Скачать fb2
Złoty Interes

Złoty Interes

Аннотация

    Maren i Kyle spotykają się w niesprzyjających okolicznościach, gdy na rynku pojawiają się pirackie kopie teledysków Kyle'a, które wyprodukowała Maren. On jest sfrustrowany, ona – załamana. Dlaczego Kyle nie wierzy, że to nie jej wina?


Lisa Jackson Złoty Interes

ROZDZIAŁ PIERWSZY

    Zemsta!
    Kyle Sterling wolno badał smak tego słowa. Syczało mu w ustach, a zarazem szemrało słodko. Zemsta! Kiedyś uznałby ją pewnie za stratę czasu. Ale teraz, po wypadku, właśnie w tym chciał znaleźć pociechę.
    Wydawało się, że wskazówki starego zegara na kominku niemal zamarły w bezruchu. Duszne, popołudniowe powietrze wypełniało cały pokój. Kyle zaciskał bezsilnie pięści i liczył sekundy. Każda przybliżała go do spełnienia groźby. Pragnął rozprawić się z byłą żoną za to, co zrobiła ich dziecku.
    Przez chwilę patrzył niecierpliwie na telefon. Na próżno. Aparat milczał. Podszedł do barku i jednym szybkim ruchem nalał pół szklaneczki bourbonu. Po chwili zaczął nerwowo spacerować. W końcu zatrzymał się przy oknie. Ocean Spokojny rzadko wyglądał tak pięknie. Kyle zmarszczył brwi i podniósł do ust szklaneczkę z alkoholem. Skrzywił się. Przed oczami stanęły mu wydarzenia ostatnich lat. Wnioski, które mógł teraz wyciągnąć, wcale nie należały do budujących. Zbyt długo oszukiwał sam siebie goniąc za sukcesem. Teraz wszystko mściło się na nim bezlitośnie.
    Wiele się ostatnio nauczył – na własnych błędach. Poznał nędzę bogactwa oraz kruchość kilkudniowych przyjaźni. Zrozumiał też, że musi polegać przede wszystkim na sobie, aby móc stawić czoło wrogiemu światu. Uśmiechnął się ponuro. Niektórzy pomyśleliby pewnie, że zwariował. Ale on wiedział, że ma rację. I pomyśleć, że nauczyła go tego jego słodka żona – Rose. To przez nią pałał teraz żądzą zemsty. Tak, chyba już nigdy nie będzie w stanie uwierzyć kobiecie. Było mu to jednak obojętne. Chciał się odsunąć od świata. Dopiero teraz uświadomił sobie, jak bardzo kocha córkę. W tej chwili tylko ona była ważna i tylko nią się przejmował.
    Opróżnił szklaneczkę i postawił ją na parapecie. Rozluźnił krawat. Mimo że oczekiwał gościa, nie miał zamiaru ukrywać, jak fatalnie się czuje. Ryan Woods chciał pogadać o interesach. Kyle już od dawna czekał na to spotkanie. Powinien się z niego cieszyć, ale… wciąż myślał o córce. Nie mógł się pogodzić z tym, co się stało.
    Spojrzał tęsknie w stronę barku, zdecydował jednak, że nie powinien już więcej pić. Odwrócił się do okna i zaczął niecierpliwie bębnić palcami po gładkiej framudze. Z jego domu położonego na urwistych skałach rozciągał się wspaniały widok. Zmrużył oczy. W oddali, w miejscu, gdzie błękit wód łączył się z chabrowym niebem, dostrzegł kolorowe żagle. Ludzie pływali, bawili się, odpoczywali…
    – Zadzwoń, do diabła – wycedził przez zęby, odwracając się w stronę aparatu.
    Telefon milczał jak zaklęty. Na karku Kyle’a pojawiły się krople potu. Nerwy miał napięte jak postronki. Wciąż rozpamiętywał wczorajszą wizytę w szpitalu i scenę, jaką urządziło mu jego własne dziecko.
    Pamiętał wykrzywioną grymasem twarz Holly, zaciśnięte zęby, łzy w oczach… Córka miotała się w bezsilnej złości. Jej głos odbijał się echem w pustych szpitalnych korytarzach:
    – Idź sobie! Idź! Nienawidzę cię! Nigdy cię przy mnie nie było! Nie potrzebuję twojej pomocy! Nienawidzę cię! Idź już! Idź!
    Wlokła za sobą białe prześcieradło nie bardzo wiedząc, co się z nią dzieje. Po chwili były już przy niej pielęgniarki. Widział, jak prowadzą ją z powrotem do sali. Holly ukryła twarz w dłoniach. Płakała. Ramiona jej drżały. Zachowywała się jak małe dziecko. Aseptyczne prześcieradło pozostało na posadzce.
    Kyle opuścił szpital dopiero na wyraźne życzenie lekarza. Słowa córki wciąż dźwięczały mu w uszach.
    Przeciągnął ręką po zwichrzonych włosach i raz jeszcze spojrzał na zegarek. Jak długo może trwać operacja? Dwie godziny? Może cztery? Minęło już pięć, a on nadal nie miał żadnych wiadomości o córce. Co gorsza, nie mógł kupić jej zdrowia ani sprawić, żeby zapomniała o wypadku, któremu uległa pół roku temu. Na szczęście dziewczynka powoli dochodziła do siebie. Ta ostatnia operacja nie zagrażała już jej życiu. Chirurdzy mieli przeprowadzić jakiś zabieg na jej uszkodzonej w wypadku macicy. Tym samym ważyły się losy Holly jako kobiety.
    Przez chwilę zastanawiał się, czy nie zadzwonić jeszcze raz do szpitala. Postanowił jednak, że poczeka na wiadomość. Kiedy dzwonił przed niecałą godziną, dyżurna pielęgniarka powiedziała mu uprzejmie, lecz stanowczo, że Holly wciąż jest w bloku operacyjnym i że poinformuje go, kiedy będzie po wszystkim. Czuł się dyskryminowany. Czy ojcowie nie mają Już żadnych praw? A może zrzekł się ich dobrowolnie, kiedy dziesięć lat temu zdecydował się na rozwód?
    Zacisnął pięści. Jak mógł oddać Holly w szpony matki?! Odwrócił się od okna i podszedł szybko do barku. Mimo wcześniejszych postanowień nalał sobie kolejnego drinka. Po chwili szklaneczka była już pusta. Popatrzył smętnie na kilka kropel alkoholu na dnie.
    Raz jeszcze pomyślał, że to Rose wpoiła córce nienawiść do niego. Czyż jednak naprawdę nie zasłużył na niechęć ze strony dziecka? Wciąż czuł się winny z powodu tego, co się stało. Przecież ojciec powinien chronić swoje potomstwo!
    Rozejrzał się niepewnie dokoła. Minuty wlokły się w nieskończoność. Do wizyty Woodsa zostało mu kilka godzin. Telefon wciąż milczał. Czuł się jak drapieżnik uwięziony w klatce. Mięsień lewego policzka zaczął mu nerwowo drgać. Nie wiedział, co z sobą począć. Nagle coś przyszło mu do głowy. Wyszedł z pokoju i pośpieszył korytarzem w głąb hacjendy.
    – Lydia! – krzyknął zbliżając się do kuchni. – Jesteś tam, Lydia?
    Cisza. Dopiero po chwili przypomniał sobie, że stara Meksykanka nie dosłyszy. Wszedł do rozległej kuchni obwieszonej miedzianymi naczyniami i ozdobionej pnącymi roślinami. Kobieta stała przy olbrzymiej dzieży i nuciła meksykańską balladę. Kyle pamiętał ją jeszcze z dzieciństwa. Wiedział też, że Lydia zagniata teraz ciasto na chleb własnego wypieku. Ten piątkowy rytuał nie zmienił się od trzydziestu siedmiu lat.
    – Lydia! – powtórzył.
    Kobieta odwróciła się powoli niczym olbrzymia piłka. Szeroki uśmiech rozjaśnił jej twarz. Zaczęła wycierać umączone dłonie w fartuch.
    – Myślałam, że jest pan w salonie…
    Kyle chciał odwzajemnić jej uśmiech, ale skrzywił się tylko żałośnie.
    – Nie mogę już tam wytrzymać – wyjaśnił. – Wyjdę na chwilę.
    Lydia pokiwała ze zrozumieniem głową.
    – Dzwonili ze szpitala? – spytała.
    Kyle skrzywił się jeszcze bardziej.
    – Nie.
    – Jedzie pan tam?
    Przez chwilę walczył z sobą. Kucharka jakby czytała w jego myślach.
    – Nie mogę – potrząsnął smutno głową. – Zaraz będzie tu Ryan Woods…
    Lydia nie dawała jednak za wygraną:
    – Pan Woods na pewno zrozumie. Przecież sam ma rodzinę. Co znaczą interesy, jeśli w grę wchodzi zdrowie dziecka…
    Spuścił wzrok:
    – Tam jest Rose – powiedział.
    Miał nadzieję, że ta odpowiedź zadowoli starą służącą. Oczy Lydii pociemniały z gniewu. Przeżegnała się pobożnie, a następnie wzięła się pod boki.
    – Ta kobieta to żadna matka! – huknęła. – To pan powinien zająć się panienką!
    – Niestety, to Jej sąd powierzył opiekę nad Holly – westchnął Kyle. – Zresztą doktor Seivers prosił, żebym na razie nie pokazywał się w szpitalu.
    Lydia nie wiedziała, co odpowiedzieć. Nadęła pulchne policzki, odwróciła się w stronę dzieży i znów zaczęła z furią zagniatać ciasto.
    – Co taki doktor wie o rodzinie – mruknęła do siebie, po czym przeszła na hiszpański.
    Kyle wyłowił z potoku słów imię żony. Domyślił się, że Lydia ciska najgorsze meksykańskie przekleństwa. Stara kobieta słynęła z ostrego języka.
    – Holly też nie chce mnie widzieć – dodał.
    – To ta kobieta zatruła umysł panienki! To jej wina! Panienka jest zbyt młoda. Nie mogła tego sama wymyśleć.
    Drobiny mąki zawirowały w powietrzu. Potok hiszpańszczyzny był tak szybki, że Kyle przestał rozróżniać nawet pojedyncze słowa.
    Nagle zadzwonił telefon i Lydia zastygła w bezruchu. Stała przy dzieży z otwartymi ustami. Kyle sięgnął po słuchawkę. Służąca obserwowała uważnie każdy jego ruch. Kiedyś była nianią Holly i wciąż bardzo ją kochała. Rose nigdy jej nie zaakceptowała, mimo że Meksykanka wychowała Kyle’a. Zawsze dochodziło między nimi do scysji, dlatego po rozwodzie Lydia nie zajmowała się już Holly. Wciąż o nią jednak wypytywała i korzystała z każdej okazji, żeby się z nią spotkać.
    Kyle w napięciu podniósł słuchawkę.
    – Pan Sterling? Tu doktor Seivers – powiedział lekarz zmęczonym głosem.
    – Co z moją córką? – Kyle nie bawił się w uprzejmości.
    – Wszystko w porządku. Śpi teraz po operacji…
    Kyle wyczuł wahanie w głosie Seiversa.
    – Więc udało się i Holly… – zawiesił głos.
    Po drugiej stronie zapadła cisza.
    – To się dopiero okaże – rzekł w końcu lekarz. – Proszę mnie dobrze zrozumieć, panie Sterling. W tej chwili Holly ma pięćdziesiąt procent szans na całkowite wyzdrowienie. Jej macica była w strasznym stanie. Na szczęście jajowody pozostały nienaruszone… Ludzki organizm to nie maszyna. Trzeba czasu, żeby się wyjaśniło, czy operacja się udała.
    – A jeśli nie?…
    – Za wcześnie, żeby o tym mówić.
    – Może jednak spróbuje mi pan odpowiedzieć – nalegał Kyle.
    Doktor Seivers westchnął głęboko. Przez cały czas zastanawiał się, ile może powiedzieć ojcu nieletniej pacjentki.
    – Jest kilka możliwości – oświadczył wreszcie. – Jeśli jednak nie będzie oznak poprawy, zwłaszcza jeśli chodzi o krwotoki, to będę zalecał dodatkową operację.
    Kyle poczuł, że włosy mu się jeżą na głowie.
    – Jaką operację?
    Doktor Seivers zachował spokój. Jedynie ton jego głosu zdradzał zdenerwowanie.
    – Wycięcie macicy.
    Kyle skurczył się pod ciężarem tych słów. Bolesny grymas wykrzywił mu twarz.
    – Przecież Holly ma dopiero piętnaście lat!
    – Niech pan się cieszy, że żyje. Jeszcze parę miesięcy temu walczyła ze śmiercią.
    – Ale to jeszcze dziecko.
    Doktor Seivers najwyraźniej nie był zadowolony z przebiegu rozmowy.
    – Panie Sterling, przecież rozmawiamy czysto teoretycznie. Za miesiąc lub dwa może się okazać, że żadna operacja nie jest konieczna. Holly jest bardzo silna. Musiała walczyć, żeby przeżyć… Proszę w nią wierzyć i mocno trzymać kciuki.
    Kyle nie wyglądał na pocieszonego, choć ze wszystkich sił starał się nie załamywać.
    – Chciałbym zobaczyć córkę – powiedział.
    W słuchawce zapanowała cisza.
    – Może jednak poczeka pan kilka dni… Holly powinna mieć teraz spokój. Jakiekolwiek gwałtowne uczucia mogą się źle odbić na jej zdrowiu…
    – Do licha! Przecież to moje dziecko!
    – A moja pacjentka – mruknął Seivers. – Widziałem, jak wczoraj zareagowała na pana widok. Nie mogę tak ryzykować, kiedy w grę wchodzi zdrowie pacjentki.
    – Więc co pan radzi?
    – Proszę zaczekać, aż Holly poczuje się lepiej. Zresztą… – lekarz zawahał się – jest przy niej matka.
    Kyle musiał ugryźć się w język, żeby nie powiedzieć, co sądzi o takiej matce. Nie miał wyboru, musiał słuchać Seiversa. Wszyscy twierdzili, że jest on najlepszym ginekologiem w Kalifornii. a może nawet na całym Zachodnim Wybrzeżu.
    – W porządku – westchnął. – Będę czekał na wiadomości. Proszę dać znać, gdyby coś się zmieniło.
    – Oczywiście.
    – Dziękuję… Do widzenia, doktorze.
    Odłożył wolno słuchawkę. Starał się nie patrzeć w pełne niepokoju, brązowe oczy Lydii.
    – I co z panienką?
    – Wszystko będzie dobrze. Doktor zapewnił mnie, że operacja poszła znakomicie. – Na szczęście ego głos brzmiał znacznie bardziej przekonująco, niż się spodziewał.
    Ale Lydia nie dała się tak łatwo oszukać. Znała go przecież od dziecka. Teraz więc bez trudu odgadła, że coś go gnębi.
    – Lepiej od razu wszystko powiedzieć. Po co się męczyć?
    Kyle spojrzał na nią z wdzięcznością.
    – Tak – westchnął. – Może to i racja.
    Kobieta pokiwała energicznie głową.
    – Chodzi o to, że lekarze nie dają gwarancji, że Holly zupełnie wyzdrowieje…
    – Dios – szepnęła Lydia.
    – Chcę teraz wyjść. Trochę się przewietrzyć i pozbierać myśli. Gdyby przyszedł Ryan, zaprowadź go do salonu i poczęstuj drinkiem.
    – Dobrze.
    Lydia uśmiechnęła się blado. W dłoni trzymała krzyżyk. Kiedy tylko Kyle wyszedł, zmówiła krótką modlitwę za zdrowie panienki, a następnie z furią zaczęła wyrabiać ciasto. To niesprawiedliwe! Niewinne dziecko cierpi tylko dlatego, że „ta kobieta” upiła się i straciła panowanie nad kierownicą.

    Ocean zawsze działał na niego kojąco. Nawał kłopotów wypędzał go z Los Angeles do nadmorskiej posiadłości. Tutaj znajdował sposoby na rozwiązanie najbardziej pogmatwanych spraw. Zwłaszcza w czasie długich spacerów po pustych plażach nad Pacyfikiem.
    Dzisiaj jednak było inaczej. Kiedy tylko przypomniał sobie o wypadku, wzbierał w nim gniew. Chwytał garście piasku i ciskał w wodę. Gwałtowna bryza niosła ziarenka z powrotem w stronę lądu.
    Zaczął się wspinać po drewnianych schodach wiodących na skałę. Chciał na chwilę zapomnieć o córce i skupić się na interesach. Przez ostatnie miesiące było odwrotnie: przestał zajmować się firmą nagraniową i myślał tylko o Holly. Zaczynała szwankować dystrybucja, zawodziły prognozy… Obserwował to jak wojnę na jakiejś dalekiej planecie, chociaż powoli zaczęło do niego docierać, że wali się to, co budował cierpliwie przez całe dorosłe życie.
    Studio nagrań Sterling Recordings przez wiele lat borykało się z różnymi problemami. W pewnym momencie wydawało się nawet, że Kyle będzie musiał zwijać interes. Na szczęście dzięki teledyskom pokazywanym w sieci telewizji kablowej sprzedaż znacznie wzrosła. Teraz chodziło tylko o to, żeby podnieść jakość. Do tej pory studio Kyle’a korzystało z usług wynajmowanych artystów i innych firm, ale powoli przestawało się to opłacać. Ideałem byłoby, gdyby wszystko robić w jednym studiu, co pozwalało obniżyć koszty, zapewnić odpowiednią jakość nagrania i obronić się przed piractwem. Zwłaszcza to ostatnie zaczynało dawać się we znaki wszystkim firmom działającym zgodnie z prawem.
    Kyle przystanął na chwilę i zacisnął dłoń na poręczy. Nie może pozwolić zginąć własnej firmie. Dzięki niej przecież zapewni przyszłość sobie i… Holly.
    Kiedy dotarł na szczyt, obejrzał się za siebie. Niestety, ocean tym razem go zawiódł. Głowę miał równie pustą jak przed wyjściem z domu. Przygarbiony powoli poszedł w stronę posesji.
    Po chwili, niedaleko garażu, zauważył samochód Ryana Woodsa. Przyśpieszył kroku. Od razu skierował się do salonu. Wiedział, że Lydia wypełnia sumiennie każde jego polecenie. Przed wejściem zatrzymał się i spróbował uśmiechnąć.
    – Przepraszam, spóźniłem się – powiedział od progu.
    Ryan kończył właśnie drinka.
    – Nic nie szkodzi – odrzekł wstając z wielkiego fotela.
    Uścisnęli sobie dłonie. Ryan przyjrzał się uważnie Kyle’owi. Stwierdził, że widział już gdzieś ten niepewny uśmiech i spojrzenie pełne bólu. Ale gdzie? Czy nie na okładce pierwszej platynowej płyty Kyle’a? Tak, mógł się wtedy podobać. Ciekawe, czy płyta sprzedałaby się tak dobrze, gdyby nie miliony wielbicielek urzeczonych jego urodą? Głos Kyle’a określano jako przeciętny. Teksty ballad były zbyt poetyckie jak na gusta szerokiej publiczności. I tylko to „coś” w twarzy i oczach… Płyta sprzedała się znakomicie, a Kyle zainwestował pieniądze w podupadłą firmę, którą po paru latach wyprowadził na szerokie wody. Sterling Recordings należała w tej chwili do najlepszych w kraju.
    Kyle napełnił pustą szklaneczkę Ryana, po czym na chwilę zastygł w bezruchu. Powoli przygotował drugiego drinka. Coś najwyraźniej go gryzło. Tym razem nie mógł to być młodzieńczy bunt, a Ryan był przekonany, że nie chodzi również o kłopoty związane z prowadzeniem firmy. Trzymał jednak język za zębami. Jeśli Kyle zechce podzielić się z kimś swoimi problemami, na pewno to zrobi. Ryan Woods zawdzięczał swoją sławę pierwszorzędnego fachowca między innymi temu, że nigdy nie pchał się z butami tam, gdzie go nie proszono. Chyba że… ktoś mu za to zapłacił.
    Kyle wypił mały tyk, a następnie usiadł naprzeciwko gościa.
    – Przypuszczam, że masz dla mnie jakąś propozycję – zaczął bez owijania w bawełnę.
    Gość pochylił łysiejącą głowę.
    – Tak. Nareszcie.
    – Jestem ci za to bardzo wdzięczny, Ryan. Sam nie miałem czasu na zebranie informacji, a decyzja wydaje się szalenie ważna.
    – Przecież za to mi płacisz.
    Kyle pokiwał głową.
    – Dobrze. Pozwolisz, że spróbuję zgadnąć, co wymyśliłeś. – Kyle potarł zmarszczone czoło. – Uważasz pewnie, że powinienem robić wszystkie teledyski u siebie w studiu.
    Ryan poruszył się niespokojnie. Siedział na fotelu niedaleko wielkiego okna, przez które mógł obserwować floletowoczerwone smugi na ciemniejącym niebie. Słońce już niemal schowało się za horyzont. Na jego tle widniały jedynie sylwetki dalekich jachtów. Ryan nie wiedział, co bardziej podziwiać: uroki natury czy też wspaniałość rezydencji Kyle’a. Wszystko wskazywało jednak na to, że samego właściciela nie cieszą ani puszyste, perskie dywany, ani robione na zamówienie meble, ani nawet oryginalna kolekcja malarstwa francuskich surrealistów.
    Ryan dopił drinka i odstawił szklankę. Otworzył aktówkę, z której wyjął plik równo ułożonych papierów. Kyle wyciągnął dłoń.
    – Uprzedzam, że wyniki badań mogą ci się nie spodobać – ostrzegł Ryan.
    – Pozwól, że sam to ocenię. Kwestia produkcji teledysków męczy mnie już od dawna. Czas z tym wreszcie skończyć.
    Zaczął uważnie przeglądać papiery. Woods doskonale wykonał swoją robotę. Wykazał czarno na białym, dlaczego powinni kręcić filmy wideo.
    – Dobra, przekonałeś mnie. Wynajmiemy najlepszych ludzi i udostępnimy pomieszczenia na trzecim piętrze – powiedział Kyle.
    Dostrzegł jednak wyraz niepokoju w oczach Ryana.
    – Jakieś problemy? – spytał.
    Prawnik pokręcił głową.
    – Nie, myślę, że to ułatwi sprawę… nam wszystkim.
    – Nie rozumiem.
    Ryan wyjął ostatni raport i wręczył go z ociąganiem szefowi.
    – Prosiłeś, żebym zajął się również problemem pirackich kopii – powiedział. – Pamiętasz? Parę miesięcy temu…
    Kyle spojrzał na niego jak na przybysza z Innej planety.
    – Nie chcesz chyba powiedzieć, że to wciąż aktualne.
    Podrapał się w brodę. Czy to możliwe, żeby tak bardzo zaniedbał własną firmę?
    – Zobacz sam. – Ryan wskazał plik papierów.
    Kyle pogrążył się w lekturze. Jego szare źrenice nabrały barwy gradowej chmury. Powoli jego dłoń zacisnęła się w pięść. W końcu podniósł wzrok i spojrzał w błękitne oczy Ryana.
    – Jesteś tego pewny?
    – Nie mam najmniejszych wątpliwości.
    – Więc to tak… – Kyle nerwowo bębnił palcami po papierze. – Niech to diabli! Paskudna sprawa!
    Ryan pracował dla Kyle’a od ośmiu lat i znał jego napady gniewu.
    – O co chodzi? – spytał. – Wcale tak dużo nie straciłeś.
    Kyle zagryzł wargi.
    – Czuję się oszukany. Współpracowaliśmy z Festival Productions od ładnych paru lat. Wszystko układało się tak dobrze… Nie rozumiem, dlaczego Maren McClure chce mnie oszukać…
    Potrząsnął głową, nie mogąc oswoić się z tą myślą.
    – Maren jest tylko właścicielką firmy. Nie powinieneś Jej oskarżać… Poza tym skopiowano tylko trzy kasety. No, przynajmniej tyle pojawiło się na czarnym rynku… Problem przestanie istnieć, kiedy skończymy interesy z Festival Productions.
    Usłyszeli pukanie do drzwi. Przed zakończeniem pracy i wyjazdem na weekend Lydia przyniosła im kanapki. Kyle uśmiechnął się do niej i życzył przyjemnej podróży. Po chwili jej olbrzymia sylwetka zniknęła w głębi domu.
    – No dobrze. Co teraz? Czy sądzisz, że powinniśmy zignorować całą sprawę w nadziei, że się sama rozwiąże?
    Ryan zatrzymał dłoń z kanapką w połowie drogi do ust.
    – Niestety, to nie takie proste…
    – Wiem, mamy przecież długoterminową umowę z Festival Productions.
    Ryan skinął głową. Zjadł niewielką kanapkę i sięgnął po następną. Po chwili wyjął z kieszeni cygaro i zaczął ugniatać je między palcami. W końcu wyciągnął zapalniczkę. Cały salon wypełnił się bladoniebieskim dymem. Ryan uśmiechnął się do siebie. Nauczył się tych teatralnych sztuczek jeszcze w czasie studiów prawniczych w Yale.
    – Moim zdaniem masz kilka wyjść…
    Kyle spojrzał na niego ciekawie i przysunął się bliżej, nie chcąc uronić ani jednego słowa.
    – Możesz albo anulować umowę i zapłacić karę, albo porozmawiać z właścicielką i zagrozić, że ujawnisz całą sprawę, co zepsuje jej opinię.
    – To zbyt proste.
    – Jak to?
    – I mało praktyczne – ciągnął Kyle Ignorując pytanie Ryana. – Żadne z tych rozwiązań nie jest dobre w mojej sytuacji.
    – Ależ dlaczego?
    – Przede wszystkim nie mam czasu – wyjaśnił. – Podpisałem już umowy z kilkoma gwiazdami, którym zapłaciłem olbrzymie pieniądze. Nie mogę ryzykować, że ktoś ukradnie lub skopiuje filmy z ich piosenkami. Nie dosyć, że stracę artystów, to jeszcze będę musiał zapłacić kary. Już ich prawnicy zatroszczą się o to…
    Ryan wzruszył ramionami i wypuścił kłąb dymu.
    – Więc niech ktoś inny nakręci te filmy. W ten sposób zyskasz czas na zmontowanie własnej ekipy. To przecież nie takie trudne. Chodzi o nagranie kilku klipów z cztero- lub pięciominutowymi piosenkami.
    Kyle, który co jakiś czas spoglądał tęsknie w stronę jeszcze pełnej szklanki, chwycił ją teraz i opróżnił jednym haustem.
    – Mylisz się – powiedział odstawiając szklankę zdecydowanym ruchem. – Film wideo z nową piosenką jest jedną z najważniejszych rzeczy z punktu widzenia rynku. Piosenki sprzedają się dzięki teledyskom. Nawet najlepsze utwory nie mają szans powodzenia, jeśli towarzyszy im zły film. I odwrotnie – nawet najgorsza piosenka z dobrym filmem przyciągnie publiczność.
    Ryan próbował protestować, ale Kyle powstrzymał go ruchem dłoni.
    – Dobry filmowiec to prawdziwy skarb. Nie mogę wziąć kogoś z ulicy. – Zawahał się. – Festival Productions ma prawdziwych fachowców. Jeszcze trzy lata temu nikt o nich nie słyszał. Teraz artyści wręcz żądają, żeby Maren robiła dla nich filmy.
    Prawnik nie dawał jednak za wygraną. Argumenty Kyle’a nie trafiały mu do przekonania.
    – Dlaczego Festival Productions miałoby być lepsze od innych firm?
    Kyle machnął ręką.
    – Wcale mnie nie słuchasz… Oni mają po prostu prawdziwych fachowców. Potrafią zrobić coś dobrego nawet z kiepskiej piosenki. To prawdziwa sztuka!
    – E, chyba przesadzasz…
    Przez chwilę w salonie panowała cisza. Na dworze było już niemal ciemno.
    – Czy słyszałeś kiedyś o grupie rockowej Mirage? – spytał Kyle znużonym głosem.
    Ryan pokręcił głową i sięgnął po następne cygaro.
    – Coś tam słyszałem, ale szczerze mówiąc nie interesują mnie te wszystkie muzyczne nowinki.
    Kyle uśmiechnął się z wyższością.
    – Nieważne. Chodzi o to, że jeszcze niedawno nikt o niej nie słyszał. Wydali singla, który zginął w powodzi innych…
    – I co?
    – Otóż dzieciak, który śpiewał w Mirage, niejaki Price, wpadł na pomysł, żeby zainwestować wszystkie pieniądze grupy w film wideo dla muzycznych programów telewizji kablowej. Zrobili film do starej piosenki, tej, która nie dostała się na żadne listy przebojów i nagle stall się najpopularniejszą angielską grupą w Stanach!
    Kyle zamilkł i spojrzał uważnie na Ryana, który zaczął już coś rozumieć.
    – Chcesz wiedzieć, kto zrobił ten film? – spytał.
    Prawnik wyjął cygaro z ust i uśmiechnął się szeroko.
    – Dobrze, przekonałeś mnie – powiedział podnosząc ręce do góry. – Ale jeżeli Festival Productions jest takie dobre, to może byś podkupił kogoś od Maren McClure. W końcu i tak musisz mieć własne studio.
    Kyle zmarszczył brwi i przez chwilę zastanawiał się nad tym pomysłem.
    – Gdyby to tylko było możliwe – mruknął do siebie. – To straszne, że ktoś z Festival kradnie kasety… Przecież oni również mnie potrzebują!
    – Ludzie zrobią prawie wszystko dla pieniędzy. Sam powinieneś wiedzieć o tym najlepiej.
    Ryan ugryzł się w język. Nie chciał, żeby zabrzmiało to jak obelga. Niestety, było już za późno. Kyle patrzył na niego jak na najgorszego wroga.
    – Nie zrozum mnie źle…
    Kyle potrząsnął głową. Znali się zbyt długo, żeby obrażać się z byle powodu. Poza tym Ryan miał rację. Rose wykorzystała ich rozwód, żeby zrobić karierę. Kyle wiedział, że popełnił wówczas błąd, ale nie miał zamiaru go powtórzyć.
    – W porządku, stary – powiedział sięgając po miniaturową kanapkę z szynką. – Nikt już nie będzie żerował na mojej naiwności. Gadaj, jaki masz plan.
    Ryan uśmiechnął się szeroko. Nareszcie udało mu się dotrzeć do Kyle’a. Wysiłki, które czynił w ciągu ostatnich paru miesięcy, spełzły na niczym. Być może z powodu wypadku córki Kyle był zupełnie głuchy na argumenty.
    – Myślę, że powinieneś porozumieć się z samą Maren i wykupić cały jej zespół. Następnie moglibyśmy już na własnym podwórku sprawdzić, kto kopiuje filmy. A wtedy… – zawiesił głos – podziękujemy temu panu… lub pani za współpracę – zakończył z uśmiechem.
    – A jeśli Maren nie zechce sprzedać firmy?
    – Każdy ma swoją cenę…
    Kyle nie wyglądał na przekonanego.
    – Skoro tak mówisz, musisz mieć coś w zanadrzu. Powiedziałem już wszystko, co wiem na temat Festival Productions, teraz kolej na ciebie.
    Prawnik uśmiechnął się niepewnie i zaczął nerwowo przeglądać notatki.
    – Po pierwsze, szefem Festival Productions jest kobieta. Pracowałeś z nią kiedyś?
    Kyle skinął głową. Na jego twarzy nie pojawił się nawet cień niepokoju.
    – Spotkaliśmy się na paru przyjęciach… Pełna rezerwy… Kwestie związane z pracą uzgadniają nasze sekretarki…
    – Jest czymś nowym w świecie rozrywki. Odniosła sukces w przemyśle zdominowanym przez mężczyzn…
    Kyle przytaknął. Przypomniał sobie Maren. Była chyba bardzo ładna, ale przede wszystkim intrygująca i niezwykle dumna. Po raz pierwszy zetknął się z taką osobą na gruncie zawodowym.
    – Tak, to prawdziwa rzadkość…
    – Zgadzam się. – Ryan skończył przeglądanie papierów. – Według moich informatorów Maren McClure to niezwykła kobieta. Łączy w sobie urodę, olbrzymią inteligencję oraz talent… I to mnie właśnie niepokoi.
    – Dlaczego? Czyżbyś wolał kobiety brzydkie, głupie i pozbawione wszelkich talentów?
    Prawnik pokręcił głową.
    – Nie, ale czuję się z nimi pewniej – wyjaśnił. – Zwłaszcza w interesach.
    – Czy sądzisz, że sprzeda firmę?
    – Możliwe. Ciągle brakuje jej pieniędzy.
    Kyle aż gwizdnął z podziwu.
    – Skąd ta wiadomość?
    – Rozmawiałem z jej pracownikami. Wydaje się, że cały interes ledwo się trzyma.
    – Ciekawe dlaczego – wtrącił Kyle.
    Ryan wzruszył ramionami.
    – Licho wie.
    – W każdym razie rzeczywiście będę musiał porozmawiać z Maren McClure – mruknął Kyle i uśmiechnął się do siebie.
    Nawet nie przypuszczał, że zwykle spotkanie w interesach może go aż tak ucieszyć.

