być na lotnisku dwie godziny przed odlotem. Naraz usłyszała pukanie do drzwi.
    – Buenos di… - zaczęła, przekonana, że to kelner ze śniadaniem. Jednak kiedy zobaczyła, kto stoi za drzwiami, omal nie zemdlała.
    Wysoki, ciemnowłosy mężczyzna z ręką na temblaku, ubrany w sportową koszulkę kremowego koloru i odpowiednio dobrane spodnie.
    – Co pan tu, do diabła, robi? – powitała go niezbyt grzecznie. – Nie powinien pan być w szpitalu? Chyba jest pan niespełna rozumu.
    – Większość ludzi tak myśli – odparł spokojnie Ben Heniek.
    Terri nie mogła oderwać od niego wzroku.
    – Nie powinien pan jeszcze mówić!
    – Sądziłem, że będziesz uszczęśliwiona, słysząc, że w ogóle wydaję z siebie jakieś dźwięki.
    – Oczywiście, że jestem – powiedziała, starając się uspokoić. – Tylko nie spodziewałam się…
    – Znów mnie zobaczyć? – dokończył za nią.
    Terri zarumieniła się.
    Ben Herrick wyglądał świetnie, zwłaszcza jak na człowieka, który właśnie wyszedł ze szpitala, po wypadku, w którym omal nie stracił życia.
    – Właśnie miałam jechać na lotnisko.
    – Wiem o tym. Kapitan Ortiz powiedział mi, że zamierzasz wrócić dziś do Stanów. I to, jak widzę, bez pożegnania ze mną.
    Terri była tak przejęta, że omal nie zauważyła kelnera, który przyniósł śniadanie. Do tej pory zdążyła już całkiem o nim zapomnieć.
    – Dzień dobry.
    Odpowiedziała coś niezbyt zrozumiale i wzięła z jego rąk tacę.
    – Proszę chwilę poczekać.
    – Ja się tym zajmę. – Ben Herrick sięgnął do portfela i podał kelnerowi napiwek.
    Kiedy kelner odszedł, spojrzał na nią z uśmiechem.
    – Nie zaprosisz mnie do środka?
    – Naturalnie! – Usunęła się z drogi, aby mógł wejść. – Powinien pan usiąść.
    Ben zamknął za sobą drzwi i podszedł do stołu, ale nie usiadł. Podniósł pokrywkę i powąchał jedzenie.
    – Pachnie wspaniale. Zjedz, dopóki jest ciepłe.
    Ale Terri zupełnie straciła apetyt.
    – Po co pan tu przyjechał, panie Herrick?
    – Mam na imię Ben. Po tym, co dla mnie zrobiłaś, nie wyobrażam sobie, byś mogła mówić do mnie inaczej.
    – Skoro lekarz cię wypisał, powinieneś jechać prosto do domu!
    – Właśnie tam jadę. Zatrzymałem się tylko po drodze, żeby cię ze sobą zabrać.
    Popatrzyła na niego zszokowana, niepewna, czy dobrze zrozumiała.
    – To bardzo proste – ciągnął, korzystając z jej milczenia. – Doktor Dominguez powiedział, że puści mnie, jeśli przez najbliższe dni ktoś będzie się mną zajmował.
    Terri zadrżała.
    – Masz rodzinę.
    – Dziś rano wyjechali do Teksasu.
    – Dlaczego?
    – Ponieważ ich o to poprosiłem.
    – Jak mogłeś tak postąpić? Przejechali taki kawał drogi, żeby z tobą być.
    – I byli. Całą noc. Bardzo miło spędziliśmy czas. Ale to wystarczy. Pożegnałem się i poprosiłem, żeby wrócili do swoich zajęć. Teraz chciałbym pobyć z kimś, kto instynktownie wie, jakie są moje potrzeby. Jeśli odłożysz swój wyjazd na kilka dni, zapewniam cię, że nie będziesz żałowała.
    – Jeśli dobrze rozumiem, chcesz mnie zatrudnić jako osobistą pielęgniarkę, tak?
    – Chcę, żebyś po prostu była sobą, nic więcej – powiedział, wstając.
    Terri spojrzała na niego z mimowolną troską. Musiał być wykończony.
    – O ile pamiętam, w swojej izbie handlowej zajmujesz się wszystkim po trochu?
    – Tak – odparła, czując, jak ogarnia ją podniecenie. Była tak podekscytowana, że nawet nie odczuwała złości.
    – W takim razie świetnie się składa. Zgodnie z tym, co powiedział lekarz, powinienem być na płynnej diecie. Byłbym wdzięczny, gdybyś zechciała przygotowywać mi posiłki, odbierać telefony i załatwiać bieżącą korespondencję do czasu, aż moja ręka całkiem się wygoi.
    Terri spojrzała na jego zabandażowane dłonie. Pisanie z pewnością sprawiało mu ból. Oczywiście nigdy nie przyzna się do tego. Zdążyła się już przekonać, że Ben Herrick nie jest zwyczajnym mężczyzną.
    Ale dlaczego nie posłał po Marthę Shaw? Była pewna, że Martha oddałaby wszystko, by znaleźć się teraz na jej miejscu.
    Może chodziło o męską dumę? Nie chciał, by jego kobieta widziała go w takim stanie? W jej obecności czuł się swobodnie.
    – Jest jeszcze jeden powód, dla którego chciałbym, żebyś została. Wczoraj widziałem się z kapitanem Ortizem. Przekazałem mu kilka informacji, więc może uda się odnaleźć ciało twojego byłego męża. Mogłabyś je zidentyfikować, co oszczędziłoby ci kolejnej podróży do Ekwadoru.
    Terri nie mogła powstrzymać uczucia rozczarowania, jakie ogarnęło ją po tych słowach. Odwróciła oczy, by niczego z nich nie wyczytał.
    A więc żadnych osobistych powodów.
    Co za pragmatyczne podejście do życia. Ale to prawda, praca dla tego mężczyzny pozwoliłaby jej zabić czas w oczekiwaniu na wiadomości z policji. Zanim zdążyła coś powiedzieć, znów rozległo się pukanie do drzwi. Ben spojrzał pytająco.
    – Czekasz na kogoś?
    – To zapewne boy. Przyszedł po mój bagaż. Przepraszam na chwilę.
    Otworzyła drzwi.
    – Parker… – Terri była zaskoczona.
    – Dzień dobry.
    – Co ty tu robisz?
    – Czy to nie oczywiste? – spytał, zdejmując kowbojski kapelusz i uśmiechając się szeroko.
    – Sądziłam, że lecisz właśnie do Teksasu.
    – Zmieniłem plany. Cieszę się, że jeszcze cię zastałem. Jeśli pozwolisz, odwiozę cię na lotnisko.
    Terri czuła za plecami obecność Bena.
    – Obawiam się, że chwilowo Terri nie wyjeżdża z Ekwadoru – dobiegł ich jego szept.
    Stanął obok niej ze szklanką soku w ręku. Mogła sobie wyobrazić, jak smakował mu po tylu dniach postu.
    Na widok brata uśmiech Parkera zniknął jak za dotknięciem czarodziejskiej różdżki.
    – Kto cię wypuścił ze szpitala?
    – Zostałem wypisany warunkowo. Terri zaopiekuje się mną przez jakiś czas. Ale to miłe, że chciałeś ją odwieźć na lotnisko. Jeśli wyruszysz od razu, jeszcze zdążysz dołączyć do reszty rodziny. Tylko musisz się pospieszyć.
    W oczach Parkera pojawiła się złość. Najwyraźniej nie miał zamiaru się poddać. Po tym, jak poprosiła go o pomoc w załatwieniu sprawy z Juanitą, musiał odnieść wrażenie, że jest nim zainteresowana.
    – Jak długo masz zamiar pozostać w Guayaquil? – zwrócił się do niej.
    Choć nie zdecydowała się jeszcze, czy przyjąć propozycję Bena, miała teraz okazję, by jasno dać do zrozumienia Parkerowi, że nie ma zamiaru zawierać z nim bliższej znajomości.
    – Sama nie wiem.
    Wydało się jej, że Ben dopił sok z uczuciem prawdziwej satysfakcji.
    – Teraz, kiedy wiesz już, że jestem w najlepszych rękach, możesz powiedzieć mamie, żeby przestała się o mnie martwić.
    – Ja zostaję do jutra – Parker nie dawał za wygraną. Patrzył jej prosto w oczy. – Może zjadłabyś dziś ze mną kolację?
    – Gdybyśmy nie mieli innych planów, chętnie skorzystalibyśmy z twojego zaproszenia – odezwał się Ben, zanim zdążyła otworzyć usta.
    – Jakich planów?
    – Chcę pokazać Terri miejsce, w którym zginął jej były mąż Richard.
    Parker popatrzył na nią z uwagą.
    – Nie wiedziałem. W takim razie skontaktuję się z tobą, gdy wrócisz do Dakoty Południowej.
    – To może trochę potrwać – Ben znów wtrącił swoje trzy grosze. – Terri poczeka na odnalezienie ciała Richarda. W końcu to dla niego tu przyjechała.
    – Dziękuję za zaproszenie na kolację, Parker. I za pomoc, jakiej mi udzieliłeś. – Terri zrobiło się go żal.
    – Nie ma za co. Na pewno do ciebie zadzwonię. Do zobaczenia, Ben. – Parker założył kapelusz na głowę.
    – Dzięki, że przyleciałeś, Parker. To dla mnie wiele znaczy. – Ben zamknął za bratem drzwi i spojrzał na Terri. – Widzę, że wpadłaś mu w oko.
    – Jest bardzo miły.
    – To prawda.
    – Kiedy jechaliśmy do mieszkania Richarda, powiedział mi, że jest po rozwodzie. Z pewnością czuje się zagubiony.
    – Nie mam co do tego wątpliwości. Jednak zanim zaangażuje się w kolejny związek, musi najpierw dowiedzieć się, kim naprawdę jest.
    W tych słowach było sporo prawdy. Jednak Terri nie zamierzała zastanawiać się teraz nad życiem Parkera. Wzięła z rąk Bena pustą szklankę.
    – Powinieneś odpocząć.
    – Czytasz w moich myślach.
    – Daleko mieszkasz?
    – Jakieś pięćdziesiąt kilometrów stąd.
    Pięćdziesiąt kilometrów?
    – To znacznie dalej niż do mieszkania Richarda.
    – Zjedz śniadanie, a ja powiem Carlosowi, żeby przyszedł po twój bagaż.
    Skoro ma się nim opiekować, będzie potrzebowała siły. Śniadanie na pewno dobrze jej zrobi.
    Zjadła zimną grzankę z szynką, wypiła mleko i sięgnęła po słuchawkę telefonu, by poinformować mamę o zmianie planów.
    – Jestem gotowa – oznajmiła Benowi, który stanął w drzwiach z opalonym Hiszpanem, ubranym w koszulę w kolorze khaki z firmowym logo.
    – To Carlos Rivera, moja prawa ręka w firmie. Bez niego nic bym nie osiągnął.
    – Miło mi pana poznać. Przez jakiś czas będę pielęgniarką pana Herricka.
    – Cała przyjemność po mojej stronie. Proszę mówić do mnie Carlos.
    Sięgnął po walizkę, a Terri wzięła torebkę.
    Wyszli z pokoju i ruszyli do windy.
    – Muszę załatwić jeszcze formalności w recepcji. Ponieważ pan Heniek ledwo trzyma się na nogach, może byście zaczekali na mnie w samochodzie.
    – Właśnie miałem to zaproponować – powiedział Carlos.
    – Doskonale. I jeszcze jedno. Nie pozwól mu mówić. Jeśli zacznie wydawać z siebie głos, daj mu kuksańca!
    Carlos roześmiał się i powiedział po hiszpańsku coś, czego nie zrozumiała.
    Kątem oka dostrzegła, że Ben się uśmiechnął. Nie czekając dłużej, ruszyła w stronę recepcji, żeby zapłacić za hotel. Jednak recepcjonistka powiedziała jej, że firma Herrick wszystkim się już zajęła.
    Pięć minut później wyszła z hotelu. Carlos stał obok takiego samego landrovera, jakim jechała z Parkerem. Na jej widok otworzył drzwi i pomógł wsiąść do samochodu.
    Kiedy ruszyli, Terri przyszedł do głowy pewien pomysł.
    – Carlos? Pan Herrick jest na specjalnej diecie. Możesz zatrzymać się przed jakimś supermarketem, żebym kupiła potrzebne produkty?
    – Naturalnie.
    Terri pochyliła się w jego stronę.
    – Nie wiesz, czy w domu jest wideo?
    Mężczyzna skinął głową.
    – W takim razie podjedźmy też do sklepu z filmami.
    – To niezbyt ładnie zachowywać się tak, jakby mnie tu nie było – szepnął Ben.
    – Jeśli o mnie chodzi, nadal jesteś niewidzialny!
    Ben zaczął się śmiać, co wcale nie było takie łatwe.
    – Pan Herrick omal nie zginął i w ogóle nie powinien jeszcze mówić. Proponuję, Carlos, abyśmy go po prostu ignorowali.
    – Ona ma rację, Ben. Pozwól, że wszystkim się zajmiemy.
    – Wielkie nieba, w co ja się wpakowałem? – Choć mówił szeptem, w jego głosie słychać było drwinę.
    Carlos zatrzymał samochód przed centrum handlowym.
    – Pójdę z panią.
    – Dobrze.
    – Czy potrzebujesz czegokolwiek oprócz jedzenia? – zwróciła się do Bena, pochylając się w jego stronę.
    Nie mógł oderwać wzroku od kawałka skóry widocznego w dekolcie jej błękitnego sweterka. Prawie nie słyszał, o co go spytała.
    W końcu jednak odzyskał panowanie nad sobą. Potrząsnął przecząco głową.
    – Niedługo wrócimy – zapewniła i ruszyła z Carlosem do sklepu.
    Ben odprowadził ich wzrokiem. Nawet bawełniane spodnie nie były w stanie ukryć kształtu jej wyjątkowo zgrabnych nóg.
    Ściągała na siebie wzrok tubylców. Atrakcyjna blondynka nie mogła pozostać niezauważona. Jak mógł winić Parkera za jego zainteresowanie Tern, skoro jej kobiecość była tak zachwycająca?
    Richard Jeppson musiał być niespełna rozumu.
    Po piętnastu minutach Terri wróciła do samochodu, obładowana zakupami. Carlos też przytaszczył kilka toreb. Wyglądał na domatora, co było dość niezwykłe, zważywszy, że należał do grona zdeklarowanych kawalerów.
    – Jesteś jedyną kobietą, jaką znam, która tak szybko zrobiła zakupy – Ben nie mógł się powstrzymać od komentarza. – Czy na Środkowym Zachodzie zawsze kupuje się w takim błyskawicznym tempie?
    – Mówiąc szczerze, nie. Spieszyłam się, bo wiem, że od dawna powinieneś leżeć w łóżku z buzią zamkniętą na kłódkę.
    Załadowali zakupy do bagażnika i wyruszyli w dalszą drogę.
    – Dobrze, Carlos, teraz, kiedy mogę już spokojnie słuchać, opowiedz mi, czym zajmuje się firma pana Herricka. Sądziłam, że Teksańczyków interesuje tylko hodowla bydła i wydobycie ropy.
    – W takim razie Ben jest wyjątkiem.
    – Zauważyłam.
    – Może łatwiej byłoby pokazać to pani, zamiast opowiadać. Wkrótce wyjedziemy na drogę prowadzącą wzdłuż wybrzeża. Za jakieś dwadzieścia minut zobaczy pani coś niezwykłego.
    – Rozbudziłeś moją ciekawość. Żeby skrócić sobie oczekiwanie, proponuję małą przekąskę.
    Odwróciła się i zaczęła szukać czegoś w jednej z toreb.
    – Dla nas zimna cola, a dla pana Herricka sok owocowy.
    Podała butelkę Benowi.
    – Zanim zaczniesz narzekać, że to nie gorący stek, przypomnij sobie, że przez ostatnie dni mogłeś liczyć jedynie na kroplówkę.
    – Akurat o tym chciałbym jak najszybciej zapomnieć – powiedział Ben i upił duży łyk soku.
    Dobrze, że zrobiła spore zapasy. Taki duży mężczyzna jak on na pewno będzie pochłaniał jedzenie w ogromnych ilościach.
    – Widzę, że niełatwo będzie uratować cię od śmierci głodowej. Co byś powiedział na nektar brzoskwiniowy?
    – Wolałbym loda.
    – Nie wiem, czy zauważyłeś, ale zadaję pytania wymagające tylko ruchu głową.
    Ramiona Bena znów zatrzęsły się od śmiechu. Najwyraźniej było to zaraźliwe, bo Carlos także się roześmiał. Terri była uszczęśliwiona, że po tym, co przeszedł, jest w stanie się śmiać.
    Upiła łyk coli.
    – Carlos, kiedy się zorientowałeś, że pan Herrick zaginął?
    Mężczyzna popatrzył na nią w lusterku.
    – Ostatni raz rozmawiałem z Benem w poniedziałek. Powiedział mi, że do końca tygodnia będzie w Miami, gdzie załatwiał jakieś interesy. Mam jego telefon komórkowy, ale nie wydarzyło się nic, co wymagałoby pilnego kontaktu. Tak więc o wypadku dowiedziałem się dopiero wtedy, gdy zadzwoniła do mnie pielęgniarka ze szpitala.
    Najwyraźniej Ben nie powiedział Carlosowi, że przed wyjazdem do Miami ma zamiar wybrać się na morze. Terri zdała sobie sprawę, że mógł zginąć i nikt nie miałby pojęcia, gdzie go szukać.
    – Nic takiego się nie stało, więc nie myśl o tym – szepnął, jakby nawet nie patrząc na nią, potrafił czytać w jej myślach.
    Było wiele rzeczy, o które chciała jeszcze spytać, ale musiała uzbroić się w cierpliwość. Ben powinien oszczędzać gardło jeszcze przez jakiś czas.
    – Ma pan ze sobą telefon komórkowy? Zapomniałam odwołać lot.
    – Zajęliśmy się tym – powiedział Carlos.
    – Dziękuję bardzo. Także za uregulowanie rachunku za hotel. To bardzo miło z pana strony, panie Herrick.
    – Zawsze opłacamy pobyt rodzin naszych pracowników, jeśli muszą przyjechać w jakiejś pilnej sprawie.
    Nie pozostawało jej nic innego, jak tylko podziwiać krajobraz.
    Po kilku minutach wjechali na rozległe wzgórze, z którego roztaczał się zapierający dech w piersiach widok na całą okolicę.
    Początkowo Terri miała wrażenie, że jadą w głąb lądu. Potem jednak samochód skręcił na południe i ujrzała w oddali coś, co wydało się jej wielkim miastem położonym nad samym oceanem. Musiał to być jakiś kurort.
    Wzięła do ręki mapę, którą dostała w hotelu. Dziwne, nie było na niej żadnego miasta. Na południe od Guayaquil nie dostrzegła żadnej metropolii. Jak to możliwe?
    Podniosła głowę.
    – Wiecie, że… – nie dokończyła zdania, ponieważ nagle zdała sobie sprawę ze swojej pomyłki.
    Coś, co początkowo wzięła za miasto, w rzeczywistości było ogromnym statkiem. Większym od wszystkich, które kiedykolwiek w życiu widziała.
    – Boże, to statek! Nigdy nie widziałam czegoś podobnego. Dłuższy niż kilka największych lotniskowców razem wziętych.
    – Dokładnie cztery.
    – Żartujesz! Przecież lotniskowiec ma około trzystu czterdziestu metrów długości!
    – Zgadza się. „Spirit of Atlantis" ma ponad półtora kilometra długości, czterysta metrów szerokości, i dwadzieścia trzy piętra wysokości.
    Terri nie mogła uwierzyć. Statek długości półtora kilometra…
    – Co to jest? Tajna broń Ekwadoru?
    Obaj mężczyźni roześmieli się.
    – Pytam poważnie. Został zbudowany dla celów wojskowych?
    – Niezupełnie – szepnął Ben.
    Carlos skręcił w stronę wybrzeża.
    – Patrzy pani na pływające miasto przyszłości. Zbudował je Amerykanin, który, wraz z innymi przedsiębiorcami, ożywił gospodarkę tego kraju, dając zatrudnienie tysiącom ludzi. Kiedy „Atlantis" wyruszy w przyszłym tygodniu w rejs, stocznia pozostanie. Będą budować i reperować następne jednostki.
    Terri potrząsnęła głową. Pływające miasto…
    Człowiek, który to wymyślił i zaprojektował, musiał być geniuszem.
    – Nic dziwnego, że ten projekt zawładnął wyobraźnią mojego byłego męża. Wielu ludzi przyjechało ze Stanów, żeby tu pracować?
    – Kilka tysięcy. A jeszcze więcej przyjedzie, żeby to obsługiwać.
    Terri dostrzegła na nadbrzeżu kilka cystern z logo firmy Herricka.
    – Jak to się stało, że zatrudniłeś mojego byłego męża? Był przecież szklarzem.
    Mężczyźni wymienili między sobą spojrzenie.
    – On go nie zatrudnił – odparł Carlos.
    – W takim razie dlaczego zadzwoniono do mnie z waszego biura i poinformowano, że Richard jest w szpitalu?
    Carlos podjechał do przystani i zatrzymał samochód. Wyłączył silnik, odwrócił się i popatrzył na nią z dziwnym wyrazem twarzy.
    – Naprawdę nie wiedziała pani, że to wszystko jest dziełem Bena?
    Na chwilę w samochodzie zapadła cisza. Carlos z uśmiechem patrzył na Terri, nawet Ben wydawał się rozbawiony.