ROZDZIAŁ DRUGI

    Maren przymknęła oczy i rozpięła klamerkę przytrzymującą z tyłu jej włosy. Kasztanowe loki rozsypały się po plecach. Zanurzyła w nich dłonie, chcąc się odprężyć po całym dniu pracy. Usadowiła się wygodnie na kanapie i po raz piąty przewinęła taśmę. Starała się skoncentrować na nastroju piosenki. Sprawa nie należała do łatwych. Utwór łączył elementy reggae oraz country, przy czym miał typowo bluesowy, smutny tekst. Maren zawsze lubiła łączenie lekkiej muzyki z poważnym przesłaniem. Niestety, miała kłopot z dobraniem odpowiedniego obrazu do tego typu piosenek.
    Gwałtowny dzwonek telefonu przerwał jej rozmyślania. Wyłączyła magnetofon i podeszła do telefonu.
    – Słucham?
    – Dzwoni Kyle Sterling. Mówi, że ma ważną sprawę – wyjaśniła Jane. – Odbierzesz?
    Maren zmarszczyła ciemne brwi.
    – Oczywiście. Zawsze odbieram telefony ze Sterling Recordings.
    – Świetnie. Już łączę.
    Coś zazgrzytało w słuchawce. Maren przysiadła na brzegu biurka i zdjęła wolną ręką klips.
    – Halo, dzień dobry, panie Sterling – powiedziała głębokim głosem. – Tu Maren McClure. Czym mogę służyć?
    Nikt by się nie domyślił, że jest zdenerwowana. Kyle od razu przeszedł do rzeczy:
    – Chciałbym się z panią spotkać.
    Maren zagryzła wargi. Nie wiedziała, co o tym sądzić. Kyle Sterling zwykle unikał osobistych kontaktów z kontrahentami. W jej biurze pojawił się raz, i to na krótko. Sprawa musiała być rzeczywiście bardzo poważna.
    – Czy mogłabym wiedzieć, o co konkretnie chodzi? – spytała.
    Zaczęła sobie przypominać wszystkie sprawy związane ze Sterling Recordings. Kilka umów czekało na podpisanie. Czyżby chcieli zrezygnować ze współpracy? Maren odłożyła trzymany w ręku klips i bezwiednie zaczęła bębnić palcami po blacie biurka.
    Kyle wahał się przez chwilę. Chciał jednak zachować najdalej posuniętą dyskrecję.
    – To nic poważnego – zapewnił.
    Maren zastygła w bezruchu. Poczuła, że migrena, która czaiła się od rana po zakamarkach głowy, w końcu ją dopadła.
    – Kiedy więc możemy się spotkać? – spytał. – Jestem gotów przyjechać do pani jeszcze dzisiaj.
    Zaczęła nerwowo przeglądać kalendarz. Wszystkie rubryki były już wypełnione do końca tygodnia.
    – Bardzo mi przykro, ale dziś to niemożliwe. Zresztą do końca tygodnia jestem zajęta. Jeśli da mi pan parę minut, to postaram się zorganizować spotkanie w poniedziałek rano.
    Sterling Recordings było jedną z najważniejszych firm w przemyśle rozrywkowym. Maren wiedziała, że nie może stracić tak ważnego klienta.
    – A co pani robi dziś wieczorem?
    Ze zdziwienia nie mogła wykrztusić ani słowa. Kyle Sterling należał do najważniejszych ludzi w przemyśle rozrywkowym. Perspektywa spotkania w wolnym czasie wcale jej nie bawiła. Ale z drugiej strony należały mu się specjalne względy.
    – Jestem wolna – powiedziała wreszcie.
    – Wspaniale! Wobec tego zapraszam panią na kolację do Rinaldiego. Wpadnę po panią do biura. powiedzmy… koło siódmej.
    Maren zacisnęła bezwiednie usta. Zaproszenie zabrzmiało prawie jak rozkaz. Nie myliła się. Kyle Sterling był taki jak inni – zimny i bezwzględny. Cóż, inaczej nie zrobiłby kariery w tej branży… Przywykła już do protekcjonalnego traktowania i nieliczenia się z jej czasem. Zerknęła jednak ponownie do kalendarza.
    – Czy może pan przyjechać o siódmej trzydzieści? Mam ważne spotkanie, które może się przeciągnąć.
    – Załatwione. Do zobaczenia.
    Jeszcze przez chwilę nie odkładała słuchawki. Cały czas myślała o rozmowie. Nic takiego nie przydarzyło się jej do tej pory. Kyle Sterling załatwiał wszystkie, nawet najważniejsze sprawy przez sekretarkę. Widywali się tylko przy podpisywaniu umów. Czasami spotykała go na przyjęciach, ale nie zwracał na nią uwagi. Co spowodowało, że do niej zadzwonił? Maren chciała wierzyć, że nic złego. ale… nie mogła.
    Wyjrzała za okno. Za kwitnącymi wiśniowymi drzewami majaczyły wzgórza Hollywoodu. Łagodne zbocza otoczone błękitnawą mgiełką górowały nad miastem.
    Zadzwoniła do sekretarki. Jane natychmiast podniosła słuchawkę.
    – Tak?
    Maren usłyszała stukot maszyny do pisania. Jane ani na moment nie przerwała pracy. Ta dziewczyna była zadziwiająca!
    – Czy możesz przynieść wszystkie nie podpisane umowy ze Sterling Recordings?
    – Za chwilę – powiedziała sekretarka i odłożyła słuchawkę nie bawiąc się w uprzejmości.
    Nie minęło pięć minut, kiedy pojawiła się w drzwiach. Pod pachą trzymała pokaźny plik.
    – Jesteś pewna, że chcesz wszystkie?
    Maren kiwnęła głową. Stos papierów wylądował na biurku. Obie kobiety przyglądały mu się przez chwilę ze zdumieniem.
    – Żaden nie jest podpisany? – spytała z niedowierzaniem Maren, biorąc do ręki pierwszy dokument.
    Potrząsnęła głową. Wciąż nie mogła uwierzyć własnym oczom.
    – Nie było takiej potrzeby.
    – Ale przecież zaczęliśmy już robić niektóre rzeczy. Choćby ten film grupy Mirage… – Maren potrząsnęła kolejną umową. – Mówiłam Tedowi, że kończymy to za kilka tygodni.
    Sięgnęła głębiej.
    – A co z Joeyem Righteousem? Obiecałam mu, że będzie miał swój film przed tournee w Japonii.
    – To znaczy kiedy?
    – Pod koniec czerwca.
    – O Boże, przecież mamy już kwiecień!
    – Co tu się dzieje, Jane?
    Sekretarka, która zawsze chętnie służyła wszelkimi informacjami, rozłożyła bezradnie ręce.
    – Nie mam najmniejszego pojęcia – jęknęła. – Przez ostatnie tygodnie nie mogłam uzyskać żadnych Informacji ze Sterling Recordings. Angie Douglass, która zajmuje się umowami, wciąż daje wykrętne odpowiedzi… Od tygodnia do niej dzwonię co najmniej dwa razy dziennie…
    Jane opadła bez sił na stojące obok biurka krzesło. Maren podniosła wzrok znad kolejnej umowy.
    – Powiedz dokładnie, co ci mówiła.
    Dziewczyna machnęła ręką.
    – Och, nic wielkiego: pana Sterlinga nie ma w mieście. Proszę zadzwonić później – przedrzeźniała głos Angie. – Albo: wykonawca chce skonsultować warunki umowy ze swoim prawnikiem, lub podobne głupstwa.
    Sekretarka skrzywiła się, jakby jadła cytrynę i sięgnęła do kieszeni żakietu po papierosa. Maren zauważyła, że Jane wyglądała na zmęczoną i przepracowaną: miała niezdrową, bladą cerę, a pod jej oczami pojawiły się wyraźne cienie.
    – To znaczy, że nie wierzysz w to, co mówiła? – spytała patrząc na nią z napięciem.
    Dziewczyna pokręciła głową, zapaliła papierosa i zaciągnęła się głęboko.
    – W ani jedno słowo. Do tej pory nie było przecież żadnych kłopotów…
    Maren poruszyła się niespokojnie na brzegu biurka.
    – Myślisz, że ktoś jej kazał przeciągnąć podpisywanie umów?
    Jane zmarszczyła czoło.
    – Nie wiem. Ale coś tutaj z pewnością nie gra – mruknęła ponuro. – Chciałam ci właśnie o tym powiedzieć. Planowałam jednak wcześniej poważną rozmowę z Angie Douglass.
    – Powinnaś mnie wcześniej o tym poinformować!
    – Myślałam, że i tak masz dosyć kłopotów.
    Jane uśmiechnęła się przepraszająco. Maren odwzajemniła ten uśmiech.
    – Masz rację – westchnęła cicho.
    – Czy Sterling dzwonił z powodu tych umów?
    Maren wzruszyła ramionami.
    – Nie mam pojęcia. Powiedział tylko, że to bardzo ważne. Kiedy okazało się, że nie mam czasu w godzinach pracy, zaprosił mnie nawet na kolację. – Starała się pokryć zdenerwowanie lekkim tonem.
    – Więc masz randkę ze słynnym Kyle’em Sterlingiem? – spytała Jane i zachichotała nerwowo.
    – Czuję się raczej tak, jakby mnie wezwano na dywanik – mruknęła Maren.
    Jane wstała i zgasiła nie dopalonego papierosa w mosiężnej popielniczce.
    – Poradzisz sobie – rzuciła kierując się do wyjścia.
    – Skąd ta pewność?
    Jane spojrzała na Maren spod oka. Udając zmieszanie dotknęła czoła, jakby starając się coś przypomnieć.
    – Pamiętasz to powiedzenie? Zaraz, jak to było? Im kto wyżej siedzi, tym głośniej spadnie czy coś takiego… – powiedziała starając się zachować powagę.
    – Tak, było coś takiego – powiedziała Maren, uśmiechając się z pewnym przymusem.
    Jane wyszła, dusząc się ze śmiechu. Kiedy zniknęła za drzwiami, Maren zabrała się ponownie do studiowania umów. O co tu chodzi? Czy Kyle Sterling chciał się wycofać ze współpracy z Festival Productions?
    Zaczęła się zastanawiać, kiedy widziała go ostatnio. Zimny dreszcz przebiegi jej po plecach. Przed rokiem wzięła udział w przyjęciu zorganizowanym przez Mitzi Danner z okazji podpisania kolejnej umowy ze Sterling Recordings. Piosenkarka wydała je we własnym domu w Beverly Hills. Maren z daleka obserwowała przystojnego mężczyznę. To był Kyle. Sprawiał wrażenie zimnego i zupełnie nieprzystępnego, nie mogła mu jednak odmówić wdzięku. Ten facet miał styl! Nie potrafiła tylko określić, czy naturalny, czy też wykreowany specjalnie dla potrzeb środowiska.
    Maren zauważyła, że Kyle zawsze wzbudzał zainteresowanie, mimo że o to nie zabiegał. Trzymał się z boku, jakby chciał powiedzieć: jestem inny i wcale do was nie należę.
    Przyjęcie odbywało się na obszernym dziedzińcu otaczającym owalny basen. Piętrowy dom wybudowano w latach dwudziestych dla jednej z gwiazd niemego kina. Był równie ekscentryczny jak jego nowa właścicielka.
    Kyle czuł się świetnie w otoczeniu kolorowych, japońskich lampionów otaczających basen. Maren wyczuwała jednak w jego ruchach pewną nerwowość, która zresztą tylko dodawała mu wdzięku. Nic go nie peszyło, a mimo to trzymał się z daleka od znanych osobistości Hollywoodu. Odnosiło się wrażenie, że w tej chwili wcale nie ma ochoty na przyjęcie, raczej wolałby na. przykład samotny spacer po lesie. Maren nie mogła oderwać od niego wzroku. Usiłowała wmówić sobie, że łączą ich przecież sprawy zawodowe i cała jej przyszłość zależy od dobrej współpracy ze Sterling Recordings, ale w głębi serca czuła, że chodzi o coś zupełnie innego…
    W tej chwili owo wspomnienie wytrąciło ją z równowagi. Zaczęła nerwowo grzebać w stercie papierów. Próbowała zgadnąć, dlaczego Kyle chce się z nią widzieć. Jej firmie bardzo zależało na umowach ze Sterling Recordings. Jeszcze przed godziną wierzyła, że z wzajemnością. Jeżeli zechcą się wycofać, będzie jej bardzo trudno utrzymać Festival Productions. Co prawda od niedawna interesy szły zupełnie nieźle, ale potrzebowała teraz pieniędzy na rozbudowę firmy. Tylko w ten sposób mogła utrzymać się na rynku. Poza tym musiała spłacić dług pierwszemu właścicielowi firmy – Jacobowi Greenowi. Co miesiąc z ciężkim sercem przeznaczała na ten cel lwią część dochodów firmy. Westchnęła ciężko. Pozostawały jeszcze olbrzymie wydatki osobiste. Ale to już jej wina. stwierdziła posępnie. Nie miała jednak wyjścia – był to także obowiązek.
    Wycofanie się Sterling Recordings można by więc porównać do trzęsienia ziemi w jej firmie. Nie mogła do tego dopuścić. Zbyt ciężko pracowała, by wyprowadzić Festival Productions na szerokie wody. Poza tym miała jeszcze Brandona. Nie wolno jej było o nim zapomnieć. Przecież był od niej całkowicie uzależniony!
    Sięgnęła szybko po słuchawkę wewnętrznego telefonu.
    – Jane? Odwołaj, proszę, wszystkie dzisiejsze spotkania. Postaraj się je upchnąć na jutro… albo pojutrze.
    – Dobrze, zobaczę, co da się zrobić – powiedziała niepewnie sekretarka. – A co z Righteousem? Miał się dzisiaj pojawić.
    Maren zastanowiła się chwilę. To spotkanie było rzeczywiście niezwykle ważne i pilne.
    – Przesuń je na jutro. Możemy się zobaczyć nawet o siódmej rano… Powiedz, że musiałam się spotkać ze Sterlingiem w sprawie jego ostatniego solowego albumu… To powinno go uspokoić.
    – Nie boisz się, że to podziała na niego jak czerwona płachta na byka? – spytała Jane. – Zacznie nas bez przerwy nachodzić…
    Maren potarła czoło. Jane miała rację.
    – Trudno. To chyba najlepsza wymówka. Jeśli znajdziesz coś lepszego, to tym lepiej. Zawsze tak łatwo udaje ci się uspokoić klientów – w głosie Maren zabrzmiał niekłamany podziw.
    – A ty masz dar wrabiania mnie w kolejne kabały – zareplikowała sekretarka.
    Maren nie mogła powstrzymać uśmiechu.
    – Przyznaj się, że to lubisz.
    – Tak, oczywiście. Wprost nie mogę żyć bez awantur – mruknęła sarkastycznie Jane. – Dobrze, zajmę się Joeyem, ale nie miej do mnie pretensji, jeśli później zwali ci się na głowę.
    – Rób, co uważasz za słuszne.
    Odłożyła słuchawkę i zgarnęła wszystkie papiery na jeden stos. Przeniosła go ostrożnie na kanapę i usadowiła się w ulubionym miejscu. Włożyła okulary i spojrzała na pierwszą z umów. Chodziło o pięć teledysków grupy Mirage. Czyżby Kyle Sterling nie był z nich zadowolony? Intuicja podpowiadała jej, że chodzi o coś innego. Nie miała jednak pojęcia, o co.

    Jane opuściła już budynek firmy, a Maren kończyła właśnie przeglądanie ostatniej umowy. Nie znalazła w niej nic nadzwyczajnego. We wszystkich dokumentach pojawiały się co najwyżej błędy w pisowni wyrazów – i żadne inne. Zaczęła rozcierać zdrętwiałą szyję. Poczuła ból z tyłu głowy, wstała więc i wyciągnęła w górę ręce. Wykonała kilka szybkich obrotów głową, co miało jej przywrócić zdolność szybkiego myślenia, a potem zaczęła masować kark chcąc rozluźnić całe ciało. Nie przerywając masażu zbliżyła się do okna. Z drugiego piętra mogła bez trudu obserwować parking. Cienie latarni ulicznych i drzew wydłużyły się jak leniwe węże. Powoli zapadał zmierzch. Pomarańczowe słońce prawie schowało się za horyzont. Lekka bryza od morza poruszała wielkie liście palm.
    Mimo że było zaledwie parę minut po siódmej, na wyludnionej ulicy pojawił się srebrzysty mercedes. Maren przestała masować kark i zerknęła w dół. Mercedes zaparkował przed budynkiem. Wysiadł z niego Kyle Sterling – człowiek, od którego zależała przyszłość Festival Productions. Starała się nie przyjmować tego do wiadomości. Jej firma nie mogła przecież być aż tak uzależniona…
    Wszystko wskazywało na to, że Kyle Sterling nie przejął się zmianą terminu spotkania. Było dopiero pięć po siódmej, a umówili się przecież na wpół do ósmej. Pomyślała ze złością, że i tym razem nie pomylił się w swoich rachubach i spłonęła rumieńcem.
    Nie zamknął samochodu, ale wcale jej tym nie zaskoczył. Dziwiła się tylko, że przyjechał sam. Sławni ludzie Hollywoodu woleli najczęściej klimatyzowane i kuloodporne limuzyny z szoferem.
    Kyle Sterling nie tracił czasu. Natychmiast pośpieszył do głównego wejścia. Był nieco wyższy, niż jej się wydawało, lecz mimo atletycznych barów wyglądał szczupłe i dystyngowanie. Poruszał się trochę jak myśliwy, który właśnie wyruszył na łowy i nie chce spłoszyć zwierzyny. Miał na sobie zwykłe, chociaż eleganckie ubranie: sztruksowe, jak jej się zdawało, spodnie, sweter w kolorze kości słoniowej i tweedową marynarkę. Zaskoczyło ją, że nie nosił krawata. Spod swetra wyglądał jedynie kołnierzyk błękitnej koszuli. To wszystko.
    Nie wiedząc czemu uśmiechnęła się. Kyle Sterling bez jedwabnego krawata wydawał się bardziej ludzki. Zbliżając się do wejścia nie próbował nawet przygładzić włosów czy poprawić marynarka. Robił wrażenie, jakby wcale nie zależało mu na wyglądzie.
    Kiedy zniknął z jej pola widzenia, Maren natychmiast przejechała dłonią po włosach, a następnie schowała okulary do torebki. Umowy powędrowały do teczki. Po chwili usłyszała kroki na schodach. Czyżby utrzymywał kondycję dzięki takim wspinaczkom? Usłyszała ciche pukanie do drzwi. Zdążyła jeszcze narzucić na siebie żakiet. Kiedy podniosła wzrok, zrozumiała, na czym polega siła Kyle’a Sterlinga. Z daleka mogła określić jego szare oczy jako ładne. Miały niebieskawy odcień kontrastujący z czernią długich rzęs. Dopiero jednak z bliska mogła w pełni zrozumieć, dlaczego te właśnie oczy robiły wrażenie nie tylko na kobietach. Kryła się w nich nieprawdopodobna siła i… coś w rodzaju groźby.
    – Pan Sterling? – wydusiła z trudem. – Przyjechał pan trochę wcześniej…
    Kyle rozejrzał się po pustym biurze.
    – To chyba nie szkodzi. Czasami zapominam o tych wszystkich terminach. – Pokręcił głową.
    – Specjalnie?
    Uśmiechnął się nieznacznie.
    – Jeśli mi tak wygodniej.
    Maren przez chwilę nie wiedziała, jak zareagować. W końcu uśmiechnęła się sztywno. Kyle wyciągnął rękę.
    – Pani McClure?
    – Proszę mi mówić Maren – odrzekła podając mu rękę. – Tak będzie prościej.
    Spojrzeli sobie w oczy i uśmiechnęli się ponownie. Kyle popatrzył na jej białe zęby i dołeczki w policzkach. Pomyślał, że dawno nie widział tak szczerego uśmiechu. Dłoń Maren była ciepła i silna. Trzymał ją mocno i wypuścił niechętnie…
    Nigdy dotąd nie przyjrzał jej się uważnie. Z bliska wydawała się znacznie ładniejsza. Miała ten typ spokojnej urody, która zakwita pod uważnym spojrzeniem. Ostatnio spotkał ją na przyjęciu u Mitzi Danner. Odniósł wtedy wrażenie, że Maren go obserwuje. Chciał nawet do niej podejść, ale wyszła przed północą. Pogoń wydała mu się bezsensowna.
    Dopiero teraz mógł więc w pełni ocenić urodę Maren. Pomyślał, że jej oczy są wręcz niezwykle błękitne, a delikatnie zarysowane brwi i lekko zadarty nosek sprawiają, że wygląda jak wcielenie niewinności. Dopiero pełne usta i lekko wystające kości policzkowe mogły zaniepokoić uważnego mężczyznę… Ale jaki mężczyzna dolałby zachować przy niej spokój i zdolność obserwacji? Kyle uśmiechnął się pod nosem. Tak, Maren McClure ma zapewne ciekawą i zagadkową osobowość.
    Przeniósł ciężar ciała na lewą nogę i włożył ręce do kieszeni. Ani na moment nie spuścił z niej wzroku.
    – Myślałem, że masz jakieś spotkanie. – W przeciwieństwie do wielu znanych jej mężczyzn, nie miał żadnych problemów z przejściem na „ty”.
    – Odwołałam je – odparła z lekkim uśmiechem.
    – Mimo że sądziłaś, że będę później? – spytał z niedowierzaniem.
    Skinęła głową.
    – Chciałam się przygotować.
    – Do czego?
    W jej błękitnych oczach pojawiły się na moment dwie złote iskry.
    – Do spotkania z tobą. Powiedziałeś, że sprawa jest pilna, więc chciałam być przygotowana…
    Ciemne brwi Kyle’a uniosły się w górę.
    – I co? Jesteś?
    Maren przymknęła oczy. Czyżby Kyle bawił się z nią w kotka i myszkę?
    – Mam nadzieję, panie Sterling…
    – Kyle – przerwał jej.
    Tym razem to ona miała problemy. Imię szefa Sterling Recordings uwięzło jej w gardle.
    – Kyle – powtórzyła z trudem, po czym zaczerpnęła powietrza. – Chcesz zapewne rozmawiać o nie podpisanych umowach?
    Kyle zacisnął usta i zaczął się przechadzać po gabinecie. Po chwili zbliżył się do okna i wyjrzał na parking. Przysiadł na parapecie i wyciągnął przed siebie nogi. Zachowywał się tak, jakby był u siebie w domu. Jego odpowiedź zabrzmiała jednak dziwnie:
    – Tak, o umowach też. Chciałbym jednak wyjaśnić kilka spraw.
    – Nie wiedziałam, że są jakieś problemy.
    – Naprawdę?
    Spojrzał jej w oczy. Nie wierzył jej. Maren z trudem wytrzymała przenikliwy wzrok i uśmiechnęła się blado.
    – Naprawdę. – Skinęła głową i skrzyżowała ręce na piersiach. – Uważam, że nie ma sensu owijanie w bawełnę. Jeśli są jakieś problemy, to chciałabym o nich jak najszybciej usłyszeć… Czy masz jakieś zastrzeżenia do konkretnych spraw?
    Skinął głową.
    – Tak. Porozmawiamy o tym później.
    – Jest jednak coś jeszcze…
    – Oczywiście. – Spojrzał na jej kształtne, lekko spadziste ramiona. Zmarszczył brwi na widok wielkiej kokardy, która zasłaniała miejsce, gdzie powinny znajdować się piersi. – Mam coś znacznie ważniejszego niż umowy…
    – Ważniejszego niż umowy?!
    Nie potrafiła ukryć zdziwienia. Zmarszczyła nos i spojrzała na niego z niedowierzaniem.
    – Mhm – mruknął Kyle.
    – Co takiego? – naciskała.
    – Na przykład współpraca Festival Productions i Sterling Recordings.
    – Czyżby była zagrożona? – spytała z wahaniem.
    Kyle pokręcił głową.
    – Nie, raczej nie… Chciałbym jednak zmienić parę rzeczy.
    – Na przykład?.
    Uśmiechnął się szeroko. Na moment w jego oczach pojawiło się coś w rodzaju satysfakcji z dobrze wykonanej roboty.
    – Jak wam idzie?
    – Raczej dobrze…
    – Mieliście jednak trochę kłopotów…
    Maren czuła się jak na przesłuchaniu.
    – O co chodzi?
    – Kilka nielegalnie skopiowanych teledysków pokazało się na czarnym rynku.
    Maren skrzywiła się. Wolałaby uniknąć tego tematu. Kyle Sterling uderzył w najbardziej czuły punkt.
    – To prawda – powiedziała z westchnieniem. – Jeden z pracowników nadużył mojego zaufania. Już go zwolniłam – dodała po chwili.
    Patrzył na nią uważnie. Być może się mylił, ale w głosie Maren pobrzmiewała nutka niepewności. Mimo to jej oczy pozostały spokojne.
    – Jesteś gotowa? – spytał podchodząc do drzwi.
    Skinęła głową. Chwyciła teczkę i rozejrzała się jeszcze po biurze. Kyle puścił ją przodem. Ich ciała niemal otarły się o siebie. W Maren walczyły dwa sprzeczne uczucia. Z jednej strony ten mężczyzna pociągał ją w dziwny sposób, a z drugiej… czuła się zagrożona. Nie wiedziała, jaki los czeka ją i firmę. Niewiele się mogła domyśleć z mglistych uwag Kyle’a. Czuła jednak, że musi się przygotować na najgorsze.
    Na dworze było już niemal ciemno. Paliły się jednak uliczne lampy. Maren spojrzała ukradkiem na Kyle’a.
    Miał posągową twarz. Kiedyś można ją było oglądać na okładkach milionów płyt. Znali ją wszyscy. Kyle Sterling był uosobieniem amerykańskiego mitu. Pochodził z biednej rodziny, ale dzięki pracy i uporowi zrobił zawrotną karierę. Tylko dlaczego wyglądał na tak zmęczonego? Może to tylko zmierzch? A może lata wysiłków i wyrzeczeń? Mimo to Kyle był w dalszym ciągu szalenie atrakcyjnym mężczyzną. Zmarszczki koło oczu, a także siwizna, która zaczęła pojawiać się na skroniach, nie tylko nie szpeciły go, ale czyniły bardziej tajemniczym i pociągającym. Maren nigdy nie spotkała kogoś tak bardzo męskiego.
    Już chciała wsiąść do samochodu, kiedy nagle zatrzymała się. Stali naprzeciwko siebie, oddzieleni jedynie srebrzystymi drzwiczkami. Kyle spojrzał na nią wyczekująco. Maren zmarszczyła brwi.
    – Nie mogę powstrzymać ciekawości – wyznała w końcu. – O co w tym wszystkim chodzi? Współpracujemy już od jakiegoś czasu, ale właściwie pierwszy raz mam okazję z tobą porozmawiać.
    – Być może od dzisiaj będzie zupełnie inaczej – powiedział tajemniczo.
    – Tak? – Spojrzała na niego uważnie.
    – Zobaczymy. Mam dla ciebie pewną propozycję.
    Maren spuściła wzrok.
    – Czy dotyczy ona… tego, no wiesz… pirackiego kopiowania kaset? – wydusiła.
    – W pewnym sensie tak. Ale nie jest to główny powód naszego spotkania – odparł. – Wiem doskonale, że czarny rynek będzie istniał zawsze, niezależnie od tego, z kim będę współpracował.
    Wsiadła i wtuliła się w miękkie siedzenie mercedesa. Kyle obszedł samochód i zajął miejsce za kierownicą. Silnik zaczął szumieć cicho jak leśny strumyk. Maren zagryzła wargi. Nie chciała już pytać o nic więcej. Wolała zaczekać, aż Kyle sam powie jej o wszystkim. Po chwili znaleźli się na autostradzie.
    Nie patrząc na nią, sięgnął po jedną z kaset i umieścił ją w magnetofonie. Po chwili wnętrze samochodu wypełniły dźwięki rockowej ballady.
    – Podoba ci się? – spytał.
    Chodziło mu zapewne o niepokojący rytm i nabrzmiałe erotyzmem słowa piosenki. Maren zmarszczyła brwi próbując się skoncentrować.
    – Może być – odrzekła w końcu.
    Bała się, żeby go nie obrazić. Kyle starał się ją wypróbować, a ona nie znała kryteriów, którymi się kierował. Wciąż bawił się z nią w kotka i myszkę.
    – Słyszałaś to już?
    Pytanie zabrzmiało niewinnie, lecz Maren zesztywniała. Kyle nie spuszczał wzroku z autostrady. Drzewa rosnące na poboczu zaczęły zlewać się z sobą. Znajdowali się w zachodniej części Los Angeles.
    Przymknęła oczy próbując się rozluźnić. Miała za sobą męczący dzień. Dlaczego jeszcze musi grać w zgaduj-zgadulę z człowiekiem, który najwyraźniej chce decydować o jej przyszłości?
    Potrząsnęła głową. Kasztanowe włosy zalśniły rudawym blaskiem w świetle latami.
    – Nie, nie słyszałam. Ale to chyba Mirage…
    Kyle skinął głową.
    – Tak. To tytułowa piosenka z ich nowego albumu – wyjaśnił.
    Maren uśmiechnęła się blado. To właśnie ta umowa spoczywała nie podpisana w jej teczce. Czy to była próba? A jeśli tak, to jakiego rodzaju? Nie rozumiała, co się dzieje. Czuła, że Kyle czegoś oczekuje, ale nie wiedziała, czego… Poruszyła się niespokojnie i spojrzała przez okno.
    Jechali wolniej. Po obu stronach drogi znajdowały się niskie budynki. Miasto zaczynało swoje nocne życie. Właściciele tanich barów i kawiarni wystawili stoliki na zewnątrz. Na parkingach brakowało już miejsc. Maren cieszyło, że miasto kipi życiem i że jest tak różnorodne. Uśmiechnęła się na widok grupki bajecznie kolorowych punków siedzących nie opodal elegancko ubranych par. Ani jedni, ani drudzy nie zwracali na siebie uwagi. Takie obrazki były czymś zupełnie normalnym w Los Angeles. Między górami a oceanem, na olbrzymim obszarze miasta, żyli nie wadząc sobie bogaci i biedni, ekscentrycy i zwykli „zjadacze chleba”, sławni aktorzy i nikomu nie znani szarzy obywatele. Czy w jakimkolwiek innym miejscu można by zrobić wycieczkę od Pacyfiku aż do pustyni Mojave? Albo z Beverly Hills przez Hollywood do cudownych wzgórz Santa Monica? Maren przez całe życie mieszkała w południowej Kalifornii. Gorący klimat wcale jej nie przeszkadzał. Za żadne skarby nie wyprowadziłaby się z Los Angeles.
    Wciąż jechali na zachód bulwarem Wilshire. Maren dostrzegła już grupę drapaczy chmur – centrum biznesu. Ta część miasta była jasno oświetlona. Piękne hotele w stylu lat dwudziestych i trzydziestych stały obok znacznie bardziej nowoczesnych biurowców. Łagodny wiatr od oceanu poruszał liśćmi palm. Powietrze było czyste i rześkie. Maren uwielbiała takie wieczory. Gdyby nie Kyle Sterling, z pewnością czułaby się znakomicie…
    Piosenka skończyła się i Kyle wyłączył magnetofon. Maren poruszyła się niespokojnie. Cisza stawała się nie do zniesienia. Kyle wyjął kasetę i zaczął ją ważyć w dłoni. Odniosła wrażenie, że bije się z myślami.
    – Proszę – mruknął wyciągając dłoń w jej kierunku. – To dla ciebie.
    Maren spojrzała na ciemny prostokąt.
    – Na tej kasecie znajdziesz pięć z trzynastu piosenek. Chcemy, żeby ukazywały się jako single co miesiąc lub półtora, zależnie od tego, jak wysoko zajdą na listach przebojów. Pierwszą musisz opracować do końca maja – dodał po chwili.
    Wzięła kasetę zastanawiając się, dlaczego wydaje się tak ciężka. Sugestia, pomyślała.
    – Czyli mam ponad miesiąc? – upewniła się.
    – Oczywiście.
    – To niewiele – mruknęła. – Nie wiem, czy uda mi się tak szybko nakręcić odpowiedni teledysk.
    Jego rysy stwardniały.
    – Nie masz wyboru – rzekł obojętnie.
    – Więc jednak chcesz podpisać umowę?
    – Jasne.
    Maren zagryzła wargi. Nie przejmowała się jego oschłym tonem. Potrząsnęła głową, a następnie spojrzała na Kyle’a, chcąc sprawdzić jego reakcję.
    – Mam mało czasu…
    Uśmiechnął się.
    – Poradzisz sobie.
    Pewnie doskonale zdawał sobie sprawę z tego, jak jest od niego uzależniona.
    Obracała kasetę w dłoni. Pod palcami czuła jej gładką powierzchnię. Dopiero teraz zrozumiała, że jest to jedyna rzecz łącząca Festival Productions i Sterling Recordings.
    – Czy te piosenki są szczególnie ważne?
    – Mhm – skinął głową.
    – Tak myślałam.
    Kyle skręcił z Wilshire na autostradę prowadzącą na nadbrzeże. Światła miasta sprawiały, że wody oceanu przybrały niemal purpurowy odcień. Słońce zniknęło już za horyzontem. W oddali, na falach, kołysało się kilka jachtów.
    Milczeli oboje. Maren czekała na wyjaśnienia, zaś Kyle pogrążył się we własnych myślach i nawet nie zauważył zniecierpliwionego wyrazu jej twarzy.
    Po kwadransie dotarli do zdobionej sztukaterią, piętrowej restauracji Rinaldiego. Budynek znajdował się na Manhattan Beach, skąd rozciągał się wspaniały widok na Pacyfik. Zewnętrze ściany miały kolor brzoskwini i doskonale harmonizowały z otoczeniem. Olbrzymi balkon podtrzymywały kolumny z marmuru przywiezionego aż z okolic Neapolu.
    Zatrzymali się przed wejściem. Pracownik parkingu otworzył drzwiczki samochodu i pomógł jej wysiąść. Maren schowała kasetę do torebki, którą zabrała ze sobą. Dopiero po chwili zdała sobie sprawę, że Kyle od jakiegoś czasu ją obserwuje.
    Weszli do środka. Natychmiast zjawił się przy nich kelner, który zaprowadził oboje do stolika zarezerwowanego na balkonie. Usiedli. Na gładkim blacie stała tylko jedna świeca. Maren spojrzała z niepokojem na migocący płomień.
    Kelner nalał im Cabernet Sauvignon czekając, aż złożą zamówienie. Następnie ukłonił się i zniknął za drzwiami. Kyle wypił niewielki łyk wina. Ani na moment nie spuszczał wzroku z Maren.
    – Przede wszystkim – szepnął mrużąc oczy – wszystko, co ci powiem, powinno zostać między nami. Żadnych zwierzeń, telefonów do znajomych i tak dalej…
    Maren nawet nie drgnęła.
    – Oczywiście – zniżyła głos.
    Płomień świecy podskoczył poruszony jej oddechem.
    – Nie chciałbym, żeby konkurencja dowiedziała się, co się święci. Będziemy pracować w oparciu o zupełnie nowy pomysł…
    Jego słowa zabrzmiały jak ostrzeżenie. Nie to jednak było najgroźniejsze. Maren wydawało się, że w szarych oczach Kyle’a zalśniły stalowe błyski.
    – Rozumiem… – szepnęła.
    Sięgnęła po kieliszek i podniosła go do ust. Łagodny wietrzyk rozwiał kasztanowe włosy. Płomień świecy wygiął się w jej stronę.
    – Co to za nowy pomysł?
    Kyle uśmiechnął się. Wiedział, że musi to ją zainteresować.
    – Chcemy, żebyś zachowała ciągłość kolejnych teledysków. Na przykład pierwsza piosenka, ta, którą słyszałaś w samochodzie, jest o chłopaku, który odkrył, że jego ukochana chce odejść. Słowa są proste. Dużo melancholii i rock and rolla…
    Skinęła głową. Ta propozycja nie stanowiła tak naprawdę niczego nowego. Skąd przypuszczenia, że jest to jej życiowa szansa?
    – Dobra. W następnej piosence ten sam facet chodzi ulicami i szuka innej dziewczyny. Wciąż jest sam, ale przestało mu już zależeć na tamtej… Czuje nawet coś w rodzaju ulgi, że tamto już się skończyło.
    – Takie wariacje na temat „miłość jest wieczna” – zauważyła sarkastycznie.
    Przez moment wydawało się, że Kyle się uśmiechnie. Po chwili jednak zacisnął wargi.
    – Chodzi o to, że musisz nakręcić miniserial do wszystkich tych piosenek. Powinien się w nich pojawiać jakiś stały akcent. Na przykład może grać ta sama aktorka. Nie obchodzi mnie, jak to zrobisz. To twoja sprawa. Pamiętaj tylko, że ma to być piosenka w pięciu rozdziałach.
    – Rozumiem – Maren pokiwała głową. – Chcesz mieć kasetę wideo, którą będziesz mógł sprzedawać razem z płytą.
    Kyle uśmiechnął się. Przez moment wyglądał niemal pogodnie.
    – To tylko jeden z powodów.
    Ryan nie mylił się. Maren McClure była rzeczywiście inteligentna. Nigdy nie spotkał takiej kobiety. Otaczała ją aura tajemniczości, której nie potrafił przeniknąć…
    – Cały film będzie zapewne trwał około dwudziestu pięciu minut. Nie za krótko?
    Maren kuła żelazo póki gorące. Ustalenie podobnych szczegółów ciągnęło się zazwyczaj całymi dniami.
    – Wystarczy. – Kyle uśmiechnął się ponownie. – Oczywiście, główne role zagrają członkowie zespołu.
    Maren z trudem stłumiła westchnienie. Muzykom niełatwo przeistoczyć się w aktorów. Chłopcy z Mirage nie stanowili tu wyjątku. Zwykle świetnie wychodziła im synchronizacja obrazu z dźwiękiem, ale potem… czarna rozpacz. Żaden, oprócz J. D. Price’a, nie potrafił się nawet poruszać przed kamerą. Na szczęście przynajmniej wokalista miał trochę doświadczenia, a poza tym był przystojny, co również miało pewne znaczenie. Większość ludzi nie zdaje sobie sprawy z tego, jak trudno zrobić z brzydala nieszczęśliwego kochanka.
    – Mam więc nie tylko przygotować pierwszy teledysk. ale znaleźć pomysł na cały serial?
    Kyle spojrzał na nią i skinął głową. Maren zmarszczyła brwi.
    – Trudne zadanie.
    – Zapłacę za wszystko.
    Do stolika bezszelestnie zbliżył się wyfraczony kelner. Postawił przed nimi wytwornego homara i ponownie napełnił kieliszki.
    Przez chwilę patrzyli za nim w milczeniu, a następnie zabrali się do jedzenia. Maren żuła wolno każdy kęs. Potrawa była znakomita, ale Maren nie miała apetytu. Przypomniała sobie kasetę, którą schowała do torebki. Od tego niewielkiego przedmiotu zależy przyszłość firmy, pomyślała. Jej przyszłość. Poza tym. jak zwykle, potrzebowała pieniędzy… Zaczęła się gorączkowo zastanawiać, kiedy mogłaby znaleźć czas na dodatkową pracę. Niestety, wszystko wskazywało na to, że wolne ma jedynie noce. Między pierwszą a szóstą…
    Tak pogrążyła się w myślach, że nie zwróciła uwagi na badawczy wzrok Kyle’a. Szef Sterling Recordings nie krył zaciekawienia. Coś najwyraźniej dręczyło jego towarzyszkę. Tylko co to mogło być? Do tej pory nawet nie wspomniał o wykupieniu Festival Productions… Wierzył jej też, kiedy zapewniała, że wyeliminowała już problemy z nielegalnym kopiowaniem piosenek.
    Delikatny płomień świecy wydobywał z jej kasztanowych włosów tycjanowskie czerwienie. Twarz miała zadumaną, niemal nieobecną. Mimo że włożyła na tę okazję jasnobeżowy kostium i zapiętą niemal pod szyję turkusową bluzkę, wyglądała atrakcyjnie. Należała do tych kobiet. które prezentują się dobrze nawet w worku i uwodzą nieświadomie, samym sposobem bycia i szykiem.
    – Kusząca propozycja – powiedziała wreszcie. – Obawiam się jednak, że nie poradzę sobie do końca maja… Mam sporo zamówień, między innymi ze Sterling Recordings…
    Kyle skrzywił się. Był przekonany, że Maren od razu zaakceptuje jego propozycję.
    – Odmawiasz?
    – Nie, Kyle. Staram się być szczera – uśmiechnęła się blado. – Naprawdę bardzo chciałabym przyjąć twoją propozycję, ale… w ten sposób postąpiłabym nieuczciwie. I to nie tylko wobec ciebie, ale i artystów, z którymi mam podpisane umowy.
    Kyle potarł dłonią brodę i przymknął na chwilę oczy. Powróciło zmęczenie ostatnich dni.
    – O kogo chodzi?
    – Przede wszystkim o Joeya Righteousa. Obiecałam mu, że jego teledysk będzie gotowy przed koncertami w Japonii. I mam zamiar dotrzymać słowa.
    Spojrzeli sobie w oczy.
    – Co już zrobiłaś?
    Maren westchnęła ciężko.
    – Mam już cały scenariusz. Moglibyśmy zacząć w przyszłym tygodniu, gdyby nie jeden mały problem.
    Kyle skrzywił się.
    – Co znowu za problem?
    Wyprostowała się i zmarszczyła czoło. Po raz pierwszy tego wieczora była naprawdę poważna. Po raz pierwszy też powiało od niej chłodem.
    – Całkowity brak współpracy ze strony Sterling Recordings! Jak mogę przedstawić scenariusz do akceptacji, skoro nawet nie mam umowy na zrobienie tego i paru innych teledysków?!
    Kyle zacisnął usta.
    – Załatwię to jak najszybciej.
    – Świetnie. Tak się składa, że mam umowy przy sobie. – Kyle spojrzał na nią z niekłamanym podziwem. – Niestety, to nie załatwia wszystkiego…
    – Chcesz więcej czasu?
    Potrząsnęła głową.
    – Nie, nie. To przecież niemożliwe. Ile mi możesz dać? Tydzień? Dwa tygodnie?
    Kyle niemal zazgrzytał zębami. Więc to właśnie przed tym ostrzegał go Ryan Woods. Maren McClure miała rzadki dar wygrywania w każdej sytuacji. Był przekonany, że przyjmie jego ofertę z pocałowaniem ręki. Ona jednak odmówiła, domyślając się, a może tylko przeczuwając, że ma coś w zanadrzu…
    – Dobrze, Maren. Myślę, że możemy już przestać udawać – szepnął.
    Uśmiechnęła się do niego znad kieliszka.
    – Znakomicie. Myślałam, że tak już będzie do końca spotkania.
    Czy nie posunęła się za daleko? Nie mogła sobie pozwolić na obrażanie szefa Sterling Recordings. Zbyt wielka stawka wchodziła w grę. Serce zaczęło jej bić w przyśpieszonym rytmie. Mimo to bez strachu spojrzała w oczy Kyle’a.
    – J. D. Price uważa, że Mirage tobie zawdzięcza popularność – powiedział nie komentując jej ostatniej uwagi.
    – Zgadzam się z nim. „Śmiertelny grzech” bez teledysku nigdy nie pojawiłby się na listach przebojów.
    – Przesadzasz. To była dobra piosenka.
    – Nie tak dobra jak teledysk. Dopiero kiedy zaczęto go pokazywać w telewizji kablowej, ludzie dowiedzieli się o Mirage.
    Maren uśmiechnęła się na wspomnienie tego teledysku. Pracowali w brudnym studiu, na sprzęcie, który pamiętał pewnie pierwsze filmy Chaplina… Wciąż brakowało im pieniędzy… Ale jakoś się udało.
    – Mieliśmy szczęście – mruknęła.
    – Być może. Ale przy okazji zrobiliście kawał solidnej roboty. I zyskałaś stałych klientów. Chłopcy z Mirage nie pozwolą, żeby ktoś inny nakręcił teledysk do ich nowej płyty.
    – Naprawdę? – spytała z uśmiechem.
    – A Jak uważasz?
    – Dobrze. Ale muszę mieć więcej czasu. Inaczej stracę, jak to powiedziałeś… stałych klientów.
    Kyle poczuł, że jest marionetką w rękach tej kobiety. Mimo to uśmiechnął się.
    – Stawiasz twarde warunki – jęknął.
    – Poczekaj. Przecież jeszcze nie rozmawialiśmy o pieniądzach!
    Oboje nagle spoważnieli.
    – Właśnie miałem zamiar do tego przejść.
    Maren sięgnęła po kieliszek. Teraz mogła jedynie słuchać. Instynktownie czuła, że spotkanie zmierza już ku końcowi.
    – Pieniądze w zasadzie nie są żadnym problemem – zaczął. – Chodzi o to, że chciałbym mieć większą kontrolę nad produkcją teledysków.
    – Większa kontrolę? – powtórzyła z niedowierzaniem. – Co to znaczy?
    – Chcielibyśmy je kręcić w Sterling Recordings.
    Na twarzy Maren pojawił się wymuszony uśmiech.
    – Nie rozumiem. Przecież przed chwilą zaproponowałeś, żebym zrobiła…
    – Chciałem, żeby moja oferta wydała ci się bardziej atrakcyjna – przerwał jej.
    – Jaka oferta? – wydusiła z trudem.
    Czuła, że cały świat wali jej się na głowę. Nie miała nawet siły, żeby spojrzeć w oczy temu, który był za to odpowiedzialny.
    – Chcę kupić Festival Productions.
    Tylko największym wysiłkiem woli powstrzymała się, by nie wydać jęku.
    – Dlaczego? – spytała ze ściśniętym gardłem.
    Kyle natychmiast zorientował się, w jakim stanie jest Maren. Nie wymagało to zbyt wielkiej przenikliwości.
    – Nie przejmuj się. Dalej będziesz kierować całym zespołem. Poza tym postaram się, żebyś nie skarżyła się na pensję.
    – Ale mogłabym pracować tylko z twoimi piosenkarzami i grupami.
    Zmarszczył brwi.
    – Tak, ale ze wszystkimi… Z tego, co wiem, poza Sterling Recordings nie macie zbyt wielu zamówień.
    To był ostatni gwóźdź do trumny. Kyle doskonale orientował się w finansach jej firmy. Wiedział, że od niego zależy przetrwanie Festival Productions. Być może za kilka miesięcy wcale nie zależałoby jej na współpracy. Ale teraz była to sprawa życia i śmierci.
    – Powiem szczerze, co myślę. Nigdy nie chciałam sprzedać mojej firmy. Lubię pracować na własny rachunek – powiedziała stanowczo.
    – I martwić się, czy uda ci się utrzymać jeszcze miesiąc na rynku?
    Maren skinęła głową.
    – Na tym polega cała zabawa. Gdyby nie było ryzyka, praca stałaby się mało ciekawa.
    – Zapewniam, że i tak będzie ciekawie. Jeśli sobie nie poradzisz, oboje prędzej czy później wylądujemy na bruku.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Tak a propos, co z moimi ludźmi?
    – Mówiłem już, będziesz mogła utrzymać cały zespół. Oczywiście, w rozsądnych granicach.
    Maren westchnęła ciężko.
    – Ciekawe, kto będzie ustalał granice? – powiedziała patrząc na niego przeszywającym wzrokiem.
    Kyle rozsiadł się wygodnie na krześle.
    – Będę starał się jak najmniej ingerować w twoją pracę. Zachowam dla siebie tylko najważniejsze decyzje.
    Przez chwilę oboje milczeli.
    – Jeżeli – zaczęła – nie pójdę na taki układ… co stanie się z umowami?
    – Prawdopodobnie ich nie podpiszę. Cała sprawa jest dla mnie zbyt ważna. Będę musiał zwrócić się do kogoś innego. Zacząłem jednak od ciebie.
    – Z powodu J. D. Price’a?
    – I paru innych.
    Zagryzła wargi.
    – Nie podoba mi się ten pomysł.
    – Rozumiem. Postawiłem cię w trudnej sytuacji.
    – Tak… trudnej… – uśmiechnęła się gorzko.
    Kyle poruszył się niespokojnie na krześle. Podniósł kieliszek do ust i wypił wino jednym haustem.
    – Czy muszę dać ci dzisiaj odpowiedź?
    – To bardzo uprościłoby sprawę.
    Czuła się jak Syzyf, któremu kamień znów stoczył się ze zbocza. Oto znowu nie udało jej się spełnić marzeń. A przecież była tak blisko szczytu!
    – Muszę się zastanowić – szepnęła. – Poza tym chciałabym mieć wszystko na papierze. Warunki, płace, propozycje budżetowe i tak dalej…
    Kyle patrzył na nią z podziwem. Maren pozbierała się niezwykle szybko po szoku, jakim musiała być dla niej jego propozycja.
    – Jest jeszcze coś… Chciałabym, żeby część należności stanowiły akcje Sterling Recordings.
    Kyle podniósł brwi i skrzywił się, jakby jadł cytrynę.
    – Po co ci akcje?
    – Chcę przecież mieć jakiś wpływ na to, co się dzieje w firmie.
    – Myślisz, że to dobry sposób?
    – Zobaczymy. Wszystko przed nami.
    Bała się, że Kyle się wycofa. Właściwie bez przerwy blefowała. Nie miała mu nic do zaoferowania. Życzenia piosenkarzy? Cóż, tacy ludzie szybko zapominają o dawnych sympatiach.
    Kyle patrzył na nią przez chwilę, nie bardzo wiedząc, jak zareagować. W końcu wybuchnął szczerym, gromkim śmiechem. Maren odetchnęła z ulgą. Wiedziała, że mogłaby polubić tego mężczyznę.
    – Czuję się tak, jakby mnie obrabowano w biały dzień – powiedział wreszcie.
    – Ja też – westchnęła Maren i natychmiast uświadomiła sobie, jak boleśnie prawdziwe są te słowa.
    Kyle podniósł kieliszek w górę.
    – Rozchmurz się. Zapewniam, że nie będziesz się ze mną nudzić.
    Maren uśmiechnęła się i spojrzała w stalowoniebieskie oczy nowego szefa. Pomyślała, że Kyle Sterling rzeczywiście nie wygląda na mężczyznę, z którym można się nudzić.