Rozdział 5

    – Nie – powiedziała cicho, choć musiała przyznać, że wcale nie była zdziwiona. Kiedy po raz pierwszy spojrzała w oczy tego człowieka, poczuła, że jest w nim coś niezwykłego. Coś, co różni go od innych mężczyzn.
    Teraz rozumiała już, co miał na myśli kapitan Ortiz.
    „Pan Herrick to bardzo ważna osoba. Gdyby wiadomość o tym, że zaginął, przedostała się do prasy, mielibyśmy spore zamieszanie".
    – Mówiąc szczerze, Carlos, nie kontaktowałam się z moim byłym mężem od czasu rozwodu. Nie miałam pojęcia, że wyjechał ze Stanów. Telefon z Houston był dla mnie kompletnym zaskoczeniem.
    – Podobnie jak ten, który ja otrzymałem ze szpitala.
    – Daleko stąd do mieszkania pana Herricka?
    – Mieszkam na „Atlantis" – oświadczył Ben ochrypłym szeptem i wysiadł z samochodu.
    Zaskoczona Terri wyjęła z bagażnika kilka toreb. Carlos wziął walizkę i resztę zakupów.
    Pracujący obok ludzie pozdrawiali Bena. Zdziwieni jego opatrunkami, wypytywali, co się stało. Jeden z nich wziął od Terri torby z zakupami. Wsiedli do niewielkiej łodzi. Carlos podał im kamizelki ratunkowe i pomógł Benowi pozapinać zamki. Włączył silnik i po chwili nadbrzeże zostało za nimi.
    Terri uwielbiała morze. Zapach soli unoszący się w powietrzu, powiew bryzy i biała piana, jaką zostawiała za sobą łódź, wprawiały ją w zachwyt.
    Wiatr rozwiał włosy Bena, zakrywając opatrunek na czole. Wcale nie wyglądał jak ktoś, kto kilka dni temu otarł się o śmierć.
    Kiedy poprosił ją, by zajęła się nim przez kilka dni, nie miała pojęcia, że będzie mieszkać na morzu. A im bardziej zbliżali się do statku, tym bardziej była zachwycona.
    – Jest wspaniały. Po prostu nie mam słów – powiedziała, kiedy jej wzrok napotkał oczy Bena. Uśmiechnął się.
    Kiedy dopłynęli do trapu, zdała sobie sprawę, że morze pod nimi musi być w tym miejscu bardzo głębokie. Niewiele jest portów na świecie, do których ten statek mógł bezpiecznie zawinąć.
    Zadrżała na myśl o Richardzie. Czy to w ogóle możliwe, by odnaleźli jego ciało w takich głębiach?
    Zupełnie nieoczekiwanie Ben wyciągnął rękę i położył jej na ramieniu.
    – Nie myśl o tym teraz. Wyjaśnię ci wszystko później, kiedy będziemy sami.
    Skinęła głową.
    Carlos zaczął wynosić na statek torby z zakupami, a potem pomógł jej wysiąść. Hiszpańscy stewardzi wzięli od niego torby i walizkę.
    – Nie idziesz z nami? – Terri uśmiechnęła się do Carlosa.
    – Muszę trochę popracować. Ale jestem pewien, że wkrótce się spotkamy.
    – Dzięki za pomoc.
    – Cała przyjemność po mojej stronie. – Carlos skinął głową i wsiadł z powrotem do łodzi:
    Terri czuła się tak, jakby weszła do ogromnego hotelu.
    Mnóstwo wind, korytarzy, schodów. Poczuła zawrót głowy. Ben ujął ją pod ramię i poprowadził do niewielkiej windy, która znajdowała się za zamkniętymi na klucz drzwiami.
    – Proszę postawić torby na podłodze – polecił stewardowi. Nacisnął guzik. Drzwi windy zamknęły się z cichym szelestem.
    Terri nie wiedziała, czy to na skutek jego bliskości, czy jazdy windą, znów zakręciło się jej w głowie. Miała ochotę przytrzymać się jego ramienia, ale na szczęście dojechali na miejsce. Drzwi otworzyły się bezszelestnie.
    Ku jej zaskoczeniu znaleźli się w luksusowym apartamencie, takim, jakie nieustannie pokazuje się w kolorowych magazynach.
    – Ależ tu pięknie! – wykrzyknęła mimo woli.
    – Pozwól, że cię oprowadzę.
    Spojrzała na niego i potrząsnęła głową.
    – Sama sobie obejrzę, a ty się położysz. Ja się wszystkim zajmę. Kiedy będziesz się mył, przygotuję ci łóżko.
    Należało użyć raczej słowa łoże. Było tak duże, że spokojnie mogłoby pomieścić kilka osób.
    Ciemne, ręcznie rzeźbione meble kontrastowały z bielą ścian, a obrazy łagodziły pewną surowość wnętrza.
    Kiedy Ben wyszedł z łazienki, kazała mu położyć się do łóżka.
    – Odpocznij, a ja przyniosę ci coś do jedzenia. – Z tymi słowami skierowała się w stronę windy, aby rozpakować zakupy.
    Wkrótce wszystkie torby zostały przeniesione do kuchni, wyposażonej w najnowocześniejsze sprzęty. Terri uwielbiała gotować i ochoczo zabrała się do przygotowywania posiłku. Ben potrzebował czegoś pożywnego, co pozwoliłoby mu szybko wrócić do zdrowia. Wyjęła puszkę wieprzowego gulaszu i zmiksowała jej zawartość, po czym podgrzała ją w niewielkim rondelku.
    Nalała szklankę nektaru brzoskwiniowego, potem postawiła na tacy jeszcze szklankę wody i położyła tabletki przeciwbólowe.
    Kiedy weszła do sypialni, Ben miał zamknięte oczy. Musiał jednak poczuć zapach jedzenia, bo natychmiast usiadł na łóżku.
    – Miejmy nadzieję, że po tym poczujesz się lepiej. Powinieneś zostać w szpitalu jeszcze kilka dni.
    – Musiałem już stamtąd wyjść.
    Rozumiała go, ale nie powiedziała tego na głos. Postawiła tacę na jego kolanach.
    – Potrzebujesz coś przeciwbólowego?
    Skinął głową.
    – Zaraz ci podam.
    Ben połknął dwie tabletki i popił je wodą, a potem z apetytem pochłonął niemal natychmiast wszystko, co mu przyniosła.
    – Cieszę się, że ci smakowało – powiedziała z uśmiechem. – Jeśli chcesz, mogę przygotować coś jeszcze.
    – Może za jakieś pół godziny? Na razie wypiję nektar. Mogłabyś podać mi ten niebieski folder, który leży na biurku?
    Terri zrobiła, o co prosił.
    – Przysuń krzesło. Chcę ci coś pokazać. Powiedziałaś w samochodzie, że masz mnóstwo pytań, być może tu znajdziesz odpowiedź na niektóre z nich.
    Przez dwadzieścia minut Terri z zapartym tchem czytała opis statku:
    „«Spirit of Atlantis» jest pływającym miastem, które ma opłynąć cały glob. Na statku znajdują się biura, sale konferencyjne, sklepy, a wszystkie dochody są zwolnione z podatku.
    Rodziny zamieszkają w pięknych apartamentach, a do ich dyspozycji będą szkoły, biblioteki, doskonale wyposażony szpital, telewizja satelitarna, straż, policja, restauracje, kawiarnie, kina, centra handlowe, teatry, sala koncertowa, baseny, korty tenisowe, boiska, salony piękności, park, lotnisko, helikopter".
    Pomysł zapierał dech w piersiach. Terri zaczęła studiować plan statku.
    W końcu odłożyła folder na bok. Podniosła wzrok i zobaczyła, że Ben uważnie się jej przygląda.
    – Niesamowite – powiedziała, nadal nie mogąc otrząsnąć się z wrażenia. – Ciekawe, jak długo myślałeś o tym, zanim zrealizowałeś to przedsięwzięcie. Nie… – Zerwała się na równe nogi i wzięła od niego tacę. – Nie odpowiadaj. Naprawdę nie powinieneś mówić, inaczej twoje gardło nigdy się nie zagoi. Pójdę rozpakować swoje rzeczy, a potem do ciebie zajrzę.
    – Terri?
    – Tak? – zatrzymała się w drzwiach.
    – Dziękuję. Jutro zabiorę cię na miejsce wypadku.
    Terri ogarnęło nagle poczucie winy. W ciągu tego dnia wydarzyło się tak wiele rzeczy, że zupełnie zapomniała o Richardzie. A przecież z jego powodu przyjechała do Ekwadoru.
    Ben najwyraźniej potrzebował dużo snu, bo kiedy do niego zajrzała, spał i obudził się dopiero o szóstej po południu. Terri podgrzała mu danie dla niemowląt, a oprócz tego przygotowała gotowane, zmiksowane warzywa.
    Kiedy zaniosła tacę do sypialni, Ben znów zjadł wszystko w błyskawicznym tempie. Poprosił o dwie dokładki, a na deser zjadł trzy porcje lodów. Dopiero wtedy oznajmił, że czuje się najedzony. Terri podała mu następne tabletki przeciwbólowe i poleciła dalej spać.
    Kiedy po chwili zajrzała do sypialni, rzeczywiście spał jak zabity. Nie ma to, jak być we własnym łóżku. Przykryła go kocem i zgasiła lampę.
    Posprzątała kuchnię i poszła do pokoju gościnnego. Drzwi zostawiła otwarte, na wypadek, gdyby Ben potrzebował czegoś w nocy.
    Wzięła prysznic, a potem podeszła do okna, by popatrzeć na widniejący w oddali brzeg. Statek jarzył się mnóstwem kolorowych świateł, co sprawiało, że wyglądał jak port. Musiała się uszczypnąć, aby mieć pewność, że to nie sen.
    Znajdowała się na statku, w Ameryce Południowej, a w pokoju obok spał mężczyzna, który nie był jej mężem ani nawet narzeczonym.
    Pomyślała o Richardzie. Wyobrażała sobie, jak bardzo podobał mu się pomysł pracy na takim statku. Prawdopodobnie rzuciłby wszystko, żeby tylko tu się zahaczyć.
    Jutro Ben odpowie jej na pytania, których do tej pory mu nie zadała. Dowie się, jak zginął Richard. Czuła, że cała historia nie będzie najmilsza i była przygotowana na to, że usłyszy o nim niezbyt pochlebne rzeczy.
    Westchnęła głęboko i położyła się na wielkim łóżku.
    Zdążyła zgasić światło, kiedy zadzwonił telefon. Obawiając się, że jego dźwięk obudzi Bena, wyskoczyła z łóżka.
    – Terri? – usłyszała w słuchawce znajomy męski głos.
    – Parker?
    – Miło, że mnie poznałaś.
    – Jeśli chcesz porozmawiać z bratem, obawiam się, że to chwilowo niemożliwe. Śpi w sąsiednim pokoju.
    – Nie szkodzi. Dzwonię do ciebie.
    – Ja też już spałam – powiedziała, nie wiedząc, jak się go pozbyć, nie raniąc przy tym jego uczuć.
    – Chciałem dać ci pewną radę. Nie pozwól mu za bardzo sobą rządzić. Ben uwielbia wykorzystywać ludzi.
    Ta uwaga zdenerwowała Terri.
    – Powinien jeszcze zostać w szpitalu.
    – Jak zdążyłaś już zauważyć, Ben kieruje się w życiu własnymi zasadami.
    I dlatego jest tak interesującym mężczyzną.
    – Doceniam twoją troskę, Parker, ale muszę już kończyć rozmowę.
    – Dlaczego? Ben cię woła?
    – Wołam – niespodziewanie usłyszeli w słuchawce szept Bena.
    Terri zacisnęła dłoń. Choć była niezadowolona, że telefon obudził Bena, nie było jej przykro, że przerwał rozmowę, która prowadziła donikąd.
    – Do widzenia, Parker.
    Odłożyła słuchawkę, wstała z łóżka i założyła szlafrok. Zapaliła światło w korytarzu i ruszyła prosto do sypialni Bena. W tym momencie telefon zadzwonił ponownie.
    – Chcesz, żebym odebrała?
    – Proszę.
    Podniosła słuchawkę.
    – Parker? Przykro mi, ale nie mogę teraz rozmawiać. Może zadzwonisz jutro?
    – Mówi Martha Shaw. Dowiedziałam się w szpitalu, że Ben został wypisany. Mam nadzieję, że będzie w stanie ze mną porozmawiać. Nie wiem, co pani tam robi. Proszę dać mi go do telefonu.
    – Jedną chwilę.
    Terri przykryła słuchawkę dłonią i spojrzała na leżącego w półmroku Bena. Wyglądał niezwykle pociągająco.
    – Powiedz jej, że śpię.
    – Skąd wiesz, że to ona?
    – Mam telepatyczne zdolności.
    – Może przekażę jej jakąś wiadomość? Jest bardzo niespokojna o ciebie. – Terri zastanawiała się, czy przypadkiem nie pośredniczy w kłótni kochanków.
    – Nie.
    Nie miała zamiaru się sprzeciwiać. Przystawiła słuchawkę do ucha.
    – Obawiam się, że będzie pani musiała zadzwonić rano, pani Shaw.
    – Mam lepszy pomysł. Proszę powiedzieć Benowi, że jutro go odwiedzę.
    Terri wolno odłożyła słuchawkę. Oto koniec jej miłego sam na sam z Benem. Ta kobieta już go nie zostawi.
    – Dlaczego tak posmutniałaś?
    – Chyba dlatego, że Martha tak bardzo się zmartwiła. Jutro cię odwiedzi.
    Ben zaklął pod nosem.
    – Rozumiem ją. Pani Shaw uważa, że stanowię dla niej zagrożenie. To zupełnie bezpodstawne, ale ona o tym nie wie. Może przynajmniej szepnąłbyś, że ją kochasz?
    Pożałowała tych słów od razu, jak tylko je wypowiedziała. Stosunki Bena z panią Shaw nie powinny jej interesować. Sądząc po wyrazie jego twarzy, rozzłościła go tą uwagą.
    Ojciec często ostrzegał Terri, że swoim nieustającym dążeniem do uszczęśliwiania wszystkich dookoła napyta sobie kiedyś biedy. Szkoda, że o tym zapomniała.
    – Przepraszam, Ben. Nie powinnam była tego powiedzieć. Jestem nietaktowna.
    – Przynajmniej zwróciłaś się do mnie po imieniu, a nie bezosobowo. Chcę z tobą porozmawiać.
    Poczuła, że jej żołądek skurczył się do rozmiarów tenisowej piłki.
    – Skąd przyszedł ci do głowy pomysł, że jestem zakochany w Marthcie Shaw?
    To pytanie sprawiło jej taką radość, że z trudem mogła wydobyć z siebie jakąś sensowną odpowiedź.
    – Kiedy Parker zawiózł mnie do mieszkania Richarda, coś o niej napomknął. Powiedziałam, że moim zdaniem ona jest w tobie zakochana, a twój brat spytał, jak się tego domyśliłam. Powiedziałam mu, że to instynkt. Wtedy zamilkł, a potem zmienił temat. Uznałam więc, że jesteście ze sobą związani. Zwłaszcza że tyle razy dzwoniła do szpitala. Pomyślałam, że może się pokłóciliście. Nie wiedziałam…
    Usłyszała, jak z jego piersi wydobyło się ciężkie westchnienie.
    – Martha jest byłą żoną Parkera.
    – Co? – Terri omal nie spadła z krzesła.
    – Dawno temu była sekretarką mojego drugiego brata, Creightona. Poznałem ją kilka lat temu, podczas jednej z moich podróży do Houston. Można powiedzieć, że trochę mi się narzucała, a ponieważ bardzo tego nie lubię, dałem jej odczuć, że nie jestem zainteresowany. – Brzmi nieźle, pomyślała Terri. – Potem dowiedziałem się, że Parker stracił na jej punkcie głowę. Kocham mojego brata i nie chciałem, żeby ktoś go zranił. Powinienem był powiedzieć mu o jej zachowaniu, kiedy się jej oświadczył, ale ograniczyłem się do ostrzeżenia przed instytucją małżeństwa. To był mój błąd. Wyśmiał mnie wtedy w głos. Kiedy nadszedł wielki dzień, zadbałem o to, by na statku zaistniała kryzysowa sytuacja, wymagająca mojej obecności. Nie chciałem być na ślubie. Parker naturalnie szybko zorientował się, kogo poślubił. Martha była zbyt zajęta własną osobą, by kochać kogokolwiek innego. Podobno bardzo się starał, ale i tak w końcu wystąpił o rozwód. Naturalnie musiał za to słono zapłacić. Zażyczyła też sobie powrotu do starej pracy i chociaż Creighton początkowo nie chciał o tym słyszeć, zgodził się w końcu, by pomóc bratu.
    Teraz Terri wiedziała już, co o tym wszystkim myśleć. Było dla niej jasne, że Martha zakochała się w Benie Herricku. Tak naprawdę nigdy nie przestało jej na nim zależeć.
    – Szkoda, że nie wiedziałam tego wcześniej. Nie powiedziałabym Parkerowi, że Martha jest w tobie zakochana. To musiało go zaboleć. Tak mi przykro. Co mogłabym zrobić?
    – Nic. Skąd miałaś znać całą historię? Być może nawet pomogłaś Parkerowi, który obwinia się za rozpad swojego małżeństwa.
    – Więc teraz zacznie winić ciebie?
    – Nie, Terri. Mieszkam tu od ośmiu lat. Może twoja niewinna uwaga pomoże mu zrozumieć, że Martha nigdy tak naprawdę nie chciała być jego żoną. Może wreszcie zrzuci z siebie ten ciężar.
    – Mam nadzieję, że się nie mylisz. – Głos Terri zadrżał, a w oczach zalśniły łzy. – Jak ona może? To przecież było okrutne wobec Parkera i zupełnie nie fair w stosunku do ciebie.
    – To cała historia. Zaraz po rozwodzie Parker mieszkał tu miesiąc ze mną. Bardzo się do siebie zbliżyliśmy.
    – Jak się dowie, że Martha ma tu jutro przyjechać, wasza przyjaźń może ucierpieć.
    – Mam nadzieję, że rzeczywiście tu dotrze.
    – Dlaczego tak mówisz?
    – Przeżyje największy szok w swoim życiu. Porozmawiamy o tym rano.
    Rozmowa najwyraźniej go wyczerpała. Chciał spać. Terri wstała z krzesła.
    – Dziękuję, że powiedziałeś mi prawdę.
    – Mówisz tak, jakby to był koniec świata. A nie jest. I niech ci nie przyjdzie do głowy pocieszać Parkera.
    – Nie przyszło mi.
    – Oboje macie za sobą podobne przeżycia. Mam nadzieję, że ty przynajmniej nie winisz się za rozpad małżeństwa, do którego tak naprawdę nie powinno dojść.
    – Na początku się obwiniałam – przyznała Terri. – Potem jednak zdałam sobie sprawę, że problem tkwił w Richardzie. Jego rodzice zginęli, gdy był mały, wychowywało go wujostwo. Nigdy nie chciał pogodzić się z tym, że życie nie jest fair. Po śmierci swoich opiekunów ożenił się ze mną. Może sądził, że małżeństwo przyniesie mu szczęście, którego wcześniej nie zaznał.
    – Był zbyt niedojrzały i prawdopodobnie zbyt skoncentrowany na sobie, by zdać sobie sprawę, że wygrał los na loterii. To samo można powiedzieć o Marthcie. Straciła mężczyznę, jakich ze świecą szukać.
    – Zgadzam się.
    Terri wiedziała, że Ben mówił o bracie. Ale wiedziała też, że Martha nigdy nie przestała myśleć o Benie.
    – Teraz mojemu bratu wydaje się, że znów się zakochał. Naprawdę jesteś kobietą, która może zawrócić mężczyźnie w głowie. Nic dziwnego, że nie chce dać ci spokoju. Obawiam się, że będę musiał użyć drastycznych środków.
    – Co masz na myśli? – Zmarszczyła brwi.
    – Porozmawiamy o tym jutro. Dobranoc, Tern.
    – Dobranoc – szepnęła.