ROZDZIAŁ TRZECI

    Minęło pół godziny, a oni wciąż rozmawiali o Interesach. Maren nie czuła już goryczy. Opadło z niej całe napięcie. Towarzystwo Kyle’a sprawiało jej przyjemność. Siedziała na balkonie restauracji, wpatrując się w migotliwy płomień świecy.
    Po jakimś czasie pojawił się kelner z aromatyczną kawą cappuccino. Maren miała ochotę powiedzieć, że wcale nie musi się spieszyć, że jest jeszcze czas, że…
    Światło księżyca odbijało się w falach przypływu. Na plaży było spokojnie jak nigdy. Miała wrażenie, że zna Kyle’a od dawna. W pewnym sensie miała rację. Ten tajemniczy mężczyzna od dwudziestu lat cieszył się powszechnym zainteresowaniem w kraju, a także za granicą. Jeszcze jako studentka czytywała długie artykuły na temat jego burzliwego małżeństwa, urodzin córki, rozwodu… Ale czy można ufać prasie? W pogoni za sensacją dziennikarze często przeinaczają fakty. Wiedziała o tym z doświadczenia.
    Spojrzała ponownie na Kyle’a i pomyślała, że ufa mu bezgranicznie. Jednocześnie czuła, że on traktuje ją z pewną rezerwą. Nic dziwnego. Przecież po raz pierwszy mają okazję ze sobą pogadać…
    – Gdzie mam clę zawieźć? – spytał wstając od stolika.
    Zawahała się. Pytanie wydało jej się na tyle prowokacyjne, że się zaczerwieniła. Ciekawe, co by powiedział, gdyby odrzekła, że może ją zabrać gdziekolwiek. Rumieńce na jej policzkach nabrały głębszego odcienia. Ugryzła się w język. Co się z nią dzieje? Czyżby powróciły młodzieńcze tęsknoty? Czyżby wciąż przypominała egzaltowaną nastolatkę, której serce topnieje Jak wosk na widok gwiazdora?
    Spuściła wzrok i uśmiechnęła się blado. Było jej wstyd przed sobą.
    – Do biura – odpowiedziała. – Zostawiłam tam przecież samochód.
    Pomógł jej założyć żakiet. Przez chwilę czuła na szyi ciepłe palce Kyle’a. Dreszcz przebiegł jej po karku. Miała wrażenie, że on Jest wciąż blisko…
    Dogoniła go dopiero przy wyjściu z sali. Ramię w ramię ruszyli na dół. Kiedy znaleźli się na dworze, otoczył ich lekki półmrok. Ocean szumiał spokojnie. Po plaży przechadzali się czule objęci zakochani. Maren miała ochotę wziąć Kyle’a za rękę. Dawno nie pozwalała sobie na tego rodzaju zachcianki. Nie ufała mężczyznom. Poza tym zawsze szczyciła się swoją nienaganną postawą moralną.
    W drodze powrotnej Kyle milczał, pogrążony we własnych myślach. Maren poczuła się nagle usunięta poza nawias jego świata. Najwyraźniej nie zwracał na nią większej uwagi. A ona? Cóż, nie potrafiła myśleć o nikim innym. Wciąż przyglądała mu się ukradkiem. Dopiero teraz zaczynała rozumieć, co pociągało ją w jego piosenkach. Nigdy przecież nie przepadała za muzyką country. Ale Kyle potrafił oczarować samym sposobem bycia. Miał jakiś dar trzymania ludzi w napięciu. Był w pewien sposób niebezpieczny, a jednocześnie niezwykle mity i bezpośredni.
    Wkrótce zatrzymali się przed jej biurem. Kyle jednak wciąż siedział na swoim miejscu i trzymał w dłoniach kierownicę. Maren poruszyła się niespokojnie i wyciągnęła rękę w stronę klamki.
    – Nie wychodź jeszcze – powiedział zduszonym głosem.
    Poczuła, że serce zaczyna jej bić coraz szybciej.
    – Nie sądziłam, że to spotkanie będzie tak przyjemne – bąknęła.
    – Ja też.
    – Powinnam ci chyba podziękować. Wydaje mi się, że cały ten pomysł z Festival Productions miał być również w moim interesie…
    – Och, Maren! Przestańmy już mówić o tych sprawach!
    Jego dłoń powędrowała wolno w kierunku jej policzka. Delikatna pieszczota sprawiła, że Maren zastygła w bezruchu.
    – Czy to znaczy, że mam wyjść? – spytała.
    – A jak myślisz?
    – Prawdę mówiąc nie wiem, co mam sądzić – westchnęła rozkładając ręce.
    – Jesteś najciekawszą kobietą, jaką kiedykolwiek spotkałem – stwierdził beznamiętnie, jakby opisywał cechy rośliny lub zwierzęcia.
    – Czy mam to uważać za komplement?
    Kyle spojrzał jej głęboko w oczy. Jego wzrok trudno by określić jako miły czy przyjazny.
    – Tak, to jest komplement. Jesteś niezwykle pociągająca… Nie chodzi mi tylko o urodę – powiedział z nagłym grymasem. – Jest coś jeszcze… Coś, co sprawia, że masz tyle uroku…
    – I to ci się nie podoba – dokończyła patrząc mu głęboko w oczy.
    Kyle zmarszczył czoło.
    – Nie wiem, jak sobie z tym poradzić.
    – Trudno uwierzyć…
    – A jednak to prawda. Zresztą – machnął ręką – przecież wcale mnie nie znasz.
    Spojrzała mu niewinnie w oczy.
    – Ale chciałabym poznać.
    – Tak, wiem. Ja też chciałbym cię lepiej poznać, o wiele lepiej… Wiesz o tym i boisz się tego, przyznaj się…
    Jego głos niemal zlał się z odgłosami miasta, ale Maren słyszała każde słowo. Patrzyła na Kyle’a zafascynowana. Wiedziała, że zaraz ją pocałuje i wcale nie miała zamiaru się bronić.
    Poczuła na twarzy jego oddech, jego usta na swoich. Wiedziała, że dla Kyle’a jest jedynie zabawką, ale nie zmniejszało to w niczym jej pożądania. Należała do niego. Pozwoliła mu na pocałunek. Przywarli do siebie z pasją, o jaką nigdy by siebie nie posądzali.
    Kyle odbierał wyraźne napięcie kobiecego ciała. Jednocześnie zachwycił go smak jej ust. Maren naprężyła się i poddała mu z cichym westchnieniem.
    – Maren – szepnął.
    Zaczął całować Jej oczy i włosy. Pragnął zamknąć ją w silnym uścisku.
    – Zostań dziś ze mną – kusił. – Zaraz pojedziemy do mnie i…
    Maren nie wiedziała, co się z nią dzieje. Poczuła, że ma sucho w gardle, a jej ciało jest wilgotne i pulsujące…
    Odepchnęła go delikatnie.
    – Nie, nie mogę – powiedziała z żalem.
    Kyle gładził ją po twarzy patrząc głęboko w oczy.
    – Dlaczego?
    Chciał ją znowu objąć, ale wysunęła się z jego ramion. Serce biło jej jak oszalałe. Oddychała ciężko. Włosy miała w nieładzie.
    – Nie… nie mogę… Muszę się zastanowić, co naprawdę do ciebie czuję…
    Miała nadzieję, że zrozumie.
    – Jeszcze parę godzin temu zupełnie cię nie znałam – ciągnęła. – Nie mogę teraz rzucić się w twoje ramiona nie myśląc o przyszłości. Poza tym… – zawahała się – mamy przecież razem prowadzić interesy. Nie chciałabym się teraz z tobą… wiązać.
    – Nie proszę przecież o miłość na całe życie.
    – Nie stać mnie na przygodę!
    – Czy myślisz, że o to mi chodzi?! – zapytał ostro.
    Potrząsnęła głową.
    – Kyle, nie wiem, o co ci chodzi. Jestem jednak pewna, że nie byłbyś zadowolony.
    Uśmiechnął się leniwie i spojrzał bezczelnie w jej pociemniałe z pożądania oczy.
    – Skąd wiesz? – mruknął.
    Odgarnęła włosy spadające na czoło i spojrzała na niego dumnie.
    – Nie interesują mnie mężczyźni, którzy chcą tylko zaspokoić swoje potrzeby seksualne!
    Kyle spojrzał na nią ze zdziwieniem.
    – Twarda z ciebie sztuka.
    Maren próbowała się uspokoić. Miała nadzieję, że Kyle nie widzi jej rozdygotanych rąk i spieczonych warg.
    – Staram się tylko racjonalnie myśleć – powiedziała słabym głosem. – Z jednej strony nie interesuje mnie przygoda na jedną noc. Z drugiej, nie chciałabym się wiązać z przyszłym szefem. Boję się, że ucierpiałaby na tym praca – tłumaczyła zastanawiając się, dlaczego to robi.
    Kyle gwizdnął z podziwu. Kiedy spojrzała na niego, odgadła, że nie wierzy ani w jedno jej słowo.
    – Wspaniały przykład logicznego rozumowania. Ciekawe tylko, kogo chcesz przekonać – mnie czy siebie?
    – Myślę, że jako mój przyszły pracodawca powinieneś być zadowolony.
    – Od moich pracowników wymagam przede wszystkim szczerości.
    Maren uśmiechnęła się i spojrzała mu odważnie w oczy.
    – Dobrze. Pozwól więc, że ujmę to inaczej. Seks nie jest dla mnie wszystkim.
    – A o co chodzi? O miłość? Chcesz, żebym cię pokochał? – dopytywał się.
    Maren pokręciła głową.
    – Nie. Chcę powiedzieć, że to ja nie mogę cię jeszcze pokochać.
    Kyle przejechał dłonią po włosach i zaśmiał się nerwowo. Czuł się jak idiota. Egocentryczny, beznadziejny Idiota.
    – Obawiam się, że spotkanie z tobą było jednym z największych błędów w moim życiu.
    – Dlaczego?
    Maren wstrzymała oddech. Wiedziała, że on żartuje, ale jednocześnie pod gładką powierzchnią żartu kryła się głęboką prawda.
    – Ponieważ nie tylko wydam masę pieniędzy, ale jeszcze nie będę mógł przez ciebie spać.
    W oczach Maren pojawiły się wesołe iskierki.
    – To kup sobie proszki nasenne.
    – Nie. Potrzebuję ciebie.
    Spoważniała nagle.
    – Więc dlaczego nie jesteś ze mną zupełnie szczery? – spytała.
    – Ależ jestem.
    Wydęła usta i potrząsnęła głową. Nawet nie chciała go słuchać.
    – Pracuję w branży wystarczająco długo, żeby wiedzieć, że coś się święci…
    – Co takiego?
    – Nie mam pojęcia – uśmiechnęła się smutno. – Wiem jednak, że masz do mnie o coś pretensje.
    – Nie wiem, o czym mówisz.
    – To może ci podpowiem.
    Kyle spojrzał na nią z zaciekawieniem.
    – Spróbuj.
    – Czy ma to coś wspólnego z pirackim kopiowaniem waszych nagrań?
    – Przecież mówiłaś, że ta sprawa jest już zamknięta – mruknął.
    – Bo jest – powiedziała zaciskając pięści. – Wciąż jednak czuję, że mi nie ufasz. Jeśli nie dotyczy to piractwa, to zupełnie nie wiem, o co chodzi.
    Kyle patrzył z niedowierzaniem na kobietę, która potrafiła tak łatwo przenikać jego najskrytsze myśli. Ryan Woods ostrzegał go, ale on nie chciał wierzyć. Wydawało mu się, że poradzi sobie nawet z najsprytniejszą kobietą. Teraz nie wiedział, co robić. Sytuacja wymykała mu się spod kontroli. Gdyby chociaż Maren McClure była brzydka i miała co najmniej sześćdziesiąt lat!
    – Cały problem polega na tym, że się ciebie boję – wyjaśnił.
    – Więc to nie piraci wzbudzają w tobie lęk? – spytała lekkim tonem. Nie uśmiechnęła się jednak. Również jej oczy pozostały poważne.
    Kyle wzruszył ramionami.
    – Jasne, że boję się piratów. Ktoś kopiuje zarówno nagrania, jak i filmy, i wypuszcza na rynek dwa tygodnie wcześniej – wydusił w końcu.
    Stwierdził z ulgą, że na twarzy Maren nie pojawił się nawet cień strachu.
    – Myślisz, że to ktoś z Festival Productions?
    – Mówiłaś, że to załatwione – przypomniał.
    – Tak, ale nie wiem, czy mi wierzysz.
    Kyle przez chwilę zastanawiał się.
    – W każdym razie Jestem przekonany, że to nie ty – mruknął.
    W czasie tego wieczoru diametralnie zmienił opinię na temat Maren. Zaczął jej ufać. Cała jej postawa wskazywała na nieposzlakowaną uczciwość i prawdomówność.
    – Sądzisz jednak, że to ktoś ode mnie – powiedziała czerwieniąc się. – Dlatego chcesz, żebym dla ciebie pracowała. To po prostu nowy środek ostrożności… A ja głupia myślałam, że chodzi o mój talent. – Zacisnęła pięść i uderzyła w siedzenie. – Do diabła! Jaka ja byłam naiwna!
    – Przecież nikogo nie oskarżyłem…
    – Na razie!
    – Myślisz, że mogę to zrobić? – spytał ostrożnie.
    – Nie musisz! – syknęła i opadła na siedzenie. Nie powinna reagować tak gwałtownie. Nie może zapominać, że od tego człowieka zależą losy jej firmy.
    – Przepraszam. Uniosłam się – szepnęła.
    – Zachowujesz się tak, jakbyś chciała, żebym oskarżył Festival Productions o piractwo – zauważył.
    Kiedy spojrzał na nią, spuściła wzrok.
    – Nie, to nieprawda.
    Nie chciała mówić o swoich podejrzeniach. Gdyby Kyle dowiedział się o wewnętrznych problemach firmy, nigdy nie podpisałby z nimi umowy, nie mówiąc o wykupie. Maren chciała pozostać lojalna wobec swoich pracowników. Poza tym cała sprawa wyjaśniła się tak szybko. Kasety znalazły się przecież w ciągu dwóch godzin. Nie, nie miała żadnych powodów do obaw.
    – Jestem trochę przewrażliwiona – dodała po chwili. – Parę miesięcy temu mieliśmy trochę kłopotów…
    Kyle nie wiedział, czy to tylko gra świateł, czy Maren rzeczywiście pobladła.
    – Jesteś pewna, że to już załatwione?
    – Niemal pewna – powiedziała kładąc dłoń na jego ramieniu. Pod materiałem wyczuła napięte mięśnie. – Chciałabym być z tobą szczera. Rozumiem twoją podejrzliwość, ale mogę ci jedynie obiecać, że w razie choćby najmniejszych kłopotów natychmiast ci o wszystkim opowiem.
    – Dobrze. A co z moją propozycją?
    Spojrzała na niego nie bardzo wiedząc, o którą mu chodzi.
    – Muszę się jeszcze zastanowić – powiedziała ostrożnie.
    – Dobrze. Ale pamiętaj, że jestem bardzo niecierpliwy.
    – Czy to groźba? – spytała czując gwałtowny ucisk w dołku.
    Kyle spojrzał na nią i uśmiechnął się złośliwie.
    – Nigdy nie odważyłbym się ci grozić – powiedział. – Potraktuj to jako przyjacielskie ostrzeżenie.
    Przez chwilę patrzyli na siebie w milczeniu. Siedzieli tak blisko, że niemal czuli ciepło swoich ciał. Wzrok Kyle’a błądził po jej twarzy.
    – Wiesz, o czym w tej chwili myślę? – spytał zniżając głos do szeptu. – Jak cudownie by nam było razem.
    Samochód stał w jednym z bardziej mrocznych zakamarków parkingu. Maren rozejrzała się dokoła i z trudem przełknęła ślinę.
    – Takie myśli mogą być niebezpieczne – szepnęła.
    Kyle dotknął jej skroni.
    – Owszem. Jeśli nie wcieli się ich w czyn.
    Jego dłoń powędrowała ku jej wargom.
    – Poza tym zdaje się, że lubisz niebezpieczeństwo.
    – Mylisz się.
    Maren bała się poruszyć głową. Czuła jego dłoń na swojej brodzie. Kyle był tak męski, a jednocześnie potrafił okazywać niewypowiedzianą czułość.
    – Nie, to nieprawda. Mylisz się – powtórzyła.
    – Spróbuj to udowodnić…
    Nim zdążyła zaprotestować, Kyle trzymał ją w ramionach. Jego wargi znalazły się na jej ustach. Poddała się bez walki. Cała była pożądaniem i czułością.
    – To szaleństwo – szepnęła z trudem chwytając oddech.
    Szare oczy Kyle’a błyszczały. Czuła, że jej oczy muszą emanować podobnym blaskiem.
    – To nie szaleństwo, ale przeznaczenie – szepnął namiętnie.
    Maren była gotowa w to uwierzyć. Jego palce bez trudu odnalazły kokardę z przodu bluzki. Szarpnął ją mocno. Poczuła, że Kyle pochyla się i zaczyna wodzić językiem po jej ramionach i szyi.
    – Nie, nie – westchnęła, ale jej słowa zabrzmiały jak przyzwolenie.
    Uniosła głowę, odsłaniając całą szyję. Poczuła, że jego język zmierza w dół, ku dołkowi między piersiami. Obudził w niej kobietę – niczego nie pragnęła bardziej niż tej dojmującej pieszczoty. Nigdy nie podejrzewała, że kryje się w niej tyle namiętności.
    – Nie! – wyszeptała czując dłoń wędrującą w dół, coraz niżej i niżej.
    Cofnął rękę nie docierając do koniuszka jej piersi.
    – Przecież chcesz mnie? – zapytał dotykając jej nagiego ramienia.
    Jego palce znów zaczęły zsuwać się bezwiednie w dół.
    – To prawda – przyznała.
    Przytulił ją mocniej. Skórzane siedzenia samochodu tak cudownie nadawały się do pieszczot we dwoje. Po chwili poczuł pod palcami jej piersi. Nie, teraz się nie cofnie… Zaczął ściągać z niej turkusową bluzkę. Maren odepchnęła go, mimo że jej ciało go zapraszało.
    Kyle wyglądał na zupełnie zbitego z tropu.
    – Przecież mówiłaś, że mnie pragniesz…
    – To nie wystarczy.
    Był zafascynowany widokiem jej półnagich piersi.
    – Więc o co chodzi? Proszę, powiedz…
    Przez chwilę patrzyli na siebie próbując ochłonąć. Kyle zacisnął zęby. Bał się, że nie wytrzyma napięcia i weźmie ją siłą.
    Maren zakryła ręką piersi i wzruszyła ramionami.
    Ich oddechy wyrównały się.
    – Do diabła, przecież tak naprawdę poznaliśmy się dopiero parę godzin temu – powiedział patrząc przed siebie. – Pewnie chciałabyś, żebym mówił ci o miłości…
    Maren pokręciła głową.
    – Mylisz się. Mam trzydzieści trzy lata. Odróżniam już pożądanie od miłości.
    – Więc o co chodzi?
    – Potrzebuję czasu.
    Kyle zmarszczył brwi. Przez chwilę walczył z myślami. Do czegokolwiek się zabrali, Maren McClure zawsze potrzebowała czasu.
    – Myślę, że to rozsądne z mojej strony… Sam mówiłeś, że znamy się dopiero parę godzin…
    Otworzyła drzwiczki i wyśliznęła się z samochodu. Kyle poszedł jej śladem.
    Stali w cieniu samotnej palmy. Delikatny wiatr kołysał jej liśćmi, które tańczyły przy sztucznym świetle pobliskiej lampy jak rytualni tancerze.
    Dotknął policzka Maren, ujął jej głowę w obie dłonie i pocałował delikatnie spieczone usta.
    – Obiecaj, że jeszcze się spotkamy – szepnął. Dotykał jej szyi, pieścił kark i drżące ramiona.
    – Oczywiście, przecież mamy Interesy…
    – Clii… – przerwał unosząc dłoń jakby w akcie obrony. – Nie mówmy o interesach. Chcę się z tobą jeszcze kiedyś spotkać…
    – Nie wiem… Nie jestem pewna, czy wyszłoby to nam na dobre.
    – Musisz przyjechać do mnie, do La Jolla. na cały weekend. Zobaczysz, gdzie mieszkam, a poza tym będziemy mogli się lepiej poznać. Znacznie lepiej – dodał po chwili.
    – Mieszkasz sam? – spytała.
    Dopiero po chwili zrozumiała, że nie powinna poruszać tego tematu. Niewinne na pozór pytanie ukrywało całą masę ryzykownych aluzji. Zaczerwieniła się i pomyślała, że musi się bardzo pilnować.
    – Moja gospodyni ma wolne soboty i niedziele – odrzekł zupełnie naturalnym tonem.
    – Ale… myślałam, że masz córkę – wyszeptała.
    Szare oczy pociemniały z bólu.
    – Mieszka z moją byłą żoną – powiedział przez zaciśnięte zęby.
    – Nie widujesz jej nawet w czasie weekendów?
    Spojrzał w dół na żółtawy pył na płycie parkingu.
    – To życzenie Holly – mruknął.
    – Przepraszam.
    – Nie ma za co. Nie mogłaś o tym wiedzieć.
    Maren po raz pierwszy dotknęła tematów związanych z jego życiem osobistym. Czuła jednak, że nie powinna posuwać się dalej. Kyle najwyraźniej cierpiał. W niczym nie przypominał bezwzględnego człowieka interesów, z którym jadła kolację.
    – Nie chciałam wchodzić z butami w twoje życie osobiste – wyjaśniła.
    Stali obok siebie i patrzyli w dół.
    – Nic nie szkodzi. Przyjedziesz? – spytał dotykając ponownie gładkiego ramienia.
    Maren cofnęła się. Przez chwilę nie mogła wydobyć z siebie głosu.
    – Naprawdę nie wiem, czy powinnam. Jest w tobie coś… – zawahała się – coś, czego nie potrafię zrozumieć… Jesteś bogaty, sławny, przystojny… Czy nie mógłbyś sobie znaleźć kogoś innego?
    Kyle uśmiechnął się. Pomyślała, że jeszcze chwila, a rzuci mu się na szyję. Miała już stanowczo dosyć tego wieczoru. Nigdy wcześniej nie zachowywała się w sposób tak niezrównoważony.
    – Zaufaj mi – szepnął.
    Maren skrzywiła usta. Słyszała już wcześniej te słowa.
    – Chciałabym…
    – Ale nie możesz – dokończył.
    Spróbowała się uśmiechnąć, lecz do oczu napłynęły jej łzy. Poczuła palący ból w gardle.
    – Zdaje się, że nie potrafię Już nikomu ufać…
    Dłonie Kyle’a powędrowały w górę, ku jej włosom. Nadstawiła głowę jak mała dziewczynka, która chce, żeby ją pogłaskano.
    – Czy ktoś cię skrzywdził? – spytał. Zauważył łzy na jej policzkach. Chciał coś powiedzieć, pocieszyć ją, ale nie wiedział, o co chodzi.
    Maren pociągnęła nosem i wytarła łzy wierzchem dłoni. Nie chciała robić z siebie widowiska.
    – Za krótko się znamy, żeby opowiadać sobie o takich rzeczach – mruknęła sięgając do torebki po lusterko. – Poza tym obawiam się, że zanudziłabym cię na śmierć…
    Uśmiechnęła się, ale Kyle wciąż miał poważną minę.
    – Powiedz – nalegał.
    – Nie mogę.
    – Dlaczego?
    – Bo… – zawiesiła głos.
    – Myślę, że skrzywdził cię jakiś mężczyzna – powiedział patrząc jej w oczy. – Ktoś, kogo bardzo kochałaś…
    – To już skończone! – ucięła i odwróciła się na pięcie. Drżała od tłumionego szlochu. Dlaczego właśnie dziś musiał przypomnieć jej o Brandonie?
    – Wciąż go kochasz – szepnął niepewnie.
    Chciał, żeby zaprzeczyła, ale Maren milczała. Minęła minuta, potem druga, trzecia… Kyle wsiadł do samochodu i zatrzasnął drzwiczki.
    Maren stała wyprostowana. Nie odwróciła się, kiedy odjeżdżał. A jednak pragnęła powierzyć mu swój najgłębszy sekret.