    Następnego dnia niebo było bardzo zachmurzone. Zbliżał się sztorm. Ben zaproponował, żeby najpierw popłynęli na miejsce wypadku, a dopiero potem zjedli śniadanie.
    Zjechali windą na dół. Dwóch ludzi pomogło im założyć kamizelki ratunkowe, po czym wsiedli do łodzi. Jeden z marynarzy uruchomił silnik. Kiedy wypłynęli na otwarte morze, Terri, przerażona wysoką falą, przylgnęła do burty. Po chwili Ben dał znak marynarzowi, żeby wyłączył silnik.
    – To tu. Chciałem opowiedzieć ci wszystko na morzu, ale jest zbyt wzburzone. Wracajmy na statek.
    – Dziękuję.
    – Przynajmniej tyle mogłem zrobić. – Ben dał znak marynarzowi, by zawrócił łódź i ruszyli w powrotną drogę. Najwyższa pora. Wiatr wzmagał się z każdą chwilą, a niebo pociemniało jeszcze bardziej.
    W windzie Terri zaproponowała:
    – Ja zajmę się przygotowaniem śniadania, a ty możesz napisać całą historię na laptopie. W ten sposób oszczędzisz gardło.
    Ben uśmiechnął się, po czym w milczeniu weszli do mieszkania.
    Terri od razu poszła do kuchni. Poprzedniego dnia Ben zjadł tyle, że na pewno jest już gotowy na jajecznicę, kaszkę i sok.
    Gdy wszystko było gotowe, ustawiła naczynia na tacy i poszła do pokoju.
    – Jak ci idzie?
    – Prawie skończyłem.
    – Mam wrażenie, że mówisz coraz lepiej.
    – Tak, czuję się lepiej.
    – Nie powinieneś jednak nadmiernie forsować gardła.
    Terri nakryła stół na dwie osoby i poczekała na Bena. Po chwili do niej dołączył. Spojrzał na stół i uśmiechnął się.
    – Chyba czytasz w moich myślach.
    – Uznałam, że dziś możesz dostać posiłek juniora.
    Ben zachichotał.
    – Nie śmiej się, bo pozrywasz sobie szwy pod brodą.
    – To rozpuszczalne szwy. Już ich prawie nie ma.
    Terri zjadła trochę jajecznicy, po czym zabrała się do czytania tego, co napisał Ben. Nadszedł czas, by dowiedziała się, co wydarzyło się tamtego feralnego dnia.
    „Twój były mąż bardzo często spóźniał się do pracy, a czasem w ogóle się w niej nie pojawiał. Często przychodził na kacu. Jednak, by go zwolnić, jego szef musiał najpierw uzyskać ode mnie pozwolenie. Carlos zapoznał się z całą sprawą i dał twojemu byłemu mężowi ostatnie ostrzeżenie. Bezskutecznie. W tej sytuacji Carlos o wszystkim mnie poinformował, ponieważ ostatnie słowo w takich sytuacjach należy do mnie.
    Przeczytałem podanie o pracę twojego byłego męża. Napisał, że ostatnio pracował w Baton Rouge. Zadzwoniłem tam. Okazało się, że porzucił pracę, aby zatrudnić się u mnie. Powiedziano mi też, że Richard nie należał do ludzi, na których można polegać i zapewne prędzej czy później i tak by go stamtąd zwolniono.
    Wyznaję zasadę, że każdemu należy dać szansę, by mógł pokazać, na co go stać. Nie lubię zwalniać pracowników, zwłaszcza jeśli mają rodzinę. Twój były mąż podkreślał, że ma w Stanach żonę, Terri. Jako swój domowy adres podał Leads w Dakocie Południowej.
    W dniu wypadku poczekałem, aż skończy pracę i powiedziałem, że sam przewiozę go na ląd, bo chcę z nim porozmawiać. Domyślał się, o co chodzi, bo przybrał obronną postawę.
    Niestety, na morzu był sztorm. Kiedy zdałem sobie sprawę, że nie założył kamizelki ratunkowej, kazałem mu to natychmiast zrobić. Odmówił, więc zawróciłem łódź i zacząłem płynąć w kierunku statku. Do lądu było dużo dalej.
    Ku mojemu przerażeniu, z ciemności wyłoniła się jakaś łódź, nad którą ktoś najwyraźniej stracił kontrolę. Dwóch młodych mężczyzn, również bez kamizelek ratunkowych, wypuściło się na morze, zapewne po to, by poszaleć podczas sztormu. Uderzyli dziobem w burtę naszej łodzi, przecinając ją na pół. Ich ciała wyleciały w powietrze jak wyrzucone z procy.
    Spojrzałem na Richarda. Stracił przytomność. Starałem się do niego dojść, ale ze zbiornika wylało się paliwo i łódź zaczęła się palić. Ogień nas rozdzielił. Widziałem tylko, jak ciała trzech mężczyzn zanurzają się pod wodą. Ja przeżyłem. Możesz sobie wyobrazić, jak się czułem. Ostatnia rzecz, jaką pamiętam, to ręce rybaka wciągającego mnie na swoją łódź. Wiem też, że wołałem głośno twoje imię, błagając go, by się z tobą skontaktował. "
    – To musiało być koszmarne! – wykrzyknęła Terri. – Dzięki Bogu, że przeżyłeś! – Nie zastanawiając się nad tym, co robi, wyciągnęła rękę i położyła na jego dłoni. – Obiecaj mi, że nigdy nie będziesz czuł się winny. Gdyby Richard założył kamizelkę ratunkową, zapewne żyłby do dziś. Podobnie jak ci młodzi ludzie, uważał, że jest nieśmiertelny.
    Ben potrząsnął głową.
    – Gdybym zwolnił go w biurze Carlosa, nie byłoby całej sprawy. Do tej pory zdarzyło nam się kilka śmierci pracowników z powodu chorób, ale jak dotąd nie było żadnego utonięcia.
    Terri zerwała się na równe nogi.
    – Nie możesz żyć, zastanawiając się codziennie, co by było, gdyby! Miałeś zamiar porozmawiać z nim bez świadków i to bardzo dobrze o tobie świadczy. Chciałeś oszczędzić mu wstydu i zażenowania. To nie twoja wina, że nie założył kamizelki ani że zderzyliście się z tamtą łodzią. Wypadki się zdarzają.
    – Podobno policja ustaliła, że ci dwaj, którzy w nas uderzyli, to Brazylijczycy. Spędzali wakacje niedaleko stąd. Na razie nie odnaleziono ich ciał. Jak twierdzą ludzie ze straży przybrzeżnej, dalsze poszukiwania nie mają sensu.
    – Rozumiem to. Przecież w tym miejscu jest bardzo głęboko, nie mówiąc już o silnych prądach.
    – Będziesz mogła z tym żyć?
    – Tak. Mówiłam ci już, że dawno przestałam kochać Richarda. Zabił naszą miłość wiele lat temu. Naturalnie przykro mi, że zginął tak młodo, ale nic na to nie mogę poradzić. Ty też nie możesz pozwolić, by te wydarzenia zrujnowały twoje życie. Losy wielu ludzi zależą od ciebie. Od tego, co zrobisz.
    Ben dokończył śniadanie, po czym wstał od stołu i podszedł do okna. Terri czuła, że czeka na jej wyjaśnienie.
    – Richard lubił kobiety, ale nie znosił zobowiązań. Zapewne powiedział Juanicie, że jest żonaty, by nie żądała od niego czegoś, czego i tak nie mógłby jej dać.
    – Też mi to przyszło do głowy. – Ben westchnął. – Powiem ci coś. Obiecuję, że nie będę czuł się winny, ale ty musisz mi obiecać, że pomożesz mi zaplanować dla niego uroczystość pożegnalną.
    – Obiecuję.
    – Dziękuję.
    – Rozmawiałam już o tym z mamą. Uważamy, że w Spearfish, gdzie urodził się Richard, należy postawić symboliczny nagrobek.
    – To dobry pomysł. Skontaktuję się z moim kapitanem i rano możemy polecieć do Dakoty Południowej. Mam nadzieję, że pogoda się poprawi.
    – Jesteś pewien, że możesz wyjechać tuż przed rozpoczęciem rejsu?
    – Zginął człowiek, za którego byłem w pewien sposób odpowiedzialny. Muszę dopełnić wszystkiego, co do mnie należy, cała reszta może poczekać.
    – Dziękuję – szepnęła Terri.
    Od początku czuła dziwną więź z tym człowiekiem. Teraz wiedziała już dlaczego.
    Zakochała się.
    Stało się to zupełnie bez jej wiedzy i woli. To uczucie było tak obezwładniające, że niemal bolało. W jakiś niepojęty sposób Ben Herrick zawładnął jej sercem, zmieniając całe dotychczasowe życie.
    Przerażona, że odgadnie jej sekret, zerwała się na równe nogi i zaczęła zbierać naczynia na tacę.
    – Wciąż jesteś rekonwalescentem, więc może nadszedł odpowiedni moment na niespodziankę.
    – Czy to coś do jedzenia? – spytał, uśmiechając się.
    – Jak widzę, myśl o dobrze wysmażonym steku nie opuszcza cię ani na chwilę, ale tym razem nie chodzi o jedzenie. Musisz się najpierw położyć.
    Ben podszedł do łóżka. W granatowej piżamie wyglądał niezwykle pociągająco.
    – Skąd wiedziałaś, że marzyłem o masażu stóp?
    – Pudło – powiedziała, rumieniąc się lekko.
    Nie spuszczał z niej wzroku. Terri podeszła do telewizora i włączyła odtwarzacz wideo.
    Po chwili na ekranie pojawiły się pierwsze kadry „Mamuśki" z hiszpańskim tekstem. Ben uśmiechnął się.
    – Pomyślałam, że skoro jest sztorm, możesz sobie trochę poleniuchować.
    – Pod jednym warunkiem. Przyniesiesz lody czekoladowe i obejrzysz film razem ze mną.
    Terri nie trzeba było tego powtarzać. Kiedy wróciła z kuchni, niosąc dwa pucharki lodów, Ben zapraszającym gestem poklepał miejsce obok siebie.
    Podała mu lody, ale usiadła na fotelu obok łóżka.
    Ben oglądał film, a ona patrzyła na niego. Kiedy niespodziewanie zadzwonił telefon, dostrzegła, że jego ciemne brwi ściągnęły się w jedną kreskę, co było niechybną oznaką niezadowolenia. Odłożył łyżeczkę i sięgnął po słuchawkę.
    Terri podeszła do telewizora i wyłączyła go. Jak się okazało, niepotrzebnie, bo w tej samej chwili Ben odłożył słuchawkę.
    – Jakiś problem?
    – Nie będzie żadnego, jeśli mi pomożesz.

Rozdział 6

    Zabrzmiało to tajemniczo, ale Terri była już tak zakochana w Benie, że nie odmówiłaby mu niczego. Tym razem jednak intuicja podpowiedziała jej, by zachować ostrożność.
    Ben wstał z łóżka.
    – Zapomnij, że cokolwiek mówiłem. Zostań tu i dokończ oglądanie filmu, ja tymczasem zajmę się Marthą.
    – Już tu dotarła? – w głosie Terri słychać było niedowierzanie. – Nie sądziłam, że jest aż tak zdeterminowana.
    – Jeden ze stewardów poinformował mnie, że jest na dolnym pokładzie i czeka na pozwolenie, by wjechać na górę.
    – A gdyby Parker tu był?
    – W psychiatrii jest na to jakieś określenie.
    – Dlaczego twój brat jej nie zwolnił?
    – Obawia się, że zaczęłaby wówczas ciągać Parkera po sądach, by wyszarpać od niego więcej pieniędzy.
    – Jak mogłabym ci pomóc?
    – To bardzo proste. Nie zapominaj, że przede wszystkim przywiodła ją tutaj zazdrość. Mam wrażenie, że dzięki tobie moglibyśmy raz na zawsze rozwiązać problem Herricków.
    – Nadal nie rozumiem, ale skoro tak twierdzisz, zrobię wszystko, co się da.
    – Jesteś pewna?
    Posłała mu dziwne spojrzenie.
    – Jak na przedsiębiorcę pochodzącego z tak utytułowanej rodziny nie powinieneś się chyba wahać.
    – Z utytułowanej, powiadasz? – Uśmiechnął się.
    – Nie żartuj sobie ze mnie. Skoro mówię, że coś zrobię, nie musisz się martwić, że w ostatniej chwili zmienię zdanie.
    – Wiem o tym – powiedział poważnym tonem. – Chodź. Lepiej, żebyśmy mieli to już z głowy. Poślę po nią windę.
    – Gdzie mam być, kiedy przyjedzie?
    – Może przygotujesz nam coś do picia?
    – Dobrze.
    Nasłuchując tego, co dzieje się w pokoju, Terri wyjęła z lodówki trzy butelki coli i lód. Postawiła szklanki na tacy, obok położyła kilka serwetek i ruszyła do pokoju.
    Żałowała, że po drodze nie wstąpiła do siebie, żeby poprawić fryzurę i pomalować usta. Mogła też założyć coś bardziej eleganckiego niż dżinsy i bluzkę. Było jednak za późno.
    Musiała przyznać, że jest ciekawa kobiety, która wyszła za Parkera, aby być blisko Bena. Co innego rozmawiać z nią przez telefon, a co innego spotkać twarzą w twarz i to w takiej sytuacji.
    Ben dostrzegł Terri i zaprosił ją gestem do środka. Terri przeniosła wzrok na siedzącą obok niego kobietę. Była urocza.
    Niezbyt wysoka, ale za to bardzo proporcjonalnie zbudowana. Proste, ciemne włosy związała w koński ogon, a gdy się uśmiechała, w jej ogromnych, ciemnych oczach zapalały się miodowe ogniki. Przypominała dziewczynę z sąsiedztwa, milą znajomą, z którą zawsze można zamienić kilka słów. Była ubrana w jasnozielone spodnie i bluzkę w tym samym kolorze. Tern w jednej chwili zrozumiała, dlaczego Parker zakochał się w niej bez pamięci. Żaden mężczyzna nie potrafiłby przejść obok takiej kobiety obojętnie. Ben był wyjątkiem.
    – A więc w końcu się poznałyśmy – powiedziała na powitanie.
    – Tak. – Martha sięgnęła po szklankę. – Kto by pomyślał, że to Ben tam leżał, a nie pani mąż. Przykro mi z powodu jego śmierci.
    – Dziękuję. Doceniam pani pomoc w zorganizowaniu podróży, mojego pobytu w Ekwadorze i całej reszty. Naprawdę nie wiem, jak dałabym sobie bez pani radę. – Spojrzała na Bena. – Masz ochotę się napić?
    Sięgnął po szklankę.
    – Usiądź, proszę – zaprosił ją.
    Terri odstawiła tacę na stolik i przysunęła sobie wolne krzesło.
    Uśmiech Marthy nie był już tak promienny jak na początku.
    – Właśnie mówiłam Benowi, że mój szef, a brat Bena, pozwolił mi tu przylecieć, abym opiekowała się Benem w czasie jego rekonwalescencji.
    Potrafiła zręcznie kłamać.
    – W kryzysowych sytuacjach nie ma jak rodzina.
    – Albo jak taki niezastąpiony pracownik jak Carlos – wtrącił Ben.
    – Jak długo zamierza pani tu zostać? – Martha uparcie dążyła do celu.
    – Rano lecę do Dakoty Południowej.
    – Rozumiem. Z chęcią pomogę pani zorganizować podróż do domu.
    Ben dopił do końca swój napój i odstawił pustą szklankę na stół.
    – To nie będzie konieczne – powiedział. – Wszystko już załatwiłem.
    – W twoim stanie nie powinieneś zajmować się takimi sprawami.
    – To doprawdy żaden problem, Martho. Raczej przyjemność. Lecę z Terri, żeby pomóc jej w ustawieniu tablicy pamiątkowej dla uczczenia pamięci byłego męża.
    Martha omal nie zakrztusiła się colą.
    – Byłego męża? Byliście rozwiedzeni?
    – Już od ponad roku. Richard skłamał w swoim podaniu o pracę. Nawet pani nie wie, jak bardzo byłam zdziwiona, kiedy odebrałam pani wiadomość o wypadku. Zupełnie oniemiałam.
    Martha była wściekła.
    Terri uznała, że należy się jej wyjaśnienie.
    – Nie powiedziałam pani o tym, ponieważ pomyślałam, że firma Heniek zatrudnia poza Stanami tylko ludzi żonatych. Nie chciałam powiedzieć czegoś, co przysporzyłoby Richardowi kłopotów i to w czasie, kiedy najbardziej potrzebował pomocy.
    – A jednak przyjechała pani do Ekwadoru. Dlaczego tak bardzo obchodził panią los byłego męża? – To pytanie w pełni ujawniało charakter Marthy.
    – Bo przez kilka lat żyliśmy razem, a dla mnie, mimo rozwodu, ma to znaczenie.
    – To chyba zależy od tego, z jakim człowiekiem było się związanym – rzuciła lekko Martha, a jej uwaga sprawiła, że Terri zrobiło się żal Parkera.
    – Ben powiedział mi, że była pani żoną Parkera. Jestem pewna, że gdyby potrzebował pani pomocy, udzieliłaby mu jej pani przez wzgląd na wspólnie spędzone lata.
    – Być może.
    Terri nie mogła pozostawić tej odpowiedzi bez komentarza.
    – Kiedy pojechałam do dziewczyny Richarda, która spodziewa się dziecka, żeby powiedzieć jej o jego śmierci, Parker pojechał ze mną. Nie tylko służył mi za tłumacza, ale także wsparł tę biedaczkę finansowo. Człowiek, który ma złe serce, na pewno by się tak nie zachował.
    Poczuła na sobie pytający wzrok Bena. Zapewne dopiero teraz dowiedział się o tej sprawie.
    – Chcę powiedzieć, że wszyscy byliście naprawdę wspaniali. Jeszcze raz dziękuję pani za pomoc.
    – Nie ma za co. – Martha przeniosła wzrok na Bena. – Kiedy zamierzasz wrócić?
    – Nie jestem pewien. – Ben wstał i podszedł do Terri. Stanął za jej krzesłem i położył dłoń na jej ramieniu. – To zależy od tego, jak szybko Terri zechce wyjść za mnie i zostać jednocześnie moją osobistą sekretarką.
    Zapadła cisza.
    Terri ujrzała, jak krew odpływa z twarzy Marthy. Sama z trudem walczyła o oddech. Miała wrażenie, że coś umknęło jej uwagi.
    Czy coś jest nie tak?
    Jeśli chcesz zabawiać się moim kosztem…
    Martha przytrzymała się brzegu sofy.
    – Wychodzisz za niego za mąż? – Patrzyła Terri prosto w oczy.
    Na pomoc.
    Obiecała przecież Benowi, że zrobi dokładnie wszystko, czego od niej zażąda. Jednak dopiero teraz zrozumiała, jak bardzo jest zdesperowany!
    – Jeszcze nie wiem. Najpierw załatwię sprawę nagrobku Richarda.
    Poczuła na ramieniu mocny uścisk, od którego potężna fala ciepła zalała jej ciało.
    – A zatem, jak widzisz, nie będę potrzebował twojego towarzystwa – powiedział Ben. – Zadzwonię do Creightona i podziękuję, że pozwolił ci tu przylecieć.
    – To nie będzie konieczne – odparła wciąż zszokowana Martha.
    Ben puścił ramię Terri.
    – Kiedy przyjechałaś, właśnie oglądaliśmy z Terri film. Chętnie zobaczylibyśmy jego zakończenie. Pozwolisz, że odprowadzę cię do windy?
    Terri nie pozostawało nic innego, jak udać przed Martha kobietę zakochaną w Benie, co wcale nie było takie trudne.
    Zerwała się z krzesła i chwyciła Bena za rękę.
    – Powinieneś być już w łóżku. Ja odprowadzę Marthę.
    Ben pochylił głowę i pocałował Terri w szyję, wprawiając ją w drżenie. Pożegnał Marthę i wyszedł z salonu.
    Terri w niepojęty dla siebie sposób zachowała odrobinę zdrowego rozsądku i spytała gościa, czy nie miałby ochoty skorzystać przed wyjściem z toalety.
    – Nie sądzę – odparła Martha i ruszyła do windy.
    – Życzę miłej podróży.
    Zanim zamknęły się drzwi windy, Terri zdołała jeszcze dostrzec wyraz wściekłości w oczach swojej rozmówczyni. Nie tracąc czasu, wróciła do sypialni. Ben włączył ponownie telewizor i oglądał film.
    – Poszła sobie.
    Ben nacisnął guzik pauzy.
    – A zatem mój plan zadziałał.
    Najwyraźniej był z siebie bardzo zadowolony. Terri miała mu za złe jego spokój. Ona sama ledwo trzymała się na nogach, a on jak gdyby nigdy nic oglądał sobie film.
    – Na pewno udało ci się wyprowadzić ją z równowagi. Jestem pewna, że powtórzy wszystko twojemu bratu. Ale kiedy dowie się, że to nieprawda, nic jej już nie powstrzyma. Obawiam się, że twój szalony pomysł tylko pogorszył sprawę.
    – To zależy wyłącznie od ciebie.
    – Nie rozumiem.
    – W szpitalu podjąłem decyzję, że jak wyzdrowieję, to zaproponuję ci pracę osobistej sekretarki. Do tej pory dawałem sobie radę sam, ale teraz chyba przydałaby mi się pomoc. Jednak kiedy cię lepiej poznałem, zmieniłem zdanie. Jesteś bardzo niezależną osobą, która dokładnie wie, czego chce. Ktoś taki jak ty chyba niewiele by mi pomógł teraz, kiedy mój sen się spełnił.
    Terri złożyła ręce.
    – Twoja opinia naturalnie bardzo mi pochlebia, ale…
    – Jeszcze nie skończyłem.
    – Przepraszam.
    – Przez całe dnie zastanawiałem się, co zrobić, żebyś nie chciała wracać do swojego dawnego życia.
    Każde jego słowo było jak balsam dla jej uszu.
    – Zapewniam cię, że na moim statku miałabyś znacznie więcej problemów do rozwiązania niż w swojej izbie handlowej. Musisz tylko powiedzieć, ile byś chciała zarabiać. Mogę zapewnić ci wiele przywilejów, możliwość widywania się z rodziną w dowolnym czasie, zwiedzenie całego świata i wiele innych atrakcji. Coś mi jednak mówi, że to ci nie wystarczy.
    – Cóż, dziękuję za propozycję.
    – Jeszcze nie skończyłem. Jesteś mi tak potrzebna, ponieważ dzięki temu, że jesteś kobietą, potrafisz postępować z ludźmi. Aż tryskasz współczuciem i empatią. Ale wiem, że ta kobieca strona twojej natury nigdy nie będzie spełniona bez męża i dzieci.
    Terri usiadła na najbliższym krześle. Jak on ją dobrze znał. Zbyt dobrze. Tak bardzo pragnęła pocieszyć go w nieszczęściu, że chyba za bardzo obnażyła przed nim swoją duszę. Mówiła mu rzeczy, których w normalnych warunkach zapewne nie wyznałaby obcemu mężczyźnie.
    – W ten niezręczny sposób, który jest zapewne rezultatem mojego wieloletniego kawalerstwa, proszę, abyś za mnie wyszła.
    O Boże!
    – Nie musisz mi odpowiadać od razu. Wolałbym nawet, byś poczekała, aż załatwimy sprawy twojego byłego męża. Wtedy spokojnie się nad tym zastanowisz.
    Terri wstała z krzesła.
    – Wydaje mi się, że za dużo mówisz. Powinieneś odpocząć.
    – Było w moim życiu kilka kobiet – ciągnął Ben, nie zważając na jej słowa. – To oczywiste. Jednak dla żadnej z nich nie byłbym odpowiednim mężem i dlatego do tej pory nie założyłem rodziny. Ale po tym wypadku zdałem sobie sprawę, że moje życie zatoczyło pewien krąg. Przy tobie mogę jaśniej myśleć. Nagle zdałem sobie sprawę, że dalsze samotne życie zupełnie mnie nie pociąga.
    – A co z miłością?
    – Oboje jej już zaznaliśmy – odparł szybko. – Oboje doświadczyliśmy już zauroczenia drugą osobą, pasji, namiętności i wszystkiego, co dzieje się między dwojgiem zakochanych ludzi. Ty wiesz już także, jak to jest być w ciąży i nosić w sobie dziecko.
    Terri odwróciła wzrok.
    – Boisz się, że gdybyś znów zaszła w ciążę, mogłabyś ponownie poronić?
    Po chwili wahania skinęła głową.
    – To tłumaczy twoje uczucia w stosunku do Juanity.
    Po policzkach Terri popłynęły łzy.
    – To okropne stracić dziecko i nie mieć przy sobie bliskiej osoby. – Jej głos drżał. – Czułam się taka pusta. Nie mogłam przytulić się do mężczyzny, który przyczynił się do poczęcia tego życia i który nie chciał być w tej trudnej chwili ze mną…
    Przerwała i ukryła twarz w dłoniach, by zapanować nad emocjami. Po chwili uniosła głowę.
    – Przepraszam.
    – Nie przepraszaj mnie za to, co czujesz, Terri. Dzięki tym uczuciom jesteś mi bliższa niż kiedykolwiek. Oboje wiemy, że między nami jest jakieś porozumienie, które niemal pozwala nam czytać w swoich myślach. Mamy podobne poczucie humoru, szanujemy się. Jesteśmy też chyba wobec siebie lojalni. To wystarczy do zbudowania dobrego związku. A może z czasem zakochamy się w sobie bez pamięci?
    Mógł sobie mówić, co chciał, ale ona wiedziała, że bez miłości nie ma mowy o udanym małżeństwie. I oczywiście o dzieciach.
    Pragnęła Bena bardziej niż kogokolwiek na ziemi, ale skoro on nie czuł tego samego w stosunku do niej…
    A może po prostu nie potrafił tego czuć? Może właśnie dlatego do tej pory pozostał kawalerem?
    Zaczęła podejrzewać, że przypuszczenia jej i Parkera nie były pozbawione sensu. Wypadek zmienił psychikę Bena, uczynił go bardziej wrażliwym. Po raz pierwszy w dorosłym życiu znalazł się w sytuacji, w której był zupełnie bezradny i zależny od innych ludzi.
    Ale jeszcze tydzień lub dwa i jego samopoczucie diametralnie się zmieni. Zapewne zdawał sobie z tego sprawę i dlatego poprosił ją, by wstrzymała się jakiś czas z odpowiedzią. Taki wytrawny biznesmen jak on doskonale wiedział, jak zostawić sobie otwartą furtkę.
    – Przemyślę twoją propozycję – powiedziała, choć znała już odpowiedź.
    – Jest jeszcze jedna sprawa. Parker wyobraża sobie, że ma u ciebie jakieś szanse. Podobnie zresztą jak Carlos. Obaj czekają tylko na stosowną okazję, by się o tym przekonać. Gdybyś za mnie wyszła, ten problem by zniknął.
    Przestań, Ben. Sprawiasz, że zbyt mocno tego pragnę. Zbyt mocno pragnę ciebie… Ben odwrócił się na bok.
    – Nie wiem jak ty, ale ja po tej przemowie zrobiłem się okropnie głodny. Kiedy przypadkiem pójdziesz do kuchni, zrób mi, poproszę, grillowaną kanapkę z serem.
    Terri zebrała puste naczynia na tacę.
    – Zgodnie z zaleceniami lekarza kanapki możesz zacząć jeść dopiero jutro. Co byś powiedział na omlet? Dodam dużo sera.
    – Dobrze, ale przynieś do niego pół litra mleka.
    – Obawiam się, że musi ci wystarczyć kubek.
    – Poczekam z oglądaniem. Akurat doszliśmy do najlepszego kawałka.
    – Nie czekaj – krzyknęła przez ramię. – Znam ten film.
    – Ale bez ciebie to nie będzie to samo.
    Nie powinien był tego mówić. Zwłaszcza, jeśli naprawdę tak myślał…