ROZDZIAŁ CZWARTY

    Maren nie mogła zasnąć. Noc ciągnęła się bez końca. Leżała na łóżku i przypominała sobie ciepło palców Kyle’a i smak jego ust. Dziwiła się, że tak bardzo go pragnie. Kiedyś myślała, że Już nigdy nie będzie mogła spojrzeć na mężczyznę. Zwłaszcza wtedy, bezpośrednio po wypadku…
    Nagle obraz Kyle’a rozwiał się jak poranna mgła. Powróciły dawne zmory. Brandon. Czy jest skazana na Brandona? Czy już nigdy się od niego nie uwolni? Cóż, każdy musi dźwigać swój krzyż…
    Minęły trzy lata od rozwodu, ale były mąż wciąż wracał do niej w koszmarnych snach. Początkowo sądziła, że stare rany zabliźnią się, ale później straciła nadzieję. Rozeszli się, ponieważ Brandon uważał, że monogamii nie należy mylić z monotonią, a ona miała już dosyć kolejnych jego flam. Myślała, że rozwód skończy wszystko. Myliła się. Brandon wracał, przysięgał wierność, a później znikał z nową kochanką. Cieszyła się. jeśli nie była to jej przyjaciółka.
    Kiedyś jednak przyniósł jej kwiaty i zaproponował pojednanie. Pojechali do Heavenly Valley, żeby spędzić tam „drugi miesiąc miodowy”, jak mówił.
    Brandon uwielbiał sporty, zwłaszcza narciarstwo. Od rana był już na trasie. Wybierał przy tym najniebezpieczniejsze zjazdy i często zbaczał ze szlaku. Lubił się popisywać. Maren cierpła skóra ze strachu, a on śmiał się z niej. Miała już dosyć jego drwin.
    Tego ranka zabrał ją na trasę, żeby pokazać coś szczególnie ciekawego. Miał zamiar zjechać po lodowej pokrywie tuż nad krawędzią przepaści. Nie chciała na to patrzeć. Właściwie zmusił ją, żeby oglądała jego popisy.
    Resztę pamiętała jak przez mgłę. Szczegóły ujawniały się dopiero w trakcie najbardziej koszmarnych snów. Skok… upadek… czyjś krzyk – chyba jej… ciemność, szpitalne sale… jakiś chirurg w zbryzganym krwią fartuchu, tłumaczący jej, że mąż nie będzie mógł chodzić…
    Najgorsze było to, że Brandon obarczył ją całą winą. Jego kariera tenisisty legła w gruzach. Po serii skomplikowanych operacji mógł poruszać się tylko o kulach. Istniała jednak nadzieja, że pokona kalectwo, dlatego Maren starała się go nie denerwować. Kosztowało ją to wiele łez i nie przespanych nocy.
    Za oknem zaczęło świtać. Czy Kyle miał rację mówiąc, że ona wciąż kocha Brandona? Czy mogła kochać człowieka, który ją notorycznie zdradzał i po sztubacku popisywał się przed nią na oblodzonym zboczu nad przepaścią? A może kocha zależnego od niej finansowo, nieszczęśliwego kalekę?
    Potrząsnęła głową. Gdyby tylko mogła zapomnieć o przeszłości. Niestety, jej miłość skończyła się, kiedy po raz pierwszy musiała spać sama. A może dopiero za drugim lub trzecim razem? Wiele przecież była mu skłonna wybaczyć. Wiele – ale nie wszystko.
    Spojrzała na zegarek. Dochodziła szósta. Zwlokła się z łóżka i skierowała w stronę łazienki. Lepiej wcześniej zacząć pracę niż zajmować się sprawami, których nie można rozwiązać. Musi przede wszystkim zastanowić się, co dalej robić. Ciekawe, czy Kyle Sterling nie wycofa swej propozycji? Na samą myśl o nim spłonęła rumieńcem. Rozebrała się. Powoli odsunęła zasłonę prysznica i odkręciła kurki. Skuliła się pod mocnym strumieniem letniej wody.
    Niestety, cały czas czuła się winna. Na próżno usiłowała sobie tłumaczyć, że to wygłupy Brandona doprowadziły do tragedii. Wszak przecież dla niej pojechał do Heavenly Valley i przed nią popisywał się owego fatalnego poranka.
    – Dosyć – szepnęła do siebie. – Dosyć tego.
    Odkręciła mocniej kurek. Woda polała się na jej puszyste, kasztanowe włosy.
    Myślami znowu powróciła do Kyle’a. Uśmiechnęła się bezwiednie. Ciekawe, co by powiedział, gdyby ją teraz zobaczył?
    Mydląc ramiona zaczęła sobie przypominać wszystkie szczegóły wczorajszego spotkania. Kyle wciąż wydawał jej się zagadkowy i… niezwykle pociągający. Szkoda, że tak się skończyło. Ciekawe, czy będzie chciał z nią Jeszcze rozmawiać? Choćby w interesach…
    Wciąż miała przed oczami jego sylwetkę, sprężysty krok, sarkastyczny, a jednak miły uśmiech… Błądziła myślami wokół różnych szczegółów. Coraz bardziej przypominało to wędrówkę w labiryncie, z którego nie można się wydostać.
    Sięgnęła po ręcznik. A jednak sprawa przedstawiała się dosyć poważnie. Chciał kupić Festival Productions… Poza tym, mimo jej deklaracji, wciąż czuł się zagrożony działalnością piratów. Wszystko przecież może się powtórzyć. Maren obawiała się, że Kyle ma powody, żeby nie ufać Festival Productions. No tak, ale przecież zostawia jej dużo swobody…
    Nagle uderzyła ją pewna myśl. Umowy! Przecież nie podpisał umów. Maren poczuła, jak miękną jej kolana. Teczka z dokumentami została w samochodzie Kyle’a. Wtedy, kiedy uciekała przed jego pieszczotami, zupełnie zapomniała o tak przyziemnych sprawach jak interesy. Wzniosła oczy do nieba. Nigdy nie zdarzały jej się podobne wpadki. Tym razem dala się ponieść emocjom i popełniła błąd. Oczywiście nie wątpiła, że Kyle zwróci jej teczkę. Bala się tylko jego złośliwego uśmiechu oraz tego, że uznają za osobę nieodpowiedzialną i zbyt uczuciową.
    Narzuciła na ramiona pierwszy z brzegu szlafrok i zaczęła myszkować po domu w nadziei, że znajdzie jednak wszystkie dokumenty. Na próżno. Zachlapała tylko dywan wodą.
    Suszyła włosy nie patrząc w zaparowaną taflę lustra. Dopiero po chwili w jej głowie zrodziły się nowe podejrzenia, i to wobec siebie samej. Może podświadomie zrobiła to specjalnie? Może chciała jeszcze raz spotkać się z Kyle’em i szukała jedynie jakiegoś pretekstu?
    Chciała natychmiast zadzwonić, ale spojrzawszy na zegarek stwierdziła, że jest stanowczo za wcześnie. Nie każdy lubi się budzić wraz z pierwszymi ptakami. Ubrała się i zeszła na dół, do samochodu. Jak zwykle była pierwsza w biurze. Księgowa miała wolne. Ekipa filmowa pracowała w plenerze. A Jane… Cóż, Jane przychodziła ostatnio coraz później. Maren pozwalała jej na to, ponieważ i tak pracowała za dwóch. Podkrążone oczy sekretarki świadczyły, że znowu ma problemy z Jacobem.
    Tym razem Jane dotarła do biura grubo po dziewiątej. Maren zadzwoniła wcześniej do Sterling Recordings i rozpoczęła już pracę nad pierwszą piosenką z nowego albumu Mirage. Zaczęła od tego, że przesłuchała ją kilkakrotnie, by nauczyć się słów. Powtarzała je właśnie razem z zespołem, kiedy pojawiła się sekretarka.
    Maren nie mogła dalej pracować. Z westchnieniem wyłączyła magnetofon i przeszła do drugiego pokoju. Jane siedziała już za biurkiem. Na twarzy miała grubą warstwę pudru. Wyglądała fatalnie. Maren wskazała jej dzbanek z gorącą kawą. Dziewczyna przeciągnęła dłonią po jasnych włosach i sięgnęła po filiżankę. Z wyraźnym wysiłkiem starała się uspokoić rozdygotane nerwy.
    – Miałaś wczoraj zły dzień?
    Jane uśmiechnęła się blado i przełknęła pierwszy łyk kawy.
    – Nie najlepszy – przyznała. – Na szczęście udało mi się skończyć całą zaległą korespondencję.
    Zapaliła papierosa i podała Maren plik papierów. Było widać, że wszystkie są w nienagannym porządku.
    – Przecież nie musisz pracować po godzinach, wiesz o tym dobrze.
    Jane pochyliła głowę.
    – Tak – bąknęła – ale ostatnio przychodzę tak późno… Czuję się winna.
    – Nie przejmuj się.
    – Widzisz, nie chciałabym mieszać życia zawodowego z prywatnym – wymamrotała i ponownie sięgnęła po niemal pełną filiżankę.
    – Czy coś się stało?
    Jane zaciągnęła się głęboko papierosem. W jej oczach pojawiły się łzy.
    – Nie, nic takiego…
    Maren poruszyła się niespokojnie.
    – Jesteś pewna?
    Dziewczyna skinęła głową bojąc się, że może ją zawieść głos. Maren czekała cierpliwie. Za bardzo ceniła Jane, żeby pozwolić, by poniewierał nią ktoś pokroju Jacoba Greena.
    – Nie chciałabyś wziąć wcześniej urlopu?
    Wilgotne oczy sekretarki zabłysły gniewnie.
    – Posłuchaj, nic mi nie jest. Naprawdę!
    – Przepraszam. Nie chciałam być natrętna.
    Maren wstała zza biurka, wygładziła fałdy spódnicy i podeszła do drzwi.
    – Zaczekaj! – Maren zamarła, słysząc głos dziewczyny. – Tak mi przykro. Sama nie wiem, co mnie napadło. To wszystko jest takie skomplikowane – szepnęła.
    – Nie musisz o tym mówić.
    – Może powinnam… – wybąkała Jane. – Musisz przynajmniej wiedzieć, dlaczego się spóźniam…
    Maren oparła się o framugę drzwi. Same problemy. Wszędzie problemy. Tak naprawdę wcale nie miała ochoty na zwierzenia, pragnęła jednak pomóc przyjaciółce.
    – Ufam ci. Jeżeli się spóźniasz, to na pewno nie bez powodu – powiedziała.
    Jane pochyliła się jeszcze bardziej, jakby przygnieciona ciężarem tych słów. Wyglądała tak, jakby lada chwila miała się rozpłakać, co zrujnowałoby doszczętnie jej gruby makijaż.
    – Mam trochę kłopotów. Wczoraj znowu się pokłóciłam – wyznała szeptem.
    – Z Jacobem?
    – Tak – skinęła głową i zagryzła wargi.
    Maren myślała, że dziewczyna nie wytrzyma i rozpłacze się, ale Jane zacisnęła tylko pięści i stłumiła wewnętrzny szloch, który podchodził jej do gardła.
    – Czy to poważne?
    – Jak cholera.
    Maren spojrzała na nią z nagłym zainteresowaniem. Jane niezwykle rzadko używała mocnych słów.
    – Nie przejmuj się.
    – Łatwo ci mówić.
    – Wcale nie. Miałam własne problemy.
    Jane uśmiechnęła się sarkastycznie.
    – No i jak z nich wybrnęłaś?
    Maren skrzywiła się. Dziewczyna trafiła ją w czułe miejsce.
    – Nieważne – mruknęła. – Jeśli chcesz, mogę powiedzieć, co sądzę o twojej sytuacji.
    – Sama już nie wiem, czego chcę – szepnęła Jane. – Widzisz, to nie takie proste. Jacob… on… mnie czasami bije. Oczywiście staram się nie poddawać, ale jest silniejszy. Poza tym… poza tym obawiam się, że jestem w ciąży! – zawołała.
    Maren zamknęła oczy i oparła się mocniej o framugę.
    – Jak się czujesz? – spytała bezbarwnym tonem, nie chcąc się poddać emocjom.
    Jane uśmiechnęła się promiennie, po raz pierwszy tego ranka.
    – Fatalnie. Rano mam mdłości. Między innymi dlatego się spóźniam…
    Maren spojrzała na rozjaśnioną twarz dziewczyny.
    – Gratuluję – powiedziała. – A tymi spóźnieniami wcale nie musisz się przejmować.
    – Czy uwierzysz – ciągnęła Jan, nie zwracając uwagi na jej słowa – że kiedyś wcale nie chciałam mieć dzieci. Uważałam, że poświęcę się pracy…
    – A co na to wszystko Jacob? – spytała Maren i natychmiast pożałowała swych słów.
    Twarz Jane straciła nagle cały blask.
    – Nic mu nie mówiłam… – skrzywiła się i machnęła ręką. – Kłócimy się bez przerwy. Gdybym powiedziała mu o dziecku, pomyślałby, że chcę go na siłę zatrzymać…
    Maren zgodziła się z nią w duchu. Nie chciała jednak, żeby dziewczyna z góry rezygnowała z małżeństwa.
    – Na pewno źle go oceniasz – powiedziała ze sztucznym uśmiechem. – Przecież to jego dziecko. Założę się, że będzie skakał z radości.
    – Wątpię.
    – Tak czy owak, musisz mu powiedzieć.
    – Wiem. Powiem mu po wizycie u lekarza. Wybieram się w przyszłym tygodniu.
    – Jesteś pewna, że chcesz tego dziecka?
    – O tak! Tylko… tylko… boję się tego, co ma nastąpić. – Oczy Jane pociemniały nagle. – Jake tak bardzo się zmienił. Zupełnie go nie poznaję…
    Maren rozumiała ją nazbyt dobrze.
    – Nie martw się na zapas. Ojcostwo uszlachetnia. Może uratujesz wasz związek. – Sama nie wiedziała, skąd bierze się w niej tyle optymizmu.
    – Jake ma przecież dorosłe dzieci i w ogóle ich nie widuje.
    Maren otworzyła na chwilę usta. Wiedziała, że Jacob jest dużo starszy od Jane, ale nigdy nie słyszała o jakimkolwiek potomstwie. Cóż, podobnie jak z Kyle’em, prowadziła z nim po prostu interesy.
    – To dziecko będzie wyjątkowe! – powiedziała w końcu pewnym głosem.
    – Mam nadzieję…
    Maren odwróciła się w stronę swego gabinetu. Zatrzymał ją szept:
    – Maren…
    – Słucham? – spytała odwracając się.
    Sekretarka najwyraźniej zmieniła zdanie. Zacisnęła usta i sięgnęła po kolejnego papierosa. Poprzedni dymił jeszcze w popielniczce.
    – Nie, nic takiego… Porozmawiamy później.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Dobrze. Musisz jak najszybciej zobaczyć się z lekarzem. Jestem pewna, że każe ci rzucić palenie.
    – Rzeczywiście. Tego mi jeszcze potrzeba – wymamrotała pod nosem dziewczyna.
    Maren zmarszczyła czoło. Nie chciała już nic mówić, ale bardzo niepokoiła się o Jane. Zawsze była przeciwna związkowi przyjaciółki z dużo od niej starszym byłym szefem. Obie pracowały dla niego, aż w końcu Maren wykupiła Festival Productions.
    Nie ufała Greenowi. Po pierwsze, w interesach potrafił być chytry jak lis. Po wtóre zalecał się do niej dawno temu, kiedy jeszcze była mężatką, a on chyba świeżo po rozwodzie. Zresztą nigdy nie mogła tego dociec, ponieważ Green opowiadał niestworzone historie o swoim życiu osobistym. Można by sądzić, że był żonaty co najmniej dziesięć razy, przy czym pierwszy raz ożeniono go wbrew jego woli, kiedy jeszcze chodził do przedszkola. Nigdy jednak nie wspominał o dzieciach i chyba rzeczywiście ich nie odwiedzał.
    Maren miała nadzieję, że już nigdy go nie zobaczy. Niestety, wciąż była mu winna około osiemdziesięciu tysięcy dolarów. Z tego powodu musiała czasami spotykać Greena, a nawet być dla niego miła.
    Zadzwonił telefon. Maren podniosła słuchawkę.
    – Dzwoni Kyle Sterling. Masz go na drugiej linii – usłyszała miły, wyprany ze wszelkich emocji głos Jane.
    – Dziękuję – powiedziała czując, jak żołądek podchodzi jej do gardła. – Zaraz odbiorę.
    Zawahała się. Skąd ta reakcja? Dotychczas żaden mężczyzna nie wzbudzał w niej tylu emocji. Maren potarła czoło i przycisnęła guzik z cyferką dwa.
    – Słucham?
    – Maren? Sekretarka mówiła mi, że chciałaś się ze mną skontaktować.
    Jego głos brzmiał chłodno. Gdzieś zniknęła cała czułość poprzedniego wieczoru.
    – Nie było to łatwe.
    – Sekretarce nie wolno podawać mojego domowego telefonu.
    – Nawet ludziom, z którymi prowadzisz interesy?
    – Nikomu! Absolutnie nikomu!
    – Przykro mi, że cię niepokoję – ciągnęła czując, jakby serce miało wyrwać się jej z piersi. – Wydaje mi się jednak, że zostawiłam wczoraj teczkę w twoim samochodzie…
    Po drugiej stronie zapadła cisza.
    – Jesteś pewna? – usłyszała jego głos.
    – Tak – rzuciła krótko.
    O co chodzi? Czy Kyle chce ją przestraszyć? A może wziął dziś inny samochód…
    – Zaczekaj, sprawdzę – powiedział odkładając słuchawkę.
    – Kyle – szepnęła.
    Niestety, było za późno. Powoli zaczęła sobie przypominać zdarzenia poprzedniego wieczoru. Spotkanie w biurze. Krótki spacer schodami. Tak, na pewno położyła teczkę na tylnym siedzeniu. Miała nadzieję, że Kyle podpisze wreszcie wszystkie umowy.
    Zmarszczyła brwi. Albo ktoś ją ukradł, albo też Kyle specjalnie…
    – Mam ją – usłyszała w słuchawce zdyszany głos. – Miałaś rację. Była na tylnym siedzeniu.
    Maren odetchnęła z ulgą.
    – Świetnie. Przyślę po nią kogoś dziś po południu.
    Usłyszała stłumiony śmiech. Kyle najwyraźniej nieźle się bawił.
    – Jeśli o mnie chodzi, to nie mam nic przeciwko temu – wykrztusił i znowu zachichotał. – Mam zamiar zostać tutaj aż do poniedziałku.
    – Jak to? – Maren nie mogła uwierzyć własnym uszom. – Przecież dzisiaj jest piątek.
    Odpowiedział jej śmiech.
    – Zaraz… gdzie jesteś?
    – W San Diego. Przyjechałem tu bezpośrednio po naszym spotkaniu. Nie wiedziałem, że mam w samochodzie coś tak cennego.
    – Ja też – wyjąkała Maren. – Jesteś więc u siebie, w La Jolla?
    – Mhm.
    Maren wyobraziła sobie zmysłowy płomień, który zapalił się w jego oczach.
    Spojrzała na zegarek. Podróż do San Diego zajęłaby jej około czterech godzin. Tyle czasu! Szkoda, że zaplanowała sobie pracę w czasie weekendu.
    – Wspaniale – mruknęła ponuro.
    – Naprawdę potrzebujesz tych papierów?
    – Raczej tak – odrzekła. – Zwłaszcza po twojej wczorajszej propozycji.
    Kyle zamyślił się na chwilę.
    – Nie mogę ci ich przywieźć, Maren.
    – Jasne…
    Nie wiedziała, co zrobić.
    – A może jednak przyjedziesz do mnie na weekend? – spytał cieplejszym tonem. – Moglibyśmy popracować nad albumem Mirage. Poza tym… może namówiłbym cię na sprzedaż Festival Productions.
    – Myślisz, że ci się uda?
    – Na pewno.
    Poczuła nagle zimny dreszcz.
    – Chętnie bym przyjechała, ale…
    – Boisz się?
    Bez trudu wyczuła, że jest na nią zły.
    – Tego nie powiedziałam.
    – Nie musisz. Czuję to. O co chodzi, Maren? Czy jesteś związana z innym? Czy też może masz taki sposób uwodzenia mężczyzn?
    – Nie, nie… – Ręce jej się trzęsły.
    – Wobec tego możesz śmiało przyjechać!
    Maren nie chciała się kłócić, chociaż jego rozumowanie wydawało jej się nielogiczne. Zagryzła wargi i zastanawiała się.
    – Wcale nie muszę ci udowadniać, że się nie boję – próbowała zmienić temat. – Powinny clę przede wszystkim interesować moje teledyski.
    – Ależ interesują.
    – Więc o co chodzi?
    – Według mnie trudno ocenić dzieło sztuki nie znając autora.
    – To tylko jedna ze szkół.
    – Tak, ale szczególnie mi bliska. Poza tym odniosłem wczoraj wrażenie, że ty również chcesz mnie lepiej poznać… Znacznie lepiej… – ściszył głos aż do szeptu.
    Maren westchnęła.
    – Mylisz się.
    – Co ci szkodzi sprawdzić? Jesteś dorosła. Mogę obiecać, że nie będę cię do niczego zmuszać.
    Czy mogła teraz powiedzieć, że bardziej obawia się własnych reakcji niż jego?
    – To się rozumie samo przez się.
    – No to jak?
    Maren nie mogła powstrzymać uśmiechu. Pomysł był szalony. Nie miała jednak zamiaru zawsze postępować racjonalnie. Jak ognia bała się nudy.
    – Dobrze. Przyjadę. Musisz mi jednak dać swój adres i telefon, na wypadek, gdybym się zgubiła.
    – Albo rozmyśliła – dokończył za nią.
    Maren wydęta wargi. Nie znal jej jeszcze. Jeżeli coś obiecała, zawsze dotrzymywała słowa.
    Chwyciła długopis i zapisała adres oraz telefon, a następnie najważniejsze wskazówki dotyczące drogi. Kyle obwarował się w swoim domu jak w twierdzy. Wiedziała, że robi głupstwo, ale nie mogła się już wycofać.

ROZDZIAŁ PIĄTY

    Kiedy po raz pierwszy zobaczyła posiadłość Kyle’a, przypomniało jej się hiszpańskie określenie: la casa grande. Zarówno dom, jak i otaczające go budynki robiły rzeczywiście niezwykłe wrażenie. Długi mur okalający teren zapewniał właścicielowi całkowity spokój. Nie mógł się tędy przedostać żaden wścibski reporter.
    Maren przejechała przez bramę i znalazła się na obszernym dziedzińcu. Przestronny, piętrowy dom w hiszpańskim stylu wyglądał z bliska jeszcze bardziej okazale. Mogła podziwiać wspaniale wykończenie i duże, czerwone dachówki. Po obu stronach podjazdu rosły palmy i wonne hibiscusy.
    Cała posiadłość znajdowała się na stromej skale. Rozciągał się stąd wspaniały widok na Pacyfik. Pomyślała, że samotny dom przypomina swego właściciela: elegancki, niby przyjazny, ale jednocześnie bardzo nieprzystępny. Bałaby się tutaj w czasie sztormowej nocy…
    Zatrzymała samochód przy garażu i przeklinając w duchu własną głupotę skierowała się w stronę drzwi wejściowych. Pomyślała, że nie powinna zwracać uwagi na przepych otoczenia. Ostatecznie posiadała Festival Productions – coś, czego nie miał Kyle.
    Zaczęła się zastanawiać, w jakim stopniu jego zaloty wynikają z zimnej kalkulacji. Z całą pewnością potrzebował jej firmy. Co więcej – potrzebował jej samej. Musiał się orientować, że Maren trzyma wszystko w garści i nadludzkim wysiłkiem osiąga sukcesy. Czy nie postanowił jej w sobie rozkochać? Porównanie z Jane nasuwało się mimo woli. Tak, pracownice kochające się w szefach, nawet w byłych szefach, są w żałosnej sytuacji…
    Poprawiła sukienkę i zadzwoniła do drzwi. Na pozór była spokojna, lecz w głębi duszy drżała.
    Lydia już wyjechała i Kyle czekał niecierpliwie na Maren. Co jakiś czas spoglądał na wielki zegar wiszący w salonie. Robił sobie wyrzuty, że wciągał tę kobietę w swoje pogmatwane i niespokojne życie. Pewnie miała dosyć własnych kłopotów…
    Niestety, nie potrafił oprzeć się pokusie. W Maren było coś tak uwodzicielskiego, że musiał ulec. Może właśnie to, że wcale nie próbowała go uwodzić… Była jedną z niewielu kobiet, które nie rzucały mu się na szyję po pierwszych paru minutach rozmowy.
    Musi się z nią spotkać jeszcze raz. Nie wiedział, co się stanie i nie dbał o to. Całą noc nie zasnął z jej powodu. Czuł, że czeka go ciężka próba. Albo zdobędzie Maren i rzuci ją jak najszybciej, albo… stanie się coś, co zmieni w jego życiu wszystko.
    Z rozmyślań wyrwał go nagle dzwonek u drzwi.
    Nie słyszał nawet samochodu. Zerwał się z miejsca i pośpieszył w kierunku wejścia. Z uśmiechem otworzył drzwi.
    Zdążył już prawie zapomnieć, jak niebieskie potrafią być oczy Maren. Stała przed nim z rozwianymi włosami i patrzyła niepewnie w głąb domu.
    – Jesteś wreszcie – powiedział na powitanie.
    Maren zmarszczyła nos i odrzuciła z czoła rude w słonecznym świetle włosy.
    – Bałeś się, że nie znajdę twojej posiadłości? – spytała z niewinnym uśmiechem. – Jest przecież taka mała…
    Rozejrzał się wokół i roześmiał serdecznie.
    – Lubię prostotę – powiedział.
    Otworzył szerzej drzwi i wpuścił ją do środka.
    – Cieszę się, że przyjechałaś – dodał. – Mam nadzieję, że zostaniesz dłużej.
    Spojrzała w jego szare oczy, ale były równie spokojne i nieprzeniknione jak ocean. Kto wie, co może czaić się w ich niezbadanej toni…
    – To nie byłoby chyba zbyt mądre.
    – Dlaczego?
    Spojrzała na niego ukradkiem. Czyżby kpił z niej w żywe oczy?
    – Dobrze, zastanowię się – powiedziała z lekkim wahaniem.
    – Nad czym się tu zastanawiać? – mruknął prowadząc ją do wnętrza. – Zawszę jesteś taka… ostrożna?
    Maren miała wrażenie, jakby nagle znalazła się w zupełnie innym świecie. Wnętrze hacjendy było chłodne i dobrze klimatyzowane. Upał wydawał się tu znacznie znośniejszy.
    – Nie, nie zawsze… Wolałabym jednak być – odrzekła poważnie. – To znacznie ułatwia życie. Mam wrażenie, że powinieneś to zrozumieć lepiej niż inni.
    – Nie, wcale tego nie rozumiem – wciąż się z nią przekomarzał.
    Weszli do salonu. Maren odwróciła się, żeby spojrzeć na człowieka, który wybrał ten samotny dom na siedzibę. Niestety, wiedziała o nim tak mało…
    – Tak mi się tylko wydawało – powiedziała. – Bo przecież właściwie nic o tobie nie wiem.
    Zamknęła na chwilę oczy.
    – Tak naprawdę nie wiedziałam nawet, czy będziesz sam i czy w ogóle cię tu zastanę – ciągnęła.
    Kyle spojrzał na nią zbity z tropu. Pomyślała, że robi z siebie idiotkę.
    – Posłuchaj, Kyle. Wiem, że jesteś… szybki.
    Uśmiechnął się. Nie spodziewał się, że usłyszy z jej ust to określenie.
    – A ty? Nie jesteś… szybka?
    – Tylko w pewnym sensie. Ale nie spędzam nocy z nieznajomymi mężczyznami i nie zmieniam kochanków dwa razy na tydzień jak Mitzi Danner. – Potrząsnęła głową dla podkreślenia tych słów.
    – I dzięki Bogu! – krzyknął z ulgą i lekkim rozbawieniem.
    Jego roześmiane oczy rozzłościły ją,
    – Sama nie wiem, co tutaj robię! Nie powinnam się była zgodzić na to spotkanie! Mogłeś odesłać wszystkie dokumenty pocztą…
    – Czego tak naprawdę się boisz? – spytał mierząc ją wzrokiem. – Mnie czy mężczyzn w ogóle?
    – Moje obawy nie mają tutaj nic do rzeczy – warknęła. – Chodzi o…
    – Mylisz się – przerwał jej. – Od początku miałem wrażenie, że się mnie boisz. Najpierw sądziłem, że to z powodu interesów. Ostatecznie ode mnie zależy przetrwanie twojej firmy. – Jednym gestem powstrzymał wszelkie protesty. – Ale teraz wydaje mi się, że w ogóle boisz się mężczyzn. Może z powodu jakiegoś nieudanego związku?
    – A może dlatego, że nie chcę być łatwą, weekendową zdobyczą. Czy to tak trudno zrozumieć?
    Kyle zacisnął pięści.
    – Ile razy mam ci powtarzać, że cię po prostu lubię! Nie jestem żadnym cholernym myśliwym!
    – A może jeszcze bardziej lubisz moją firmę? W co my gramy, Kyle?
    Spojrzał na nią przenikliwym wzrokiem. Miała wrażenie, że chce uderzyć pięścią w wielki, mahoniowy stół. Opanował się jednak szybko.
    – Przyznaję – zaczął spokojnie – że interesuje mnie twoja firma. Ani na moment nie starałem się tego ukryć. – Maren chciała mu przerwać, ale położył palec na jej ustach. – Jednak nie z tego powodu zaprosiłem cię do La Jolla.
    – Mówiłeś jednak, że…
    – Nieważne. To były tylko sztuczki, potrzebne, żeby cię tu zwabić.
    Maren zaczerpnęła powietrza.
    – Naprawdę ci nie pomoże, jeśli oskarżysz mnie o oszustwo – ostrzegł ją. – Słyszałem to już wcześniej.
    Dotknął jej dłoni. Przez chwilę stali w milczeniu twarzą w twarz.
    – Nie chcesz się ze mną wiązać, i ja też chciałbym tego uniknąć. Wszystko jednak wskazuje, że jesteśmy sobie pisani.
    Podniósł jej dłoń i pocałował ją delikatnie. Maren chciała zaprotestować, ale nie mogła wydobyć z siebie głosu.
    – Możemy mieć tylko nadzieję, że nie będziemy tego żałować.
    Oczy Maren zaszły mgłą.
    – Ja… Nie wiem…
    – Daj spokój. Nie kłóćmy się już. – Pogłaskał ją delikatnie po głowie. – Mam tego dosyć.
    – Przecież się z tobą nie kłócę – mruknęła niepewnie.
    Nagle zesztywniała. Zanim zdołała zorientować się, co się dzieje, ciało ostrzegło ją, że ręka Kyle’a zabłąkała się w niebezpieczne rejony. Cofnęła się gwałtownie.
    – Chcesz drinka? – spytał nieswoim głosem.
    Skinęła głową. Kyle ruszył w stronę wielkiego, stylowego barku.
    Nie spytał, czego chce, i zaczął mieszać alkohole. Maren zbliżyła się do okna. Tak jak podejrzewała, widać stąd było przybrzeżne skały i ocean. Puszysty dywan tłumił wszelkie odgłosy. Czuła się trochę tak, jakby sama stąpała po wodzie.
    – Proszę, to dla ciebie – powiedział wręczając jej szklankę.
    Był tak władczy i niewypowiedzianie męski, że wypiłaby nawet cykutę, gdyby ją podał.
    – Mmm… Świetne – rzekła upijając łyk.
    Kyle nie zwrócił na jej słowa uwagi. Widocznie był przyzwyczajony do komplementów.
    – Sam malowałeś? – spytała wskazując akwarele na jednej ze ścian.
    Pokręcił głową.
    – Nie. Moje talenty ograniczają się tylko do gry na dwunastostrunowej gitarze.
    – I komponowania – dodała.
    – Znam takich, którzy są innego zdania.
    – Ale przynajmniej nie mogą odmówić ci sukcesu – powiedziała z uśmiechem.
    Kyle zmarszczył brwi. Chciał coś powiedzieć, ale po chwili zrezygnował.
    – To było tak dawno – westchnął.
    Maren zrozumiała, że poruszyła drażliwy temat. Być może Kyle stracił zdolność tworzenia i nie miał ochoty o tym mówić. Wypiła spory łyk alkoholu i ponownie wskazała akwarele.
    – Znałeś tego malarza?
    Kyle wzruszył ramionami.
    – Nie bardzo. Spotkałem go kiedyś niedaleko mojego rodzinnego miasta. Malował właśnie kolejny widok… Obejrzałem jego prace i kupiłem wszystkie na pniu – wyjaśnił.
    Maren zaczęła się przyglądać obrazom.
    – Więc tam się wychowałeś? To musi być miasteczko Blue Ridge.
    Kyle uśmiechnął się.
    – Naczytałaś się za dużo gazet.
    Spojrzała na niego ze zdziwieniem.
    – Rzeczywiście urodziłem się w Blue Ridge, ale rodzice bardzo szybko przenieśli się do Kalifornii. Tyle tylko, że mój agent wolał, żebym pozostał biednym chłopcem z Południa. Zresztą, miał pewnie rację. Wszyscy lubią wierzyć w bajki.
    Maren patrzyła na niego z otwartymi ustami.
    – No i udało się. Nikt nie wątpił w twoje pochodzenie – szepnęła.
    Kyle pokręcił głową.
    – Nikogo nie oszukiwałem. Wszystkie moje piosenki były prawdziwe, jeśli rozumiesz, o co mi chodzi. Śpiewałem country, bo to lubię, ale także dlatego, że chcieli tego ludzie. Na tym polega rozrywka.
    Dokończył drinka i spojrzał na pustą szklankę.
    – Nie wiesz o mnie wielu rzeczy, chociaż może ci się wydawać, że jest inaczej. Nie ufaj prasie. Teraz masz okazję dowiedzieć się czegoś naprawdę – kusił.
    Stali zaledwie parę centymetrów od siebie. Czuła ciepło jego ciała. Zwłaszcza tu, w tym chłodnym wnętrzu, działało na nią z podwójną siłą.
    – Boję się takich okazji – szepnęła.
    – Nie chcesz chyba powiedzieć, że nie lubisz ryzyka? Nie wierzę… Musiałaś ryzykować, żeby osiągnąć to, co masz.
    Maren uniosła dumnie głowę.
    – Nie znoszę brawury – powiedziała. – Poza tym, nie muszę z kimś spać, żeby osiągnąć cel.
    Kyle skinął głową.
    – Rozumiem. Ja też.
    Uśmiechnęła się mimo woli.
    – Przyznaj się, czy uwiodłeś jakąś kobietę, z którą prowadziłeś interesy?
    – Do tej pory nie. – Położył dłoń na sercu i spojrzał jej głęboko w oczy.
    Wiedziała, że mówi prawdę. Poczuła gwałtowne bicie serca. Przymknęła oczy. Czyżby ona miała być pierwsza?
    – Nie chcę tego – szepnęła.
    – Ja też – w jego głosie zabrzmiała nuta szczerości.
    Gdyby teraz wykonał jeden gest, rzuciłaby się w jego ramiona. Kyle jednak stał bez ruchu. Chciała wierzyć, że łączy ich nie tylko wzajemne zainteresowanie. Jak powiedział? Że są sobie pisani? Tak, być może…
    Chrząknęła lekko.
    – Myślę, że powinniśmy wyjaśnić pewne sprawy – powiedziała, kiedy Kyle z ociąganiem ruszył w stronę kominka.
    – Reguły gry? – spytał.
    – Coś w tym rodzaju – zgodziła się.
    – Dobrze, słucham.
    Oparł się o kominek i skrzyżował ręce na piersi. Cienka koszula opinała jego szerokie bary. Jedną nogę postawił na kracie paleniska.
    – Rozmawiałam dzisiaj z moim prawnikiem – zawiesiła głos.
    Kyle nawet nie mrugnął.
    – I?
    – Ta kobieta doradziła mi…
    – Kobieta? – przerwał jej.
    – Czy to coś złego? Elise Conrad pracuje dla mnie od paru lat i nigdy nie miałam powodów, żeby się skarżyć…
    Kyle nie wyglądał na przekonanego.
    – Posłuchaj, mamy koniec dwudziestego wieku! Czy chcesz tego, czy nie, kobiety zajmują bardzo odpowiedzialne stanowiska. Tak się składa, że Elise jest prawnikiem. W dodatku bardzo dobrym.
    – Kobieta-prawnik – powiedział Kyle z wyraźnym niesmakiem.
    Przez chwilę był jakby nieobecny, pogrążony we własnych myślach.
    – Więc co ta baba ci poradziła?
    Maren zastanawiała się chwilę, czy się nie obrazić. W końcu jednak stwierdziła, że jeśli zajdzie taka potrzeba, Elise najlepiej obroni się sama.
    – Nic szczególnego. Powiedziała tylko, że powinieneś złożyć propozycję na piśmie i żebym niczego nie podpisywała, zanim nie przejrzy wszystkich dokumentów.
    – To typowe – mruknął Kyle.
    – I rozsądne – dodała.
    – Wobec tego musisz sprecyzować wszystkie swoje warunki – zdecydował. – Poza tym chcę mieć na piśmie sprawozdanie finansowe z ostatnich miesięcy działalności firmy. Tego żąda mój prawnik – wyjaśnił, wyciągając w jej stronę palec oskarżycielskim gestem.
    Maren czuła się zagubiona. Jeszcze przed chwilą miała przed sobą czułego i łagodnego mężczyznę, a tu nagle zastąpił go agresywny biznesmen. Czuła się tak, jakby była świadkiem przemiany doktora Jekylla w okrutnego pana Hyde’a.
    – Zachowujesz się tak, jakbyś podejrzewał, że chcę cię oszukać…
    Pokręcił głową.
    – To ty zaczęłaś mówić o prawniku – przypomniał.
    – A co? Chciałeś, żebym nikogo nie prosiła o radę? – spytała z niedowierzaniem. – Nie rób ze mnie idiotki.
    Kyle zmarszczył brwi i spojrzał jej głęboko w oczy. Zmieszała się.
    – Nawet bym nie próbował… Mam nadzieję, że dobijemy targu bez rozlewu krwi i ciągania się po prawnikach.
    Oboje stali przez chwilę w milczeniu. Kyle czuł, że się trochę zagalopował.
    – Na tym może skończymy rozmowy o interesach – zaproponował.
    – Myślałam, że lubisz tego rodzaju negocjacje.
    Pokręcił głową.
    – Nie z tobą.
    Atmosfera stawała się coraz bardziej napięta. Maren poczuła, że się czerwieni. Rozmowy na temat Festival Productions wydawały jej się w tej chwili znacznie bezpieczniejsze niż zwykła pogawędka. Kyle pieścił ją wzrokiem. Jej oszalałe serce chciało wyrwać się z piersi.
    – Powiedz jednak, co masz zamiar zrobić? – Dopiero po chwili zrozumiała, jak dwuznaczne jest to pytanie.
    Kyle uśmiechnął się zmysłowo. Jego ton nie zdradzał jednak śladów podniecenia:
    – Przede wszystkim chcę cię lepiej poznać.
    Przymknęła oczy. Poczuła na ramieniu jego ciepłą i mocną dłoń. Cofnęła się odruchowo.
    – Zdaje się, że nie chcesz tego zrozumieć…
    – Ależ rozumiem – szepnęła.
    – I? – spytał natarczywie.
    – Obawiam się, że może to wynikać z niskich pobudek – powiedziała otwierając oczy.
    – Myślisz, że chcę cię uwieść, żeby móc łatwiej odkupić Festival Productions?
    – Chociażby…
    – Wobec tego przepadłaś – zażartował. – Zawsze doprowadzam interesy do końca.
    Pochylił się i dotknął wargami jej ust. Maren nawet nie drgnęła, choć kosztowało ją to wiele wysiłku. Czuła, że pod wpływem namiętności jej wola topnieje jak wosk.
    Kyle westchnął i zamknął ją w ciasnym uścisku. Poczuła wyraźnie jego ciało. Dzieliły ich tylko cienkie warstwy materiału. Piaskowy żakiet zsunął się z jej ramion, odsłaniając sukienkę na ramiączkach. Kyle dotknął ustami jej nagiej skóry. To było tak podniecające…
    Zaczęli się całować. Słyszała bicie własnego serca i ciche westchnienia – po chwili już nie wiedziała, czy swoje, czy Kyle’a. Dopiero teraz zrozumiała, jak bardzo go pragnie. Jak nikogo przedtem. Chciała przyjąć go… Otworzyć się dla niego…
    – Zostań ze mną – szepnął jej do ucha.
    Poczuła gwałtowny dreszcz. Zebrała siły i z trudem odsunęła się od niego.
    – Pomyślę o tym – powiedziała.
    Kyle spojrzał na nią zdumiony.
    – O co ci chodzi? Raz mówisz tak, raz nie. Powiedz, czego ode mnie chcesz?
    – Czasu.
    – Nie jestem z kamienia – odparł. – Ty zresztą też… Czy drażnienie mężczyzn sprawia ci przyjemność?
    Maren westchnęła ciężko.
    – Źle mnie oceniasz. Nie jestem już nastolatką, żeby się tak bawić. Nie chciałabym tylko, żebyśmy później oboje żałowali zbyt pochopnej decyzji.
    Kyle przygarbił się. Wyglądał na zupełnie wyczerpanego.
    – Chyba się wczoraj nie zrozumieliśmy… Nie wiedziałem, że mam do czynienia z Dziewicą Orleańską.
    Maren zmarszczyła brwi.
    – Wcale nie chodzi o dziewictwo ani o seks – powiedziała.
    – Wobec tego o co, na litość boską?!
    – Obawiam się przypadkowych kontaktów.
    – Nie prowokuj mnie – pogroził jej palcem.
    Maren zmarszczyła nos. Nie wiedziała, jak mu to wszystko wytłumaczyć.
    – Jesteś sławny, Kyle. Przywykłeś do ciągłego ruchu, wielbicielek…
    – I przypadkowych kontaktów?
    – Tak.
    – Czytasz za dużo brukowej prasy. Uważaj, to może zostawić ślad na całe życie.
    Zaczął nerwowo wędrować po pokoju. W końcu zatrzymał się i spojrzał na nią twardo.
    – Tak naprawdę wcale nie chodzi ci o mnie – powiedział zaglądając jej głęboko w oczy. – Przyznaj, że boisz się tego, kto cię skrzywdził…
    Maren milczała. Kyle zacisnął pięści w bezsilnym gniewie.
    – Jeżeli kiedyś spotkam drania, to go zniszczę! – warknął.
    Zadzwonił telefon i Kyle podniósł niecierpliwie słuchawkę. Chwilę słuchał w milczeniu, po czym wybuchnął:
    – Co ty sobie wyobrażasz?… Czy nie wydaje ci się, że Holly też powinna mieć coś do powiedzenia?… Lepiej uważaj, bo…
    Maren nie chciała tego słuchać i patrzeć na wykrzywioną gniewem twarz Kyle’a. Zamknęła za sobą ciężkie dębowe drzwi i oparła się o nie plecami. Przypomniała sobie, że idąc do salonu widziała przejście wiodące na zadaszony taras. Ruszyła w jego kierunku. Zza zamkniętych drzwi dobiegł do niej jeszcze podniesiony głos Kyle’a:
    – Przecież wiesz, że zawsze mam czas dla córki!
    Dalsze słowa utonęły w szumie oceanu.
    Znalazłszy się na tarasie, Maren rozejrzała się uważnie dokoła. W twarz uderzyła ją słona, morska bryza. Podeszła do kutej w żelazie poręczy i spojrzała w dół. Ogrodzenie było nie tylko ozdobą, ale i zabezpieczeniem. Poniżej znajdowały się strome skały, o które rozbijały się niesione przez wiatr fale. To miejsce musiało wyglądać niesamowicie w czasie sztormu! Na samą myśl o tym odsunęła się od poręczy. Spojrzała dalej. Za skałami widniał niewielki kawałek plaży.
    Słońce chyliło się już ku zachodowi. Masy wód wyglądały tak, jakby zabarwiła je krew. Złociste pasma unosiły się nad horyzontem. Wszystko to robiło niezapomniane wrażenie. Maren patrzyła z tęsknotą na odległe sylwetki jachtów. Po chwili usłyszała kroki.
    – Nie chciałam podsłuchiwać – wyjaśniła nie odwracając się.
    – Tym lepiej – powiedział. – Nasze rozmowy z Rose nie należą do najspokojniejszych.
    Maren skurczyła się na dźwięk imienia byłej żony Kyle’a. Wiedziała, że jest sławna i że tak jak on śpiewa piosenki country,
    Po chwili poczuła ciepłą dłoń na policzku. Kyle chciał jak najszybciej zatrzeć złe wrażenie.
    – Chodź. Pokażę ci, gdzie pracuję.
    Skierował się w stronę przeszklonych drzwi. Po chwili znaleźli się w olbrzymim pokoju pełniącym funkcję biura.
    – To moja jaskinia – wyjaśnił. – Pracuję tu, kiedy wyjeżdżam z Los Angeles.
    Na biurku znajdowała się masa papierów. Ściany pokrywały złote płyty oraz zdjęcia dziewczynki o ciemnych włosach i intensywnie zielonych oczach. Meble były drogie, ale już nieco zużyte.
    Jej teczka stała obok biurka. Pasowała doskonale do tego wnętrza. Sięgnęła po nią pokonując jednak wewnętrzny opór.
    – Powinnam już jechać – powiedziała czując w dłoniach chłodną, czarną skórę.
    – Masz już to, po co przybyłaś?
    – Tak – odparła z wahaniem.
    – Powinienem cię chyba zaprosić na kolację przed odjazdem – zaproponował z uwodzicielskim uśmiechem.
    – Zrobiłeś to już wczoraj. Chciałam ci podziękować. Wcześniej… nie miałam okazji.
    – Zarezerwowałem stolik w pobliskiej restauracji – powiedział nie zwracając uwagi na jej słowa. – Wszystko zależy od ciebie… Wybieraj.
    Spojrzał na nią uważnie i dorzucił:
    – Nie muszę chyba dodawać, że wolałbym spędzić ten wieczór w towarzystwie.
    Maren wiedziała, że przegrała. Chciała zostać z tym mężczyzną o tajemniczych oczach, które, zależnie od sytuacji, stawały się szare lub niebieskie.
    Uśmiechnęła się lekko.
    – Przekonałeś mnie – szepnęła. – Jedziemy.