    – … dziękujemy więc za życie Richarda Jeppsona. Choć nie ma go już wśród nas, wiemy, że zobaczymy go znów, gdy zmartwychwstaniemy w naszym Panu. Amen.
    Po modlitwie pastora chór zaintonował hymn. Terri była wzruszona. Przyszło mnóstwo ludzi, którzy swoją obecnością oddali hołd nie tylko Richardowi, ale również jego ciotce i wujowi, którzy go wychowali. Dobrze, że zorganizowali tę uroczystość tu, w Spearfish, gdzie Richard się urodził.
    Terri przez cały czas była świadoma obecności mężczyzny, który siedział kilka rzędów za jej rodziną.
    Dzięki hojności Bena kościół tonął w kwiatach. Ben także postarał się, by symboliczny nagrobek Richarda stanął w pobliżu miejsca, gdzie zostali pochowani jego rodzice i wujostwo.
    Tym gestem zyskał sobie przychylność matki Terri, która nie chciała nawet słyszeć o tym, by zatrzymał się w hotelu. Musiał przyjąć zaproszenie do jej domu w Lead. Dzięki temu Terri nie musiała walczyć z pokusą, by zaprosić go do swojego mieszkania.
    Oczarował też Beth. Terri nie mogła jej za to winić. Był tak atrakcyjnym i fascynującym człowiekiem, że oczarował całą rodzinę.
    Nikt nie chciał słyszeć o jego powrocie do Ekwadoru. Zwłaszcza Terri, która obawiała się, że zmieni zdanie na temat jej ewentualnego zatrudnienia jako sekretarki, nie wspominając już o propozycji małżeństwa.
    Bo w przeciwieństwie do niej, Ben nie był zakochany. To dlatego, odkąd przyjechali do Dakoty Południowej, ani razu nie poruszył tematu ślubu.
    Po skończonej uroczystości Terri celowo zaczęła rozmawiać ze starymi znajomymi. Chciała zachować dystans w stosunku do Bena.
    – Kochanie? – Matka położyła rękę na jej ramieniu. – Jadę do domu z Beth i Tomem. Jak tylko do nas dołączycie, zjemy lunch.
    – Mamo, Ben zamierza wrócić dziś do Ekwadoru.
    – Sprawia wrażenie człowieka, który nie odmówi posiłku przed podróżą.
    Ben czuł się już znacznie lepiej i mógł jeść, co tylko chciał. Nadrabiał więc zaległości, wykorzystując każdą okazję.
    Terri uściskała matkę.
    – Dziękuję, że przyjechaliście. To była wspaniała uroczystość – powiedziała drżącym głosem.
    – Kochanie, co się stało?
    – Nic. Po prostu trochę się wzruszyłam.
    – W takim razie nie pozwól mu uciec – szepnęła matka.
    Wiedziała!
    – Terri? – za plecami usłyszała głęboki głos Bena. – Czy mogę jeszcze w czymkolwiek pomóc?
    W szarym jedwabnym garniturze wyglądał oszałamiająco. Nie śmiała nawet na niego spojrzeć w obawie, że zapatrzy się jak cielę na malowane wrota.
    – Nie, dziękuję. Idziemy?
    Nie czekając na odpowiedź, ruszyła w stronę wyjścia. Zamieniła jeszcze kilka słów ze zgromadzonymi przed kościołem ludźmi i ruszyła na parking. Przynajmniej nie będzie musiała się z nim kłócić o to, kto będzie prowadził. Zdaniem lekarzy Ben powinien oszczędzać ramię jeszcze przez kilka tygodni.
    – Terri? Czy jest jakiś szczególny powód, dla którego nie zaprosiłaś mnie do swojego mieszkania? – spytał, kiedy wjechali do Lead.
    To niespodziewane pytanie zupełnie zbiło ją z tropu.
    – Byłam tak zajęta, że zupełnie nie miałam czasu.
    – Teraz mamy czas.
    – Mama czeka na nas z lunchem. Jak zjemy, muszę odwieźć cię na lotnisko.
    – Pilot odleci wtedy, kiedy wydam mu polecenie.
    – Nie wiem, czy to dobry pomysł. – Terri zatrzymała samochód na podjeździe domu rodziców.
    – Czy wahasz się dlatego, że zdecydowałaś się za mnie wyjść i obawiasz się, że będę próbował cię uwieść, zanim będziesz na to gotowa?
    Co?
    – Nie!
    Jeżeli czegokolwiek się obawiała, to tego, że on nie podejmie takiej próby. Potrząsnęła głową.
    – Źle mnie zrozumiałeś.
    – Chyba jednak nie. Wiem, że czas i miejsce nie są odpowiednie. Dopiero co pożegnałaś byłego męża. Ale chciałbym zobaczyć, jak mieszkasz, chciałbym dowiedzieć się o tobie czegoś więcej. Gdyby chodziło mi tylko o seks, nie zaproponowałbym ci małżeństwa.
    Terri nie mogła uwierzyć własnym uszom.
    Ben nie zmienił zdania.
    Nadal podtrzymywał swoją propozycję.
    – Zaproponowałem ci, żebyś została moją żoną, a potem zobaczymy, co z tego wyniknie. Nie tracę nadziei, że przyjmiesz moją propozycję, wyjdziesz za mnie i zostaniesz matką moich dzieci.
    – Nie wiem, jaką matką bym była – szepnęła.
    – Ja też nigdy jeszcze nie byłem ojcem. Musimy poczekać na to, co przyniesie przyszłość. Jednak niezależnie od tego, co się wydarzy, możesz na mnie liczyć, Terri – powiedział twardo. Wiedziała, że może mu wierzyć.
    – Chciałbym, żebyś dziś ze mną poleciała. Może powiedziałabyś o naszych zamiarach rodzinie. Moim zdaniem powinniśmy się pobrać jeszcze przed rozpoczęciem rejsu. Potem będziemy mieli tak dużo pracy, że na uroczystości weselne mogłoby nam nie wystarczyć czasu.
    Serce mocniej zabiło jej w piersiach. Po porażce pierwszego małżeństwa tylko głupiec spieszyłby się do drugiego, wiedząc o tym, że ma być zawarte bez miłości. Małżeństwo z rozsądku. Ale sama myśl o tym, że mogłaby stracić Bena i nigdy więcej nie zobaczyć…
    – Czy wolno zawierać śluby na pełnym morzu?
    W jego oczach dostrzegła błysk.
    – Na szczęście kapitan Rogers ma wszystkie niezbędne uprawnienia.
    To chyba sen.
    – Na pierwszym pokładzie jest kaplica, która doskonale nadaje się do tego celu. Bez trudu zmieszczą się w niej nasze rodziny.
    – Obawiam się, że moja nie będzie mogła popłynąć. Nie mają wiz.
    – Mam przyjaciela, który pomoże załatwić im tymczasowe prawo pobytu w Ekwadorze. Co jeszcze cię trapi?
    – Mój szef.
    – Przykro mi z jego powodu. Nie znajdzie nikogo tak dobrego jak ty.
    – Czy twoja rodzina nie będzie w szoku na wieść o naszym ślubie?
    – Na pewno tak.
    – Kiedy masz zamiar im powiedzieć?
    – Myślisz, że jeszcze się nie dowiedzieli?
    – Wątpię. Martha była wściekła i pewnie nie miała ochoty opowiadać wszystkim o rezultatach swojej wyprawy na „Atlantis".
    – Parker zapewne bardzo ubolewa z powodu swojej porażki.
    – Nie bądź śmieszny.
    – O co jeszcze się martwisz?
    – Powinnam zwolnić moje mieszkanie.
    – Z tym nie ma najmniejszego problemu. Wystarczy jeden telefon i firma zajmie się przetransportowaniem twoich rzeczy na statek.
    Ten mężczyzna działał z prędkością światła. Terri z trudem nadążała za tokiem jego myśli.
    – I nie zapomnij o świadectwie urodzenia. Bez niego nie ruszymy z formalnościami.
    – Myślę, że mama przechowuje gdzieś oryginał w rodzinnych dokumentach.
    – Pozostaje jeszcze jedna rzecz do zrobienia. Podaj mi lewą rękę – jego głos zabrzmiał bardzo tajemniczo.
    Terri kątem oka dostrzegła jakiś błysk. Po chwili na jej palcu migotał oprawiony w złoto brylant. Zadrżała. Załamujące się we wnętrzu kamienia promienie były odbiciem ognia, jaki Ben rozniecił w jej sercu.

    – Terri? Ben? – Kapitan Archibald Rogers stał przed nimi w galowym mundurze. – Za dwa dni ten statek wyruszy w swój dziewiczy rejs. Ludzie na całym świecie będą go podziwiać, wyrażać swoje uznanie dla osiągnięć ludzkiego geniuszu i porównywać z największymi dziełami, jakie stworzył człowiek. Jednak teraz ma się wydarzyć coś znacznie bardziej doniosłego. Zgromadziliśmy się tu wszyscy, by być świadkami, jak dwoje wspaniałych ludzi zostanie połączonych świętym węzłem małżeńskim. Za chwilę staniecie się mężem i żoną. Kiedy mężczyzna i kobieta decydują się zawrzeć ten sakramentalny związek, nic na świecie nie jest od tego ważniejsze. Nic nie może ich rozdzielić i nic nie może być większą radością. Odtąd Ben musi codziennie zadawać sobie jedno pytanie: Co mogę zrobić dziś dla mojej żony? Kiedy mąż i żona bardziej dbają o potrzeby swojego partnera niż swoje, żadna siła na ziemi nie jest w stanie rozerwać ich więzów. Ben, weź Terri za rękę i powtarzaj za mną.
    Terri poczuła, jak jego silna dłoń ujmuje jej dłoń. Niezdolna spojrzeć mu w oczy, skoncentrowała się na jego ustach.
    – Ja, Benjamin Herrick biorę sobie ciebie, Terri, za żonę i ślubuję ci miłość, wierność i uczciwość małżeńską oraz że cię nie opuszczę aż do śmierci…
    Słuchając tych słów, obiecała sobie w duchu, że zrobi wszystko, aby być żoną, w której Ben zakocha się bez pamięci. Na razie jednak musi mieć w sobie tyle miłości, by wystarczyło ich dla obojga.
    – Terri, powtarzaj za mną.
    – Ja Terri Jeppson, biorę sobie ciebie, Benjamina, za męża i ślubuję ci…
    Jak na ironię głos zadrżał jej niebezpiecznie, podczas gdy Ben wypowiedział słowa swojej przysięgi pewnym i silnym głosem. Mężczyzna, który patrzył na nią bezradnie spod bandaży w szpitalnym łóżku odszedł do historii.
    – Możecie wymienić obrączki. Ty pierwsza, Terri.
    Terri zsunęła ze środkowego palca obrączkę i założyła ją na palec Bena.
    – Teraz ty, Ben.
    Ben wyjął z kieszeni szeroką obrączkę i wsunął ją obok zaręczynowego pierścionka. Serce Terri tłukło się jak szalone.
    – Symbole wyglądają pięknie, ale nic nie znaczą, jeśli za nimi nie idzie prawdziwa, czysta miłość. W niej ukryta jest magia związku, który przed chwilą zawarliście. Mocą nadanej mi władzy ogłaszam was mężem i żoną. Ben, wszyscy wiemy, że cierpliwość nie jest twoją najmocniejszą stroną. Możesz zatem pocałować swoją żonę.
    – Postaraj się – szepnął nowo poślubiony mąż Terri.
    Zdążyła jeszcze dostrzec w jego oczach diabelski błysk, a potem zapomniała o całym świecie.
    Wziął sobie do serca radę kapitana, a Terri ochoczo odpowiedziała na jego pocałunek. W pewnej chwili zauważyła, że Ben lekko pobladł.
    – Boli cię! – powiedziała z niepokojem. – Powinieneś założyć temblak.
    – Nic mi nie będzie.
    A może to nie zwichnięte ramię wywołało na jego twarzy grymas? Może to chodzi o jej reakcję na pocałunek?
    Wielki Boże, czyżby pomyślał, że chciała wymóc na nim coś, czego na razie nie był w stanie jej dać?
    – Proszę państwa o powstanie – odezwał się znów kapitan. – Pragnę zaprezentować wam pana i panią Heniek. Państwo młodzi zapraszają wszystkich na przyjęcie, na którym będziecie mogli im pogratulować i zrobić tyle zdjęć, ile tylko zechcecie.
    Beth podała siostrze bukiet teksańskiego łubinu. W tej samej chwili Ben objął ją ramieniem i poprowadził wzdłuż szpaleru uśmiechających się gości.