    Restauracja rzeczywiście znajdowała się bardzo blisko posiadłości Kyle’a. Mieściła się w budynku dawnego klasztoru, który do niedawna stał nie używany. Obecny właściciel wyremontował go i przeznaczył znaczną jego część na hotel, a także zaciszną restaurację. Doprowadził też do dawnej świetności przyklasztorny ogród.
    Weszli do kamiennej sali, po której kręcili się kelnerzy w stylizowanych, brązowych habitach. Na podłodze leżały skóry zwierząt. Maren poczuła się tak, jakby przeniesiono ją nagle do wczesnego średniowiecza.
    – Często tu jadasz?
    – Kiedy tylko mam okazję – odrzekł. – Podoba mi się to zacisze.
    – To dziwne, zważywszy że wciąż pracujesz z piosenkarzami i zespołami.
    Kyle pokręcił głową.
    – Wcale nie… Być może dlatego potrzebuję czasem trochę ciszy i spokoju. – Ściągnął brwi jakby w wyrazie bólu. Maren wiedziała, że mogłaby go łatwo uśmierzyć. Bała się jednak wyciągnąć dłoń i pogładzić Kyle’a. Skomplikowałoby to masę rzeczy.
    Kiedy wracali, uświadomiła sobie, że powinna podjąć ostateczną decyzję. Było już ciemno. Miała wyraźną ochotę zostać na sobotę i niedzielę w La Jolla i poznać jej niezwykłego właściciela.
    Zatrzymali się na dziedzińcu, tuż przy garażu. Kyle spojrzał w jej stronę, starając się przeniknąć wzrokiem ciemności.
    – Napijesz się kawy?
    Maren uświadomiła sobie, że za tym niewinnym pytaniem kryją się inne – znacznie poważniejsze. Zadrżała lekko.
    – Z przyjemnością – szepnęła.
    Wiedziała, że robi błąd. Nie potrafiła się jednak wycofać. Czuła, że nogi ma jak z waty.
    Wysiedli i skierowali się w stronę domu. Dopiero w kuchni doszła nieco do siebie. Kyle nawet jej nie dotknął. Mimo to wciąż czuła na sobie jego wzrok. Rozejrzała się z uznaniem dokoła.
    – Wspaniała – powiedziała zataczając szeroki krąg ręką.
    – Jest prawdziwą dumą Lydii.
    – Lydii?
    – To moja gosposia – wyjaśnił. – Właściwie jest kimś więcej niż gosposią.
    Maren spojrzała na niego z niepokojem i z trudem przełknęła ślinę.
    – Pomagała mnie wychowywać, kiedy rodzice przenieśli się z Północnej Karoliny. Jest Meksykanką. Od lat mam ją zawsze przy sobie.
    Uśmiechnęła się.
    – Mógłbyś to wykorzystać w reklamie.
    – Na szczęście nie muszę. Lydia pomagała też wychowywać Holly, ale Rose nigdy jej nie lubiła.
    Odniosła wrażenie, że mówienie o tym sprawia mu przykrość, postanowiła więc zmienić temat:
    – To zadziwiające, że udaje jej się zachować czystość w całym domu.
    – Och, pozwalam jej wynajmować pomoce.
    – Nie wydaje ci się jednak, że ten dom jest za duży dla was dwojga?
    Kyle wzruszył ramionami.
    – Kiedy go kupowałem, myślałem, że będę miał kupę dzieciaków. Lubię dzieci – dodał.
    Zmarszczył czoło i odwrócił wzrok. Przez chwilę bacznie przyglądał się ekspresowi, jakby chcąc sprawdzić, czy działa.
    Maren poruszyła się niespokojnie i sięgnęła po znajdujące się na suszarce filiżanki. Po chwili napełniła je aromatycznym płynem.
    – Przepraszam – szepnęła. – Nie chciałam się wtrącać.
    Kyle spojrzał na nią znad filiżanki.
    – Przecież tego nie robisz.
    Przez chwilę siedzieli w milczeniu. Maren nie mogła znieść bólu w jego oczach. Wierciła się na krześle i rozglądała po kuchni, jakby chcąc lepiej przyjrzeć się miedzianym naczyniom i dekoracyjnym, pnącym roślinom.
    Nagle Kyle wstał i podszedł do niej od tyłu. Jego ręce znajdowały się na poręczy krzesła. Niewiele myśląc wyciągnęła w górę ramiona. Poczuła pod palcami silne barki. Ścisnęła je mocno.
    – Zaprosiłem cię tutaj, żebyś mnie lepiej poznała. To normalne, że chcesz coś wiedzieć o moim życiu.
    Pocałował ją w szyję. Maren westchnęła, czując na skórze jego gorące usta.
    – Ja również chciałbym się dowiedzieć paru rzeczy o tobie – dodał.
    – Na przykład?
    – Na przykład – wszystkiego. Chodź! – Pociągnął ją za ramię. – Przejdziemy się.
    – Teraz?!
    Uśmiechnął się czarująco. Znała ten uśmiech. Widywała go przecież na wielu zdjęciach. Jednak wtedy nie mogła nawet przypuszczać, że kiedyś będzie on przeznaczony dla niej.
    – Mhm.
    – Pozwól mi przynajmniej dopić kawę.
    Wyszli po kwadransie. Kyle poprowadził ją schodami biegnącymi w dół skały. Kiedy znaleźli się już na plaży, zrzucił buty i poradził, żeby zrobiła to samo.
    – To najlepsza pora na spacer – powiedział z tajemniczym uśmiechem.
    – Przecież jest ciemno! – zaprotestowała.
    – Niezupełnie.
    Miał rację. Odbijający się w wodzie księżyc oświetlał niemal całą plażę, która z bliska nie wydawała się wcale taka mała.
    – Poza tym piasek jest jeszcze ciepły – dodał po chwili wskazując swoje bose stopy.
    Uśmiechnęła się.
    – Nocny marek z ciebie.
    – Można tak powiedzieć. Kiedy miałem koncerty, nie spałem do drugiej, trzeciej w nocy. Pewnie stąd to przyzwyczajenie.
    Szli tuż nad brzegiem oceanu po wilgotnym piasku. Fale leniwie lizały im stopy. Kilka słonych kropel osiadło na spódnicy Maren.
    – Powinienem ci coś wyjaśnić – zaczął poważnie.
    – Słucham.
    Pochylił się i patrzył na leżące na piasku, wygładzone przez wodę kamienie.
    – Wiem, że słyszałaś fragment rozmowy z Rose…
    – Niechcący – przerwała mu.
    – Oczywiście – uśmiechnął się smutno. – Zresztą, to nie ma znaczenia. Chodzi o to, że powinienem ci wyjaśnić, jak w tej chwili wyglądają nasze stosunki.
    Maren zarumieniła się. Z ulgą pomyślała, że na szczęście jest dosyć ciemno. Przez chwilę zastanawiała się, czy rzeczywiście chce to wiedzieć. I co w ogóle chce wiedzieć o Kyle’u.
    – Nie musisz niczego wyjaśniać – szepnęła. – Nie przyjechałam tutaj, żeby wtrącać się w twoje sprawy.
    – A po co przyjechałaś?
    Pytanie wydało jej się bardzo obcesowe. Nie było jednak sensu powtarzać starych wykrętów o interesach i Festival Productions.
    Wziął ją za rękę. Maren poczuła miły dreszcz. Spuściła głowę nie wiedząc, co powiedzieć.
    – Dlaczego nie chcesz przyznać, że przyjechałaś dla mnie? Czy to takie trudne?
    Maren z trudem podniosła na niego oczy.
    – To przecież jasne, że przyjechałam dla ciebie… – zaczęła.
    – Bo mnie pragniesz!
    Przez moment miała ochotę zapaść się pod ziemię. Nie wiedziała, co zrobić z rękami. Miała już dosyć tego spaceru i rozmowy.
    – Przyznaję, że mi się podobasz – powiedziała. – Ale w tym mieście – wyciągnęła rękę w stronę odległego Los Angeles – jest co najmniej stu takich facetów. Nie chcę zachowywać się jak głupie nastolatki, które widzą w tobie boga.
    Kyle wyciągnął do niej rękę, ale po chwili ją opuścił.
    – Chcę tylko, żebyś widziała we mnie mężczyznę – szepnął. Jego głos prawie zlał się z szumem oceanu. – Czy to cię przeraża?
    Wargi jej drżały, mimo to spojrzała mu prosto w oczy.
    – Skłamałabym mówiąc, że się ciebie nie boję, Kyle – wyznała. – Nie przywykłam do kontaktów z tak… szybkimi facetami. – Uśmiechnęła się mimo woli. – Teraz zastanawiam się, co robić…
    – Nie myśl. Działaj – mruknął i jakby chcąc dać jej przykład oplótł ją ramionami.
    Letnia sukienka była jej jedyną osłoną. Czuła jednak, że nie najlepszą…
    Kyle ponownie pocałował jej szyję, a potem policzki, nos, powieki… Maren objęła go i przytuliła się do niego całym ciałem. Poczuła jego zęby na uchu, a potem usłyszała szept:
    – Więc czego chcesz?
    Westchnęła cicho. Jej dłonie nie chciały opuścić ramion Kyle’a.
    – Chcę wiedzieć, że to nie tylko zwykłe pożądanie. Chcę… chcę czuć coś jeszcze…
    Przytulił ją mocniej.
    – Och, Maren, czy nie widzisz, co się ze mną dzieje? Próbowałem się bronić, mówić o przygodzie, ale… – zamilkł nagle i spojrzał jej głęboko w oczy.
    Zrozumiała, że chce jej powiedzieć coś bardzo ważnego i czekała z napięciem.
    – Wczoraj przeżyłem najbardziej samotną noc w moim życiu!
    Maren nie mogła uwierzyć własnym uszom. Czy mówił prawdę? Oczywiście chciała, żeby pragnął jej tak mocno, miała jednak na tyle zdrowego rozsądku, żeby rozumieć, że teraz chce ją uwieść.
    A jeśli nie? Ta myśl uderzyła ją nagle i nie miała czasu, żeby ją dobrze rozważyć.
    – Chodź, będziemy się kochać…
    Nie wiedziała, co powiedzieć. Kyle zaczął ją ekstatycznie całować. Rozchyliła wargi i poczuła jego niecierpliwy, wilgotny język. Dłonie Kyle’a pieściły jej rozpalone ciało. Drżała z nie spełnionego pragnienia. Czuła coś, co wydawało jej się tylko snem sprzed lat, albo marzeniem… Tyle tylko, że teraz uczucie powróciło ze zdwojoną siłą. Obawiała się, że pożądanie zaraz strawi jej ciało.
    – Bardzo cię chcę – powiedziała zduszonym głosem.
    Kyle oderwał się od niej na chwilę.
    – Nie walcz z tym.
    Zaczął ją ponownie całować. Powoli muskał jej wargi ustami. Maren myślała, że oszaleje. Przed oczami zaczęła wirować wielobarwna karuzela. Księżyc utopił się w oceanie. Gwiazdy zaczęły płakać światłem na niebie. Maren nie wiedziała, co się z nią dzieje. Pragnęła Kyle’a. Pragnęła go jak nikogo przedtem. Nie dbała już o nic. Myśl o tym, że się w nim zakocha, wcale już nie przerażała.
    Przesunął dłonie z jej ramion na plecy. Czuła wyraźnie ich ciepło. Miała wrażenie, że jej dało jest dla nich świątynią.
    – Pozwól, że cię rozbiorę.
    Jednym ruchem rozpiął zamek błyskawiczny. Stanęła z odsłoniętymi piersiami przed tym, którego pragnęła tak bardzo.
    – O mój Boże – szepnął.
    Czuła, że pożerają wzrokiem. Miała gęsią skórkę, i to bynajmniej nie z powodu zimna.
    Kyle mógł dopiero teraz docenić pełnię jej urody. Nigdy wcześniej nie spotkał kobiety, która strojem kamuflowałaby cudowne linie swego ciała. Najczęściej było odwrotnie… Maren z jakichś powodów ukrywała swoje pełne piersi, długie nogi i wspaniałe biodra. Może wydawało się jej, że uroda przeszkadza w prowadzeniu interesów?
    Przeciągnął dłonią po jej włosach. Maren nie poruszyła się. Nie zwracała też uwagi na leżącą na piasku sukienkę, mimo że zaczęły jej dosięgać fale. Stała w słonym wietrze i patrzyła na Kyle’a. Następny ruch również należał do niego.
    – Czy tego chciałeś? – spytała drżącym głosem.
    Kyle poczuł, że zaschło mu w gardle.
    – Tak – szepnął wyczuwając gwałtowne pulsowanie w skroniach. – Tak…
    Objął ją. Jego koszula dotknęła jej nagiego ciała. Maren westchnęła cicho.
    – Rozbierz mnie – poprosił.
    Wziął jej dłoń i poprowadził wzdłuż rzędu guzików.
    – Chcę być jeszcze bliżej ciebie – dodał.
    Zaczęła pośpiesznie zdejmować jego koszulę. Działała jak w transie. Kyle pomógł jej rozpiąć pasek, a następnie wziął ją na ręce. Nawet nie wiedziała, kiedy zsunął resztę jej ubrania.
    Położył ją na piasku i opadł na nią. Tuż przy nich szumiał ocean. Łagodne fale chłodziły stopy. Nie zwracali na to uwagi. W tej jednej chwili świat mógł przestać dla nich Istnieć.
    – Żadna kobieta nie ma prawa być tak piękna – powiedział zdławionym głosem, unosząc się nieco na ramionach.
    Poczuła na skórze jego gorący oddech. Dłonie na piersiach. Tylko Bóg wiedział, jak bardzo pragnęła go w tej chwili. Pomyślała, że dłużej nie wytrzyma…
    To, co się później stało, przekroczyło jej najśmielsze oczekiwania. Kyle celowo odwlekał decydujący moment… Miała wrażenie, że tonie, ale… chciała tonąć. Pogrążać się w rozkoszy, coraz głębiej i głębiej…
    Kyle pieścił jej piersi, a potem…
    Potem nagle oboje już nie panowali nad sobą. Maren otoczyła go udami. Oboje krzyczeli z rozkoszy…
    Gdyby nawet chciał się zatrzymać, nie byłoby to możliwe. Zmysły zawładnęły jego ciałem. Cały był dotykiem, pieszczotą, szybkim, niespokojnym rytmem.
    Maren nigdy nie czuła czegoś podobnego. Nawet w małżeństwie z Brandonem, którego przecież kochała na swój sposób. Ale w tej chwili nie miała czasu, żeby przerazić się tego ogromnego uczucia. Nie chciała myśleć. Pragnęła tylko Kyle’a. Pragnęła mleć pewność, że i on czuje to samo.
    Nie mogli się od siebie oderwać. Nie liczyli czasu. Nie wiedzieli, czy minęła godzina, czy też tylko kwadrans. Ta wiedza nie była im w tej chwili do niczego potrzebna. Upajali się równym rytmem swoich ciał. Spalali w odwiecznym rytuale miłości…
    I właśnie wtedy pomyślała, jak niezwykle łatwo jest kochać tego człowieka.

ROZDZIAŁ SZÓSTY

    Leżeli na piaszczystej plaży. Maren powoli dochodziła do siebie. Nad nimi wciąż świecił księżyc. Te same gwiazdy migotały w oddali. Jej głowa spoczywała na ramieniu Kyle’a. Nie widziała jego twarzy. Mogła się jedynie domyślać jej wyrazu.
    Wyciągnęła dłoń i poczuła pod palcami szorstki policzek. Zaczęła pieścić jego brodę, a potem ucho. Narastało w niej niewypowiedziane uczucie miłości. Nie wiedziała, jak sobie z nim radzić.
    Kyle pocałował wnętrze jej dłoni.
    – Tak mi dobrze… – szepnęła.
    – Mnie też…
    Wolno położył jej głowę na piasku i ucałował czoło. Potem włożył spodnie i sięgnął po nieco wilgotną sukienkę, by ubrać Maren. Pozwoliła na to bez słowa. Było to teraz coś niezwykle naturalnego.
    Dotyk mokrego materiału przyniósł ulgę jej rozpalonemu ciału. Mimo to wciąż pragnęła Kyle’a. Jej małżeńskie życie seksualne, które wydało się niegdyś tak wspaniale, przedstawiało się teraz jako coś żałośnie monotonnego… Kyle miał w sobie jakby magnetyczną siłę, powodującą, że najprostszy gest nabierał nagle głębszego, erotycznego znaczenia.
    – Chciałem ci wyjaśnić, jak wyglądają moje stosunki z Rose – powiedział w drodze powrotnej.
    Na dźwięk tego imienia po ciele Maren przebiegł zimny dreszcz. Pomyślała, że robi się coraz chłodniej, a ona ma na sobie jedynie cienką sukienkę. Zbliżali się właśnie do schodów.
    – A ja mówiłam, że to nie jest konieczne…
    Zaczęła się rozglądać dokoła szukając sandałów i butów Kyle’a.
    – Na ogół nie mam ochoty rozmawiać o moim małżeństwie.
    – Nie musisz – rzekła wyciągając rękę w stronę sporego głazu. – Widzisz, tam są nasze buty…
    – Maren!
    – Nie chcę cię zmuszać do wyznań. To, że się kochaliśmy, niczego nie zmienia.
    – Chciałbym jednak, żebyś wiedziała o pewnych sprawach…
    – Nie teraz…
    Chłodny wiatr owiewał jej plecy. Skurczyła się, ale Kyle nie zwracał na to uwagi. Był za bardzo pochłonięty swoimi myślami. Dlaczego pozwoliła, żeby to się stało?
    Chciał ją objąć, ale wyśliznęła się z jego ramion.
    – Dlaczego uciekasz, Maren? Czego się boisz?
    Odwróciła się do niego i podniosła wysoko brodę.
    – Nie uciekam, ale… jestem trochę… zaskoczona. – Jej oczy nabrały wyrazu niepewności. – Nie wiem, czy powinnam teraz… – zawahała się.
    – Z powodu byłego męża? – spytał z powagą.
    Chciała skłamać i powiedzieć, że Brandon nie liczy się w jej życiu, jednak w porę powstrzymała się. Wyznała tylko zgodnie z prawdą:
    – Już go nie kocham… Jeśli o to ci chodzi.
    Kyle spojrzał na nią sceptycznie. Czuła, że jej nie wierzy.
    – Więc dlaczego tak się zachowujesz? Chcesz być ze mną, a potem mnie odtrącasz. Naprawdę nie potrafię tego zrozumieć…
    – Po prostu nie wiem, co zrobić z naszym związkiem – westchnęła. – Nic nie wiem… Może powinnam teraz odjechać. Zostawić cię, żebyśmy mogli wszystko przemyśleć.
    Kyle był już na schodach. Odwrócił się Jednak i spojrzał na nią z góry.
    – Musisz zostać.
    Po chwili znów trzymał ją w ramionach. Nie potrafiła się oprzeć.
    – Zostań, proszę… – szepnął i pocałował ją.
    Poczuła, że znów budzi się w niej tęsknota… Zupełnie zapomniała, że chciała wyjechać. W tej chwili pragnęła jedynie stać tak całą noc tuląc się do Kyle’a.
    Odepchnęła go jednak delikatnie.
    – Pójdę po teczkę.
    Kyle zesztywniał i Maren z łatwością uwolniła się z jego objęć. Podbiegła do schodów i zaczęła się wspinać w górę, ku tarasowi. Łzy płynęły jej ciurkiem po policzkach.
    Znalazł ją dopiero w swoim gabinecie. Stała nieruchomo, przyciskając do piersi swą gładką, skórzaną teczkę.
    – Powiadomię cię o decyzji dotyczącej sprzedaży Festival Productions po rozmowie z prawnikiem.
    Skinął chłodno głową. Twarz miał spokojną. Zachowywał się tak, jakby znajdował się na zebraniu pracowników. Schylił się po piaskowy żakiet i wyciągnął go w jej stronę. Ich palce zetknęły się na chwilę.
    – Mam nadzieję, że zabierzesz się szybko do nowego albumu Mirage – powiedział oficjalnym tonem.
    – Oczywiście – mruknęła wygładzając sukienkę. – Będziesz go miał na czas.
    – Cała ty… Interesy, interesy, interesy…
    – Wolisz, żebym tego nie robiła?
    Kyle spojrzał na nią złym wzrokiem. Nic jednak nie powiedział.
    – Dobranoc, Kyle – rzuciła wychodząc.
    Poszedł za nią. Zatrzymał się jednak przy głównym wejściu.
    Maren wśliznęła się do samochodu. Przez chwilę się wahała. Pomyślała jednak, że nie ma już wyboru i włożyła kluczyki do stacyjki. Ruszyła. W bocznym lusterku mignęła jej jeszcze sylwetka Kyle’a. Jasno oświetlony dom pozostał w tyle.
    Łykała łzy. Za nią pozostawała najpiękniejsza przygoda jej życia i najbardziej interesujący mężczyzna, jakiego znała. Przez chwilę zastanawiała się, czy nie włączyć ogrzewania, żeby wysuszyć sukienkę. Zrezygnowała jednak. Było jej duszno i gorąco.

    Resztę weekendu próbowała wypełnić jakimiś drobnymi zajęciami. Miała nadzieję, że Kyle zadzwoni, ale się zawiodła. Ciągłe patrzenie na telefon nie miało sensu. Zabrała się nawet do pracy nad nagraniami Mirage, ale zbyt mocno kojarzyły się one z Kyle’em.
    Po nie przespanej nocy z ulgą powitała poniedziałkowy ranek. Czuła się fatalnie. Wzięła zimny prysznic i wypiła mocną kawę. Kiedy przekroczyła drzwi biura, natychmiast pochłonął ją wir pracy. Stare problemy czekały na rozwiązanie. Poza tym wciąż niepokoiła ją kwestia pirackich kopii. Czy rzeczywiście udało się jej wszystko załatwić? Wiedziała, że Kyle nie rzuca słów na wiatr. Jeśli wyciągnął sprawę nielegalnych kopii, z pewnością miał do tego jakieś powody.
    Zmarszczyła nos i sięgnęła do torebki. Chciała zapomnieć o problemach związanych z prowadzeniem firmy i nareszcie zabrać się do pracy. Zwłaszcza że powoli zaczynała „czuć” muzykę Mirage. W jej głowie pojawiły się pierwsze obrazy związane z piosenką „Wczorajsza miłość”. Włączyła magnetofon. Usadowiła się wygodnie w fotelu i zamknęła oczy. Mimo wysiłków nie mogła zapomnieć o Kyle’u. Czyżby miał się zachować tak jak mężczyzna z piosenki?
    Z drugiej strony, czy ktoś z jego reputacją i pieniędzmi był w stanie kochać tak mocno jak ona? Zakryła dłońmi zmęczoną twarz i potrząsnęła głową. Gdyby sprzedała firmę, stałaby się podwładną Kyle’a. Podzieliłaby los tylu sekretarek i asystentek… Nowy szef pewnie szybko by się znudził zabawką… Czy umiałaby się wówczas pozbierać jak bohater „Wczorajszej miłości”?
    Te myśli nie dawały jej spokoju aż do ostatnich taktów utworu. Potem wyłączyła magnetofon i przewinęła kasetę. Jej mózg pracował Jak maszyna. Nareszcie znalazła to, o co chodziło. Miała pomysł na teledysk! Zaczęła szybko notować. Długopis migał po papierze. Skończyła wraz z ostatnią skargą bohatera. Jednocześnie w jej pokoju pojawiła się Jane, niosąc tacę z dwiema filiżankami parującej kawy.
    – Przepraszam, pukałam, ale nie słyszałaś – powiedziała stawiając kawę na biurku. – Mirage?
    Maren skinęła głową i sięgnęła po filiżankę. Nawet nie musiała pytać Jane o samopoczucie. Cienie pod oczami świadczyły same za siebie.
    – Tak. Piosenka pod tytułem „Wczorajsza miłość”. Ma wyjść na singlu jako zapowiedź ich nowego albumu.
    Sekretarka wyciągnęła rękę.
    – Lepiej się wstrzymaj. Z tego, co wiem, nikt ze Sterling Recordings nie podpisał z nami umowy.
    Maren uśmiechnęła się tajemniczo i otworzyła usta. Jane ubiegła ją.
    – Nic nie mów! Sama zgadnę… Kyle Sterling padł ci do stóp, przyznał się do winy i poprosił o rękę!
    Obie spojrzały sobie w oczy i roześmiały się głośno.
    – No. może niezupełnie… W każdym razie nie musimy się martwić o umowy.
    – Twoja słynna sztuka perswazji – skomentowała Jane.
    – Raczej racjonalny kompromis – westchnęła Maren. – Na szczęście nie narzekamy jeszcze na brak pracy.
    Jane wyjęła z kieszeni paczkę papierosów.
    – Mam nadzieję, że Joey Righteous jest pierwszy na liście – mruknęła wyciągając pierwszego papierosa. – Ten dzieciak po prostu szaleje.
    Na jej twarzy pojawił się wyraz oczekiwania. Powoli wydmuchiwała dym w stronę szumiącego wentylatora. Wiedziała, że Maren nie lubi dymu.
    – Niestety. Joey będzie musiał trochę poczekać. Zaczynamy od nowych piosenek Mirage – wyjaśniła patrząc z niepokojem na Jane.
    – Joey zwariuje…
    – Nie pierwszy i nie ostatni raz.
    Dziewczyna zachichotała i potrząsnęła jasną grzywką.
    – Tak, masz rację.
    Maren dopiła kawę i odstawiła filiżankę. W jej dłoni znowu pojawił się długopis. Czekała ją jeszcze osobista rozmowa z Jane. Mimo że uważała ją za przyjaciółkę, ich stosunki zmieniły się nieco, od kiedy przejęła Festival Productions. Teraz zastanawiała się, czy załatwić całą sprawę teraz, czy też odłożyć ją na później.
    – Czy pojawił się już ktoś z produkcji?
    Sekretarka pokręciła głową, wypuszczając kłąb szarego dymu.
    – Jeszcze nie. Dzwonił Ted. Mówił, że pomaga przy ostatnim teledysku Mitzi Danner. W tytule jest załamanie, nerwica, albo coś równie optymistycznego.
    – „Złamane serce” – podsunęła Maren.
    – O, właśnie!
    – Czyżby pojawiły się jakieś problemy? Myślałam, że to dawno skończone.
    Skrzywiła się. Nie miała ochoty na kontakty z Mitzi Danner, powszechnie znanej z nieprzyjemnego sposobu bycia i ostrego języka.
    – Było skończone…
    – Więc co się u licha stało?
    Jane uśmiechnęła się blado.
    – A jak myślisz?
    Przez głowę Maren zaczęty przewijać się ponure myśli: zła synchronizacja, prześwietlony film, a może problemy z ekspozycją biustu piosenkarki?
    – Nie mam najmniejszego pojęcia. Może raczysz mnie oświecić.
    Sekretarka machnęła ręką, jakby chciała zbagatelizować problem.
    – Och, to nic wielkiego… Nie wiem, czy pamiętasz, że ostatnie sceny miały być kręcone na tle zachodzącego słońca?
    Maren skinęła głową.
    – Mitzi oczywiście się spóźniła i zdjęcia wyszły za ciemne. Kiedy Ted to zobaczył, zaproponował nakręcenie ich na nowo.
    – Współczuję mu.
    – Twierdził, że Mitzi nareszcie była przekonująca jako gniewna kochanka.
    Wymieniły porozumiewawcze uśmiechy.
    – Dobre i to – westchnęła Maren. – Mam nadzieję, że tym razem wszystko jest w porządku. Inaczej w następnych poprawkach Mitzi będzie jak prawdziwa tygrysica.
    – Ted właśnie to sprawdza – wyjaśniła Jane. – Przyznaj się, że nigdy jej nie lubiłaś – dodała po chwili.
    Maren przypomniała sobie piosenkarkę w długiej wieczorowej sukni przy basenie w jej posiadłości. Któż wtedy przy niej stał? Kyle?
    – No cóż, to wspaniała artystka.
    – Nie o tym mówimy.
    – Jest dobrą klientką. Bardzo dobrze pracuje mi się z jej nagraniami.
    – Ale nie z nią.
    – Jest może trochę obcesowa…
    – I ma niewyparzoną gębę – dodała Jane.
    Zdusiła niedopałek papierosa w popielniczce i usiłowała wstać, ale nagle pobladła i opadła bez sił na krzesło.
    – Dobrze się czujesz?
    Twarz Jane wykrzywiła się w bolesnym grymasie.
    – Lekarz mówił, że to przejdzie.
    – A co… z…
    Sekretarka uśmiechnęła się z trudem.
    – Tak jak było do przewidzenia.
    – To znaczy?
    – Dziecko urodzi się na początku listopada – wyznała w końcu.
    – Ależ to cudownie! – Maren klasnęła w dłonie. – Mówiłaś Jacobowi?
    Jane wzięła głęboki oddech.
    – Nie – powiedziała. – Ale pogadam z nim… dzisiaj albo jutro. Ostatnio nie jest w zbyt dobrym nastroju. Muszę zaczekać na odpowiedni moment.
    – Zobaczysz, że dobrze to przyjmie.
    – Wątpię.
    Jane zacisnęła usta. Przez moment walczyła ze łzami. Jej naprężone plecy lekko drżały. Po chwili jednak uspokoiła się na tyle, żeby kontynuować rozmowę.
    – Powiedz lepiej, jak ci poszło ze Sterlingiem.
    – Cóż, musiałam użyć mojej słynnej sztuki perswazji – zażartowała Maren.
    Na wargach Jane pojawiło się coś w rodzaju uśmiechu.
    – Negocjacje? – spytała.
    – Można tak powiedzieć. Wszystko wskazuje na to, że firma Sterling Recordings chce być samowystarczalna. Kyle zaproponował, że wykupi Festival Productions. Oczywiście, zostałabym tu szefem i utrzymałabym całą starą ekipę – dodała uspokajająco.
    Dziewczyna wyglądała na wstrząśniętą. Z jej twarzy zniknął uśmiech.
    – Chyba nie myślisz o tym poważnie?
    – Sama nie wiem. – Maren potarła w zamyśleniu czoło. – To rozwiązałoby wiele naszych problemów.
    Dlaczego sekretarka tak pobladła? Co się stało? Maren zauważyła, że dziewczynie drżą dłonie, a jasne oczy patrzą z przerażeniem.
    – Ale przecież tyle pracowałaś, żeby to wszystko było twoje! Czy chcesz zrezygnować z tej swobody, którą daje prowadzenie własnej firmy?
    – Muszę się nad tym zastanowić – powiedziała spokojnie Maren próbując dociec, co tak bardzo wzburzyło sekretarkę.
    – Ale… dlaczego?
    – Po pierwsze, wcale nie musiałabym się wyrzekać swobody. Umowa dawałaby mi olbrzymie kompetencje. Po drugie czuję, że wszyscy potrzebujemy głębszego oddechu. Nie można tak funkcjonować, od jednego teledysku do drugiego… To nas zabija.
    Jane machnęła ręką.
    – Przecież dopiero zaczynamy stawać na nogi. Wiem, że J. D. Price nie będzie pracował z nikim innym. Nawet Joey Righteous twierdzi, że jesteś naprawdę super.
    – Co? – Maren omal się nie roześmiała.
    – No… w porządku. To wielki komplement w ustach kogoś, kto nie uznaje żadnych autorytetów… poza sobą – dodała Jane po chwili wahania.
    Maren chciała uspokoić rozgorączkowaną dziewczynę. Do tej pory nie zdawała sobie sprawy z tego, że tak jej zależy na firmie.
    – Posłuchaj, tak naprawdę niewiele się zmieni. W dalszym ciągu będziemy kręcić teledyski. Tyle że dostaniemy więcej pieniędzy, a Kyle Sterling będzie się czul bardziej bezpieczny.
    Jane zesztywniała.
    – Dlaczego? – szepnęła.
    – Teledyski to w tej chwili dobry interes. Kyle Sterling boi się nieuczciwej konkurencji. Tak czy owak zamierza kręcić je u siebie. Mamy więc szczęście, że w ogóle chce z nami współpracować. Mógłby przecież po prostu wyeliminować nas z gry.
    Jane oparła się o ścianę. Na jej czole pojawiły się krople potu.
    – Czy nie wydaje ci się, że Sterling właśnie to chce zrobić?
    Maren uśmiechnęła się. Nie chciała zdradzać własnych wątpliwości.
    – Nie. Myślę, że jest uczciwy.
    – Ale nie podpisał wszystkich umów, prawda? – spytała Jane, wyciągając dłoń w stronę stojącej przy biurku teczki.
    – Rzeczywiście, na razie nie podpisał.
    Twarz sekretarki stężała.
    – Nie poznaję cię, Maren. Nigdy w ten Sposób nie prowadziłaś interesów. Nie dałaś się dotąd owinąć wokół palca żadnemu mężczyźnie.
    Maren poczuła, że się rumieni. Musiała jednak zdobyć się na jakąś odpowiedź:
    – Kyle nie chce… owinąć mnie… – Nie mogła dokończyć zdania.
    – Kyle? Chyba nie zakochałaś się w tym facecie?
    W pokoju zaległa cisza. Jane spojrzała na Maren, a następnie wzniosła oczy ku górze.
    – Bądź ostrożna, Maren. Kyle Sterling to zalany uwodziciel. Poza tym wszyscy mówią, że zrobił karierę tylko dzięki kobietom. Nie pamiętasz już jego rozwodu z Rose? Nawet Mitzi Danner nie uszła cało. Tak przynajmniej twierdzi prasa.
    – Daj spokój. – Maren miała ochotę jak najszybciej skończyć ten temat. – Na razie czekam na jego propozycję na piśmie. Jeśli ją złoży, wtedy się nad nią zastanowię.
    – Mówisz tak, jakbyś już podjęła decyzję – zauważyła cierpko Jane.
    – Na razie nic się nie zmienia – zapewniła ją Maren. – Nie chciałam cię martwić. Możesz być pewna, że nie stracisz pracy.
    – Skąd wiesz? – natarła Jane. – Podobno Kyle Sterling to prawdziwy potwór… Zniszczy każdego, kto mu stanie na drodze.
    Maren uniosła nieco głowę i spojrzała w oczy dziewczyny. Nie mogła dać się zastraszyć.
    – Słyszałam o tym – powiedziała. – I nie boję się. Rozmawiałam z Kyle’em Sterlingiem i uważam, że jest uczciwy.
    – Nie możesz jednak być tego pewna! – zawołała Jane. – Pamiętaj, że trzymasz w ręku losy nas wszystkich. Całej firmy.
    – Nic wam nie będzie – zapewniła Maren. – Jeśli mnie nie wierzysz, możesz przynajmniej zaufać talentowi Elise Conrad. Ona na pewno nie da sobie dmuchać w kaszę i wykłóci się o każdy punkt umowy. Nie przejmuj się.
    Uśmiechnęła się ciepło, choć sekretarka nadal wyglądała na wstrząśniętą.
    – Od kiedy to stałaś się taką optymistką? Czy nie od spotkania z zabójczym Kyle’em? Co się tak naprawdę stało? – spytała z wypiekami na policzkach.
    – Nic takiego – odrzekła Maren czując, że rumieniec na jej twarzy nabrał intensywniejszej barwy, – Rozmawialiśmy o Interesach. Przy okazji mogliśmy się trochę lepiej poznać…
    Jane nawet nie musiała na nią patrzeć. Stała przy drzwiach zastanawiając się, czy nie lepiej by było, gdyby od razu wyszła.
    – Nie powinnam się wtrącać do twojego osobistego życia – zaczęła – ale… powinnaś uważać. Nie rób niczego, czego mogłabyś później żałować. Inaczej twój skalp dołączy do innych w kolekcji pana Sterlinga…
    Maren próbowała się uśmiechnąć, ale z mizernym rezultatem.
    – Czy chodzi ci o romans?
    – Nie – Jane pokręciła głową. – Poważny związek. Wiem, że nie potrafiłabyś sypiać z kimś bez głębszego uczuciowego zaangażowania.
    Maren spuściła wzrok. Wiedziała dokładnie, co kryje się za tymi mądrymi słowami. Jane wyszła. Czyżby jej rady wynikały z doświadczeń z Jacobem? Ale skąd ta nienawiść do Kyle’a? A może była to po prostu nienawiść do wszystkich mężczyzn na kierowniczych stanowiskach? Chyba Jacob Green bardzo dał się jej we znaki. Niestety, Jane była, według jej własnych słów, „zaangażowana uczuciowo”. Ta prosta koncepcja nie wyjaśniała jednak wszystkiego…
    Maren ponownie próbowała skoncentrować się na pracy nad piosenką Mirage. Niestety, wciąż prześladował ją obraz Kyle’a, a słowa Jane rozbrzmiewały w uszach. Nie mogła się skupić. Dopiero po trzykrotnym przesłuchaniu piosenki i przeczytaniu wszystkich notatek przypomniała sobie, jaki miała pomysł na ten film.
    Około pierwszej spotkała się z szefem ekipy filmowej, Tedem Bensenem, i omówiła z nim wstępną koncepcję teledysku. Ted miał zorientować się w kosztach.
    Dokładnie za pięć piąta zadzwonił telefon.
    – Kyle Sterling na drugiej linii – usłyszała niechętny głos Jane.
    Sekretarka odłożyła słuchawkę. Maren wcisnęła odpowiedni guzik.
    – Maren? – usłyszała znajomy głos.
    Przypomniał jej się wieczór spędzony na plaży, dotyk dłoni, smak słonych, nadmorskich pocałunków. Kyle krzyczał z radości, powtarzał jej imię: Maren, Maren, Maren…
    – Maren?
    – Tak, przy telefonie – zdobyła się na lekki ton. – Już myślałam, że nie zadzwonisz…
    Cały czas zastanawiała się, czy Kyle rzeczywiście jest potworem.
    – Byłem zajęty – powiedział oschle. – Rozmawiałem jednak z moim prawnikiem. Obiecał, że w ciągu tygodnia przygotuje pisemną ofertę.
    – Chciałbyś pewnie, żebym od razu podjęła decyzję?
    – W każdym razie jak najszybciej – Kyle zawahał się na moment. – Możesz łapać mnie tutaj. Przez parę tygodni nie będzie mnie w Los Angeles.
    – A co z innymi umowami?
    – Możesz wziąć wszystko.
    Maren przez chwilę nie wierzyła własnym uszom.
    – Chcesz, żebym przyjechała do La Jolla?
    – Jeśli zależy ci na moim podpisie…
    Zupełnie nie wiedziała, co o tym sądzić. Głos Kyle’a nie zdradzał żadnych emocji. Takim tonem zamawiał w restauracji stolik, albo śniadanie do biura.
    – Będę się musiała skontaktować z Elise… to znaczy z moim prawnikiem – dodała nieco zbita z tropu.
    – Oczywiście. Zadzwoń, kiedy podejmiesz decyzję.
    Nie żegnając się odłożył słuchawkę. Zrobił wszystko, żeby upodobnić się do demonicznego mężczyzny z opowiadań Jane.

ROZDZIAŁ SIÓDMY

    Minął jeden tydzień, potem drugi. Maren nie miała ani chwili wytchnienia. Miotała się organizując spotkania z artystami i posiedzenia pracowników. Cudem udawało jej się utrzymać w porządku wszystkie papiery. W domu zajmowała się scenariuszami teledysków. Na sen zostawało jej zaledwie kilka godzin.
    J. D. Price, któremu pokazała gotowe scenariusze, był z nich bardzo zadowolony. Zaproponował jedynie kilka nieistotnych zmian, związanych z obsadą aktorską. Znał kolegów z zespołu lepiej i wiedział, na co każdego stać. Teraz musiała tylko uzyskać aprobatę Kyle’a, który, jak się dowiedziała, wciąż przebywał w La Jolla.
    W środę poszła spać nieco wcześniej. Niestety, nie mogła zasnąć. Wciąż zastanawiała się, czy jechać do La Jolla, czy też poczekać, aż Kyle zjawi się w Los Angeles. Powracała myślami do plaży, skał i księżycowego światła ścielącego się na powierzchni oceanu.
    Obudził ją gwałtowny dzwonek telefonu. Sięgnęła na oślep, próbując znaleźć słuchawkę. Wciąż słyszała, jak Kyle, ten ze snu, powtarza łagodnie jej imię: Maren, Maren, Maren…
    – Maren? Przepraszam, jest chyba dosyć wcześnie…
    Powstrzymała ziewnięcie.
    – Kyle? Co się stało? Która godzina?
    Po drugiej strome zaległo kłopotliwe milczenie. Spojrzała na zegarek. Dobry Boże! Dopiero szósta! Maren przetarła oczy.
    – Chyba zwariowałeś! Nikt o zdrowych zmysłach nie dzwoni o tej porze!
    – Nie miałem wyboru. Przyjeżdżam dzisiaj do Los Angeles. Chciałem się z tobą umówić.
    Maren westchnęła. Powoli zaczęła dochodzić do siebie.
    – Musimy się spotkać w sprawie teledysków dla Mirage – ciągnął. – Poza tym, jest jeszcze kwestia mojej oferty. Mam nadzieję, że podjęłaś już decyzję.
    – Czekam na opinię Elise Conrad.
    Kyle zamilkł na chwilę. Najwyraźniej nie miał ochoty rozmawiać na ten temat. Musiał jednak skończyć to, co zaczął.
    – Przekazałaś jej wszystkie papiery?
    – Tak, w poniedziałek rano.
    – Świetnie, więc może uda nam się załatwić to jutro, przed moim powrotem do La Jolla.
    – Obawiam się, że to nie będzie takie łatwe.
    – Mam mało czasu.
    Kyle najwyraźniej nie zamierzał ustąpić. Maren zacisnęła usta. Skąd ten pośpiech? Czyżby bal się, że postawi nowe warunki? Czy to możliwe, żeby Festival Productions było dla niego tak ważne?
    – Wiesz dobrze, że to trudna decyzja.
    Kyle westchnął i chwilę zastanawiał się nad odpowiedzią.
    – Rozumiem, Maren. Chodzi jednak o to, że jestem między młotem a kowadłem. Im wcześniej sprzedasz mi firmę, tym lepiej dla nas wszystkich – cedził powoli słowa. – Jak najszybciej muszę zacząć produkcję teledysków w Sterling Recordings. Jeśli się nie dogadamy, będę musiał wynająć kogoś innego. Zrozum, nie mam czasu na długotrwałe negocjacje z tą… jak ona się nazywa? Conrad?
    – Wydaje mi się, że wolałbyś w ogóle obyć się bez prawnika.
    – Oczywiście.
    Maren rozbudziła się całkowicie. Rozmowa zaczęła przybierać niespodziewany obrót.
    – Dlaczego?
    – Miałem już do czynienia z różnymi prawnikami.
    Maren ugryzła się w język. Chciała powiedzieć coś nieprzyjemnego. Kyle był jednak zbyt poważnym klientem, żeby ryzykować podobne zagrywki.
    – Dobrze. Zobaczę, co się da zrobić. Zadzwonię do Elise i wybadam, co myśli o twojej propozycji – powiedziała w końcu.
    – Będę ci bardzo wdzięczny. Czy możemy się spotkać w moim biurze?
    Maren usiłowała sobie przypomnieć wszystkie czwartkowe zobowiązania.
    – Myślę, że tak… O której?
    – Na przykład o czwartej – zaproponował.
    – Dobrze. Wezmę ze sobą scenariusze do teledysków dla Mirage. Musimy już zacząć pracę nad „Wczorajszą miłością”.
    – Znakomicie.
    Zamilkł na chwilę. Maren czuła jednak, że ma jej coś jeszcze do powiedzenia. Czekała z bijącym sercem. Chciała uwierzyć, że to, co stało się na plaży, nie było jedynie nic nie znaczącą przygodą sławnego piosenkarza.
    – To… na razie.
    – Do widzenia – szepnęła słysząc trzask odkładanej słuchawki.
    Miała ochotę płakać. Ukryła twarz w poduszce. Czego się spodziewała? Wiedziała przecież, że Kyle’owi chodzi przede wszystkim o Festival Productions. Być może nawet lubił ją na swój sposób, ale nie potrafił odwzajemnić jej uczucia.
    Nie mogła już zasnąć. Zwlokła się z łóżka i postanowiła, że pojedzie wcześniej do biura. Czekało tam na nią sporo pracy. Zwłaszcza jeśli po południu miała się spotkać z Kyle’em.

    Zwykle o tej porze parking świecił pustkami. Tym razem było jednak inaczej. Duży, sportowy samochód stał tuż koło budynku. Maren zaparkowała obok i weszła do środka.
    Na końcu korytarza, tuż przy windach, dostrzegła znajomą sylwetkę.
    – Cześć, Maren – powitał ją gładko zaczesany, szczupły mężczyzna z przymilnym uśmieszkiem przyklejonym do ust.
    Dobrze się trzymał, jak na swoje lata. Siwizna dodawała mu nawet swoistego uroku. Maren spojrzała na niego i uśmiechnęła się nieszczerze.
    – Cześć, Jake.
    Nie chciała pytać, po co przyszedł. Tak się jednak złożyło, że musieli skorzystać z tej samej windy.
    – Jeśli szukasz Jane, to nie ma jej o tej porze – zaczęła.
    Błąd. Jacob Green musiał znać rozkład dnia Jane. Przecież razem mieszkają.
    – Nie – przerwał jej. – Chciałem się spotkać z tobą.
    Przepuścił ją przodem. Maren wyjęła gazety umieszczone za klamką drzwi do jej biura i spojrzała na pierwszą stronę „Los Angeles Times”.
    – O co chodzi? – spytała w końcu.
    – Może załatwimy to w biurze. Chciałem pogadać o szczegółach naszej umowy dotyczącej Festival Productions – wyjaśnił.
    Maren zesztywniała. Powoli wyjęła klucze z torebki.
    – Ciekawe… Czy są jakieś problemy?
    – Jeszcze nie – powiedział z tajemniczym uśmiechem.
    Nagle dreszcz przebiegł jej po plecach. Poczuła się nieswojo. Mimo to spokojnie otworzyła drzwi i wpuściła go do środka.
    – Zaczekaj u mnie. Zaraz zrobię kawę – mruknęła odwracając się na pięcie.
    – Świetnie. Nie zapomnij o cukrze. Dwie kostki – rzucił za nią.
    – Oczywiście – powiedziała do siebie zadowolona, że nie widzi w tej chwili jej miny.
    Zawsze czuła się nieco zdenerwowana przy Jake’u. Nie chodziło nawet o to, że znęcał się nad Jane… Przypominał jej oślizłego węża, który tylko czeka na odpowiednią chwilę, żeby zaatakować.
    Po kwadransie była z powrotem.
    – Proszę – powiedziała stawiając na stoliku filiżanki z kawą. – Powiedz mi teraz, z czym przychodzisz.
    Jake wrzucił cukier do kawy i zaczął ją mieszać, a Maren przyglądała mu się zza biurka. Musiał już dobiegać pięćdziesiątki.
    Wypił pierwszy łyk kawy.
    – Zawsze mówiłem, że nikt nie potrafi parzyć kawy tak dobrze jak ty – powiedział patrząc jej w oczy.
    Maren wytrzymała to spojrzenie.
    – Przejdźmy do konkretów, Jake. Jestem dzisiaj bardzo zajęta.
    Green wzruszył ramionami.
    – Właściwie to drobnostka.
    Kłamał. Maren znała go na wylot. Chodziło o coś ważnego. O coś naprawdę ważnego…
    – Chciałbym, żebyś piętnastego zapłaciła mi za maj i za czerwiec.
    Maren patrzyła na niego w milczeniu. Najchętniej dałaby mu te pieniądze i powiedziała, żeby dał jej spokój. Zawsze wtrącał się w jej sprawy i pojawiał się wtedy, kiedy najmniej tego oczekiwała. Zupełnie jak dziś…
    – Przykro mi. ale nie zdobędę tak szybko tylu pieniędzy. Muszę jeszcze zebrać zaległe honoraria za kwiecień.
    Green skrzywił się. W jednej chwili znikła cała jego ogłada.
    – Musisz coś wymyśleć. Naprawdę potrzebuję tych pieniędzy…
    Wstał i podszedł do biurka. Maren patrzyła na niego w milczeniu. Zawsze wydawało się jej, że Jake ma kupę forsy. Spłacała go co miesiąc, a poza tym pracował jeszcze w Sentinel Studios. Na co wydawał tyle pieniędzy?
    – Nie – pokręciła głową. – W tym miesiącu to wykluczone.
    Jacob rozejrzał się dookoła. To biuro nigdy nie było tak dobrze urządzone. Koledzy z branży mówili mu, że Maren świetnie sobie radzi. Powoli zaczęła zdobywać stałą klientelę. To bardzo się liczyło w przemyśle rozrywkowym, jak zresztą pewnie w każdej pracy.
    – Jane mówiła, że chcesz sprzedać firmę.
    Maren poczerwieniała z gniewu. Miała nadzieję, że sekretarka będzie trzymać język za zębami.
    – Tak – mruknęła niechętnie. – Oczywiście na razie to tylko plany… Nic więcej.
    – Jane twierdziła, że to pewne.
    Green zajął ponownie swoje miejsce. Czuł się teraz pewniej. Wiedział, że uderzył w czuły punkt.
    – Nie. Na razie tylko rozważam taką możliwość.
    Zmarszczyła czoło. Patrzyła na Greena jak na glistę. To, co ona zrobi z Festival Productions, nie powinno go w ogóle obchodzić.
    – Wciąż jesteś mi winna osiemdziesiąt tysięcy dolarów – przypomniał z wyrzutem.
    – Wiem – ucięła krótko.
    – Pamiętaj, że nie wolno zmieniać warunków umowy. Chcę gotówki.
    – Dostaniesz ją – zapewniła. – Nawet jeśli zdecyduję się sprzedać firmę.
    Green stracił na chwilę panowanie nad sobą.
    – Cholerne teledyski! Kto mógł przypuszczać, że zrobią taką karierę?! Gdybym wiedział, nigdy bym nie sprzedał Festival Productions!
    Maren uśmiechnęła się chłodno.
    – Kiedy kupiłam firmę, robiliśmy głównie reklamówki. Nigdy byś się z tego nie wycofał.
    Jacob pokręcił głową.
    – Nieprawda. Zawsze robię to, co przynosi zyski. Przecież te głupie filmiki to kopalnia złota!
    – Mówiłam ci o tym kiedyś. Pamiętasz?
    – Skąd mogłem wiedzieć, że masz rację? Już tak bywało… Coś stawało się modne, ludzie zaczynali się tym zajmować, a potem… nagle lądowali na bruku.
    Drzwi otworzyły się gwałtownie i stanęła w nich Jane. Maren odetchnęła z ulgą.
    – Jacob? Co tutaj robisz?
    Jane patrzyła oskarżycielsko na kochanka. Pewnie znowu pokłócili się o coś w nocy…
    Green natychmiast spokorniał. Spojrzał skruszony w oczy Jane.
    – Chciałem tylko pogadać z Maren, złotko.
    Podrapał się w szyję i dopił szybko kawę.
    – Jak zwykle chodzi o pieniądze – dodał uśmiechając się obleśnie.
    Twarz Jane nabiegła krwią. Maren pomyślała, że dziewczyna znów ma mdłości i stara się to przed nim ukryć. Pewnie nie rozmawiali jeszcze o dziecku.
    – Pamiętaj, że o dziewiątej będzie tu Joey Righteous.
    Maren skinęła głową, a Jane podeszła do biurka i położyła na nim plik korespondencji.
    – Czy nie sądzisz, że lepiej przyjąć go w towarzystwie prawnika? – spytała Maren.
    Dziewczyna uśmiechnęła się lekko. Jacob patrzył na nie, nie rozumiejąc żartu.
    – Myślę, że tym razem nie będzie to konieczne.
    Zachichotały. Jacob zupełnie stracił kontenans. Maren sięgnęła po książeczkę czekową, chcąc się go pozbyć. Wypisała zwykłą miesięczną kwotę.
    Green chwycił czek, podążając za rozgniewaną Jane. Po chwili oboje zniknęli za drzwiami i zaczęli się kłócić. Maren włączyła magnetofon, próbując się skoncentrować na trzeciej piosence Mirage. Coś jednak nie dawało jej spokoju. Niepokoiła się o Jane. Związek z Jacobem wyraźnie dziewczynie nie służył. Stała się nerwowa, zamknięta w sobie, a jednocześnie bardziej wybuchowa. W niczym nie przypominała dawnej wesołej blondynki z początków ich wspólnej pracy.
    Te rozmyślania przerwał Joey Righteous. który swoim zwyczajem wpadł do pokoju jak bomba. Maren przestraszyła się, że zaraz uwiesi się na żyrandolu. Ale potoczył tylko dokoła dzikim wzrokiem i padł na fotel, który zatrzeszczał pod jego ciężarem. Miał na sobie czarną, skórzaną kurtkę i skórzane spodnie w amarantowym kolorze.
    – Cześć, stara, jak leci? – spytał zdejmując okulary słoneczne.
    Maren uśmiechnęła się. Pomimo swoich wyskoków ten dzieciak miał w sobie coś, co mogło zrobić z niego gwiazdę pierwszej wielkości.
    – Joey, zachowaj takie teksty na inną okazję. Być może któryś z dziennikarzy uwierzy, że jesteś dzieckiem ulicy. Przecież wiem, że ukończyłeś Jedną z najlepszych uczelni w kraju. Poza tym masz trochę więcej niż dziewiętnaście lat.
    Chłopak rozejrzał się uważnie i pochylił się w jej stronę.
    – Cii… Nie mówmy Już o tych głupstwach. To może mi zaszkodzić.
    Maren przyjrzała się mu bacznie. Czuła, że za chwilę wybuchnie śmiechem.
    – Nie sądzę. Nikt mi nie uwierzy, jeśli powiem, że mam przed sobą młodego zdolnego matematyka.
    Joey gwizdnął przez zęby.
    – Proszę, proszę… Małe prywatne śledztwo, co?
    Spojrzeli sobie w oczy. Chłopak miał ciemnobrązowe, niemal czarne źrenice.
    – Przecież wiesz, że muszę wiedzieć o tobie Jak najwięcej. To mój zawód.
    – I na pewno nie pracujesz w policji?
    Maren pokręciła głową.
    – Wobec tego minęłaś się z powołaniem. – Joey wyciągnął rękę, chcąc uniknąć dalszych komentarzy. – Dobra. Do rzeczy. Jak tam moje sprawy?
    Maren położyła dłonie na biurku. Cały czas patrzyła mu w oczy.
    – Obawiam się, że wszystko się trochę odwlecze.
    – Co? – wrzasnął chłopak. – O co, do diabła, chodzi?!
    – Kyle Sterling nie podpisał z nami umowy na produkcję twojego filmu.
    – Niby dlaczego? – spytał.
    – To nic poważnego – Maren próbowała go uspokoić. – Mała zwłoka.
    – Ciekawe.
    – Po południu mam spotkać się z panem Sterlingiem. Jestem pewna, że podpisze umowę, a wtedy ruszymy pełną parą.
    Joey nie wydawał się zadowolony z obrotu sprawy, nie wiedział jednak, co powiedzieć.
    – Nie wstawiasz kitu? – bąknął niepewnie.
    Maren pokręciła głową.
    – Przecież znasz mnie – powiedziała z uśmiechem. – Jak tylko wszystko się wyjaśni, zadzwonię do ciebie. I co – git?
    Chłopak zmarszczył brwi i spojrzał na nią spod oka.
    – Nie byłbym tego taki pewny.
    Wstała i podeszła do jednej z szuflad. Na samym wierzchu spoczywał scenariusz do piosenki „To dziwne uczucie”. Wręczyła mu go bez słowa. Joey pogrążył się w lekturze.
    – I co? – spytała, kiedy uniósł głowę.
    – Odlotowo – wycedził.
    Zrobiła skromną minkę.
    – Staram się.
    Joey wstał i włożył okulary. Zawahał się Jednak i wrócił od drzwi.
    – Słyszałaś o pirackich kopiach wideo? – spytał pochylając się w jej stronę.
    Maren spoważniała.
    – Nie rozumiem…
    – Nie miałaś z tym problemów?
    – No… mieliśmy małe kłopoty – wyznała z ociąganiem. – Ale Już po wszystkim.
    – Mam nadzieję – mruknął Joey i spojrzał na nią groźnie.
    – Bardzo nie lubię piratów.
    – To dziwne, zważywszy na twoją reputację…
    Joey zachował kamienną twarz. Maren westchnęła cicho.
    – Posłuchaj, ja też nie chcę tracić…
    Przez chwilę zastanawiał się nad tym, a potem uśmiechnął się szelmowsko.
    – Jasne. Daj znać, jakbyś miała problemy z moją umową.
    Maren odetchnęła z ulgą.
    – Zadzwonię dziś wieczorem.
    Joey wyglądał na zadowolonego. Pocierał brodę i uśmiechał się do siebie.
    – Dobra. Będę czekał.
    Wyszedł tanecznym krokiem z biura i zatrzasnął za sobą drzwi. Przedtem jeszcze pomachał jej zza progu.
    – Cześć, stara! Trzymaj się.
    Maren odpowiedziała mu uśmiechem. Po chwili w drzwiach pojawiła się Jane.
    – Kłopoty?
    – Nawet nie. – Maren nie chciała mówić jej o pirackich kopiach teledysków. – Joey to porządny chłopak.
    Jane uśmiechnęła się sceptycznie.
    – To tak, jakbyś powiedziała, że huragan to łagodny, orzeźwiający wietrzyk.
    Obie wybuchnęły śmiechem. Mimo to oczy Jane pozostały poważne.
    – Powinnam cię przeprosić za zachowanie Jacoba – powiedziała, zmieniając temat.
    Maren machnęła ręką, Jane tymczasem sięgnęła po kolejnego papierosa.
    – Nie przejmuj się. Chodziło o interesy. Zresztą… nic wielkiego.
    Sekretarka zaczęła nerwowo szukać zapalniczki. Znalazła Ją w końcu w kieszeni.
    – Jake ostatnio bardzo się zmienił – powiedziała wydmuchując dym w kierunku wentylatora. – Czasami sama go nie poznaję.
    Maren nie wiedziała, jak ją pocieszyć.
    – Wszyscy się zmieniamy – bąknęła.
    – Pewnie masz rację – Jane zamknęła oczy. – Powiedziałam mu w końcu o dziecku…
    – I co?
    – Nic. – Jane potrząsnęła głową, jakby chcąc odpędzić od siebie najczarniejsze myśli. – Po prostu nic nie powiedział. Stał i patrzył na mnie jak na wariatkę. Wiesz, wolałabym nawet, żeby się zdenerwował…
    Maren pokręciła głową, nic jednak nie powiedziała. Przypomniała sobie, jak Green wpadł kiedyś w gniew. Ktoś prześwietlił film do reklamówki czy coś takiego. Jacob najpierw miotał straszne przekleństwa, a następnie chwycił przycisk do papieru i rozwalił nim szklane drzwi do studia. Zupełnie nad sobą nie panował.
    – Może był to dla niego szok – powiedziała z wahaniem.
    Jane przeciągnęła dłonią po zmęczonej twarzy. Odłożyła tlącego się papierosa. Wyglądała znacznie gorzej niż zwykle.
    – Pewnie masz rację – szepnęła i spojrzała Maren w oczy. – Dobrze przynajmniej, że nie namawiał mnie na usunięcie ciąży.
    Na myśl o tym Maren poczuła gwałtowne mdłości.
    – Pozwól mu oswoić się z myślą o ojcostwie – podsunęła. – Musisz mu dać trochę czasu.
    Jane westchnęła.
    – Nie mam wyboru… W tej chwili mogę tylko czekać.
    Maren przełknęła ślinę. Wiedziała, że to, co powie, może zabrzmieć głupio. Chciała jednak pocieszyć przyjaciółkę.
    – Nie przejmuj się, wszystko będzie dobrze.
    – Mam nadzieję… Zdaje się, że tylko na to mogę liczyć.

ROZDZIAŁ ÓSMY

    Okazały budynek Sterling Recordings mieścił się w pobliżu Hollywoodu. Maren bywała tu dosyć często. Mimo to zawsze wpadała w zachwyt. Podziwiała zarówno nowoczesną konstrukcję, jak i ciche korytarze, pokryte miękką i zawsze czystą wykładziną. Nawet większy biurowiec, mieszczący Capitol Records, nie robił na niej takiego wrażenia.
    Przyjęła ją sekretarka Kyle’a i natychmiast zaprowadziła do szefa. Maren zerknęła na duży, ścienny zegar. Była czwarta za dwie.
    Sekretarka zapukała krótko w drzwi i nie czekając weszła do środka. Kyle siedział za biurkiem i przeglądał Jakieś papiery. Pokój był urządzony z przepychem i nowocześnie, ale panował w nim potworny bałagan. Kyle musiał się Jednak we wszystkim orientować…
    – Pani McClure – zaanonsowała sekretarka.
    Podniósł głowę.
    – Dziękuję, Grace.
    Dziewczyna skinęła głową i wyszła zamykając bezszelestnie drzwi.
    – Co tu się dzieje? – spytała Maren. – Przyjechałeś, żeby zrobić rewolucję w swoich papierach?
    Kyle najwyraźniej nie był w nastroju do żartów. Patrzył na nią uważnie znad stosu dokumentów leżących bezładnie na biurku. Dopiero teraz zauważyła, że leży tam też jego szeroki, kolorowy krawat.
    – Przyjechałem, żeby się z tobą spotkać – wyjaśnił. – Pamiętasz, o czym rozmawialiśmy ostatnio?
    Skinęła głową. Kyle wziął plik kartek, które zamierzał wrzucić do kosza. Niestety, kosz był wypełniony po brzegi. Dokumenty powędrowały więc na podłogę.
    – Przeprowadzam się – rzucił.
    Maren otworzyła ze zdziwienia usta.
    – Do nowego biura? – wydusiła.
    – Nie. do La Jolla – powiedział takim tonem, jakby to wszystko wyjaśniało.
    Maren przez moment nie mogła dojść do siebie. Kyle chciał uciec… Wycofać się z prowadzenia interesu… Pozostawić to któremuś ze swoich następców… Poczuła się zdradzona.
    Po raz pierwszy zrozumiała, że po sprzedaniu Festival Productions wcale nie musi pracować dla Kyle’a. Kto wie, w czyje ręce się dostanie… Czy nie będzie to nowy Jacob Green?
    – Cieszę się, że przyszłaś – powiedział wstając.
    Maren wyciągnęła dłoń, ale Kyle zignorował jej gest. Postąpił kilka kroków do przodu i wziął ją w ramiona. Bezskutecznie próbowała się wyrwać. Stężała. Rozluźniła się dopiero czując jego usta na swoich. Westchnęła cicho.
    Kyle pieścił jej szyję, a następnie sięgnął do tyłu, gdzie znajdowały się guziki bluzki.
    – Zaczekaj… – wyszeptała.
    – Już dosyć czekałem…
    Pocałował jej szyję, a następnie dotknął zębami ucha. Maren westchnęła. Nie poddała się jednak. Po chwili zdołała odepchnąć go na parę centymetrów. Spojrzeli sobie w oczy jak zauroczeni.
    – Posłuchaj – szepnęła walcząc z pożądaniem. – Musisz mi powiedzieć, co to wszystko znaczy. – Wskazała stosy papierów i pootwierane szuflady. – Chyba nie chcesz teraz zrezygnować?
    Kyle wypuścił ją z objęć i spojrzał na nią jak na kogoś niespełna rozumu.
    – Zrezygnować? Co ty pleciesz?
    – Kto będzie kierował firmą?
    – Ja.
    – Z La Jolla?
    – Oczywiście.
    Maren nie mogła uwierzyć.
    – W jaki sposób?
    Kyle uśmiechnął się i przeciągnął dłonią po jej włosach.
    – Niewiele o mnie wiesz – zaczął. – Usiłowałem ci wytłumaczyć pewne sprawy, kiedy u mnie byłaś, ale… – zawiesił głos – jakoś nie wyszło. Mam osobiste powody, żeby się przenieść w pobliże San Diego.
    Spochmurniał. Przypomniał sobie, że przedwczoraj jego ludzie odkryli pirackie nagranie Mitzi Danner z nowej. Jeszcze nie wydanej płyty. Kaseta musiała pochodzić wprost z Festival Productions.
    – Wciąż nie wiem, jak masz zamiar kierować tak dużym zespołem… – nie chciała pytać o jego życie osobiste, ale czuła, że chodzi o jego byłą żonę.
    – Każdy będzie wykonywał swoją pracę, tak jak do tej pory. Jeśli pojawią się jakieś problemy, zajmie się nimi Ryan Woods. Poza tym mam telefon w La Jolla i… w każdej chwili mogę wrócić.
    Maren uniosła wysoko brwi.
    – Więc masz zamiar wrócić?
    – Nie wykluczam takiej możliwości.
    – Od czego to zależy?
    Kyle potarł zmarszczone czoło. Przez chwilę zastanawiał się nad odpowiedzią.
    – Jeśli dobrze pamiętam, nie chciałaś się mieszać w moje sprawy osobiste… – zaczął.
    – Nie wiedziałam, że wiążą się one bezpośrednio z pracą – przerwała mu. – Chcesz, żebym sprzedała ci Festival Productions nie wiedząc nawet, w czyje ręce trafię? Nie licz na to!
    Patrzyli sobie przez chwilę w oczy. Kyle najwyraźniej nie rozumiał, o co jej chodzi.
    – A cóż to zmienia?
    – Chcę wiedzieć, kto będzie moim bezpośrednim szefem – warknęła. – Pewnie nawet nie zdajesz sobie sprawy, ile od tego zależy.
    – Nie ufasz mi?
    Maren potrząsnęła głową.
    – Przecież możesz nawet sprzedać firmę…
    Przez chwilę nie wiedział, czy traktować ten zarzut poważnie. Uśmiechnął się gorzko i skrzyżował ramiona na piersi.
    – Nie mam zamiaru niczego sprzedawać – zapewnił ją. – Muszę zostać w La Jolla z powodu córki. Może uda mi się uzyskać opiekę nad nią. Jeśli mi się powiedzie, wyjadę z Los Angeles. Przynajmniej na jakiś czas.
    Jego córka! Dziecko Rose! Więc to dlatego chciał się przeprowadzić… Maren przypomniała sobie ból w jego oczach, kiedy mówił o Holly.
    – Nie musisz mi nic mówić – szepnęła. – Pogadajmy lepiej o interesach.
    Kyle machnął ręką.
    – Interesy! Tylko to cię obchodzi… Przecież nie proszę o zbyt wiele. Myślałem, że będziesz mogła poświęcić mi chociaż odrobinę swojego czasu i zapomnieć o Interesach.
    Maren spojrzała mu w oczy. Nareszcie coś do niej docierało. Przede wszystkim liczyło się to, że Kyle’owi zależy na niej. Może nie była to miłość, ale z pewnością coś w tym rodzaju…
    – Dobrze. Poświęcę ci… – zawahała się – trochę czasu. Ale najpierw pogadajmy o interesach.
    – Świetnie, jeśli chcesz zacząć od drobiazgów. – Spojrzał na nią prowokacyjnie.
    Maren zarumieniła się. Czy to możliwe, żeby Kyle traktował ten związek tak lekko, ponieważ bał się, że zostanie źle przyjęty? Tak, takie wyjaśnienie wchodziło w grę. Nie znali się przecież… Musieli w jakiś sposób poradzić sobie z rolami narzuconymi Im przez okoliczności…
    – Mirage?
    Kyle skinął głową.
    Usiedli i zaczęli przygotowywać papiery. Maren szukała wolnego miejsca. Nie znalazła go, więc umieściła dokumenty na czarnej teczce, którą położyła na kolanach.
    – To wszystko nie jest jeszcze zbyt precyzyjne – ostrzegła podając mu pierwszy plik. – Tak jak chciałeś, we wszystkich filmach będzie występował ten sam bohater. Umieściłam go jednak w różnych czasach. „Wczorajsza miłość” zaczyna się od lat trzydziestych i wielkiego kryzysu. Potem przenosimy się w czasy wojny, potem znowu dalej. Całość kończy się w świecie przyszłości.
    Kyle zmarszczył brwi. Zaczął przeglądać pierwszy scenariusz. Nic jednak nie mówił. Maren ciągnęła więc swój monolog:
    – Mam nadzieję, że to zaakceptujesz. Wynajęłam już tancerki oraz kilku aktorów do pierwszych trzech piosenek. Poza tym zaczął pracę mój scenograf. Mam tylko problemy z główną bohaterką. Złamała nogę na wrotkach…
    Kyle uśmiechnął się mimo woli.
    – Znalazłaś kogoś na jej miejsce, czy będzie grać ze złamaną?
    Maren wzruszyła ramionami.
    – Mam taką jedną…
    W pokoju znowu zapanowała cisza. Kyle przeglądał szkice. Maren nie mogła nic wyczytać z jego twarzy.
    – I co? – nie wytrzymała w końcu.
    – Jeśli o mnie chodzi, wszystko w porządku.
    – Tylko tyle masz do powiedzenia? Siedziałam nad tym dwa tygodnie…
    Była wyraźnie rozczarowana. Kyle spojrzał jej twardo w oczy.
    – A co mam ci powiedzieć? Spodziewam się, że zrobiłaś to znakomicie. Muszę się Jednak przyznać, że po raz pierwszy widzę scenariusz. Zwykle zajmuje się tym ktoś inny… Wolałbym zobaczyć cały film z muzyką. Dopiero wtedy naprawdę będę go mógł ocenić – urwał widząc nieszczęśliwą minę Maren.
    Przez chwilę w pokoju panowała niezręczna cisza. Słychać było jedynie cichy szum wentylatora.
    – Właśnie dlatego muszę mieć Festival Productions – dodał po chwili milczenia.
    Maren nie drgnęła. Wciąż miała skwaszoną, nieszczęśliwą minę.
    – Jesteś artystką. Jeśli mówisz, że film będzie dobry, to oczywiście ci wierzę… – próbował ją pocieszyć.
    – J. D. Price był zachwycony. Inni też.
    – Czy przewidujesz jakieś trudności?
    Maren potrząsnęła głową. W świetle zachodzącego słońca jej włosy zabłysły jak pochodnia.
    – Raczej nie. Chyba że… zastrajkują aktorzy.
    – Pamiętaj jeszcze o dziewczynie…
    – Właśnie. Myślałam o Jane Krypton.
    Kyle uniósł wysoko brwi.
    – To początkująca aktorka, ale chciałabym dać jej szansę… Poza tym na pewno nie będzie z nią kłopotów – Maren uśmiechnęła się przebiegle.
    Kyle spojrzał na nią z podziwem.
    – Jak widzę, pomyślałaś o wszystkim.
    – Staram się.
    – Czy możemy już pogadać o terminach?
    Maren czekała na to pytanie.
    – Oczywiście. W tej chwili pracujemy w zawrotnym tempie. Moglibyśmy nawet nakręcić teledysk dla Joeya, gdybyś był łaskaw podpisać umowę.
    Kyle zawahał się. Ryan Woods twierdził, że pojawiły się nielegalne filmy z piosenką Mitzi. Czy może teraz ryzykować? Zwłaszcza że losy piosenek Mirage również nie były pewne.
    – Czy nie powinnaś się najpierw zająć „Wczorajszą miłością”?
    Maren poruszyła się niespokojnie. Coś wisiało w powietrzu. Nie wiedziała jednak co.
    – Poradzę sobie – szepnęła cicho.
    – Nie ma powodów, żeby się spieszyć. Zaczekajmy na pierwszy film dla Mirage.
    Czuła, że Kyle nie mówi prawdy. Zbywał ją. Być może Joey Righteous miał być kartą przetargową w negocjacjach dotyczących sprzedaży Festival Productions.
    – Mam wrażenie, że coś przede mną ukrywasz – powiedziała kładąc umowę na brzegu biurka.
    – Na przykład?
    Wzruszyła ramionami.
    – Nie mam pojęcia. Jednak normalnie pracowało nam się zupełnie inaczej.
    Kyle uśmiechnął się.
    – Pewnie masz rację. Jednak teraz wiele się zmieni.
    – Czyżbyś zaczął stosować metodę kija i marchewki? – powiedziała przez zęby. – Joey to marchewka, a gdzie kij?
    Wyciągnął rękę chcąc ją uspokoić.
    – Nie, to nieprawda. Zaufaj mi.
    – To dlaczego ty mi nie ufasz?
    – Mylisz się.
    – Musisz to udowodnić – wskazała umowę.
    Ręce jej się trzęsły, oczy pociemniały z gniewu. Miała już dość tej rozmowy.
    – Nie muszę ci nic udowadniać, Maren – szepnął patrząc jej w oczy. – Znasz mnie. Wiesz, że jestem uczciwy.
    – Czy to znaczy, że ja nie jestem?
    Zmieszał się.
    – Ja tego nie powiedziałem. Chciałbym jednak znać wszystkie problemy Festival Productions.
    Maren zmarszczyła brwi.
    – O co ci, u diabła, chodzi? Jeśli masz mi coś do zarzucenia, wyduś to w końcu!
    Pomyślał o nagraniu Mitzi Danner i podejrzeniach Woodsa. Ani jedno, ani drugie nie stanowiło żadnego dowodu. Musiałby jeszcze powiązać całą sprawę z Maren…
    – Mówiłem teoretycznie.
    – To teraz pomyśl praktycznie! – obruszyła się. – Joey liczy na mnie. Obiecałam mu, że załatwię tę sprawę.
    Podsunęła mu umowę przed nos.
    – A jeśli nie podpiszę?
    Maren westchnęła i usiadła wygodnie na krześle. Teczkę z dokumentami położyła na podłodze. Cała złość nagle ją opuściła.
    – Joey prosił, żebym zadzwoniła, jeśli będę miała jakieś problemy.
    Kyle skrzywił się.
    – To szantaż.
    – Wybór należy do ciebie.
    – Czy naprawdę chcesz napuścić na mnie Joeya? – spytał z niedowierzaniem.
    – Wybór należy do ciebie.
    Kyle uśmiechnął się cynicznie.
    – Jutro wyjeżdżam do La Jolla. Na pewno mnie tam nie znajdzie.
    Maren poczuła, że nie ma siły na dalszą dyskusję. Wszystko wskazywało na to, że wyczerpali temat. Kyle z jakichś powodów nie chciał podpisać umowy. Musiała się z tym pogodzić.
    – Już po piątej – zauważył oddając jej umowę. – Przejdźmy teraz do ważniejszych spraw.
    Wstał, kiedy schyliła się po teczkę. Chciała odszukać kopię umowy, ponieważ oryginał znajdował się Jeszcze u Elise.
    Kiedy się wyprostowała, poczuła na ramionach jego ciepłe dłonie. Potem schylił się i pocałował jej szyję.
    – Nie to miałem na myśli – szepnął wskazując papiery. – Masz Jakieś plany na dzisiejszy wieczór?
    – Nie. Miałam nadzieję, że się mną zaopiekujesz…
    Kyle uśmiechnął się tajemniczo.
    – Wobec tego chodźmy na górę.
    Spojrzała na niego ze zdziwieniem.
    – Nie pytaj o nic. Sama zobaczysz…
    Kiedy znaleźli się w windzie, wyjaśnił, że ma na ostatnim piętrze kawalerkę, z której korzysta, gdy zatrzymuje się w Los Angeles. Po paru minutach znaleźli się na miejscu. Maren rozejrzała się po nowocześnie urządzonym mieszkaniu.
    – To ma być kawalerka?
    Na ścianach wisiały obrazy znanych artystów. Całość przedstawiała się imponująco.
    – Coś w tym rodzaju – wyjaśnił. – Czy masz ochotę na kolację?
    Spojrzała mu w oczy.
    – Tak, zjadłabym coś. Myślę, że zacznę od… ciebie.
    Kyle nie mógł ukryć zdziwienia. Zbliżył się do niej i objął mocno. Przez chwilę całowali się namiętnie.
    – Powiedz, że mnie pragnęłaś – szepnął. – Że nie mogłaś spać… tak jak ja.
    – Och, Kyle.
    Znowu się pocałowali. Maren czuła, że tym razem nie będzie się mogła od niego oderwać. Nie obchodziło ją, że Kyle nie ufa Festival Productions. Wszystkie problemy związane z firmą zostały gdzieś za progiem. Teraz chciała myśleć tylko o nim.
    Zanurzyła dłoń w jego włosach. Kyle westchnął. Wciąż trzymał ją mocno w objęciach. Słyszała szum oceanu. Czy to złudzenie? Nie chciała się w tej chwili nad tym zastanawiać…
    Wziął ją na ręce i położył na szerokim materacu, który służył mu jako łóżko. Z łatwością zmieściłaby się pewnie na tym kolosie cała drużyna harcerska.
    – Chcę cię kochać.
    Odpowiedziała mu westchnieniem.
    Przewrócił ją na brzuch i zaczął pieścić Jej włosy. Poczuła na karku jego język. Wyprężyła ciało w miłosnej ekstazie. Pragnęła go mieć jak najszybciej. Tu, teraz, w tej chwili.
    – Kyle?
    Wstał i podszedł do kontaktu. Zgasił światło. Maren poruszyła się niespokojnie, ale Kyle nie wracał jeszcze przez chwilę. W tym samym momencie, gdy znalazł się obok, usłyszała dziwnie niepokojącą, zmysłową muzykę. Zapewne włączył magnetofon.
    – Co to? – spytała.
    – Cii – szepnął.
    Znowu poczuła na sobie jego dłonie. Głaskał ją wolno, jakby chcąc nacieszyć się jej obecnością. Powoli ogarniało ich zapomnienie.
    Kyle rozpiął pierwszy guzik. Westchnęła cicho. Dotknął nagiego miejsca językiem. Maren nie pojmowała, co się z nią dzieje.
    – Szybciej – ponagliła go. – Chodź…
    Rozpiął drugi guzik. Pomyślała, że za chwilę zwariuje. Cały pokój wypełniała niespokojna, gitarowa muzyka. Maren nie znała wykonawcy. W Innej sytuacji to by ją męczyło, ale teraz ważne było tylko jedno – chciała jak najszybciej i jak najmocniej zespolić się z Kyle’em.
    Poczuła ciepły język na nagich plecach. Oddychała ciężko. Kyle przewrócił ją na plecy i jednym ruchem zdjął bluzkę i stanik. Zobaczyła, że długie światła kinkietów ścielą się na kremowych ścianach, które wyglądają jak strome, nadmorskie skały. Miała wrażenie, że kiedyś już to przeżyła, a jednak ta chwila była zupełnie niepowtarzalna. Jedyna i upragniona.
    Kyle dotknął jej piersi. Jednocześnie zaczęła pieścić jego ramiona. Potem jej małe dłonie przesunęły się na kark. Z całą siłą zaczęła przyciągać go ku sobie.
    – Chcę cię – szepnęła.
    Kyle przestał panować nad sobą. Zaczął ją rozbierać drżącymi rękami. Maren rozpięła mu koszulę i sięgnęła niżej… Krzyknął. Pragnął jej tak bardzo jak nikogo w życiu. Przed nim leżała Maren, jakiej nie znał. Cudowna, ukochana, jedyna…
    Po chwili oboje byli nadzy. Obejmowali się. Kyle uniósł się nieco na łokciach i zaczął całować jej nagle ciało. Chciał przedłużyć moment oczekiwania…
    Ale Maren była już gotowa na jego przyjęcie. Serce waliło jej jak oszalałe. Gwałtowne gitarowe riffy przyprawiały ją o dreszcze. Poddała się gwałtownemu rytmowi…
    – Kocham cię – szeptał. – Kocham cię jak nikogo w życiu.
    Przyciągnęła go ku sobie…