Rozdział 7

    Ojciec Bena pierwszy złożył Terri gratulacje.
    – Nie masz pojęcia, jak uszczęśliwiłaś naszą rodzinę, a zwłaszcza moją żonę. Ben od lat potrzebował kobiety, która by się nim odpowiednio zajęła. Gdyby on cię nie poślubił, na pewno zrobiłby to Parker. Witaj w rodzinie, Terri.
    – Dziękuję, panie Herrick – Terri była naprawdę wzruszona. – Wszyscy jesteście wspaniali.
    – Kochanie!
    – Mamo!
    – Wyglądasz naprawdę prześlicznie.
    – Zawsze tak mówisz.
    – Twój mąż myśli tak samo. Odkąd weszłaś do kaplicy, nie spuszczał z ciebie wzroku.
    Mamo, to wszystko jest inaczej, niż myślisz. Beth objęła siostrę za szyję.
    – Richard nie dorastał mu do pięt. Dzięki Bogu, że poznałaś Bena. Jeśli chcesz znać moje zdanie, tak po prostu miało być.
    Terri też tak myślała. Aż do ich pierwszego małżeńskiego pocałunku.
    – Pierwsza córka ma otrzymać imię po mnie – szepnęła jeszcze Beth, zanim reszta klanu Herricków zawładnęła Terri.
    Creighton okazał się równie czarujący jak jego bracia. Na końcu kolejki czekał Parker.
    Patrzył na Terri przez dłuższą chwilę.
    – Nigdy nie miałem szansy, prawda?
    Terri poczuła dziwną czułość.
    – Parker, po rozwodzie wydawało mi się, że nigdy się nie zakocham. To, co wydarzyło się między mną a twoim bratem, jest czymś zupełnie niezwykłym, czego nie potrafię nawet nazwać.
    – To się nazywa miłość. Jesteście jak połówki tego samego jabłka. Dajcie mi trochę czasu, a będę się cieszył waszym szczęściem.
    Terri nie była pewna, czy zdoła znieść jeszcze choć chwilę tej rozmowy.
    – Ty też znajdziesz prawdziwą miłość, Parker. Na pewno.
    Parker uśmiechnął się.
    – W takim razie, co powiesz na mały pocałunek, aby podtrzymać we mnie tę nadzieję? – Odnalazł jej usta i wycisnął na nich gorący pocałunek. – Benowi ku przestrodze – powiedział, uśmiechając się. – Niech pamięta, że musi być dla ciebie dobry. W przeciwnym razie, będzie miał do czynienia ze mną.
    Nagle Terri dostrzegła kątem oka męża, który przyglądał się im z pewnego oddalenia. Jego oczy były niebezpiecznie zmrużone. Miała wrażenie, że jeszcze usłyszy jego komentarz na temat tego pocałunku.
    – Pani Heniek?
    Odwróciła się i zobaczyła kapitana Ortiza.
    – Tak się cieszę, że zechciał pan przyjść na ślub.
    – Czuję się zaszczycony. Dobrze zobaczyć czyjeś szczęście po takiej tragedii. Gratuluję.
    – Dziękuję, kapitanie. Nie przestaję myśleć o rodzinach tych młodych ludzi, którzy zginęli w wypadku. Posłaliśmy im kwiaty.
    – Jak już pani kiedyś mówiłem, jest pani bardzo hojna. Może zbyt hojna.
    – Co pan ma na myśli?
    – Juanita Rosario dzwoniła do mojego biura kilka razy. Koniecznie chciała się z panią skontaktować. Dobrze, że pani wypływa. Życzę miłego miesiąca miodowego.
    Nie będzie żadnego miesiąca miodowego, ale kapitan Ortiz o tym nie wiedział. Nie miał pojęcia, jak skomplikowane były jej relacje z Benem ani jak bardzo martwiła się o Juanitę.
    – Dziękuję, kapitanie. Mam nadzieję, że zostanie pan na przyjęciu?
    – Z przyjemnością.
    Następny w kolejce stal Carlos. Jego ciemne oczy uśmiechały się radośnie.
    – Nie sądziłem, że jakaś kobieta rzuci Bena na kolana. Dokonałaś niemożliwego. Nigdy się nie zmieniaj. Gratulacje.
    Te słowa podniosły ją na duchu. Carlos znał Bena i wiedział, co mówi.
    – Dziękuję, Carlos. Jak mniemam, nie muszę ci mówić, jakie znaczenie ma dla mojego męża twoja przyjaźń.
    Potem podchodzili inni goście, przeważnie współpracownicy Bena z żonami, którzy mieli mieszkać na statku.
    – Pani Heniek? Proszę przyjąć moje gratulacje. Nazywam się Rolf Meuller i jestem jednym z dyrektorów na pokładzie statku pani męża. Reprezentuję konsorcjum Banku Szwajcarskiego z siedzibą w Zurychu. – Mężczyzna mówił z silnym niemieckim akcentem.
    – Jest pan człowiekiem, którego chciałam poznać, panie Mueller. A tak między nami, jak bardzo zadłużony jest mój mąż? Żona powinna wiedzieć takie rzeczy.
    Pan Mueller zaczął śmiać się tak bardzo, że musiał zdjąć okulary, by wytrzeć łzy.

    Ben naliczył czterech: Parker, Carlos, kapitan Ortiz, Rolf.
    Po kolejnych dziesięciu minutach mógł dopisać do tej listy kolejnych. Wszyscy ulegli czarowi jego żony.
    I wszystko byłoby dobrze, gdyby nie odwzajemniła jego pocałunku. Omal nie dostał zawału serca. Zupełnie nie był na to przygotowany.
    Powiedział Terri, żeby dała z siebie wszystko. Nie spodziewał się jednak, że jego organizm zareaguje w tak gwałtowny sposób na, zdawałoby się, zupełnie niewinny pocałunek.
    Mieli poczekać na to, co przyniesie najbliższa przyszłość i co z tego wyniknie. Wtedy myślał, że temu podoła.
    Ale to wszystko było przed pocałunkiem. Teraz będzie musiał żyć ze wspomnieniem tego, jak jej usta rozchyliły się i jak żarliwie go przyjęły. Zaproszenie do raju – wytarty slogan nie wydawał mu się już teraz śmieszny.
    Popełnił pierwszy błąd. Do diabła. Teraz nie wiedział, czy jej odpowiedź była wyłącznie grą, czy też rzeczywiście odczuła tę samą namiętność co on. Oddałby duszę, by poznać prawdę.
    Cóż, będzie musiał jakoś się powstrzymać, by dać jej czas na zapomnienie o przeszłości, by mogła poczuć się przy nim bezpieczna. A noc poślubną trzeba odłożyć na jakiś czas.
    Podczas przyjęcia zupełnie nie miał apetytu. Tymczasem jego nowo poślubiona małżonka tryskała humorem. Cały czas się śmiała, rozmawiała z gośćmi i sprawiała wrażenie uszczęśliwionej. Wszyscy byli pod jej urokiem.
    Kiedy rozległy się głosy dopominające się przemówienia, Ben wstał i uciszył zebranych ruchem ręki.
    – Terri i ja chcemy podziękować wam, że zebraliście się tu dzisiaj. Muszę przyznać, że byłem zszokowany, że zgodziła się mnie poślubić, bo, jak większość kobiet, boi się mumii.
    Zebrani wybuchnęli śmiechem.
    – Była ze mną przez cały czas, kiedy leżałem w szpitalu, osamotniony i zdany na pomoc innych. Przychodziła do mnie i rozjaśniała mój smutek. To wtedy zdałem sobie sprawę, że chcę, by na zawsze stała się częścią mojego życia. Jak wiecie, nigdy nie miałem żony ani osobistej asystentki. Jakimś cudem mam teraz obie. Terri, wstań i powiedz coś naszym gościom. Mają już dość słuchania moich wynurzeń.
    Rozległy się śmiechy i brawa.

    Terri umierała. W przemówieniu Bena nie padło ani jedno słowo o miłości. Nie miała prawa tego oczekiwać. Jak mogła marzyć o czymś, co było absolutnie poza jej zasięgiem?
    Gdyby była mądra, dziękowałaby losowi za to, co jej podarował i starała się jak najwięcej z tego skorzystać. Ben chciał asystentki? Będzie ją miał.
    Terri wstała.
    – Obawiam się, że mój biedny mąż nie wie o tym, że każda kobieta, stając się żoną, automatycznie staje się asystentką swojego męża.
    Zgromadzone w pokoju kobiety roześmiały się i zaczęły bić brawo.
    – Jeśli zatem mój mąż się zgodzi, chciałabym, aby od tej pory uważano mnie na „Atlantis" za dyrektora działu handlowego. – Spojrzała na Bena z wyczekiwaniem.
    – A mam wybór?
    – Widzicie, jaki jest słodki? Dla tych, co nie wiedzą, jeszcze tydzień temu pracowałam dla izby handlowej w Dakocie Południowej. Jestem w tym całkiem niezła. To da mi znacznie szersze pole do działania, niż gdybym została tylko sekretarką. Kiedy Ben dał mi do przeczytania folder, od razu zobaczyłam, że na statku nie ma izby handlowej. Skoro „Atlantis" jest miastem, musi posiadać taką instytucję. Jestem pewna, że to było zwykłe przeoczenie, zważywszy na to, ile spraw ma na swojej głowie mój wspaniały mąż.
    Niektórzy z dyrektorów roześmieli się głośno i zaczęli między sobą szeptać.
    – Na szczęście teraz mogę uwolnić go od tego problemu. Zauważyłam również kilka innych rzeczy, które moim skromnym zdaniem wymagają zajęcia się nimi, ale to przy innej okazji. Dziś jest dzień naszego ślubu. Chcę, żeby wszyscy wiedzieli, że wyszłam za najwspanialszego człowieka, jakiego kiedykolwiek znałam. Każdej kobiecie życzę takiego szczęścia. Dziękuję, że zechcieliście towarzyszyć nam w tym szczególnym dniu i cieszyć się z nami.
    Terri usiadła, a głos zabrał kapitan statku.
    – Zapraszamy wszystkich na tańce. Zabawa odbędzie się w sali „Blue Grotto" na pokładzie A. Jednak zanim tam przejdziemy, proponuję wznieść toast za nowożeńców. Mamy nadzieję, że czekają was tylko drobne problemy i że wspólnie je pokonacie. Na zdrowie.
    Terri uśmiechała się cały czas, choć jej serce krwawiło. Nawet jeśli ich małżeństwo będzie jak inne, obawiała się, czy da radę donosić dziecko. A jeśli nie?
    Ben objął ją w talii.
    – Wszystko w swoim czasie – szepnął, jakby rzeczywiście potrafił czytać w jej myślach. – Dziś zatańczymy razem po raz pierwszy w życiu. Nie mogę się doczekać. Idziemy? Wszyscy patrzą.
    Ujęła jego ramię. Z sali balowej dochodziły już dźwięki salsy.
    Po chwili tańczyła w ramionach swojego męża. Jego bliskość i dźwięki muzyki oszołomiły ją.
    Była wdzięczna, że Ben nie próbował żadnych skomplikowanych figur. Po prostu kręcili się w rytm muzyki, a ich ciała co chwila stykały się ze sobą.
    W końcu odważyła się podnieść wzrok.
    – Wszyscy zastanawiają się, kiedy zaczniemy miodowy miesiąc – powiedział Ben. – Możemy wyślizgnąć się po cichu i dać im pretekst do spekulacji.
    Terri nie miała wątpliwości co do jego intencji. Marzył o tym, by znaleźć się z nią sam na sam i wreszcie móc się z nią kochać.
    – Nie było tak trudno – powiedział, kiedy drzwi windy zamknęły się za nimi. – A teraz, kiedy już jesteśmy sami, powiedz mi, o czym rozmawiałaś z kapitanem Ortizem. Odnaleźli ciała?
    Gdyby ktokolwiek usłyszał teraz ich rozmowę, zapewne nie domyśliłby się, że dopiero co złożyli sobie przysięgę małżeńską.
    – Nie. Powiedział tylko, że cieszy się, że z tej tragedii wyniknęło coś dobrego. Życzył nam dużo szczęścia.
    Postanowiła nie wspominać o Juanicie.
    – To miło z jego strony.
    Winda zatrzymała się, drzwi otworzyły się i znaleźli się w swoim mieszkaniu. W foyer ustawiono ślubne prezenty. Terri z trudem przeszła między pakunkami do salonu.
    Odwróciła się do Bena.
    – To był piękny ślub, Ben. Każda panna młoda mogłaby sobie takiego życzyć. Dziękuję za wszystko. Twoja rodzina jest wspaniała.
    – Twoja również.
    Zaczął rozwiązywać krawat. Pomogła mu.
    – Zauważyłem, że Parker był bardzo zajęty pocieszaniem samego siebie.
    Puls Terri nieznacznie przyspieszył.
    – Miał nadzieję, że dostrzeżesz jego pocałunek. Lubię go i wierzę, że któregoś dnia także i on odnajdzie swoją drugą połowę.
    – Ja też. Creighton powiedział mi coś ciekawego.
    – Tak?
    – Zwolnił Marthę. Ostrzegł ją, że jeśli będzie robiła jakiekolwiek problemy Parkerowi, oskarży ją, że bez pozwolenia wzięła firmowy samolot, by przylecieć do Ekwadoru.
    – A więc to w ten sposób dotarła do ciebie tak szybko! – Terri nie kryła oburzenia. – Cieszę się, że Creighton się jej pozbył. Ze względu na was wszystkich.
    – To najlepszy ślubny prezent, jaki mógł nam dać. Co chciałabyś teraz robić?
    – Otworzyć prezenty na twoim łóżku.
    – Dlaczego tam?
    – Ponieważ wyglądasz na zmęczonego. Wiem, że cię boli. Może przyniosę ci tabletki przeciwbólowe i przebierzemy się w coś luźnego?
    – Wszystko brzmi dobrze, z wyjątkiem prezentów.
    – W takim razie zajmiemy się nimi innego dnia. Zresztą mam dla ciebie niespodziankę.
    Najwyraźniej spodobało mu się to, co usłyszał, bo w jego oczach zapaliły się dwa ogniki.
    – Tylko się pospiesz.
    Jednego była pewna, lubił jej towarzystwo. Miała nadzieję, że jeśli to się nie zmieni, nadejdzie dzień, w którym okaże jej, że pragnie czegoś więcej…
    Ubrała się w szlafrok, odnalazła kasetę wideo, o którą jej chodziło i włożyła ją do kieszeni.
    W kuchni nalała wody do wazonu i włożyła do niego gałązkę łubinu. Potem wzięła tabletki i ruszyła do sypialni Bena.
    – Co to za niespodzianka?
    Terri spojrzała prowokująco.
    – Kapitan Rogers miał rację, mówiąc, że jesteś niecierpliwy. – Wyjęła z kieszeni kasetę wideo i włożyła ją do odtwarzacza. – To ślubny prezent od Beth.
    Kiedy na ekranie pojawił się tytuł „Niewidzialny mężczyzna", Ben zachichotał.
    – Musiała się tego nieźle naszukać – powiedziała z uznaniem Terri.
    – Usiądź obok mnie. – Ben poklepał ręką łóżko obok siebie z taką miną, jakby to była najbardziej naturalna rzecz pod słońcem.
    Byłoby śmiesznie, gdyby usiadła na krześle. W końcu są teraz mężem i żoną.
    Starając się zachowywać swobodnie, podeszła do łóżka. Westchnęła z ulgą i oparła głowę na dłoniach. Film był świetny, ale po kilku minutach oczy zaczęły się jej zamykać.
    – Twój pomysł z izbą handlową jest doskonały. Ale bardziej zaciekawiła mnie uwaga na temat tego, co jeszcze należałoby zmienić.
    Terri otworzyła oczy.
    – Nie będziesz oglądać filmu?
    – Już obejrzałem.
    – Chcesz powiedzieć, że już się skończył?
    – Uhm, chyba wszystko przespałaś.
    – Żartujesz! – Terri spojrzała na zegarek. Ben miał rację. – Chrapałam?
    Wybuchnął śmiechem.
    – Nie powiem ci.
    – Chrapałam!
    – Jeśli to twój jedyny sekret, to nie masz się czym martwić.
    A jeśli powiedziała coś przez sen? Jeśli wołała go po imieniu?
    – O czym chciałbyś usłyszeć najpierw?
    – O tym, co twoim zdaniem jest najważniejsze.
    – Wszystko jest ważne.
    – Mów.
    Przygryzła wargę.
    – Jesteś pewien, że chcesz rozmawiać o tym właśnie teraz?
    – A dlaczego nie?
    – No dobrze. Na statku mają mieszkać całe rodziny, a nie znalazłam w spisie istniejących instytucji kliniki weterynaryjnej.
    – Zarząd zadecydował, że na statku nie wolno trzymać zwierząt.
    – Ale większość rodzin je ma. Dlaczego podjęliście taką decyzję?
    – Z powodów czysto technicznych. Jest zbyt dużo procedur dotyczących przewożenia zwierząt do różnych krajów. Obowiązują kwarantanny.
    – To wszystko tłumaczy. Między innymi dlatego potrzebujesz izby handlowej. Ktoś musi zadbać o to, aby oferowano różne usługi. Zapoznam się z tym tematem i na następnym spotkaniu przedstawię moje propozycje. Nie ma też przedszkola.
    – Ten temat nigdy się nie pojawił.
    – Czy to oznacza, że macie dla dzieci limit wieku?
    – Muszą być co najmniej w szkole średniej.
    – Naprawdę? Nie widziałam tego w folderze.
    – Do każdego dołączamy osobno listę obowiązujących u nas zasad.
    – A co się stanie, jeśli któraś z kobiet zajdzie w ciążę?
    – Ta rodzina musiałaby sprzedać mieszkanie.
    – A gdybym ja urodziła dziecko, musiałabym wyprowadzić się ze statku?
    – Oczywiście, że nie.
    – A więc dyrektorzy podlegają innym prawom?
    – Oni zainwestowali miliardy dolarów. To daje im pewne przywileje.
    – W takim razie uważam, że twoje przedsięwzięcie jest skazane na niepowodzenie.
    – Mogłabyś to wytłumaczyć? – Choć Ben zadał to pytanie spokojnym głosem, Terri wyczuła, że wyprowadziła go z równowagi.
    – Może to jest pływające miasto, ale potrzeba w nim dzieci i starszych ludzi. Inaczej jego mieszkańcy będą się czuli tak, jakby brali udział w jakimś rządowym eksperymencie. Nie macie żadnego domu opieki. Co się stanie, jeśli lekarze zdiagnozują u kogoś chorobę Alzheimera?
    Albo gdy skończysz sześćdziesiąt pięć lat? Będziesz musiał sprzedać mieszkanie i wyprowadzić się? Twarz Bena przybrała kamienny wyraz.
    – Przykro mi, Ben. Nie chciałam ci sprawić przykrości, ale sam spytałeś. Tak to wygląda z kobiecego punktu widzenia. Sprzedaliście już absolutnie wszystkie mieszkania na statku?
    – Nie.
    – Może gdybyś nie narzucał tych ograniczeń, sprzedaż poszłaby lepiej. Nawet jeśli miałabym mnóstwo pieniędzy, nie kupiłabym apartamentu na „Atlantis", gdybym dowiedziała się, że nie można mieć tu dzieci i zwierząt. Bez nich czułabym się jak w modnym klubie. Jedna noc może być przyjemna, ale nie więcej.
    – Czy to oznacza, że będziesz opuszczała statek na dłuższe okresy?
    – Nie. Oczywiście, że nie. Jestem twoją żoną i zdecydowałam się być twoją asystentką. Będę przy tobie niezależnie od okoliczności.
    – Nawet jeśli stracę na tym przedsięwzięciu ostatnią koszulę?
    – Nie to miałam na myśli. Jak mogło ci coś takiego przyjść do głowy?
    Terri zdała sobie sprawę, że swoimi uwagami popsuła atmosferę dnia, który miał być najpiękniejszy w jej życiu. Musi wytłumaczyć Benowi, że nie zrobiła tego specjalnie.
    – Nie dalej jak kilka godzin temu przysięgałam, że będę z tobą na dobre i na złe, w zdrowiu i chorobie. Jeśli sądzisz, że ta przysięga nie ma dla mnie żadnego znaczenia, to się mylisz.
    Zapanowało między nimi ogromne napięcie.
    – Gdy wypłyniemy, zwołam zebranie zarządu. Powiesz im to wszystko.
    – Nie chcę ich do siebie zrazić.
    – Kilka godzin temu niemal jedli ci z ręki. To będzie bardzo interesujące doświadczenie.
    – Ben… Obawiam się, że mimowolnie cię zraniłam. Wybacz mi. Twoje miasto na statku jest tak wspaniałe, że nie znajduję słów, by to wyrazić. Chodziło mi tylko o to, by wprowadzić takie rozwiązania, które ułatwią i uatrakcyjnią życie mieszkańców. Jestem dumna z tego, co osiągnąłeś. Powiedz, że nie zniszczyłam wszystkiego. – W jej oczach zalśniły łzy. – Nie zniosłabym tego.
    – Daj spokój, Terri. Wiem, dlaczego cię poślubiłem. Ta rozmowa niczego nie zmienia.
    – Ojciec zawsze mnie ostrzegał, że mogę wpakować się w poważne tarapaty, próbując wszystko ulepszać. Żałuję, że nie wzięłam sobie jego rady do serca. – Otarła łzy, które ciurkiem płynęły jej po policzkach.
    W jednej chwili Ben znalazł się przy niej.
    – Mamy za sobą pierwszy sztorm, pani Herrick, i muszę przyznać, że było to najbardziej ekscytujące doświadczenie w moim życiu. – Zanim zdążyła powiedzieć cokolwiek, ujął w dłonie jej mokrą twarz. – Nigdy się nie zmieniaj, proszę.
    Poczuła na ustach jego gorące wargi i znalazła odpowiedź na swoje wątpliwości.
    Kiedy podniósł głowę, z jej gardła wydobył się jęk protestu. Spojrzała mu w oczy.
    – Przysięgam ci, że zrobię wszystko, by cię uszczęśliwić. Jeśli tylko nadal chcesz, żebym była twoją żoną.
    – Już mnie uszczęśliwiłaś. – Objął ją. – Chodź, obejrzymy prezenty. Wiem, że umierasz z ciekawości.
    Teraz Terri była nawet zadowolona z ich pierwszej małżeńskiej sprzeczki. Dzięki niej czuła się w towarzystwie Bena znacznie swobodniej. On też sprawiał wrażenie zrelaksowanego.
    Przenieśli prezenty do salonu i zaczęli je rozpakowywać. Po kilkunastu minutach salon wyglądał jak pobojowisko.
    Prezenty od rodziny zachowali na koniec.
    – To od Parkera. Chyba jakaś fotografia – podała mu.
    – Pewnie dał nam swoje zdjęcie, żebyś go przypadkiem nie zapomniała. O, jest i karteczka. „To moja ulubiona. Będzie mi ciebie przypominać".
    Terri spojrzała pytająco na Bena.
    – Mój brat kocha konie najbardziej na świecie.
    Wyjął fotografię z pudełka i pokazał ją Terri. Przedstawiała klacz w kłusie.
    – Och, Ben! Wspaniałe zwierzę.
    – Rzeczywiście, piękne. A skoro już jesteśmy przy temacie mojego brata, możesz mi powiedzieć, dlaczego dał pieniądze Juanicie Rosario?