ROZDZIAŁ DZIEWIĄTY

    Obudził ją natrętny promień słońca. Wolno otworzyła oczy i rozejrzała się wokół. Kyle leżał przy niej. Nie chcąc go budzić, poruszyła się ostrożnie i wyciągnęła rękę, żeby odgarnąć włosy z czoła. Omal nie krzyknęła, kiedy poczuła mocną dłoń na swoim przegubie.
    – Myślałam, że śpisz – szepnęła.
    – Obudziłem się o ósmej.
    Spojrzała na zegar. Dochodziła dziewiąta.
    – Dlaczego mnie nie zbudziłeś?
    – Wolałem patrzeć…
    Kyle pożerał ją wzrokiem. Dotknął jej ramion, a następnie zaczął zsuwać z niej kołdrę. Maren zadrżała. Czuła delikatną pieszczotę jego palców, sunących wolno w stronę piersi.
    – Jesteś taka piękna – szepnął.
    Poruszyła się niespokojnie. Chciała przytulić się do niego, ale Kyle powstrzymał ją gestem. Pozbył się kołdry i zaczął całować jej rozpalone ciało. Najpierw włosy, czoło, policzki, szyję, piersi… Powoli zsuwał się w dół.
    – Jesteś piękna – powtórzył zatrzymując się na stopach.
    Maren naprężyła ciało. Poczuła, że jest jej dobrze i lekko. Wspaniałe były te poranne pieszczoty Kyle’a. Żadnego pośpiechu. Wszystko powolne, dokładne, a jednak… tak bardzo czułe.
    Jego język zaczął wędrować w górę. Podniecało ją to niezwykle. Trzymała w dłoniach głowę Kyle’a i myślała, że nigdy już nie przestanie kochać tego człowieka i że będzie to jej… największa życiowa porażka.
    – Maren – szepnął jej do ucha. – Nawet nie wiesz, jak clę pragnąłem.
    Objęła go mocno.
    – Ja ciebie też – wtórowała.
    Ich poranne kochanie w niczym nie przypominało szaleństw wczorajszego wieczoru. A jednak było równie ważne. Kto wie, może nawet ważniejsze. Teraz poznawali się nawzajem. Świadomie obdarowywali rozkoszą. Niósł Ich łagodny rytm ciał.
    – Kochaj mnie, Kyle… – szeptała.
    – Tak… zawsze, zawsze… – odpowiadał.
    Była skłonna mu wierzyć, chociaż wiedziała, że słowa wypowiadane w podnieceniu nie świadczą o wiecznej miłości. Rankiem na ogół o wszystkim się zapomina…
    Zmęczeni, ale szczęśliwi, oderwali się wreszcie od siebie. Maren położyła głowę na ramieniu Kyle’a.
    – Chcę, żebyś przeprowadziła się ze mną do La Jolla – zaczął.
    Mówił szczerze. Tak jej się przynajmniej zdawało. Maren pragnęła powiedzieć, że bardzo go kocha, ze wzruszenia nie mogła jednak wydusić z siebie słowa.
    – Słyszysz? – spytał i spojrzał na nią z niepokojem.
    Skinęła w milczeniu głową.
    Położył prawą dłoń na jej głowie.
    – Mam nadzieję, że się zgodzisz.
    Maren westchnęła.
    – Nie wiem… Myślałam, że nie chcesz się z nikim wiązać…
    – Sądziłem, że ty też… – pogłaskał ją po głowie. – Przepraszam, mogło to wypaść trochę brutalnie. Bałem się… Nie ufam kobietom.
    Maren poczuła, że jej serce topnieje jak wosk. Uniosła się na lewym łokciu i spojrzała w szare oczy Kyle’a. Była gotowa pozostać z nim nawet bez ślubu. Nie chciała go przecież do niczego zmuszać…
    Kyle jakby czytał w jej myślach. Uniósł się trochę i pogładził ją po twarzy.
    – Chcesz ze mną mieszkać?
    Potrząsnęła głową i sięgnęła po kołdrę.
    – Dlaczego? – spytał z wyrzutem.
    Uśmiechnęła się przez łzy. Pragnęła zostać z nim na zawsze…
    – Mam pracę – powiedziała zduszonym głosem. – I mnóstwo innych spraw…
    – Nie możesz kierować wszystkim z La Jolla, tak jak ja? – spytał niecierpliwie.
    – Ależ, Kyle, to zupełnie inny rodzaj pracy! Jestem zajęta od rana do wieczora…
    – I chciałaś jeszcze robić teledysk dla Joeya?!
    Machnęła ręką.
    – Och, to zupełnie inna sprawa… Moja praca…
    – Czy nie możesz zapomnieć o pracy?
    – To byłoby trudne. Przecież jestem w łóżku z przyszłym szefem – zażartowała.
    Kyle nie wyglądał na rozbawionego.
    – Wolałbym, żebyś widziała we mnie kochanka.
    Maren zarumieniła się. Dłoń Kyle’a zawędrowała pod kołdrę. Teraz poczuła ją na swojej piersi. Serce zaczęło jej bić coraz szybciej…
    – Jedź ze mną… – namawiał.
    Uśmiechnęła się ciepło. Kyle przytulił ją do siebie.
    – Jedź, proszę…
    Ścisnął jej ramię.
    – Chciałabym, ale nie mogę.
    – Wobec tego przyjedź tylko na weekend. Później będziemy mieli czas. żeby porozmawiać o przyszłości. Sama zdecydujesz.
    Spojrzał na nią. Maren wciąż się wahała.
    – Będziesz mogła pracować. Mam doskonały sprzęt, bogatą bibliotekę. Poza tym jest jeszcze plaża i ocean – nie rezygnował.
    Niespodziewanie syknęła z bólu. Spojrzała na ramię, które Kyle trzymał w stalowym uścisku. Prawdopodobnie nie zdawał sobie sprawy z własnej siły.
    – Będę miała siniaki – jęknęła.
    – Wobec tego zgódź się.
    Rozluźnił nieco uścisk. Maren przez chwilę zastanawiała się nad ostatnią propozycją.
    – Dobrze – przystała w końcu. – Ale wyjedziemy dopiero jutro.
    Kyle nie potrafił ukryć radości. Teraz, kiedy pozbył się już wszystkich lęków, zachowywał się jak dziecko.
    – Cudownie!
    Wyraz twarzy niedwuznacznie świadczył o zamiarach.
    – Kyle!
    Spostrzegł jej poważną minę i zatrzymał się w pół ruchu. Maren podciągnęła kołdrę chcąc zakryć piersi.
    – O co chodzi?
    – Dlaczego nie pytałeś mnie o Festival Productions? – spytała oparłszy się plecami o ścianę.
    – Myślę, że mamy jeszcze czas na poważne rozmowy.
    – Sądziłam, że chcesz znać odpowiedź.
    Kyle spojrzał na nią ze zniecierpliwieniem.
    – Mam dzisiaj spotkanie z moim prawnikiem i panią Conrad – rzucił.
    – Wiem, Elise miała pewne wątpliwości…
    – Czy zgodzisz się sprzedać firmę, jeśli wyjaśnimy wszystko w czasie tego spotkania?
    Maren zmarszczyła brwi.
    – Chyba tak – powiedziała z wahaniem. – Oczywiście będę jeszcze musiała przedyskutować wszystko z Elise.
    Skrzywił się.
    – Oczywiście.
    Maren skuliła się pod ścianą. Kąciki jej ust zaczęły drżeć. Otulona błękitną kołdrą, w burzy kasztanowych włosów, wyglądała jeszcze bardziej krucho niż zwykle.
    – Musisz mi coś powiedzieć – szepnęła.
    – O co chodzi?
    – Musisz przysiąc, że nie zapraszasz mnie do La Jolla z poczucia obowiązku.
    Spojrzał na nią ze zdziwieniem.
    – Ależ Maren, przecież cię kocham. Chcę być z tobą…
    Nie dawała za wygraną:
    – I nie zapraszasz mnie dlatego, że nie sprzedałam ci jeszcze Festival Productions?
    Na twarzy Kyle’a malował się wyraz świętego oburzenia.
    – Jesteś niemożliwa – powiedział po chwili. – To chyba jakaś paranoja!
    Wstał i spojrzał na nią z wyrzutem.
    – Nie mam zamiaru składać żadnych przysiąg! – powiedział kierując się w stronę łazienki. – Myślałem, że znasz mnie lepiej.
    Zniknął za drzwiami. Maren zacisnęła usta i uderzyła pięścią w poduszkę.
    – Tchórz! – szepnęła tłumiąc wściekłość.
    O co mu chodzi? Czego się boi? Kiedy tylko wkraczali na teren interesów, sytuacja natychmiast stawała się krytyczna. Najpierw Joey, teraz to… Nie miała wątpliwości, że Kyle coś przed nią ukrywa. Nie wiedziała tylko co. Przypomniała sobie wszystkie ostrzeżenia sekretarki. Tak, Jane mogła mieć rację…
    Zaczęła się ubierać. Kyle wyłonił się z łazienki mniej więcej po kwadransie. Maren uśmiechnęła się do niego nieśmiało. Przypominało to gest pojednania, on jednak pozostał pochmurny. Zaskoczyło go to, że jest Już ubrana. Jeszcze bardziej zdziwił go widok kawy i zaimprowizowanego śniadania.
    – Znalazłam wszystko w kuchni – powiedziała wskazując pieczywo i sery.
    – Prawdziwy skarb z ciebie – mruknął i dotknął jej ramienia.
    Maren przysunęła się do stołu. Kyle usiadł przy niej i spojrzał wyczekująco.
    – Mogę prosić kawę?
    – Sam sobie nalej!
    Sięgnął po dzbanek. Maren obserwowała go cały czas, w każdej chwili gotowa odsunąć się jeszcze dalej w stronę ściany.
    – Zawsze jesteś rano w takim nastroju? – spytał.
    Pokręciła głową.
    – Tylko wtedy, gdy się mnie sprowokuje…
    Powoli jedli odłamane kawałki francuskiej bagietki. Kyle sięgnął po duży plaster sera.
    – Będziesz dziś na spotkaniu z panią Conrad? – spytał zmieniając temat.
    – Mhm – mruknęła z pełnymi ustami.
    Kyle musiał zaczekać chwilę na dalszy ciąg.
    – Mam dzisiaj mnóstwo pracy. Mogę się spóźnić…
    – Zapraszam cię później na kolację – powiedział biorąc ją za rękę.
    Maren nie protestowała. Poczuła tylko dziwne mrowienie na plecach.
    – Sama nie wiem…
    – Jakieś plany?
    – Tylko praca – westchnęła. – Musimy zacząć zdjęcia do „Wczorajszej miłości”. Obiecałam Tedowi Bensenowi, że przyjdę. Musimy znaleźć odpowiednie miejsca, dobrać rekwizyty i tak dalej. Im więcej ludzi nad tym pracuje, tym lepiej.
    Kyle potarł czoło.
    – Wobec tego zadzwonię do ciebie do biura – zaproponował.
    – Dobrze – powiedziała wstając. – Spróbuję uporać się ze wszystkim do piątej. Sprawdzanie papierów odłożę do wizyty w La Jolla.
    Podeszła do drzwi.
    – Na razie – szepnęła.
    – Maren!
    Wolno odwróciła się w jego stronę.
    – Powinienem cię chyba uprzedzić, że spotkasz się z Holly.
    – Twoją córką? Myślałam, że Jest z matką… Że Rose sprawuje nad nią opiekę…
    Kyle skrzywił się. Z trudem powstrzymał się, żeby nie zakląć na dźwięk imienia żony.
    – Sprawuje – mruknął. – Przynajmniej na razie.
    – Aha, przyjechała z wizytą?
    Spojrzała w stalowoszare oczy. Tlił się w nich ogień nienawiści. Bała się dalszych pytań. Przypomniała sobie, że czytała niedawno coś o wypadku Holly.
    – Można tak powiedzieć – zgodził się. – Zostanie u mnie jeszcze parę miesięcy, a może nawet dłużej.
    Kyle zawahał się. Wciąż nie wiedział, w jakim stopniu może ufać Maren.
    – Słyszałaś chyba, że Holly miała wypadek?
    Skinęła głową. Po raz drugi zobaczyła w jego oczach wyraz bólu. Tym razem towarzyszyło mu coś jeszcze. Wściekłość? Determinacja?
    – To było straszne – wyszeptał zbielałymi nagle wargami. – Przez jakiś czas walczyła ze śmiercią.
    Kyle zacisnął usta. Dopiero po chwili zreflektował się i spojrzał na Maren.
    – W każdym razie pamiętaj, że ją spotkasz.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Naprawdę chcesz, żebym przyjechała?
    – Jasne – powiedział bez wahania.
    – Nie boisz się, że źle to przyjmie?
    – A ty?
    Maren skinęła głową.
    – Widzisz, moje stosunki z córką nie należą do najlepszych – zaczął.
    – Tym bardziej powinieneś uważać – przerwała mu.
    Kyle uśmiechnął się gorzko.
    – Nie. Myślę, że Holly powinna zrozumieć, że zależy mi na kimś Jeszcze poza mną samym – przerwał na chwilę. – Tak naprawdę, to mam nadzieję, że mi pomożesz. Zresztą niewiele już można zepsuć…
    Maren spuściła wzrok.
    – Jesteś pewny, że nie będę przeszkadzać?
    – Najzupełniej.
    Westchnęła. Przez chwilę walczyły w niej sprzeczne uczucia.
    – Dobrze, przyjadę.
    Kyle odprężył się. Przez chwilę patrzył na nią z uśmiechem.
    – Pamiętaj, że liczę na ciebie.
    Podszedł do szafy, żeby znaleźć odpowiedni krawat i marynarkę. Nawet nie spojrzał na resztki jedzenia. Zapewne przyjdzie sprzątaczka.
    – W porządku.
    Kyle sięgnął po klucz.
    – Idziemy? – spytał.
    – Tak. Ale każde swoją drogą.
    Przez chwilę patrzył na nią, a potem wybuchnął śmiechem.
    – Pozwól przynajmniej, że odprowadzę cię do wyjścia. Inaczej zabłądzisz. – Podał jej ramię. Maren nie protestowała.

    Tego dnia wszystko poszło znacznie gorzej niż przypuszczała. Najpierw zadzwoniła Jane z wiadomością, że jest chora. Miała ją zastąpić jakaś dziewczyna z produkcji. Potem okazało się, że brakuje rekwizytów do „Wczorajszej miłości” i trzeba opóźnić pierwsze zdjęcia. Ted Bensen był wściekły.
    Mimo tych trudności udało jej się załatwić wszystko przed czwartą. Miała nadzieję, że zdąży. Od biura Elise dzieliło ją zaledwie kilka kroków.
    Usłyszała nieśmiałe pukanie. Do biura weszła blada dziewczyna, zastępująca Jane. Pomyślała, że już nigdy nie uwolni się od sekretarek wyglądających jak własny cień.
    – Przepraszam panią, ale ten facet dzwonił kilka razy. – Podała jej plik notatek z telefonem Brandona. Tak jakby Maren nie znała go na pamięć…
    – Prosił o telefon…
    Uśmiechnęła się chcąc ukryć rozdrażnienie.
    – Dziękuję, Cary. Zaraz zadzwonię.
    Spojrzała z niepokojem na zegarek, a potem na kartki z telefonem Brandona. Po chwili wahania wykręciła jego numer.
    – Brandon? Sekretarka mówiła mi, że chciałeś się ze mną skontaktować.
    – Dlaczego dzwonisz tak późno?
    Maren nie lubiła się tłumaczyć. Nie chciała jednak zaczynać kłótni.
    – Nie było mnie w biurze. Co się stało?
    – To ja chciałbym wiedzieć, co się stało – powiedział ze złością.
    Wyobraziła sobie charakterystyczne skrzywienie ust byłego męża.
    – Nie rozumiem.
    – Terapeuta powiedział, że nie może już nic dla mnie zrobić.
    – Zrobił przecież bardzo wiele! – rzuciła z udawanym entuzjazmem.
    – Nie ukrywał, że nigdy już nie będę mógł grać w tenisa…
    – Pamiętaj, że na początku nie wiedzieliśmy nawet, czy będziesz mógł chodzić – przypomniała.
    Po drugiej stronie słuchawki zaległa cisza.
    – Ja kocham tę grę, Maren.
    – Wiem o tym.
    – Nikt nie był lepszy ode mnie.
    Przez chwilę obawiała się, że Brandon się rozpłacze. Aż skuliła się pod ciężarem wyimaginowanej winy.
    – A co mówi ortopeda?
    – To niepoważny gość – mruknął były mąż. – Ciągle unika odpowiedzi i twierdzi, że to wszystko kwestia psychiki. Przyjemniaczek!
    – Czy byłeś u psychiatry? – pytała cierpliwie, z góry znając odpowiedź.
    – Co? Iść do czubków?! Też pomysł! Przecież chcę chodzić, a nie lewitować.
    Maren wstrzymała oddech. Wydawało jej się, że znalazła coś, co mogłoby zadowolić Brandona.
    – Zaczekaj… A czy nie mógłbyś teraz uczyć gry?
    Usłyszała wściekłe sapnięcie.
    – Nie chcę uczyć! Chcę grać!
    Maren próbowała go uspokoić. Wiedziała, że nie powinien się denerwować.
    – Może będziesz – powiedziała. – Popatrz, ile już osiągnąłeś. Przed rokiem nie wiedzieliśmy nawet, czy będziesz chodził.
    Brandon zamilkł na chwilę.
    – Łatwo ci mówić – zaczął starą piosenkę. – Ty nigdy nie musiałaś rezygnować z kariery zawodowej… Świat nie zwalił ci się na głowę… Nie musiałaś walczyć…
    Maren znała to już na pamięć. Zacisnęła dłoń na słuchawce i kiwała w milczeniu głową. Odetchnęła dopiero, kiedy skończył.
    – Czego chcesz? – spytała w końcu.
    – Znajdź mi innego terapeutę. Ten był do niczego. Jestem pewien, że…
    – Brandon – przerwała mu.
    – Co, szkoda ci pieniędzy?
    Pokręciła głową.
    – Przecież wiesz, że nie o to chodzi. Musisz zaufać lekarzom. Chcą przecież twego dobra.
    – Wiem – uciął krótko. – Myślę, że ten nowy będzie lepszy od innych.
    Maren westchnęła.
    – Czy proszę o zbyt wiele?
    – Nie, Brandon.
    – Przecież śpisz na forsie.
    Maren uśmiechnęła się blado. Nigdy nie mówiła Brandonowi, ile kosztuje Jego kuracja. Nie wspominała też o sytuacji! finansowej swojej firmy. Wciąż miała nadzieję, że mąż lada dzień wyzdrowieje. Zresztą wiele na to wskazywało. Niestety, Brandon wciąż chciał więcej i więcej.
    – Zobaczę, co da się zrobić. O kogo chodzi?
    – Doktor Arthur Sinclair, z Akademii. To podobno wielki autorytet.
    – Dobrze. Skontaktuję się z nim.
    – Świetnie – powiedział Brandon i odłożył słuchawkę.
    Nawet jej nie podziękował.
    Miała łzy w oczach. Z trzaskiem odłożyła słuchawkę na widełki.
    – Do diabła, Brandon, dlaczego nie zajmiesz się sobą?! – jęknęła.
    Rozejrzała się po biurze. Jej biurze. Musi pomóc byłemu mężowi. To jej obowiązek.
    Wytarła oczy, a potem nos, i ponownie zerknęła na zegarek. Rozmowa zajęła prawie dwadzieścia minut
    Przypomniała sobie pierwszą noc spędzoną z Kyle’em i jego oskarżenia.
    – Wciąż go kochasz – mówił o jej byłym mężu.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Bzdury – mruknęła pod nosem. – Kocham tylko ciebie, głuptasie.
    I nagle spłoniła się, wyobrażając sobie, że zwraca się bezpośrednio do Kyle’a.

    Kiedy wyszła z biura, już była spóźniona. Na korytarzu złapał ją Ted Bensen i zaczął coś mówić o problemach związanych z „Wczorajszą miłością”. Sama nie wiedziała, co mu poradziła, ale wyglądał na zadowolonego.
    Na parkingu natknęła się na Joeya. Pomyślała, że nie przeżyje tego spotkania. Był zdenerwowany. Czekał na telefon. Powiedziała, że właśnie jedzie na spotkanie z Kyle’em i że na pewno wszystko będzie dobrze. Joey nie ustępował. Nie wiedząc, jak wybrnąć z trudnej sytuacji, ucałowała go gorąco i powiedziała:
    – Pozwól mi działać, kotku.
    Kiedy odjeżdżała, chłopak stał jeszcze z otwartymi ustami. Nigdy nie przypuszczała, że będzie musiała użyć jego broni. Zrobiło jej się głupio. Nie miała jednak czasu na dalsze rozpamiętywanie tego faktu. Ktoś trąbił. No tak, zdaje się, że jechała trochę za szybko…
    W końcu wpadła jak bomba do biura Elise. Niestety, okazało się, że Kyle, jego prawnik oraz Ryan Woods wyszli przed paroma minutami.
    Maren opadła na krzesło jak podcięta.
    – Źle się czujesz? – spytała Elise.
    – Nie. Jak poszło?
    – Całkiem nieźle – powiedziała Elise patrząc na nią uważnie.
    Miała około pięćdziesięciu lat. Gładko zaczesane włosy układały się jak kask wokół głowy. Nosiła eleganckie kostiumy w stonowanych barwach i srebrną biżuterię. Zawsze wyglądała jak dama.
    – Zaproponowali dobrą cenę i bardzo przyzwoite warunki – ciągnęła.
    – Więc wszystko uzgodnione?
    – Niezupełnie. Chciałam, żebyś dostała trzyletni kontrakt oraz możliwość kupienia dużego pakietu akcji Sterling Recordings. I tu zaczęły się trudności.
    – Kyle się nie zgodził?
    Elise pokręciła głową.
    – Nie, raczej Bob Simmons. Jego prawnik – dodała, widząc skonsternowaną minę Maren. – Odniosłam wrażenie, że Sterlingowi jest wszystko jedno. W pewnym momencie wstał i powiedział, że musi wracać do La Jolla.
    Maren poruszyła się niespokojnie na krześle.
    – Wyszedł?
    – Tak. Ryan Woods przekonywał go, żeby nie rozmawiał z tobą o umowie. Mamy wszystko ustalić w naszym gronie.
    Maren rozejrzała się bezradnie po niezbyt wielkim, lecz gustownie urządzonym biurze.
    – Więc co mam robić?
    – Nic. Zostaw wszystko mnie – Elise zaczęła stukać ołówkiem w teczkę z ofertą Kyle’a. – Muszę rozpracować Simmonsa i Woodsa.
    – Mówisz tak, jakbyś im nie ufała.
    Elise zmarszczyła brwi.
    – Nie o to chodzi… Widzisz… Ci faceci zachowywali się tak, jakbym chciała ich wykorzystać. Zapomnieli zupełnie, kto złożył ofertę. Czy wyobrażasz sobie coś takiego?
    – Zupełnie nie wiem, o co chodzi – wyznała szczerze Maren. – Może to jakaś nowa taktyka?
    Prawniczka nie wyglądała na przekonaną.
    – Może… Wszyscy są teraz bardzo ostrożni. Zwłaszcza ludzie tak sławni jak Kyle Sterling… Wystarczy jeden proces… Jedno oskarżenie o nielegalną dystrybucję albo o kradzież dóbr artysty i… koniec.
    Maren poczuła gwałtowny dreszcz na plecach. Nie wiedziała, co zrobić z rękami.
    – Piractwo to teraz straszna plaga – ciągnęła Elise.
    – Myślisz, że Sterling przystanie na nasze warunki? – spytała Maren chcąc zmienić temat.
    – Nie wiem. Muszę zacząć negocjacje z Simmonsem. Jeśli mi się powiedzie, będziesz bogata!

ROZDZIAŁ DZIESIĄTY

    Maren przypomniała sobie słowa Elise w samochodzie. Jechała właśnie na południe. Na tylnym siedzeniu leżały papiery, którymi miała się zająć w La Jolla.
    Postanowiła jednak posłuchać rady i nie wdawać się w prywatne negocjacje. Czekało ją przecież nie tylko spotkanie z Kyle’em, lecz również z jego córką. Dziewczynka musiała teraz dochodzić do siebie po serii operacji… Co sobie o niej pomyśli? Czy przyjmie ją życzliwie? Te pytania nie dawały jej spokoju.
    Kiedy dotarła na miejsce, rozejrzała się uważnie dokoła. Od jej ostatniej wizyty nic się nie zmieniło. Z bijącym sercem zadzwoniła do drzwi.
    Czekała minutę, może dwie. Otworzyła jej otyła kobieta o siwiejących włosach.
    – Pani McClure? – spytała.
    Maren potwierdziła i uśmiechnęła się ujmująco. Jako szefowa Festival Productions nauczyła się postępować z niezbyt życzliwie nastawionymi, obcymi osobami,
    – A pani to pewnie Lydia?
    Kobieta nie ruszyła się z miejsca. Jej potężne ciało blokowało przejście. Maren wyciągnęła do niej rękę.
    – Miło mi panią poznać.
    Na twarzy Lydii pojawiło się coś w rodzaju uśmiechu. Rose nigdy nie podałaby Jej dłoni… Obie kobiety powitały się przyjaźnie.
    – Proszę wejść. Pewnie pani głodna po tej podróży…
    Maren wybąkała, że jadła już obiad, ale stara służąca nie zwróciła na to uwagi.
    – Zaraz przyniosę kanapki i coś do picia. Może mrożonej herbaty? I tak miałam przygotować szklankę dla Holly. Jest na tarasie.
    Holly. Córka Kyle’a. Z nią nie pójdzie tak łatwo. Maren skurczyła się, kiedy Lydia przyjaznym gestem wskazała przejście na taras.
    – A gdzie Kyle?
    – Musiał pojechać po coś do miasta – odparła kobieta. – Obiecał, że zaraz wróci…
    Przez chwilę miała wrażenie, że to wszystko zostało zaplanowane. Zreflektowała się jednak. Przecież nie mówiła Kyle’owi, o której przyjedzie.
    Lydia zostawiła ją i kołysząc się jak parostatek na falach popłynęła wolno w stronę kuchni.
    – Raz kozie śmierć – mruknęła pod nosem Maren i otworzyła drzwi prowadzące na taras.
    Holly miała na sobie cytrynową koszulkę i ucięte nad kolanami dżinsy. Siedziała na wygodnej kanapce i wysuwając koniec języka usiłowała pomalować sobie paznokcie u nóg. Na dźwięk otwieranych drzwi uniosła głowę. Maren stwierdziła, że dziewczynka wygląda zupełnie dobrze. Trudno było uwierzyć, że spędziła kilka ostatnich miesięcy w szpitalu…
    Najwidoczniej spodziewała się kogoś innego, bo była wyraźnie rozczarowana widokiem gościa.
    – Cześć. Nazywam się Maren McClure – powiedziała więc przekornie radosnym tonem.
    – Wiem – mruknęła niegrzecznie. – Tata mi mówił. – Przyglądała się Maren przez chwilę, a następnie znowu zabrała się do malowania paznokci. Maren zauważyła porozrzucane podręczniki.
    – Możesz już chodzić do szkoły? Czy może masz prywatnego nauczyciela?
    Holly spojrzała na nią chłodno i sięgnęła po nowy flakonik z lakierem.
    – Czy zawsze malujesz paznokcie różnymi kolorami? – spytała Maren czując, że nigdy nie uda jej się dogadać z dziewczynką.
    Holly odstawiła flakonik. Była wyraźnie poirytowana.
    – Słuchaj – syknęła – zupełnie nie interesuje mnie to, co robisz z tatą. Ale ode mnie lepiej się odczepić…
    W jej oczach zapaliły się złośliwe ogniki.
    – Czy zawsze boisz się obcych? – spytała Maren z nadzieją, że trafnie odgadła przyczynę zachowania dziewczynki.
    – Nie twoja sprawa. – Holly wyraźnie się spłoszyła.
    Maren zastanawiała się przez chwilę, czy nie powinna wyjść. Zdecydowała jednak, że zostanie. Wiedziała przecież, że spotka tu Holly i że ta nie będzie do niej zbyt życzliwie nastawiona.
    Spojrzała przed siebie. Znajome skały i wody oceanu. To dodało jej trochę odwagi.
    – Nie musisz mnie wcale lubić, ale nie widzę powodów, żebyś traktowała mnie jak wroga – zaczęła.
    Holly spojrzała na nią z zaciekawieniem.
    – Więc jak ma być?
    Maren uśmiechnęła się.
    – Nie musimy się ciągle widywać. Mogę cię unikać…
    – To może unikniesz mnie teraz – powiedziała Holly z typowo dziecięcym uporem.
    Wyglądała wyjątkowo dojrzale jak na swój wiek. Pewnie zmienił ją wypadek. Mimo to wciąż zachowywała się jak rozpieszczony bachor.
    – Przeszkadzam ci?
    Holly po raz pierwszy spojrzała uważnie na ładną, szczupłą kobietę, która stała przed nią. Spodziewała się, że będzie inna. Bała się zbytniej troskliwości, ale również lekceważenia. Ta Maren zachowywała się jednak zupełnie sensownie.
    – No.
    – To znaczy?
    – Przeszkadzasz.
    – Dlaczego?
    Dziewczynka przez chwilę zastanawiała się nad odpowiedzią. Nic jej jednak nie przychodziło do głowy.
    – Odrabiam lekcje – mruknęła wreszcie z bezczelną miną.
    Maren uśmiechnęła się ciepło. Zaczynała lubić to dziecko.
    – Pewnie dlatego, że nie wiesz, czego oczekiwać od ojca… Boisz się… – zawahała się na chwilę. – A teraz Jeszcze ja.
    Holly wydęła usta.
    – Niczego się nie boję!
    Maren wzięła głęboki oddech.
    – Może użyłam złego słowa… Jesteś teraz daleko od matki. Dziewczyna w twoim wieku potrzebuje dorosłej kobiety, której mogłaby się zwierzyć i poprosić o radę. To zupełnie naturalne.
    – Pewnie zaraz powiesz, że możesz mi zastąpić matkę – syknęła Holly.
    Maren stwierdziła, że musi uważać na słowa.
    – Jasne, że nie – powiedziała poważnie patrząc dziewczynce prosto w oczy. – Nigdy nawet nie próbowałabym tego robić.
    – Jasne – mruknęła niewyraźnie Holly. Coś jednak sprawiało, że wierzyła tej kobiecie.
    – Miałam po prostu nadzieję, że jakoś się dogadamy – wyznała Maren.
    – Nadzieja to matka głupich – stwierdziła Holly.
    – Wszystko zależy od ciebie – ciągnęła Maren nie zwracając uwagi na komentarz dziewczynki. – Możemy się zaprzyjaźnić lub nie. Proszę jednak o… trochę grzeczności. Zawsze będziesz mogła liczyć na to samo z mojej strony.
    – Mowa-trawa…
    – Poza tym chciałam powiedzieć, że nie jestem twoją rywalką.
    Holly odrzuciła do tyłu niesforne loki.
    – Już to słyszałam.
    Maren poczuła, że jeśli nie przerwie tej rozmowy, za chwilę wpadnie w złość.
    – Decyzja należy do… – zaczęła.
    Przerwała jej Lydia, która wtargnęła na taras z siłą huraganu. Postawiła tacę na stoliku i podała Maren wysoką szklankę z cytryną.
    – Dziękuję. Wygląda wspaniale.
    Lydia uśmiechnęła się z zadowoleniem. Holly sięgnęła po swoją herbatę. Na tacy została jeszcze jedna szklanka oraz talerz z kanapkami.
    – Może się pani do nas przyłączy – zaproponowała Maren. – Rozmawiałam właśnie z Holly o różnych rzeczach.
    Twarz dziewczynki wydłużyła się. Pewnie się bała, że Lydia dowie się teraz o jej zachowaniu.
    – Nie mogę teraz. Wstawiłam kurczaka do pieczenia. – Patrzyła to na Maren, to na Holly ze szczerym żalem. – Może później…
    – Kiedy tylko będzie pani miała czas i ochotę.
    Maren wypiła pierwsze łyki herbaty. Była wspaniała.
    – Znakomita – powiedziała z uśmiechem.
    Lydia nie posiadała się z radości. Wyszła do kuchni rozpromieniona.
    – Masz ją już w kieszeni, co? – powiedziała Holly oskarżycielskim tonem.
    – Spotkałyśmy się ledwie parę minut temu. Starałam się być miła – wyjaśniła Maren.
    – Dlaczego? Ze względu na tatę?
    Maren zacisnęła usta i na chwilę zamknęła oczy.
    – Nie. Jedynie dlatego, że jest uczciwą i miłą osobą. To mi wystarczy.
    Holly spojrzała na nią z niedowierzaniem.
    – Skąd niby możesz to wiedzieć?
    Maren pokiwała głową.
    – Czasami wystarczy spojrzeć na człowieka i już wiadomo, co w nim siedzi – wyjaśniła. – Niektórzy próbują się maskować, ale to nic nie daje.
    Dziewczynka podskoczyła jak oparzona.
    – To pewnie o mnie! – krzyknęła mierząc palcem w pierś Maren.
    – Nie, Holly. Mówię ogólnie. – Maren sięgnęła po szklankę z herbatą. – Wiem, że mnie nie lubisz i staram się to zrozumieć. Sporo ostatnio przeszłaś i chyba nie tęsknisz za towarzystwem przyjaciółek ojca.
    Holly milczała. Jej policzki i szyja pokryty się ceglastym rumieńcem.
    – Jeśli chcesz, będę się od ciebie trzymała z daleka – ciągnęła. – Chociaż nie wydaje mi się to najlepszym rozwiązaniem.
    Dziewczynka czuła, że łzy napływają jej do oczu. Miała już dosyć tej rozmowy.
    – Wcale mnie to nie obchodzi…
    – Pomyśl o ojcu. Powinnaś go lepiej rozumieć, żeby móc go pokochać.
    Holly zagryzła wargi.
    – Wystarczy, że ma ciebie! – wypaliła.
    Maren zamilkła na chwilę. Czuła się pokonana. Nie wiedziała, jak dotrzeć do tego dziecka.
    – Masz rację. Nikt mnie nie zmusza, żebym się z tobą przyjaźniła – zmieniła taktykę. – Ale… muszę powiedzieć, że bardzo cię lubię. Sama nie wiem dlaczego – dodała pocierając w zamyśleniu czoło.
    Dziewczynka patrzyła na nią ze zdziwieniem. W jej zielonych oczach zapaliły się na chwilę iskierki triumfu.
    – Mimo to, jeśli mnie nie zaakceptujesz, to nie popełnię z tego powodu samobójstwa – oznajmiła Maren wstając.
    Holly poruszyła się niespokojnie. Maren wzięła pustą szklankę i ruszyła w stronę kuchni. Początek znajomości miała już za sobą.