Rozdział 8

    W tym momencie do salonu wszedł steward.
    Gruszki w szampanie, krewetki, sałatka ze szpinaku, jagnięcina, słodkie ziemniaki zapieczone w brązowym cukrze, cynamonie i maśle, a na deser ciasto truskawkowe z bitą śmietaną.
    Jak uszczęśliwione dzieci, usiedli do jedzenia pośród bałaganu. Terri bawiła się jak nigdy w życiu.
    Ben dopił szampana i usiadł na sofie.
    – Powiem Andre, że przeszedł samego siebie.
    – Chciałabym osobiście mu podziękować. Mam nadzieję, że z czasem poznam cały twój personel. I będę mogła do każdego zwracać się po imieniu.
    – To bardzo ambitny plan, nawet jak na ciebie.
    – Ale możliwy do zrealizowania.
    – Dla ciebie nie ma rzeczy niemożliwych.
    – Właśnie chciałam to samo powiedzieć o tobie. W przeciwnym wypadku nie byłoby „Spirit of Atlantis", a ja nie zostałabym żoną jego twórcy. Kiedyś Cyganka wróżyła mi z ręki i powiedziała, że w przyszłości przystojny brunet zabierze mnie w długą podróż. Potem dowiedziałam się, że to samo mówiła moim koleżankom.
    Ben zachichotał.
    – Teraz mogłabym posłać jej kartkę i napisać, że przepowiednia sprawdziła się w stu procentach. Dodałabym tylko, że nie uprzedziła mnie, iż najpierw spotkam mumię.
    – Musiałem wyglądać przerażająco.
    – Nie było tak źle, tylko ta maska tlenowa… Naprawdę czujesz się już zupełnie dobrze? Ja po czymś takim tygodniami dochodziłabym do siebie.
    – Miałem odpowiednią opiekę. Ty mi ją zapewniłaś.
    – Cieszę się, że mogłam się na coś przydać.
    – Twoje wizyty przywracały mnie do życia. Tylko były zbyt krótkie. Dlatego po ciebie przyjechałem.
    – Teraz masz mnie na zawsze. Łańcuch od Creightona jest tego wymownym znakiem.
    – To taki nasz rodzinny dowcip.
    – Chciał dać do zrozumienia, że nawet ty nie uchroniłeś się przed małżeńskimi więzami, tak?
    – Coś w tym stylu. – Ben spojrzał na nią z uwagą. – A wracając do poprzedniego tematu, czy pani Rosario poprosiła mojego brata o pieniądze?
    – Nie. Dał je z dobroci serca.
    – W takim razie zwrócę mu je.
    – Czy myślisz, że… – Terri w ostatniej chwili ugryzła się w język.
    – Ze co?
    Powinna się domyśleć, że Ben nie popuści i wytrwale będzie drążyć temat.
    – Fotografia od Parkera podsunęła mi pewien pomysł. Może gdzieś w mieszkaniu znalazłoby się miejsce, żeby zrobić kolekcję rodzinnych zdjęć i pamiątek. – Miała na myśli konkretne miejsce w sypialni. – Ale porozmawiamy o tym innym razem.
    – Do tej pory jadłem tu i spałem. Teraz, odkąd mam żonę, to mieszkanie stanie się domem. Możesz tu robić wszystko, co tylko ci się podoba. Twoje rzeczy powinny wkrótce nadejść z Lead.
    – Rozpieszczasz mnie.
    – Zasługujesz na to. A teraz powiedz, co chciałaś powiedzieć o Parkerze.
    – Może poczuć się dotknięty, jeśli oddasz mu pieniądze.
    – Tak?
    – Ty i Creighton zawsze go kontrolowaliście, a on tak bardzo się cieszył, że mógł stać się czyimś dobroczyńcą.
    – Twoja znajomość ludzkiej natury nieustannie mnie zadziwia. Zostawię Parkera w spokoju.
    – Dziękuję. Jutro ostatni dzień przed wypłynięciem. W czym mogłabym ci pomóc?
    Ben potarł dłonią kark.
    – Rano mam wizytę u doktora Dominigueza. Potem muszę pojechać do biura w mieście. Może pojechałabyś ze mną?
    – Z przyjemnością.
    Ben sprawiał wrażenie zadowolonego.
    – Leciałaś już kiedyś helikopterem?
    – Tak. Nad górą Rushmore.
    – Podobało ci się?
    – Na początku byłam zbyt zajęta swoim żołądkiem, ale potem było super.
    – To świetnie. Polecimy helikopterem, żeby do minimum skrócić czas naszej nieobecności na statku. Jutro będzie tu istne piekło.
    – Musisz być bardzo przejęty. Nie wiem, jak w ogóle zdołasz zasnąć tej nocy!
    – Ja też nie. Co powiesz na partię pokera w moim łóżku?
    Serce Terri zaczęło mocniej bić.
    – Mam chyba talię kart gdzieś w szufladzie. To co, zagramy?

    Recepcjonistka spojrzała na Terri pytającym wzrokiem.
    – Może zechciałaby pani się czegoś napić, czekając na męża?
    Ben zniknął w swoim gabinecie. Powiedział Terri, że wróci za jakieś pół godziny.
    – Nie dziękuję. Chętnie skorzystałabym z telefonu. To ważna sprawa.
    – Bardzo proszę.
    Terri odnalazła w książce telefonicznej numer do domu, w którym mieszkała Juanita. Słuchawkę podniósł jakiś mężczyzna.
    – Mówi pan po angielsku?
    – Trochę.
    – Chciałabym rozmawiać z Juanita Rosario, która mieszka z panem Richardem Jeppsonem.
    – Ach, Amerykanka.
    – Tak. Czy Juanita nadal tam mieszka?
    – Do jutra. Potem musi się wyprowadzić.
    – Może pan poprosić ją do telefonu?
    – Nie mam czasu.
    – Rozumiem. Dziękuję za pomoc.
    Odłożyła słuchawkę, obawiając się, że jej sarkazm nie zrobił na nim większego wrażenia.
    Poszukała w torebce numeru do kapitana Ortiza i wykręciła go. Ku jej zdumieniu, Ortiz był w biurze.
    – Kapitanie? Próbowałam dodzwonić się do pani Rosario, ale gospodarz nie chciał poprosić jej do telefonu. Mógłby pan zadzwonić do niego? Pana zapewne posłucha.
    – Chętnie to zrobię, ale muszę panią ostrzec, że ona będzie próbowała wyciągnąć od pani więcej pieniędzy.
    – Ta kobieta została sama i spodziewa się dziecka. Potrzebuje pomocy. Chciałam zaproponować jej pracę.
    Po drugiej stronie słuchawki zapadła cisza.
    – Jest pani niesamowita, naprawdę. Proszę dać mi numer tego człowieka.
    – Dziękuję. Proszę powiedzieć, żeby Juanita zadzwoniła na moją komórkę. Podam panu numer.
    – Postaram się zrobić, co w mojej mocy.
    – Dziękuję. Jest pan dobrym człowiekiem.
    – Nie, to pani jest dobrym człowiekiem. Zazdroszczę pani mężowi.
    Kiedy Terri skończyła rozmawiać, w drzwiach gabinetu pojawił się Ben. Po dzisiejszej wizycie w szpitalu nie miał już żadnych opatrunków, a blizny były niemal niewidoczne. Podszedł do Terri.
    – Każda inna kobieta spędziłaby ten czas na zakupach, a ty gdzieś wydzwaniasz.
    – Miałam do załatwienia pewną sprawę.
    – Rozumiem. – Pocałował ją w usta, skinął głową recepcjonistce i ruszyli do wyjścia.
    Podczas powrotnej drogi Ben nieustannie odbierał telefony od swoich współpracowników. Terri była pełna podziwu dla spokoju, jaki zachowywał, rozmawiając z nimi. Na jego miejscu większość osób byłaby nieprzytomna ze zdenerwowania. Ale nie on. Jakby żył dla takich chwil jak ta.
    Tak bardzo go kochała! Od momentu, kiedy go poznała, jej życie nabrało innego wymiaru, a każda godzina przynosiła coś nowego. Tak jak ten niespodziewany pocałunek w biurze, który nadal czuła na ustach. Czy pocałował ją tylko ze względu na obecność recepcjonistki? Wszyscy w firmie wiedzieli, że się ożenił. Może chciał uwiarygodnić swoim zachowaniem to, co się wydarzyło?
    Ostatniej nocy, po kilku partiach pokera i dwóch tabletkach przeciwbólowych zmorzył go sen. Ona poszła spać do pokoju gościnnego.
    Dobrze, że niczego się nie spodziewała. Mimo to nie mogła powstrzymać uczucia rozczarowania.
    Pogrążona w myślach, nie zauważyła, że helikopter podchodzi do lądowania. Wyjrzała przez okno i krzyknęła w zachwycie.
    – Ten widok nigdy mi się nie znudzi – usłyszała głos Bena.
    Z tej wysokości widać było dokładnie cały statek, otoczony błękitnymi wodami oceanu, w których odbijały się promienie słońca.
    – Niewiarygodne. Wciąż nie mogę uwierzyć, że wszystko dzieje się naprawdę. Pomyśleć, że jeszcze kilka lat temu był to tylko pomysł w twojej głowie. Zupełnie jakbym wyszła za Leonarda da Vinci.
    – Chyba przesadzasz. – Ben uśmiechnął się. Jednak kiedy na nią patrzył, w jego oczach rozpalił się jakiś blask, który rozświetlił jej duszę.
    Po kilku minutach znaleźli się w mieszkaniu.
    – Terri?
    Nauczyła się już rozpoznawać w jego głosie pewne nuty.
    – Wiem, wiem. Musisz iść. Nie martw się o mnie. Mam się czym zająć.
    – Zdaję sobie z tego sprawę.
    – Zadzwoń, gdybyś mnie potrzebował. Przybiegnę natychmiast.
    – Będę pamiętał.
    Terri wyczuła jego wahanie. Wstrzymała oddech, ale drzwi widny zamknęły się. Gdyby został jedną sekundę dłużej, chyba by się na niego rzuciła.
    Wdzięczna, że ma tyle spraw do załatwienia i nie może się nad sobą użalać, ruszyła do salonu pisać kartki z podziękowaniami.
    Minęło kilka godzin, zanim skończyła.
    Zrobiła sobie kanapkę z masłem orzechowym i sięgnęła po mapę „Atlantis", żeby odszukać pocztę.
    Biuro Bena i innych dyrektorów były usytuowane na dwudziestym trzecim piętrze, w pobliżu sali konferencyjnej. Terri wyszła z poczty i zaczęła zwiedzanie od górnego piętra, chcąc najpierw zapoznać się z królestwem Bena.
    W biurze brakowało kwiatów i obrazów. Być może firma wynajęta do urządzenia jeszcze nie skończyła pracy. Musi zapytać o to męża.
    Piętra od piątego do dwudziestego drugiego były zajęte przez mieszkania. Poniżej znajdowały się sklepy i restauracje. Terri przebiegła przez wszystkie korytarze, żeby zorientować się, gdzie co jest.
    Ileż pracy wymagało urządzenie takiego pływającego miasta! Samo rozmieszczenie łodzi ratunkowych, kamizelek i zapasów na wypadek katastrofy było nie lada wyzwaniem. Chciałaby mieć kiedyś okazję uścisnąć dłoń architektom i inżynierom, dzięki którym marzenie Bena stało się rzeczywistością.
    Kiedy lecieli helikopterem, Ben powiedział jej, że na pokładzie A jest wolny pokój, w którym będzie mogła urządzić sobie biuro. Poszła tam, chcąc jak najszybciej zobaczyć miejsce, gdzie będzie pracować.
    Odkryła niewielki pokój, całkiem pusty, gotowy, by się do niego wprowadzić. Był idealny. Jej rzeczy miały znaleźć się na statku jeszcze przed wypłynięciem. Urządzi swoje biuro tak, jak to, które miała w Dakocie Południowej. Będzie się czuła jak w domu i to w dodatku nie wydawszy ani centa!
    Zadowolona, kontynuowała wycieczkę po statku, aż doszła do działu personalnego. Przy biurku siedział młody mężczyzna, a stojąca przed nim tabliczka informowała, że nazywa się John Reagan i jest tu dyrektorem.
    – Pan Reagan?
    Mężczyzna podniósł wzrok znad komputera, po czym zerwał się na równe nogi.
    – Dzień dobry, jestem Terri Herrick – przedstawiła się.
    – Witam, pani Herrick. Słyszeliśmy o ślubie Bena. Szczęściarz z niego – mruknął pod nosem, ale usłyszała.
    – To ja mam szczęście. – Wymienili powitalny uścisk dłoni.
    – Zgubiła się pani?
    – Jeszcze nie, ale wszystko przede mną. Chciałam z panem porozmawiać.
    – Proszę usiąść.
    – Dziękuję. Będziemy sąsiadami. Zostałam mianowana szefem działu handlowego. Moje biuro znajduje się naprzeciw pańskiego.
    – Nie wiedziałem, że mamy na statku taką instytucję.
    – Dopiero od wczoraj. Ale nie o tym chciałam rozmawiać. Być może na statek przybędzie młoda, ciężarna kobieta, która potrzebuje pracy. Prawie nie mówi po angielsku i nie wiem, jakie ma kwalifikacje. Za jakiś tydzień urodzi dziecko. Wiem, że na statku miało nie być dzieci, ale być może wkrótce ten przepis zostanie zmieniony. Chciałam się dowiedzieć, czy są jeszcze wolne mieszkania dla personelu?
    – Kilka.
    – A jakieś kawalerki?
    – Są.
    – Jeśli ta kobieta będzie mogła zająć jedną do czasu porodu, zapłacę. Gdyby po porodzie nie mogła pracować na statku i musiała wrócić do Guayaquil, zajmę się tym osobiście.
    – Jasne. Nie ma problemu.
    – Mam nadzieję, że nie mówi pan tak tylko dlatego, że jestem żoną Bena.
    – Gdybym potrzebował tego mieszkania, powiedziałbym pani. Jak na razie jednak nie widzę przeszkód.
    – Dziękuję, panie Reagan.
    – John.
    – Dzięki, John. Problem polega na tym, że nie mam pewności, czy ona w ogóle się pojawi. Jednak uznałam, że powiadomię cię o tym, zanim taka sytuacja zaistnieje.
    – Nie ma problemu.
    – Świetnie. W takim razie poproszę cię o jeszcze jeden drobiazg. Mógłbyś napisać mi po hiszpańsku kilka słów? Chciałabym umieć się z nią porozumieć, gdyby do mnie zadzwoniła.
    – Bardzo proszę.
    Po kilku minutach była przygotowana do rozmowy z Juanitą.
    – Dziękuję. Do zobaczenia wkrótce.
    Po wyjściu od Johna poszła do supermarketu na pierwszym piętrze. Chciała ugotować Benowi obiad i musiała kupić potrzebne produkty. Przygotowanie ziemniaków, kotletów, fasolki i owocowej sałatki zajęło jej niecałą godzinę. Nakryła stół i czekała na męża.
    – Terri?
    Na dźwięk znajomego głosu jej serce natychmiast zaczęło szybciej bić.
    – Jestem w kuchni.
    – Hmm, coś ładnie pachnie. Nie spodziewałem się obiadu w domu.
    – Mam nadzieję, że zdążysz zjeść, zanim pójdziesz dalej walczyć z żywiołem.
    – Jasne. Umieram z głodu.
    – W takim razie siadaj. Zaraz podam obiad.
    Ben miał rzeczywiście wilczy apetyt. Zjadł wszystko, co mu nałożyła i to, co miała nadzieję ocalić na następny dzień.
    Spojrzał na nią nieśmiało.
    – Byłem bardziej głodny, niż sądziłem.
    Terri nie mogła powstrzymać uśmiechu.
    – Jedz, jedz. Dzień się jeszcze nie skończył. Jak wrócisz, włączę ci film, przy którym na pewno zaśniesz. Przygotowałam coś specjalnego.
    – Co takiego?
    – „Zabójcze pomidory"
    – Co? Nigdy o takim filmie nie słyszałem.
    – W Dakocie znają go wszystkie dzieci.
    Ben sięgnął przez stół i uścisnął jej rękę.
    – Nie mogę się doczekać. Dziękuję za obiad. Był naprawdę pyszny.
    – Na zdrowie.
    Kiedy wyszedł, posprzątała ze stołu, ciesząc się z tych kilku wspólnie spędzonych chwil jak dziecko. W pewnym momencie zadzwonił telefon komórkowy. Juanita?
    – Słucham?
    – Mówi kapitan Ortiz.
    – Tak, kapitanie?
    – Jest ze mną Juanita Rosario.
    – Gdzie jesteście?
    – Na nadbrzeżu w policyjnym samochodzie. Po pani telefonie zadzwoniłem do gospodarza domu. Zachowywał się dość dziwnie, więc pojechałem tam. Chciał ją wyrzucić na bruk, bo nie zapłaciła za mieszkanie. Jak się okazało, pani były mąż od dawna zalegał z czynszem. Juanita dała gospodarzowi pieniądze, które otrzymała od pani, ale i tak kazał jej się wyprowadzić. Powiedziałem Juanicie o pani propozycji. Zgodziła się przyjechać tu ze mną, ale obawiam się, że jest chora.
    – Myśli pan, że zacznie rodzić?
    – Nie wiem.
    – Dziękuję, że zadał sobie pan tyle trudu, kapitanie. Będę o tym pamiętać. Zaraz zadzwonię do szpitala, żeby po nią przyjechali. Będę czekała w izbie przyjęć.

    Za dziesięć dziesiąta Ben rozstał się z Carlosem i ruszył do domu. Całe popołudnie myślał tylko o tym, by wrócić do Terri. Zawołał ją po imieniu. Nie odpowiedziała. Poszedł do kuchni, ale i tam jej nie zastał. Może położyła się spać?
    Jej łóżko było nietknięte, pobiegł więc do swojej sypialni, myśląc, że pewnie zasnęła przed telewizorem. Tam też jej nie było. Był tak rozczarowany, że sam się tym zdziwił. Dopiero teraz zdał sobie sprawę, jak głęboko Terri wrosła w jego życie. Przed wypadkiem nie odczuwał braku kobiety. Od lat żył sam, od czasu do czasu chodził na przypadkowe randki.
    I nagle, kiedy leżał pogrążony w bezsilnej rozpaczy w szpitalu, pochyliła się nad nim kobieta o anielskiej twarzy. Cudowne oczy spojrzały na niego z takim przejęciem, że jego życie w jednej chwili uległo diametralnej zmianie.
    Gdzie ona jest?
    Wyjął telefon komórkowy. Zdenerwowany czekał, aż odbierze. Miała prawo chodzić, dokąd chciała i nie musiała mu się z tego spowiadać. Nie musiała czekać na niego jak oddana żona. Już raz przez to przeszła z Richardem i do niczego dobrego ją to nie doprowadziło.
    Naprawdę myślisz, Heniek, że dla ciebie zechce to zrobić po raz drugi?
    – Cześć. Pomyślałem, że zadzwonię do ciebie.
    – Co słychać?
    Ben zacisnął palce na słuchawce. Coś było nie tak.
    – W porządku.
    – Gdzie jesteś?
    – W domu.
    – Och. Nie sądziłam, że tak wcześnie wrócisz.
    Tak wcześnie? Było po dziesiątej. Ben zrobił głęboki wdech.
    – Kiedy wrócisz?
    – Nie wiem.
    – Chcesz, żebym po ciebie przyszedł?
    – Nie. Powinieneś iść spać. Wrócę, jak będę mogła najszybciej.
    – Co się stało?
    – Później ci wyjaśnię.
    – Terri, powiedz mi, gdzie jesteś.
    Terri zamknęła oczy. Niepotrzebnie go zaniepokoiła. Chciała powiedzieć mu o Juanicie, ale nie dziś. Nie w przeddzień tak ważnego wydarzenia w jego życiu!
    Wiedziała, że ma na głowie mnóstwo spraw i nie chciała dokładać mu nowych zmartwień. Nie widziała jednak innego wyjścia. Skoro dziecko zdecydowało, że chce przyjść na świat, nic nie było w stanie tego zmienić.
    – Jestem w szpitalu…
    – Boże…
    – Ben, nic mi nie jest! – krzyknęła, ale Ben się rozłączył.
    No nie.
    Wiedziała, że za kilka chwil zjawi się w szpitalu. Zeszła więc do głównego holu. Cały czas robiła sobie wyrzuty, że nie powiedziała mu o Juanicie. Tak się kończy robienie tajemnic przed mężem i próby zbawienia całego świata.
    – Ben! – krzyknęła na jego widok.
    I nagle znalazła się w jego ramionach.
    – Bogu dzięki – wyszeptał drżącym głosem.
    – Rozłączyłeś się, zanim zdążyłam powiedzieć, że nic mi się nie stało.
    Odsunęła się, obawiając się, że jeśli jeszcze przez chwilę pozostanie w jego uścisku, nie oprze się i będzie musiała go pocałować.
    – Co się dzieje?
    – To długa historia. Wolałabym opowiedzieć ci o wszystkim w domu.
    – Kto jest chory?
    Terri przygryzła nerwowo wargę.
    – Juanita Rosario.
    Jego oczy pociemniały.
    – Co ona robi na statku?
    – Właśnie ma cesarskie cięcie.
    Ben zamrugał powiekami.
    – Lekarz powiedział, że dziecku grozi niebezpieczeństwo i potrzebna jest szybka pomoc.
    Niemal słyszała, jak jego szare komórki intensywnie pracują, przetwarzając dane.
    – Parker popełnił błąd, dając jej pieniądze.
    – Nie, to nie ma z nic wspólnego z twoim bratem…
    – Pani Herrick? – glos pielęgniarki przerwał jej. – Och, pan Herrick! Cóż za zaszczyt! Gratulacje z okazji ślubu.
    – Dziękuję.
    – Pani Herrick? Doktor Cardenas chce z panią porozmawiać. Proszę się nie martwić, pacjentka urodziła śliczną córeczkę… Pierwsze dziecko urodzone na „Atlantis". Wszyscy są zachwyceni. Ależ niesamowita noc!
    Ben objął Terri.
    – Wyjęła mi pani te słowa z ust.

Rozdział 9

    – Ben? Mogę wejść?
    – Drzwi są otwarte.
    W sypialni panował mrok, który rozpraszało tylko wpadające z korytarza światło.
    – Przyniosłam ci tabletki.
    – Wziąłem już.
    Terri postawiła szklankę na stole i choć jej nie zaprosił, by koło niego usiadła, zrobiła to.
    – Chcę opowiedzieć ci wszystko od samego początku.
    Nie czekając na jego reakcję, zaczęła mówić o tym, jak pojechała do Juanity, by dać jej pieniądze i jak obiecała jej pomoc.
    Potem wyznała, że rozmawiała na jej temat z panem Reaganem i o telefonie kapitana Ortiza.
    – Przysięgam, że nie miałam zamiaru wydać na nią ani centa z twoich pieniędzy. Mam trochę swoich oszczędności. Wystarczy mi na opłacenie rachunku w szpitalu i wynajęcie mieszkania. Przynajmniej do czasu, aż Juanita stanie na własnych nogach.
    – Co nie nastąpi prędko, zważywszy, że właśnie urodziła dziecko – powiedział zadziwiająco spokojnym głosem. – Obawiam się, że nie może zostać z noworodkiem w mieszkaniu dla personelu.
    – Wiem.
    – A więc co sobie wyobrażałaś?
    – Miałam nadzieję, że będzie mogła zostać w szpitalu tak długo, aż całkiem wydobrzeje. Potem pojadę z nią do Guayaquil i pomogę jej znaleźć mieszkanie i pracę.
    – Bardzo chwalebne. A teraz posłuchajmy o planie B.
    Terri zaczerwieniła się.
    – Cóż… Gdyby udało mi się przekonać zarząd, że powinniśmy pozwolić zamieszkać na statku rodzinom z dziećmi, można by było przekształcić jedno z mieszkań w przedszkole. – Ben chrząknął, ale Terri ciągnęła dalej: – Oczywiście, zdaję sobie sprawę, że musielibyśmy zatrudnić wykwalifikowany personel – mówiła coraz szybciej i szybciej. – Potem przedszkolanka mogłaby przeszkolić Juanitę, co rozwiązałoby problem jej pracy. Zamieszkałaby w wydzielonej z przedszkola części razem z dzieckiem. A gdyby chciała opuścić statek, miałaby przynajmniej zawód.
    – A co zrobimy z dziećmi, które wyrosną już z przedszkola?
    – Będą musiały pójść do szkoły. Kiedy zwiedzałam dziś statek, zobaczyłam, że na Pokładzie Słońca jest duża, niezagospodarowana przestrzeń w pobliżu basenów i centrum sportowego.
    Ben sięgnął ręką, by odgarnąć z jej czoła kosmyk jasnych włosów. Terri zadrżała.
    – Obawiam się, że dyrektorzy chcą tam zrobić kasyno.
    – Kasyno… Przecież na statku jest kilkanaście barów. Zapewne jeden z nich można by było przekształcić w kasyno i to znacznie mniejszym kosztem.
    Poczuła, że Ben się śmieje. Cóż, przynajmniej poprawiła mu nastrój.
    – Nie wątpię, że masz jeszcze mnóstwo innych genialnych pomysłów. Chętnie posłucham, ale najpierw wskakuj pod kołdrę, bo się przeziębisz.
    Terri omal nie dostała zawału serca. Poprosił ją, żeby weszła do jego łóżka. A może po prostu był zbyt zmęczony, żeby rozmawiać z nią na siedząco?
    Nieśmiało odwinęła kołdrę i delikatnie wsunęła się do łóżka, uważając przy tym, by nie dotknąć Bena.
    – Tak na pewno będzie znacznie lepiej – mruknął.
    Czuła bijące od niego ciepło i oddałaby wszystko, by móc się do niego teraz przytulić.
    – Rozumiem, że chcesz pomóc Juanicie. Ale posuwać się do tego, by szukać jej pracy…
    – Zapewne myślisz, że to coś niezwykłego.
    – Nie. Ale zastanawiałem się, czy to nie oznacza, że jeszcze nie przestałaś myśleć o Richardzie.
    – O Richardzie? To nie ma z nim nic wspólnego! Nasze małżeństwo skończyło się już podczas miodowego miesiąca. Jednak czuję, że jestem mu to winna. Gdybym miała z nim dzieci, na nie zapewne przelałabym swoją miłość. Mówiłam ci, że Richarda nie było ze mną, kiedy poroniłam.
    Poczuła na ramieniu uścisk ręki Bena.
    – Kiedy powiedziałeś mi, że Richard pracował u ciebie od niedawna, zdałam sobie sprawę, że dziecko Juanity nie jest jego. A to oznacza, że jego prawdziwy ojciec opuścił ją tak, jak Richard mnie. Kapitan Ortiz opowiedział mi jej historię. Uciekła z patologicznego domu, została wykorzystana przez mężczyznę, który ją porzucił. Choć wiedziała, że Richard spotyka się z innymi kobietami, trzymała się go, bo on przynajmniej do niej wracał. Juanita należy do tych kobiet, które kochają niewłaściwych mężczyzn, a nie mają środków, by się od nich uniezależnić.
    Kiedy dowiedziałam się o śmierci Richarda, pomyślałam, że znów została w jakiś sposób oszukana. Powinieneś ją zobaczyć, Ben. Jest młoda, piękna, ale nigdy nie zazna lepszego losu. Tak mnie to rozzłościło, że postanowiłam jej pomóc. Kapitan Ortiz uważa, że popełniłam błąd, dając jej pieniądze. Ale ona o nic mnie nie prosiła. Wychowałam się w domu pełnym miłości i do czasu małżeństwa z Richardem nie zaznałam żadnej formy przemocy. Mam wykształcenie, pracę i wsparcie rodziny, a Juanita nie ma nic. Kapitan Ortiz powiedział mi, że szukała mojej pomocy. Nie musiał tego robić, ale widocznie i on coś zrozumiał. Tak więc przytargałam mój problem na twój statek, sprawiając tym ogromny kłopot. Lepiej ci było bez żony. Nie miałam prawa. Przykro mi, Ben. Bardzo mi przykro. Odsunęła jego rękę i wyskoczyła z łóżka.
    – Terri!
    Uciekła do łazienki i zamknęła się. Ben poruszył klamką.
    – Terri, otwórz, musimy porozmawiać.
    – Odejdź, proszę. Obiecuję, że jak tylko Juanita wróci do zdrowia, wsiądę z nią do helikoptera i nigdy więcej nie przysporzę ci kłopotów.
    – Cóż, popłacz sobie, jeśli masz ochotę. Jak wrócisz do łóżka, nagrzeję pokój do dwudziestu pięciu stopni. Co ty na to?
    – Ben, jutro jest najważniejszy dzień twojego życia. Powinieneś się dobrze wyspać.
    – Dobrze wiem, czego potrzebuję. Bądź dobrą żoną i zrób mi masaż stóp. Może trochę się przy nim zrelaksuję.
    – Naprawdę aż tak się denerwujesz?
    – A co będzie, jeśli statek nie wypłynie?
    – Nie ma takiej możliwości.
    – Właśnie po to mi jesteś potrzebna. Żeby mówić, że wszystko będzie dobrze.
    Tylko Terri znała tę bardziej ludzką stronę natury swojego męża. Rozumiała, że może się bać i odczuwać niepokój. Otworzyła drzwi.
    – Połóż się na brzuchu i wystaw nogi – powiedziała, wchodząc do sypialni.
    Posłusznie wykonał polecenie i Terri zaczęła masaż. Uwielbiała go dotykać.
    Masowała go tak długo, aż zasnął. Musiał porządnie wypocząć. O szóstej miał zacząć dzień, który przejdzie do historii. Najpierw chrzest statku. Matką chrzestną miała zostać żona kapitana. A po rozbiciu butelki szampana „Atlantis" wyruszy w wielki rejs.

    Piętnaście godzin później Terri stała na górnym pokładzie, patrząc na oddalający się brzeg. Cały czas Ben obejmował ją mocno, a jego uścisk dawał jej takie poczucie bezpieczeństwa, jakiego nie zaznała nigdy dotąd.
    On sam odczuwał w tej chwili radość, podniecenie, ulgę i wielkie szczęście. Terri była wdzięczna losowi. Ze wzruszenia z jej oczu popłynęły łzy.
    – Będziesz mogła widywać się z rodziną, kiedy tylko zechcesz – szepnął jej do ucha. Chociaż raz nie odczytał jej myśli, ale była z tego zadowolona. Ciągle nie wiedział jeszcze, że to on jest teraz całym jej światem i że to nie z tęsknoty za rodziną płacze.
    Statek wypłynął na otwarte morze.
    Terri poczuła, że przede wszystkim będzie musiała przyzwyczaić się do kołysania.
    Ben polecił jej, by wzięła tabletkę przeciw chorobie morskiej. Obiecała, że zrobi to, jak tylko wróci do mieszkania. Pocałował ją w kark i odszedł. Razem z Carlosem i głównym inżynierem mieli przeprowadzić inspekcję statku.
    Terri jeszcze długo stała, patrząc na ocean, poddając się całkowicie jego urokowi i chłonąc wszystkimi zmysłami jego bliskość.
    Zgodnie z tym, co mówił Ben, pogoda miała się pogorszyć, co jego osobiście bardzo cieszyło. Chciał się przekonać, jak statek będzie się sprawował w trudnych warunkach. Płynęli do Buenos Aires, gdzie na pokład mieli wsiąść kolejni pasażerowie.
    W końcu Terri wróciła do mieszkania. Przebrała się, zjadła mały posiłek i poszła do szpitala. Chciała odwiedzić Juanitę i jej dziecko, ale po drodze odebrała telefon z pytaniem, gdzie przenieść jej rzeczy. Musiała odłożyć wizytę w szpitalu na później.
    Pospiesznie wróciła do mieszkania.
    Na szczęście to Beth wszystko pakowała. Każda paczka była opatrzona stosowną naklejką, co znakomicie ułatwiało rozpakowanie. Pudełka oznaczone napisami „kuchnia", „łazienka", „salon" zostały w mieszkaniu, resztę Terri kazała zanieść do nowego biura. Sama też tam poszła i zaczęła otwierać pudła. Ta praca tak ją pochłonęła, że nawet nie zauważyła nadejścia Johna Reagana. Chętnie przyjęła jego pomoc, zwłaszcza że musiała podłączyć komputer. Ale czuła się trochę winna, że go odrywa od pracy.
    – Zostawiłem na drzwiach kartkę. Jeśli ktoś będzie mnie potrzebował, na pewno trafi we właściwe miejsce. Co jeszcze zrobić?
    – W tym wielkim pudle jest mój ulubiony fotel. Trzeba go złożyć.
    – Pójdę po narzędzia.
    Po chwili wrócił i skręcając fotel, spytał o Juanitę. Terri opowiedziała mu, co się wydarzyło.
    – Widziała już pani dziecko?
    – Nie. Ale pójdę do szpitala, jak tylko tu skończę.
    – Ależ mieli inaugurację! – roześmiał się John.
    – Jestem pewna, że…
    – Co zrobić teraz?
    – Proszę mi pomóc zadecydować, gdzie mam to powiesić. – Wyjęła fotografie przedstawiające atrakcje turystyczne w rejonie Black Hills. Poprosiła, aby zawiesił jedną nad biurkiem.
    – Byłem kiedyś na Mount Rushmore. Jest niezwykła.
    – To prawda.
    – Pojechaliśmy tam z kumplami podczas rajdu motocyklowego.
    Spojrzała na niego zaskoczona.
    – Jeździsz na harleyu?
    – Jeżdżę. Zabrałem go ze sobą na statek. W każdym porcie będę wyjeżdżał na ląd.
    – W takim razie na pewno to ci się spodoba. – Następna fotografia przedstawiała motocyklistów w ciemnych okularach i skórzanych kurtkach jadących na swoich błyszczących maszynach grzbietem góry.
    John jęknął z zachwytu. Terri znała miłość tych ludzi do swoich maszyn.
    – Miałam kiedyś chłopaka, który jeździł harleyem. Jeździłam z nim po kryjomu przed rodzicami.
    – Naprawdę? – John skończył wbijać gwóźdź w ścianę, powiesił fotografię i cofnął się o krok, by popatrzeć na swoje dzieło. – Może chciałaby pani kiedyś przejechać się moim? Mógłbym panią zabrać w miejsca, do których nie można dojechać samochodem.
    – Interesująca propozycja – dobiegi ich z tyłu głęboki męski głos.
    Oboje odwrócili się jednocześnie.
    – Ben…
    Jak zawsze na jego widok jej serce zaczęło szybciej bić. W białym garniturze wygląda! zachwycająco. Żaden mężczyzna nie mógł się z nim równać.
    Jednak teraz jego twarz była nieprzenikniona. Po prostu stał, patrząc na nich spod na wpół przymkniętych powiek.
    – Panie Heniek, proszę przyjąć gratulacje z okazji ślubu.
    – Dziękuję, panie Reagan.
    Terri poczuła się nieswojo.
    – John był tak miły, że pomógł mi rozpakowywać rzeczy.
    – Widzę.
    John uśmiechnął się.
    – Nie miałem akurat nic innego do roboty. Miło nam, że pana żona jest z nami na pokładzie.
    – Wygląda na to, że miał pan okazję spędzić z nią więcej czasu niż ja.
    Uff. Gdyby go nie znała lepiej, pomyślałaby, że jest o nią zazdrosny. Ben spojrzał na nią.
    – Skoro nie ma tu już nic więcej do roboty, może pójdziemy do szpitala zobaczyć dziecko. Czy może byliście już tam razem?
    – Nie – odparła cicho. Ben był wściekły.
    John najwyraźniej doszedł do takiego samego wniosku, bo znacząco spojrzał na zegarek.
    – Nie wiedziałem, że jest już tak późno. Do zobaczenia jutro, pani Heniek.
    – Niech pan nie zapomni swoich narzędzi – rzucił za nim Ben.
    – Rzeczywiście.
    Przechodząc obok Bena, skinął mu głową i wyszedł z pokoju.
    Ben stał jak słup soli.
    – No i co o tym myślisz? – spytała nienaturalnie pogodnym głosem Terri, wskazując głową pokój.
    – Mamy na pokładzie osobę, która zajmuje się urządzaniem biur. Zaprojektowałaby wszystko zgodnie z twoimi sugestiami. Nie miałem pojęcia, że zamierzasz umieścić tu osobiste rzeczy.
    Dlaczego był taki zdenerwowany?
    – Pomyślałam, że zaoszczędzę trochę twoich pieniędzy – wyjaśniła. – Jeśli uważasz, że moje rzeczy nie wyglądają dobrze, możemy je zabrać na górę.
    – Na razie jeszcze nie grozi mi bankructwo, ale doceniam twoją troskę o stan naszych finansów. Jeśli zaś chodzi o biuro, to wygląda wspaniale. Doskonale podkreśla twoją osobowość. Kiedy kwiaciarze skończą dekorowanie piętra, powiem im, żeby skonsultowali się z tobą w sprawie roślin. Idziemy?
    Wyszła za nim, postanawiając za wszelką cenę go rozweselić.
    – Twoje obawy o statek okazały się bezpodstawne. Płyniemy cały dzień" i jak dotąd nic się nie wydarzyło.
    – O „Titaniku" też tak mówili.
    Terri wybuchnęła śmiechem i ścisnęła jego rękę. Jego palce splotły się z jej.
    – To jedyny film, którego na pewno nie będziemy oglądać. Kupiłam wczoraj mrożoną pizzę. Co powiesz na to, żebyśmy zjedli ją, oglądając „Zabójcze pomidory"?
    – Nie masz choroby morskiej?
    – Jeszcze nie.
    – Dziwię się, że po tych tabletkach nie chce ci się spać.
    – Nie wzięłam ich. Mam nadzieję, że nie będę potrzebowała…
    – Dobry wieczór państwu – jakiś kobiecy głos przerwał jej w pół zdania. – Zastanawiałam się, kiedy nas państwo odwiedzą. Chyba wszyscy na statku już tu byli, żeby zobaczyć dziecko – powiedziała na ich widok uśmiechnięta pielęgniarka.
    – Jak się czuje matka? – spytał Ben, zanim Terri zdążyła coś powiedzieć.
    – Dostała środki przeciwbólowe i zasnęła. Ale dziecko można zobaczyć. Koleżanka zaraz państwa zaprowadzi.
    – Och, Ben, czyż nie jest piękna? Spójrz na te ciemne loki. Juanita dobrze się spisała. Mam nadzieję, że jak wydobrzeje, pozwoli mi potrzymać małą.
    Ben objął żonę i przytulił do siebie.
    – Nie mam co do tego wątpliwości. Tymczasem twój mąż nie może przestać myśleć o pizzy.
    W jego głosie nie było już słychać złości.
    – Ja też jestem głodna. Chodźmy.
    Kiedy wracali do domu, zupełnie znienacka zrozumiała, co dzieje się w głowie Bena.
    – Przykro mi, że nie zaczekałam na ciebie z urządzaniem biura. Gdybym to ja zastała cię z jakimś obcym człowiekiem, z którym dzieliłbyś się swoją przeszłością, też bym się wściekła. Nie chciałam jednak, by te pudła zawadzały. Nigdy więcej nie zachowam się tak bezmyślnie. Obiecuję.
    – Nie musisz mnie przepraszać, Terri. Zezłościłem się, bo nie zastałem cię w domu. Byłem rozczarowany i wściekły. To czysto egoistyczna reakcja.
    – Ben, jest jeszcze coś, o czym chciałabym ci koniecznie powiedzieć.
    – Mianowicie?
    – Odkąd powiedziałam twoim kolegom, że zostałam nowym szefem działu handlowego, czuję się jak idiotka. To stwierdzenie było po prostu śmieszne. Chciałam, żebyś był ze mnie dumny, więc uczepiłam się tego, co najlepiej umiem robić, choć może niepotrzebnie. Próbuję powiedzieć, że jesteś dla mnie niezwykle wyrozumiały. Postaram się być dobrą asystentką, ale będziesz musiał mnie wielu rzeczy nauczyć.
    Ben poszedł za nią do kuchni.
    – Nie podejmujmy dziś żadnej decyzji. Jutro po śniadaniu możemy pójść do mojego biura i wszystko omówić.
    – Z chęcią. Teraz rzeczywiście lepiej się położyć. Wyglądasz na zmęczonego. Boli cię ramię?
    – Nie. Myślę, że obejdę się bez tabletek przeciwbólowych.
    – To dlatego, że nosisz rękę na temblaku.
    – Kiedy jesteś w pobliżu, nie mam wyboru.
    – To prawda.
    W końcu odważyła się na niego spojrzeć.
    – Nie pogratulowałam ci jeszcze dzisiejszego przemówienia. Wszyscy byli pod wrażeniem. Na pamiątkę tego wydarzenia, przygotowałam dla ciebie drobny prezent. Zrobiony w Lead. Zaraz go przyniosę.
    Poszła do sypialni, a po chwili wróciła z niewielką paczuszką.
    – Proszę.
    Ben odwinął papier i zdjął pokrywkę pudełeczka.
    Złoty sygnet z onyksowym oczkiem, na którym wygrawerowano napis „Atlantis". Ben długo milczał.
    – Założysz mi go? – spytał zachrypniętym głosem.
    Terri wsunęła sygnet na serdeczny palec jego prawej dłoni. Zanim zdążyła cofnąć rękę, Ben chwycił ją i pocałował.
    – Dałaś mi ślubną obrączkę, a teraz to. Dwa skarby, które będę cenił do końca moich dni.
    Terri nie mogła powstrzymać uczucia rozczarowania, że nie pocałował jej w usta. Miał możliwość, ale nie zrobił tego. Czyżby w ogóle jej nie pożądał?
    Odwróciła wzrok i uwolniła się z jego uścisku.
    – Nie wiem jak ty, ale ja czuję się senna. Dobranoc, Ben. Do zobaczenia rano.
    Pospiesznie wyszła do swojego pokoju. Gdy tylko zamknęła za sobą drzwi, rzuciła się na łóżko i zaczęła szlochać w poduszkę.

    Rano statkiem kołysało znacznie silniej niż do tej pory. Terri usiadła i wyjrzała przez okno. Było wietrznie.
    Spojrzała na zegarek i jęknęła. Dziesięć po dziewiątej. Nawet nie słyszała budzika. Dlaczego Ben jej nie obudził?
    Ładna z niej żona!
    Wzięła szybki prysznic, umyła włosy, wysuszyła je i uszminkowała usta. Ubrała się w białe spodnie, lnianą bluzkę i bawełniany blezer.
    Potem pospiesznie weszła do kuchni, żeby coś zjeść. Na lodówce znalazła kartkę.
    „Śniadanie masz w piecyku, śpiochu. Przynajmniej tyle mogłem dla ciebie zrobić. Przyjdź do biura, gdy będziesz gotowa".
    W piecyku czekały na nią smakowite kiełbaski, smażone jaja i tosty.
    Ben… jakie to było miłe z jego strony.
    Wszystko smakowało wybornie. Zjadła, co jej naszykował i popiła sokiem z pomarańczy. Jeszcze tylko wizyta w łazience, żeby umyć zęby i była gotowa na spotkanie z ukochanym mężem.
    Windą wjechała prosto na piętro, na którym znajdowały się biura. Usłyszała męskie głosy dochodzące z sali konferencyjnej.
    Nie chcąc przeszkadzać, zajrzała przez uchylone drzwi do gabinetu Bena.
    – Wejdź, Terri.
    Ben siedział za ogromnym dębowym biurkiem.
    – Przepraszam za spóźnienie – zaczęła.
    – Nie ma za co. Potrzebowałaś snu.
    – Dziękuję za śniadanie. Było wyśmienite.
    – Nareszcie ja mogłem coś zrobić dla ciebie.
    – O czym ty mówisz? Odkąd się poznaliśmy, traktujesz mnie jak księżniczkę. Czas, żebym wzięła się do pracy. Od czego mam zacząć?
    – Chodź ze mną. – Ben wstał zza biurka i ujął ją za rękę. Kiedy zorientowała się, dokąd ją prowadzi, zatrzymała się.
    – Nie potrafię stenografować.
    – Nie ma takiej potrzeby. Dyktafon wszystko nagrywa.
    – W takim razie nie bardzo rozumiem, po co mam tam z tobą iść.
    – Ponieważ cię o to proszę – powiedział cicho. – Czy to nie wystarczający powód?
    – Tak. Naturalnie.
    Oparł rękę na jej ramieniu i wprowadził do sali. Wszystkie głowy zwróciły się w ich stronę. Zgromadzeni mężczyźni uśmiechnęli się i skinęli na powitanie.
    – Panowie, poznaliście już moją żonę, Terri. Przypominacie sobie zapewne, że w swoim przemówieniu wspomniała o funkcji, jaką jej przydzieliłem. Chciałbym, aby, za waszym pozwoleniem, przedstawiła teraz swój pogląd na kilka kwestii, które wydają mi się niezwykle istotne.
    Ścisnął jej ramię.
    – Nie spiesz się, skarbie. Powiedz wszystko, co leży ci na sercu.

Rozdział 10

    Terri nie pamiętała, kiedy ostatni raz w życiu zabrakło jej słów.
    Trzydziestu milionerów z różnych krajów, szefów wielkich korporacji, siedziało teraz, czekając na to, co powie.
    Nie potrafiła sobie wytłumaczyć zachowania Bena inaczej, jak tylko w ten sposób, że chciał ją ukarać za to, że pozwoliła sobie krytykować jego dzieło.
    W tej sytuacji mogła zrobić jedno. Przedstawić swój punkt widzenia w najbardziej profesjonalny sposób. Nie zamierza przynieść mu wstydu.
    A kiedy już stąd wyjdzie, spakuje najpotrzebniejsze rzeczy, wsiądzie do helikoptera i wróci do Lead.
    Ben będzie musiał zająć się Juanitą. Była jeszcze zbyt słaba, by móc opuścić szpital.
    Zrobiła głęboki wdech.
    – Witam panów. Nie sądziłam, że mąż poprosi mnie, abym omówiła przed tak szacownym gronem kwestie, o których rozmawialiśmy prywatnie. Ale tak to już w małżeństwie bywa.
    Na sali rozległy się śmiechy.
    – Mam nadzieję, że wybaczą mi panowie fakt, że jestem do tego wystąpienia zupełnie nieprzygotowana. Dopiero przed kilkoma dniami miałam okazję zapoznać się z broszurą reklamową „Atlantis". Ponieważ jestem świeżo upieczoną małżonką, moje myśli koncentrują się na rodzinie i jej potrzebach. Szybko jednak dowiedziałam się o polityce, jaka obowiązuje na statku w odniesieniu do zwierząt i małych dzieci. Zrobiło mi się smutno. Zapewne była to bardzo emocjonalna reakcja, ale dla mnie prawdziwa wspólnota nie może być pozbawiona pewnych grup społecznych. Gdybym to ja miała kupić mieszkanie na tym wspaniałym statku, to po zapoznaniu się z obowiązującymi przepisami, zapewne z żalem, ale zrezygnowałabym z tego projektu. Rozumiem przesłanki, jakimi panowie się kierowali, ale moim zdaniem sprzedalibyście resztę mieszkań w ciągu kilku dni, gdybyście znieśli obowiązujące restrykcje. Proszę też pamiętać o jeszcze jednej rzeczy. Gdyby Ben uprzedził, że zamierza mnie tu przyprowadzić, powiedziałabym mu, że zbyt panów szanuję, by ryzykować obrażenie panów.
    Nie patrząc na Bena, uścisnęła go za ramię.
    – Do zobaczenia później, kochanie.

    Spotkanie przeciągnęło się do piątej. Zaraz potem Ben poszedł do mieszkania.
    – Terri?! – krzyknął, wchodząc do foyer.
    Nie było jej. Zadzwonił na komórkę.
    Nie odbierała.
    Poszedł do szpitala, a kiedy i tam jej nie zastał, zaniepokoił się nie na żarty. Pozostawało jeszcze biuro. Pustka. Zajrzał do biura Johna Reagana.
    – Szukam wszędzie mojej żony. Nie widział jej pan przypadkiem?
    – Nie. Może jest w szpitalu? Martwi się bardzo o tę młodą kobietę.
    Do diabła, nie musi wysłuchiwać od obcego człowieka tego, co sam wiedział o swojej żonie!
    – Dziękuję za sugestię.
    Terri mogła być w różnych miejscach. Zadzwonił więc do Jose i polecił mu, by poprosił Terri przez centralną rozgłośnię, aby się z nim niezwłocznie skontaktowała. Teraz mógł tylko wrócić do mieszkania i czekać.
    Kiedy szedł do windy, zadzwoniła jego komórka.
    – Terri?
    – Mówi Les Cramer. Pańska żona wyleciała ze statku dziś w południe.
    Serce Bena omal przestało bić.
    – W taką pogodę?
    – Rano nie było tak źle. Pilot nie zaryzykowałby lotu, wiedząc, że może to być niebezpieczne. Pani Heniek powiedziała, że musi jak najszybciej dostać się do Guayaquil.
    – Gdzie mieli wylądować?
    – W La Cerita.
    – Meldował o lądowaniu?
    – Nie, ale mogę się z nim skontaktować.
    – Proszę do niego zadzwonić i przełączyć go na moją linię.
    – Tak jest.
    Jeśli cokolwiek jej się stało…
    – Panie Heniek? Mam Jima Nasha na linii. Proszę mówić.
    – Jim?
    – Słucham, panie Heniek – głos pilota dochodził z wielkiego oddalenia.
    – Jesteście w La Cerita?
    – Tak.
    – Bogu dzięki. Proszę tam czekać na moje polecenia.
    – Zrozumiałem.
    – Les, potrzebuję dobrego pilota, który zawiezie mnie na najbliższe lotnisko.
    – Chwileczkę, zaraz sprawdzę. Moglibyśmy polecieć do Soan Cristobal.
    – Doskonale. Stamtąd dojadę do La Centa samochodem. Proszę powiedzieć pilotowi, żeby szykował maszynę.
    – Tak jest.

    Pilot powiedział Terri, że La Cerita jest niewielkim miasteczkiem zamieszkanym przez trzydzieści tysięcy ludzi. Zarezerwował dla nich pokoje w hotelu „Flores", w którym często zatrzymywali się amerykańscy turyści.
    Jim Nash był dla niej niezwykle miły, ale stanowczo odmówił, kiedy nalegała, by lecieli dalej. Wsadził ją do taksówki i powiedział, że przyjedzie do hotelu później.
    Terri zjadła kolację sama, a kiedy wciąż go nie było, poszła do pokoju, żeby przygotować się do spania.
    Całe szczęście, że opuściła statek. Po tym, co się stało, nie mogła spojrzeć Benowi w oczy. Ból był zbyt wielki.
    Jak tylko przybędzie do Lead, zajmie się unieważnieniem małżeństwa.
    Ona i Ben przypominali dwie zbłąkane dusze, które odnalazły się w ciemną noc, ale kiedy nastał ranek, okazało się, że zbyt się od siebie różnią.
    Popatrzyła na swoją dłoń. Obrączkę i pierścionek zostawiła na komodzie. Teraz nic już jej o nim nie przypominało. I tak powinno zostać.
    Tylko jak przeżyje bez niego resztę życia?
    Beth. Zadzwoni do Beth.
    Sięgnęła po słuchawkę, kiedy rozległo się pukanie do drzwi. Wstała z łóżka.
    – Jim?
    – To ja, Ben. Otwórz, Terri.
    Zamarła.
    – Mam powiedzieć właścicielowi, żeby wyważył drzwi, bo moja żona zasłabła?
    – Nie rób tego. Już otwieram.
    Kiedy przekręciła klucz, Ben wpadł do środka jak burza.
    Terri cofnęła się o krok, z ledwością rozpoznając w zdenerwowanym mężczyźnie swojego Bena. Wyglądał tak, jakby nagle przybyło mu dziesięć lat. Oddychał ciężko jak po długim, wyczerpującym biegu. Ubranie miał wygniecione, a włosy potargane.
    – Jim powiedział, że jest zbyt niebezpiecznie, żeby lecieć.
    – Jak widzisz, mylił się.
    Chwycił ją za ramiona i przyciągnął do siebie. Ich oczy znalazły się naprzeciw siebie. Teraz, tak samo jak wówczas, w szpitalu, próbował przekazać jej coś spojrzeniem. Przez te szare oczy wołała do niej dusza Bena.
    – O co chodzi? – spytała szeptem.
    – Dlaczego wyjechałaś?
    Nadeszła godzina prawdy. Lepiej powiedzieć wszystko i skończyć to raz na zawsze.
    – Bo wiedziałam, że nie będziesz mógł znieść dłużej mojego widoku. – Gorące łzy spłynęły jej po policzkach.
    – Skąd ci przyszedł do głowy taki pomysł?
    – Rzuciłeś mnie dziś rano na pożarcie lwom! Wiem, zasłużyłam sobie na to. Dlatego chciałam jak najszybciej zniknąć z twojego życia.
    – Czym sobie zasłużyłaś? Powiedz! – Potrząsnął nią lekko.
    – W naszą noc poślubną skrytykowałam wszystko, co kochasz. Dałeś mi tyle, a ja…
    – Powiedziałaś tylko to, co i tak sam wiedziałem. Ale by zrealizować swoje marzenie, musiałem iść na kompromisy. Sam niczego bym nie osiągnął. Lepszy wróbel w garści niż gołąb na dachu. Dopiero ty uświadomiłaś mi, że trzeba mieć odwagę walczyć o swoje. To ja byłem przerażony tym, na co cię dziś naraziłem. To z mojej strony niewybaczalne, ale wiedziałem, że jeśli ty ich nie przekonasz, nikt inny tego nie zrobi. Jesteś kobietą, która chodzi własnymi ścieżkami. Weszłaś w moje życie i zmieniłaś je nieodwracalnie. Kiedy w szpitalu powiedziałaś mi, że jesteś rozwiedziona, pomyślałem „Bogu dzięki". Bo już wtedy zakochałem się w tobie bez pamięci. To się stało, ledwie na ciebie spojrzałem.
    – Naprawdę?
    – Tak, najdroższa. Przyjechałaś odszukać byłego męża, a ja się w tobie zakochałem. Nie mogłem ci wtedy powiedzie, że on zginął ani że cię kocham tak, jak nikogo innego na świecie. Gdybyś nie zgodziła się na ślub,, Atlantis" popłynąłby beze mnie. Ja nigdzie bym się bez ciebie nie ruszył.
    – Och, najdroższy… – Zarzuciła mu ramiona na szyję. – Pokochałam cię w chwili, w której spojrzałam w twoje oczy. Przemówiły do mnie tak, jak nie przemówiłyby słowa. Chciałam ulżyć twojemu cierpieniu. Objąć cię ramionami i pocieszyć. Nie wiedziałam, czy jesteś żonaty, ale nie miało to znaczenia. Odnalazłam miłość swojego życia i nie zamierzałam pozwolić ci odejść. Kocham cię ponad wszystko…
    Ben nie pozwolił jej dokończyć. Wziął ją na ręce i zaniósł do łóżka.
    – Masz pojęcie, jak bardzo cię pragnę?
    Wystarczył jeden jego dotyk, aby jej ciało odpowiedziało natychmiast wybuchem namiętności. Ich usta odnalazły się i połączyły w namiętnym pocałunku. Terri straciła poczucie rzeczywistości. Wiedziała tylko, że oto zaznaje spełnienia z mężczyzną, który zawładnął jej ciałem, sercem i duszą.

    Kiedy zadzwonił telefon, jęknęła z niechęcią. Tak dobrze jej się spało.
    Telefon dzwonił jednak nieubłaganie.
    Ben sięgnął po słuchawkę i odezwał się lekko schrypniętym głosem. Rozmawiał chwilę, po czym odłożył słuchawkę i pochylił się, by pocałować Terri. Odpowiedziała żarliwie na jego pocałunek.
    Po chwili Ben oderwał się od niej i usiadł gwałtownie na łóżku.
    – Kochanie, co się stało? Boli cię ramię?
    – Nie. Dzwonił Jim. Warunki pogodowe poprawiły się trochę i można wrócić na statek.
    – Gdzie jest twój pilot?
    – W San Cristobal. Przyjechałem tu samochodem.
    – W takim razie, zbierajmy się.
    Wyskoczyła z łóżka i poszła do łazienki wziąć prysznic. Ben ruszył za nią.
    – Jeśli tu zostaniesz, obawiam się, że nigdy nie wylecimy.
    – Już jesteś zmęczona swoim mężem? – spytał z przewrotnym uśmiechem.
    – Wiesz, że nie.
    – Powiedz tylko słowo, a dam znać Jimowi i polecimy jutro.
    – Możemy kochać się także w naszym mieszkaniu – powiedziała, ujmując w dłonie jego twarz.
    – Obiecujesz?
    – Wiesz przecież, że oszalałam z miłości do ciebie.
    – Na tyle, żeby mieć ze mną dziecko?
    – Nawet kilkoro. A teraz pospieszmy się, żeby je szybko zrobić.
    – Muszę ci o czymś powiedzieć. Nie chciałbym, aby to wpłynęło na nasze uczucie.
    Terri odczuła niepokój.
    – Jak cokolwiek mogłoby je zmienić?
    – Wiesz, że uważam cię za nieprzeciętną kobietę. Wszystko, do czego się zabierasz, robisz z ogromną pasją i zaangażowaniem.
    – Wiem. To moja największa wada.
    – To nie wada. To dar. Nie wiesz jeszcze, ale udało ci się przekonać członków zarządu, żeby zmienili swój pogląd na niektóre kwestie. Znieśli zakaz przebywania na pokładzie dzieci i zwierząt. Twoim zadaniem będzie zorganizowanie szkół i przedszkola.
    – Ben! To wspaniała wiadomość!
    – Wiedziałem.
    – Co wiedziałeś?
    Nie odpowiedział.
    – Kochanie?
    – Znam to twoje spojrzenie. Już ci coś chodzi po głowie.
    – Nie rozumiem tylko, w jaki sposób miałoby to wpłynąć na nasze małżeństwo.
    – Jestem zaborczym człowiekiem. Nie lubię się niczym dzielić, a już na pewno nie kobietą, którą kocham.
    – Ale przecież nie musisz. Jestem twoją żoną i to jest dla mnie najważniejsze. Cała reszta nie ma znaczenia.
    – Teraz tak mówisz…
    – Przyrzekałam przed Bogiem, że nie opuszczę cię do końca moich dni i dotrzymam obietnicy. Mnie też się nie podoba to, że mam tyle czasu spędzać z dala od ciebie. Ale jest na to sposób. Mogę przenieść swoje biuro do twojego.
    – Kocham, cię, Terri. – Objął ją i pocałował.
    W tej samej chwili zadzwonił telefon, przypominając, że czas wracać do domu.

    Genua, Włochy.

    Ben spojrzał na zegarek. Była piąta po południu. Odłożył pióro, wstał zza biurka i wyszedł z biura. Nie mógł doczekać się powrotu Terri.
    Pojechała na ląd z Juanitą, aby dokupić kilka rzeczy do nowego przedszkola. Odkąd sprzedali wszystkie apartamenty, mieli na pokładzie sporą gromadkę dzieci.
    Dawno powinna wrócić, a w dodatku nawet nie zadzwoniła. Nie lubił, gdy przebywała z dala od niego.
    Minęły cztery miesiące od ich ślubu. Chciał ją zabrać na kilka dni do Wenecji i Horencji, by to uczcić. Zamówił już samochód. A może owocem tego wypadu będzie dziecko?
    Wszedł do mieszkania, ale Terri nie było. Nie potrafił powstrzymać uczucia rozczarowania.
    Ruszył do sypialni. Na drzwiach zobaczył jakąś kartkę.
    „Stop. Idź do łazienki, przygotuj się. Na łóżku w pokoju gościnnym znajdziesz potrzebne rzeczy. Kiedy będziesz gotowy, zapukaj trzy razy".
    Uśmiechnął się.
    Umył się, założył jedwabny szlafrok w egipskie wzory, a jego rozbawienie zaczęło ustępować miejsca pożądaniu.
    Stanął przed drzwiami i zapukał trzy razy.
    – Jeśli nie jesteś moim niewolnikiem Orastesem, odejdź.
    Orastesem? Nagle coś zaświtało mu w głowie.
    – To ja, Orastes.
    – Skąd mam wiedzieć, że to prawda?
    – Znasz wszakże mój głos. Żyję tylko po to, by ci służyć.
    – A zatem możesz wejść.
    Kiedy wszedł do sypialni, miał wrażenie, że cofnął się w czasie. Scenografia przygotowana przez Terri godna była najprzedniejszej teatralnej sztuki.
    – Podejdź do mnie, ukochany – wyciągnęła ramiona w jego stronę. – Mam dla ciebie podarunek. A potem uściśniemy się po raz ostatni, zanim odkryje nas straż faraona.
    Wiedział, że to tylko gra, ale uległ jej urokowi i pozwolił się wciągnąć w zabawę.
    – Orastes…
    Położył się obok niej, chcąc jak najszybciej wziąć ją w ramiona, ale Terri podała mu niewielką paczuszkę.
    – Otwórz szybko.
    Zrobił to, po czym przez chwilę patrzył na trzymany w ręku przedmiot lekko zdezorientowany, zanim zdał sobie sprawę, że to zupełnie współczesny test ciążowy.
    Przeniósł wzrok na Terri.
    – Kochanie… – Zaczął, ale nie dała mu skończyć. Przylgnęła do niego całym ciałem i pocałowała tak, jakby za chwilę świat miał przestać istnieć.
    – Tak bardzo tego pragnąłem – spojrzał jej w oczy. – Tym razem urodzisz śliczne, zdrowe dziecko.
    – Wiem o tym. Lekarz twierdzi, że wszystko jest w porządku. To zapewne dlatego, że mam najwspanialszego męża pod słońcem.
    – Terri? Dlaczego mi dotąd nie powiedziałaś?
    – Proszę, nie miej żalu.
    – Nie mam. Jestem uszczęśliwiony.
    – Naprawdę nic nie zauważyłeś? Żadnych zmian?
    – Teraz, kiedy o tym myślę, to tak.
    – Myślałeś, że będę od razu gruba?
    – Jesteś okrągła tylko tam, gdzie potrzeba. Kiedy tu wszedłem, pomyślałem, że moja żona jest najpiękniejszą kobietą pod słońcem.
    – To ja mam najprzystojniejszego męża na świecie. A teraz szybko, obejmij mnie raz jeszcze. Straże zaraz tu wpadną i przyniosą wystawny obiad przygotowany przez szefa kuchni.
    – Teraz? – jęknął.
    – Obawiam się, że tak. Plotki głoszą, że przygotował dla przyszłego ojca wyśmienite ciasto. Ale nie martw się, kochanie. Jak wyjdą, będziemy mieli dla siebie dużo czasu. Dla jego zabicia przygotowałam nawet film na wideo…

REBECCA WINTERS


***

Top.Mail.Ru