    Wbrew jej oczekiwaniom, reszta wieczoru upłynęła w miłej i przyjaznej atmosferze. Kyle, który wrócił godzinę po jej przyjeździe, wprost promieniował szczęściem. Lydia dogadzała jej jak mogła. A Holly starała się zachowywać poprawnie.
    Dziewczynka z całą pewnością kochała i podziwiała ojca. Co prawda traktowała go z pewnym dystansem, ale wciąż patrzyła w jego kierunku i reagowała na każde słowo.
    Po kolacji Lydia poszła pozmywać, a Holly zabrała książki z tarasu i udała się na górę.
    – Chodźmy na spacer – zaproponował Kyle, wyraźnie stęskniony za Maren.
    Zapadał zmierzch. Mrok otulał już dalekie wody Pacyfiku. Szli boso po piasku, nie patrząc na siebie. Łagodna bryza o słonym zapachu pieściła ich twarze.
    – Cieszę się, że przyjechałaś.
    – Myślałeś, że tego nie zrobię?
    Kyle pochylił głowę.
    – Tak… z powodu Holly. – Zatrzymał się i podniósł wygładzony przez wodę kamień. – Co o niej myślisz?
    – Ma trudny charakter.
    Zmarszczył czoło i spojrzał na nią z niechęcią.
    – Masz rację. To kwestia wychowania. Moje małżeństwo… – urwał. – Nie widziałem Rose od dnia rozwodu. Holly wie o tym. To małżeństwo było z góry skazane na niepowodzenie.
    Maren milczała. Chciała pocieszyć Kyle’a, ale nie wiedziała, jak to zrobić. W końcu uznała, że powinna dać mu się wygadać.
    – Kiedy poznałem Rose, byłem początkującym muzykiem. Ona robiła wtedy karierę. Pochlebiało mi, że w ogóle zwróciła na mnie uwagę. – Kyle potarł w zamyśleniu czoło. – Potem okazało się, że bardzo mi to pomogło. Wiesz, ludzie, kontakty…
    – Ożeniłeś się z nią dla kariery? – spytała z niedowierzaniem.
    – Nie. To Rose tak myślała.
    – Kochałeś ją?
    Odwrócił się od niej i rzucił kamieniem przed siebie. Usłyszeli głośny plusk.
    – Nie wiem – powiedział cicho. – Teraz nic już nie wiem…
    Przez chwilę oboje patrzyli na fale przypływu, które zaczynały lizać im stopy.
    – Najgorsze jest to, że wszystko skrupiło się na Holly. Rose znienawidziła mnie, kiedy zaszła w ciążę… Chciała ją usunąć, ale wyperswadowałem jej to.
    Maren skurczyła się. Pomyślała, że gdyby nosiła w sobie dziecko Kyle’a, podobna myśl nigdy nie przyszłaby Jej do głowy.
    – Po urodzeniu Holly popełniłem błąd… Powinienem był się nią zająć. Rose oddałaby mi ją wówczas z ochotą. Najpierw zajmowała się nią Lydia. Ale Rose nigdy jej nie lubiła. Potem…
    Kyle pochylił się. Zupełnie nie zwracał uwagi na to, że stoi już niemal po łydki w wodzie. Maren chciała podejść i pocieszyć go, ale nie miała odwagi.
    – Potem nakryłem Rose z chłopakiem z zespołu. To był dzieciak. Nie wiem, czy miał nawet osiemnaście lat. Zażądała rozwodu. Zgodziłem się z nadzieją, że uzyskam opiekę nad córką, ale w czasie rozprawy Rose się zacięła. Wystąpiła o opiekę i oczywiście ją dostała.
    – Ale mogłeś przecież widywać się z Holly?
    Wzruszył ramionami.
    – Co z tego? Stawaliśmy się sobie coraz bardziej obcy. Zauważyłaś pewnie, że ona mnie nie lubi.
    Maren uśmiechnęła się pod nosem.
    – Nie powiedziałabym – zaprzeczyła. – Przecież jest z tobą.
    Kyle zacisnął pięści w bezsilnym gniewie.
    – Tylko dlatego, że Rose ją opuściła.
    Maren stanęła jak wryta i spojrzała na niego z niedowierzaniem.
    – Co?! – wyrwało jej się z ust.
    – Po ostatniej operacji Rose przyjechała do niej do szpitala i powiedziała, że ma tego dość. – Nawet przy tak kiepskim świetle zauważyła, że Kyle pobladł z gniewu. – Rozumiesz? Nie chce się nią na razie zajmować…
    – Ale dlaczego? – szepnęła Maren. – Biedne dziecko…
    Kyle nagle zreflektował się i podniósł głowę.
    – Przepraszam. Przecież nie chciałaś mieszać się w moje prywatne sprawy.
    Maren chwyciła go za rękę.
    – Nie wygłupiaj się. Oczywiście chcę wiedzieć wszystko o tobie i… Holly – wyznała. – Tak bardzo mi na was zależy…
    – Słyszałaś o wypadku samochodowym?
    – Czytałam w gazetach.
    – Rose omal nie zabiła Holly. Powinienem był to przewidzieć. Od kiedy kupiła sobie jaguara…
    Maren nie wiedziała, co powiedzieć. Znała wiele kobiet lubiących szybką Jazdę. Niektóre z nich zabierały ze sobą dzieci. Nie widziała powodu, by je potępiać.
    – W czasie kolejnych operacji Rose była zawsze na miejscu – ciągnął Kyle. – Podobnie jak prasa. Lekarze nie dawali Holly żadnych szans. Jeżeli przeżyła, to tylko cudem.
    Przerwał i westchnął z ulgą. Pewnie cieszył się, że ma to wszystko za sobą.
    – Ale teraz, kiedy jest już pewne, że Holly będzie żyć. Rose musiała natychmiast wyjechać. Podpisała jakiś kontrakt na film country w Teksasie.
    Maren pogładziła go po plecach.
    – Ale dzięki temu masz Holly…
    Kyle wzruszył ramionami.
    – Niezupełnie. Rose zachowała się bardzo brutalnie, ale kiedy skończy się kontrakt, pewnie przyjedzie znów po córkę. Nie znasz jej. Jest przekonana, że jej postępowanie niczego nie zmienia i Holly nadal ją kocha.
    – Przecież to śmieszne!
    – Tak, ale Rose jest prawnym opiekunem Holly – westchnął Kyle. – Będzie ją mogła zabrać siłą.
    Maren zacisnęła pięści.
    – Nie chcesz chyba spokojnie na to czekać?
    Kyle podniósł głowę.
    – Wystąpiłem właśnie do sądu z wnioskiem o przyznanie mi opieki – powiedział.
    Fale przypływu sięgały im już niemal kolan. W górze, na skale, stał dom Kyle’a. W oknach paliły się światła. W Jednym z pokojów znajdowała się Holly.
    Oboje zgodnie ruszyli w kierunku schodów.

ROZDZIAŁ JEDENASTY

    Kiedy dotarli do domu, światła paliły się już tylko na dole. Przy wejściu na taras Kyle przytulił ją mocno.
    – Zostań ze mną dziś w nocy – szepnął. – Chcę się obudzić z tobą przy swoim boku…
    Maren pokręciła głową.
    – Co z Holly?
    – Już śpi. A Lydia nocuje dziś w mieście…
    – Kyle…
    – Zostań, proszę…
    Maren nie potrafiła odmówić. Zarzuciła mu dłonie na szyję i pocałowała spierzchniętymi wargami.
    – Dobrze…
    Przez chwilę trwali przytuleni do siebie. Ich usta znowu się spotkały. Pragnęli siebie tak jak zawsze. Maren miała wrażenie, że ich namiętność nigdy nie zgaśnie. Potrzebowali siebie.
    Kyle nie wahał się ani przez chwilę. Wziął ją na ręce i zaczął wchodzić po schodach. Maren czuła jego napięte mięśnie i delikatny męski zapach. Chciała, żeby ją zdobył. Żeby zdobywał ją zawsze.
    Dotarli na piętro. Kyle otworzył jakoś drzwi do swojego pokoju, a następnie zatrzasnął je mocnym kopnięciem. Położył Maren na szerokim łóżku. Pomyślała bez zazdrości, że musiało to być jego łoże małżeńskie. Zaczął ją powoli rozbierać. Cienka bluzka nie stanowiła żadnej przeszkody. Poradził z nią sobie w ciągu kilku sekund. Następnie dotknął jej stanika. Westchnęła cicho. Zawahał się, ale za moment jego dłonie powędrowały w dół. Poczuł pod palcami mokre nogawki dżinsów. Maren drgnęła. Znowu ogarniało ją oszołomienie. Tak, spalała się w płomieniu namiętności…
    Poruszyła się niespokojnie.
    – Kyle…
    – Nic nie mów – położył palec na jej ustach.
    Zdjął z niej spodnie. Leżała na łóżku, a on patrzył na nią tak, jak patrzy spragniony mężczyzna. Zachwyciły go piękne linie jej ciała, cudowne wzgórza i doliny. Jakby nie wierzył, że to wszystko należy do niego… Maren wyciągnęła ku niemu dłonie i przymknęła na chwilę oczy.
    Kiedy je otworzyła, Kyle’a nie było w pokoju. Myślała, że śni. Chciało jej się krzyczeć z żalu. Po chwili dobiegł ją odgłos lejącej się wody. Zagryzła wargi. Więc był to po prostu żart Kyle’a. Postanowiła się zemścić.
    – Kyle – powiedziała stając w drzwiach łazienki. – Musisz zejść na dół. Chciałabym jeszcze dzisiaj sprawdzić niektóre papiery.
    Odwrócił się w jej stronę. Nie był zły. Najwyraźniej przejrzał jej grę.
    – Dobrze, przygotuję ci tylko kąpiel – powiedział spokojnie. – A potem dostarczę wszystko do łóżka.
    Stał pochylony nad olbrzymią wanną, która mogłaby chyba pomieścić całą wielodzietną rodzinę. Miał na sobie jedynie slipy. Spodnie i koszula leżały w kącie łazienki. Maren chciała powiedzieć coś dowcipnego, najchętniej z niego zakpić, obrócić się na pięcie, a potem łaskawie pozwolić na długie przeprosiny. Poczuła jednak, że nie panuje nad sobą. Kyle wyprostował się i zbliżył do niej z dziwnym uśmiechem. Nie miała pojęcia, jak znalazła się w wannie. I nie było to ważne. Po prostu całowała szyję i ramiona Kyle’a.
    – Chcę cię, tak bardzo, bardzo, bardzo… – szeptała. Namiętne pocałunki przerwał szum wody, która już zaczęła wylewać się z wanny. Kyle opanował się pierwszy i zakręcił kurki.
    – Zaraz przyniosę ci papiery – powiedział.
    Zagryzła wargi.
    – Mam tutaj najwspanialsze opisy miłosne…
    Maren poczuła, że się rumieni.
    – A może wolałabyś Kamasutrę? – spytał patrząc na nią kusząco.
    Serce biło jej jak oszalałe. A jednak to on nie wytrzymał pierwszy. Kiedy zobaczył rumieniec i rozkołysane piersi Maren, coś w nim pękło. Rzucił się na nią, chciał ją mleć jak najszybciej. Przywarli do siebie w nieprzytomnym uścisku. Ciepła woda chlusnęła na łazienkę.
    Kochali się pośpiesznie, jakby dawno się nie widzieli. Maren czuła nad sobą silne ciało Kyle’a. Chciała oddać mu się cała… Czuć go zawsze… Wiedziała, że Kyle odwzajemnia jej uczucia.
    Kiedy trochę ochłonęli, dostrzegli, co się dzieje w łazience. Maren jęknęła. Wszystko było zachlapane: półka z przyborami do golenia, olbrzymie lustro i cała terakota. W kącie leżało zmięte i mokre ubranie Kyle’a.
    – O Boże, to prawdziwy potop!
    Pogłaskał ją delikatnie po policzku.
    – Nie przejmuj się – szepnął. – Naprawdę było warto…
    Wziął rękawicę z gąbki i masował jej ramiona, piersi i brzuch. Przymknęła oczy i poddała się jego ruchom.
    Po pół godzinie, pachnący i cudownie odświeżeni, dotarli do łóżka. Maren przytuliła się do Kyle’a. Cieszyli się dotykiem, delikatną pieszczotą i tym, że mogą tak leżeć w ciemnościach o nic się nie martwiąc. Maren czuła się szczęśliwa.
    – Opowiedz mi o swoim małżeństwie – szepnął. – O tym człowieku, który cię skrzywdził…
    Pocałowała go w ucho. Nie miała teraz ochoty na dyskusje o Brandonie. Pragnęła myśleć jedynie o Kyle’u. O tym, jak cudownie ją kochał.
    – To było dawno…
    Uniósł się nieco na łokciach, chcąc spojrzeć jej w twarz. Niestety, miał przed sobą szarą plamę.
    – Opowiedz…
    Poczuła, że brakuje jej tchu. Wspomnienia okazały się bardziej bolesne niż przypuszczała.
    Kyle dotknął jej twarzy i poczuł wilgoć na dłoni. Polizał palce. Były słone od łez. Najchętniej przeprosiłby Maren za to, że sprawił jej ból, wiedział jednak, że jeśli się wszystkiego nie dowie, ta sprawa nie przestanie go nurtować.
    – Wiesz o mnie już wszystko…
    Maren westchnęła. Kyle miał rację. Powinna to w końcu z siebie wyrzucić.
    – Dobrze. Nie wiem tylko, od czego zacząć – szepnęła smutno.
    – Kochasz go jeszcze? – spytał z niepokojem.
    – Nie. Chyba nigdy go nie kochałam…
    Kyle zesztywniał. W jego głosie pojawiły się ostrzejsze tony.
    – Trudno mi w to uwierzyć.
    – Dlaczego?
    Przez chwilę zastanawiał się nad odpowiedzią.
    – Widziałem twoje reakcje – zaczął. – Za każdym razem, kiedy pytam cię o byłego męża, robisz się smutna. Teraz płaczesz. Trudno mi to zrozumieć.
    Uśmiechnęła się przez łzy. Kyle był o nią zazdrosny. Starał się to ukryć, ale był zazdrosny jak zakochany nastolatek!
    – Ależ…
    Położył palec na jej ustach.
    – Nie wypieraj się! Przecież mam oczy!
    Poczuł, że ogarnia go złość. Usiadł gwałtownie na łóżku. Po chwili siedział już w fotelu, okryty puszystym szlafrokiem.
    – Nie mogę myśleć, kiedy jestem blisko ciebie – wyjaśnił. – Mów. Tylko nie staraj się robić ze mnie idioty.
    Maren żachnęła się.
    – Sam robisz z siebie idiotę.
    – Chcę znać prawdę.
    Wzruszyła ramionami. Usiadła na łóżku i oparła się o ścianę. Znajdowali się teraz naprzeciwko siebie. Ich oczy przyzwyczaiły się do mroku. W świetle księżyca widzieli swoje sylwetki i twarze.
    – Dobrze.
    Gdyby tylko potrafiła powiedzieć mu, jak bardzo go kocha, sprawa Brandona straciłaby pewnie znaczenie… Maren czuła jednak, że brakuje jej odwagi. Łzy jedna za drugą spływały po jej policzkach…
    – Czy porzucił cię dla innej?
    Nie była w stanie wydusić z siebie ani słowa. Przypomniała sobie upadek Brandona, a potem godziny spędzone w szpitalu. Czy porzucił ją dla Innej? Nie, Brandon nie miał zamiaru jej porzucać…
    Wstała, owinęła się kołdrą i wyszła na balkon. Przed nią, w dole, szumiał ocean, choć plaży nie było widać. Znajomy taras znajdował się tuż za rogiem domu. Widziała stąd jego brzeżek.
    Wciągnęła głęboko rześkie, morskie powietrze. Chciała się uspokoić. Sprawy związane z Festival Productions wydawały się zupełnie nieistotne. Teraz musiała radzić sobie z problemami miłości i śmierci. Brandon rzeczywiście otarł się o śmierć, a ona w tym uczestniczyła…
    Oparła się o poręcz i spojrzała przed siebie. Chciała wypatrzeć linię horyzontu, która wydawała jej się kresem wszystkiego, wszelkich udręk. Niestety, nie mogła. Nocne niebo i bezmiar wód zlały się w jedną, mroczną masę. Maren patrzyła przed siebie zafascynowana.
    Drgnęła, zaskoczona niespodziewanym dotykiem ręki Kyle’a. Była tak bardzo pochłonięta obserwacją natury, że przez moment zapomniała o istnieniu kogokolwiek, nawet Jego.
    – Maren, wiesz przecież, ile dla mnie znaczysz…
    Zaschło jej w gardle. Kyle stał tuż obok i obejmował ją. Najgorsze zaś było to, że tak naprawdę wcale nie wiedziała, ile dla niego znaczy.
    – Od kiedy zobaczyłem cię u Mitzi Danner, wiedziałem, że musisz być moja.
    – A później wsiadłeś na białego konia i szukałeś mnie… ponad rok. To wzruszająca historia – powiedziała z goryczą.
    Kyle pocałował ją w szyję.
    – Nie chciałem angażować się w poważny związek… Bałem się komplikacji.
    – Więc postanowiłeś mnie zignorować?
    – Wyszłaś wcześniej – powiedział. – Nigdzie nie mogłem cię znaleźć…
    – No, ale nareszcie mnie spotkałeś…
    Kyle nie mógł znieść ironii w jej głosie.
    – Nie należę do tych mężczyzn, którzy gonią za każdą kobietą…
    Maren westchnęła i spojrzała przed siebie, w dalszym ciągu wypatrując linii horyzontu. Nie chciała już się spierać. Wolałaby przytulić się do Kyle’a i powiedzieć, że bardzo go kocha.
    – A czy teraz nie skomplikuję ci życia?
    Kyle uśmiechnął się do siebie. Sam nie potrafił odpowiedzieć na to pytanie.
    – Obawiam się, że nawet bardzo, ale… chcę tego.
    Maren wyczuła nutkę szczerości w jego głosie. Nareszcie zaczynała rozumieć, dlaczego Kyle pragnie poznać wszystkie jej tajemnice.
    – Co chcesz wiedzieć o Brandonie? – spytała drżącym głosem.
    Jego uścisk nieco zelżał. Zastanawiał się nad pierwszym pytaniem.
    – Czy on coś znaczy w twoim życiu?
    – Kiedyś wydawało mi się, że go kocham…
    – A teraz? – przerwał.
    Potrząsnęła głową. Jej włosy wyśliznęły się spod kołdry i zalśniły miedzianym blaskiem w świetle księżyca.
    – Nie, nie kochałam go…
    Kyle wypuścił ją z ramion i w roztargnieniu potarł czoło.
    – Dlaczego więc wciąż mam wrażenie, że nie skończyłaś z nim jeszcze? Że ten facet się gdzieś czai? Że jest wciąż przy tobie?
    Twarz Maren zastygła w grymasie bólu. Kyle czuł, że dzieje się z nią coś niedobrego.
    – Nie mogę z nim skończyć – szepnęła.
    – Dlaczego? – spytał zaciskając pięści.
    Serce zamarło mu z niepokoju. Liczył kolejne sekundy czekając na odpowiedź.
    – Zaraz wyjaśnię…
    Zagryzł wargi.
    – Na nic innego nie czekam.
    Maren westchnęła. Nie wiedziała, jak zacząć swoją opowieść.
    – Pobraliśmy się jeszcze na studiach. To znaczy Brandon i ja. Dociągnęłam jakoś do ostatniego roku i skończyłam studia, a Brandon nie. Nie miał głowy do nauki, nosiło go. Rzucił studia na trzecim roku i został zawodowym tenisistą.
    Kyle skinął głową. Przypomniał sobie, że widział kiedyś na korcie gracza o nazwisku McClure. Facet miał potężne uderzenie, ale nic poza tym. Chyba za bardzo się denerwował. Żeby dobrze grać w tenisa, trzeba mieć mózg, a nie tylko sprawne mięśnie.
    – I co?
    – Zaczęłam z nim tracić kontakt. Poza tym… – Maren zawahała się – szybko odkryłam, że ma kochankę. Słodka idiotka. Nazywała się Cynthia. Pracowałyśmy razem przez jakiś czas.
    Kyle westchnął. Przypomniał sobie kochanka Rose. Historia najwyraźniej lubi się powtarzać.
    – Zerwałaś z nim?
    Maren pokręciła głową.
    – Nie. Wybaczyłam. Ale… później przyszły następne. Na początku się wypierał, ale potem było mu już chyba wszystko jedno.
    – Więc się rozwiodłaś? – brzmiało to bardziej jak stwierdzenie faktu niż pytanie.
    Maren wciągnęła głęboko powietrze. Nie wiedziała, czy to, co powie, zabrzmi przekonująco.
    – Niezupełnie… Przez pół roku byliśmy w separacji – urwała i spojrzała przed siebie. – To była moja wina. Bałam się rozwodu… Odwlekałam to, jak mogłam… Kiedy w końcu go dostałam, czułam się fatalnie.
    – Żadnej ulgi? – spytał Kyle.
    Uśmiechnęła się gorzko. Miała nadzieję, że tym razem nie rozpłacze się jak zwykle.
    – Miałam wrażenie, że nie zdałam pierwszego poważnego egzaminu z dorosłego życia.
    Kyle pochylił się i pogłaskał ją po szyi. Przez chwilę czuła muśnięcie jego ust.
    – No, ale masz to już za sobą – szepnął niezbyt pewny, czy przekona ją ten argument.
    Maren pokręciła głową.
    – Nie o to chodzi. Parę lat później Brandon namówił mnie na wyjazd w góry. Przepraszał mnie za wszystko, zapewniał, że to się już nie powtórzy. Miał to być nasz drugi miesiąc miodowy… Pojechaliśmy do Heavenly Valley.
    Zacisnęła dłonie na poręczy balkonu. Wspomnienia powróciły do niej ze zdwojoną siłą.
    – Wiedziałam, że robię błąd. Nawet w drodze Brandon oglądał się za spódniczkami. Chciałam jednak spróbować.
    – Kochałaś go?
    Dziewczyna zacisnęła usta.
    – Nie! – powiedziała pewnie. – Wiesz, o co mi chodziło? Chciałam, żeby wszystko w moim życiu było najlepsze. Skończyłam studia z wyróżnieniem, w pracy szło mi wspaniale. Właśnie wtedy kupiłam Festival Productions i byłam upojona sukcesem. Ten rozwód… to była porażka. Chciałam to jakoś naprawić. Głupia szczeniacka ambicja…
    Kyle przymknął oczy. Przypomniał sobie, jak bardzo wstydził się w czasie rozwodu. Mimo to nie wahał się ani minuty. Cóż, Maren po prostu była inna.
    – Od razu po przyjeździe zaczęliśmy się kłócić – ciągnęła. – Doszłam do wniosku, że nic nie będzie z naszego pojednania. Postanowiłam jednak zostać trochę w Heavenly Valley. Miałam przecież urlop…
    Nagle księżyc zaszedł za samotną chmurę. Otoczyła ich głęboka ciemność. Kyle poczuł, że zbliżają się do końca opowieści.
    – I wtedy Brandon zaciągnął mnie na szlak. Czułam, że jest zły jak osa.
    – Zły? – podchwycił Kyle. – Za to, że nie chciałaś do niego wrócić?
    Maren wzruszyła ramionami.
    – Nie mam pojęcia. Trudno mi w tej chwili zrozumieć wszystkie jego motywy. – Zaczerpnęła powietrza. – W każdym razie wybrał najtrudniejszą trasę i od razu zaczął zjeżdżać z potworną szybkością… Wcześniej prosiłam go, żeby uważał na siebie. Nie słuchał… Zjechał z trasy i znalazł się na krawędzi przepaści. Coś jeszcze krzyczał w moim kierunku. Myślałam, że zwariuję. A potem… – Maren spuściła głowę. – Koniec.
    Kyle zmarszczył czoło. Przypomniał sobie stare wydanie „Los Angeles Timesa”, w którym czytał o tym wypadku. Nie przyszło mu tylko do głowy, żeby powiązać Brandona McClure z właścicielką Festival Productions.
    – Utracił władzę w nogach?
    Maren skinęła głową.
    – Tak, ale już ją odzyskał…
    – Może chodzić?
    – Tak.
    – A grać w tenisa?
    – Nie. W każdym razie nie zawodowo.
    Kyle odprężył się. Nie rozumiał, dlaczego Maren tak długo nie chciała mu o tym powiedzieć. Gdyby pogrzebał trochę w jej życiorysie, sam doszedłby do wszystkiego.
    – I tak miał dużo szczęścia – powiedział obejmując ją od tyłu.
    Nagle poczuł, że na jego dłonie kapią łzy.
    – Maren, czy… Czy czujesz się winna?
    Przytaknęła bez słowa.
    – Przecież to śmieszne!
    – Powtarzałam to już sobie setki razy – westchnęła potrząsając głową. – Nic nie pomaga…
    Kyle oparł się o ścianę i zaczął się przyglądać drobnej, skulonej przy poręczy sylwetce. Coś w dalszym ciągu nie dawało mu spokoju.
    – Jak to się ma do teraźniejszości? – spytał. – Ten wypadek zdarzył się przecież ładnych parę lat temu…
    Maren pochyliła się jeszcze bardziej, jakby przygnieciona ciężarem jego słów.
    – Zupełnie zwyczajnie – powiedziała odwracając się do niego.
    Księżyc wyszedł już zza chmury, mogła więc sprawdzić, jaki efekt wywarły jej słowa.
    – Nie rozumiem…
    – Brandon zawsze potrzebował pieniędzy – mówiła dalej. – Okazało się, że nie ma grosza przy duszy. Najpierw musiałam spłacić jego długi. Potem było leczenie, masaże, rehabilitacja…
    Kyle patrzył na nią z niedowierzaniem.
    – Nie mogę uwierzyć – wykrztusił.
    – Brandon żył ponad stan – przerwała mu. – Jeszcze dzisiaj drżę z obawy, że będę musiała spłacać jakieś zaległe rachunki.
    Kyle zacisnął usta. Nareszcie wiedział, gdzie znikały wszystkie pieniądze Festival Productions i dlaczego Maren musiała tyle pracować.
    – Wciąż z nim jesteś? – spytał.
    Wzruszyła ramionami.
    – Nie bądź śmieszny. Mówiłam, że to dawno skończone…
    Kyle odetchnął z ulgą i spojrzał na nią odrobinę życzliwiej.
    – Ale pewnie wciąż go utrzymujesz…
    – Brandon nie może pracować – powiedziała niepewnie. – Dopiero od niedawna chodzi. I to Jeszcze nie najlepiej.
    Przez chwilę stała w milczeniu i patrzyła w ciemność. Zastanawiała się, dlaczego broni człowieka, który wyrządził jej tyle zła.
    – Muszę dawać mu pieniądze – wyrzuciła z siebie.
    Kyle pokręcił głową.
    – Ale dlaczego?
    – Nic nie rozumiesz. Brandon nie ma rodziny. – Zawahała się. – Poza tym to moja wina… Gdyby nie ja, Brandon dalej grałby w tenisa. Miał masę forsy…
    Trzęsły się jej ręce. Drżała od tłumionych emocji. Kyle przytulił ją mocno i ucałował rozpalone policzki.
    – Myślę, że go przeceniasz – powiedział gładząc ją po głowie. – Pamiętam grę twojego męża. Nie potrafił zapanować nad własną agresją. Niczego by nie osiągnął.
    – To twoja opinia.
    Kyle zaprzeczył gwałtownie:
    – Nie! To prawda.
    Maren spojrzała w jego twarz. Był poważny. Nie miała podstaw, by sądzić, że chce ją pocieszyć. Przypomniała sobie ostatnią rozmowę z Brandonem. Cały czas starał się utrwalić w niej przekonanie, że gdyby nie ona, zostałby międzynarodowym mistrzem USA.
    – Wszystko jedno – westchnęła. – Brandon znajduje się na razie pod moją opieką.
    – Jak długo jeszcze masz zamiar zastępować mu niańkę? – spytał z błyskiem w oczach.
    Maren wzruszyła ramionami.
    – To moja sprawa.
    – Niezupełnie.
    Nie pozwoliła mu skończyć.
    – Chcę cię zapewnić, że sprawa Brandona nie będzie miała żadnego wpływu na interesy. Przecież przyjechałam tu po to, żeby rozmawiać o Festival Productions.
    Kyle ponownie zbliżył się do niej. Palcami zaczął błądzić po jej nagiej szyi. Pocałował ją najpierw delikatnie, a potem mocno i namiętnie.
    – Naprawdę? – szepnął.
    Maren przytuliła się do niego z westchnieniem.
    – Nie. Przyjechałam tu dla ciebie…
    I chciałabym zostać na zawsze, pomyślała czując falę ciepła.
    Kyle spojrzał na jej rumieńce i uśmiechnął się.
    – Chodźmy do łóżka – szepnął.
    Zamknęli drzwi na balkon. Za nimi została ciemność nocy i granatowy ocean.

ROZDZIAŁ DWUNASTY

    – Chcę się z tobą ożenić – to były pierwsze słowa, jakie usłyszała zaraz po przebudzeniu.
    Maren przetarła oczy i spojrzała w bok. Twarz Kyle’a była. napięta i czujna.
    – Myślałam, że małżeństwo nie wchodzi w grę…
    Kyle potarł w zamyśleniu brodę. Głębokie bruzdy pokryły mu czoło.
    – Właśnie tego się balem – wyznał. – Twojej niezależności.
    Przez chwilę leżeli obok siebie w milczeniu. Maren nie bardzo wiedziała, jak traktować jego oświadczyny. Czy miał to być kolejny żart? Próbowała uspokoić oszalałe serce. Z Kyle’em nigdy nic nie było wiadomo.
    – A co z moją pracą?
    – Możesz kierować wszystkim z La Jolla.
    Maren uniosła się na łokciach z wrażenia.
    – Obawiam się, że nie jest to…
    Kyle położył jej palec na ustach.
    – Oczywiście, musiałabyś jeździć od czasu do czasu do Los Angeles – powiedział. – Moglibyśmy to jakoś zorganizować. Zresztą, jeśli sprzedasz firmę, wszystko się lepiej ułoży.
    Poruszyła się niespokojnie.
    – Elise prosiła mnie, żebym nie rozmawiała o Festival Productions do czasu zakończenia negocjacji.
    Kyle spojrzał na nią ze zdumieniem.
    – Co to za bzdury? – spytał marszcząc brwi. – Chyba najlepiej dogadamy się sami…
    – Elise chce rozmawiać z Bobem Simmonsem.
    Wyraz niedowierzania nie zniknął z jego twarzy.
    – A potem Bob będzie musiał obgadać całą sprawę ze mną. Potem przekaże uwagi Elise… Potem Elise zechce porozmawiać z tobą… i tak w kółko. – Zamyślił się na chwilę. – Sądziłem, że lubisz ryzyko.
    Maren skinęła głową.
    – Więc po jakie licho ta Conrad?!
    – No cóż… – Maren zawahała się. – Jest przecież prawnikiem…
    Kyle spojrzał w jej błękitne oczy.
    – Czy sądzisz, że chciałbym cię oszukać? – spytał. – Nie ufasz mi?
    – Kyle, tu nie chodzi o zaufanie, tylko o… interesy.
    Chciała wstać, ale złapał ją za rękę i przyciągnął do siebie.
    – Nie – pokręcił głową. – Nie chodzi już o interesy, tylko o nas.
    Maren patrzyła na niego z zapartym tchem. Nie, tym razem na pewno nie żartował. Wyrwała się jakoś z jego uścisku i narzuciła na siebie wielki szlafrok. Usiadła naprzeciwko łóżka.
    – Chcesz rozmawiać o Festival Productions?
    Skinął głową.
    – Więc słucham.
    Kyle usiadł wygodnie na łóżku i spojrzał z podziwem na Maren. Zdołała się zmienić nie do poznania w ciągu paru chwil. Wzrok miała chłodny, siedziała wyprostowana. Gdyby nie szlafrok, mógłby pomyśleć, że znajduje się właśnie u niej w biurze.
    – Jakie są twoje warunki? – spytał.
    – Masz wszystko na papierze – powiedziała z uprzejmym uśmiechem. – Musiałeś to przecież czytać.
    Kyle podrapał się za uchem.
    – Tak, oczywiście – mruknął. – Czy możesz mi je jednak przypomnieć?
    – Zostaniesz jedynie właścicielem. Zgodnie z twoim życzeniem, przeniesiemy się do budynku Sterling Recordings. Poza tym nic się nie zmieni.
    – Pod warunkiem, że będziesz zarządzać firmą z La Jolla – przerwał jej.
    Maren udała zdziwienie. Gdyby tylko mogła wierzyć w szczerość jego intencji! Przecież już raz wykorzystał małżeństwo do zrobienia kariery… No, może niezupełnie…
    – Proponuję uczciwą cenę za Festival Productions – ciągnął Kyle. – Nawet pani Conrad się z tym zgadza.
    Maren skinęła głową. Zaczęła bębnić nerwowo palcami po poręczy fotela.
    – Będę z tobą szczery, Maren. Przede wszystkim zależy mi na twoim talencie. Bez ciebie firma nie warta by była złamanego grosza. – Spojrzał na nią czule i przesunął się w stronę fotela. – Po ślubie będziemy mogli pracować razem.
    Maren zastygła w dziwacznej pozie. Siedziała pochylona, jej palce zawisły nad poręczą. Nie mogła wydusić z siebie słowa. Potwierdzały się jej najgorsze przypuszczenia. Kyle zamierza ją wykorzystać i nawet się z tym nie kryje.
    – Tak jak z Rose – wykrztusiła w końcu.
    Kyle zesztywniał i spojrzał na nią zimnym, stalowym wzrokiem.
    – Co ty pleciesz? – warknął. – Rose nie ma tu nic do rzeczy.
    Maren drżała. Czuła, że za chwilę się rozpłacze.
    – Nie wiem, Kyle… – powiedziała słabym głosem.
    Potrząsnął niecierpliwie głową.
    – Chcę, żebyś została moją żoną – oświadczył raz jeszcze. – Praca się nie liczy. Pragnąłbym ciebie, nawet gdybyś zajmowała się czymś zupełnie innym. Z Rose… to była pomyłka.
    Maren opuściła głowę nie bardzo wiedząc, co odpowiedzieć.
    – Kocham cię, Maren – szepnął.
    Łzy wolno spływały po jej policzkach. Tak bardzo czekała na te słowa… Tak bardzo chciała mu wierzyć.
    Kyle wstał i przyklęknął tuż obok jej fotela.
    – Nie widzisz, jak mi na tobie zależy?
    Maren chciała zapomnieć o wszystkim i rzucić się w jego ramiona. Właściwie dopiero teraz w pełni zdała sobie sprawę, jak bardzo go kocha. Mimo to coś powstrzymywało ją przed podjęciem ostatecznej decyzji.
    – Czy wyjdziesz za mnie?
    Zaczął ją gładzić po głowie, szyi i odsłoniętym ramieniu. Poczuła, jak dreszcz przenika jej ciało.
    – Daj mi trochę czasu – szepnęła.
    – Nie chcesz?
    Uśmiechnęła się przez łzy. Przez chwilę zwlekała z odpowiedzią.
    – Chcę. Nawet bardzo – wyznała. – I dlatego muszę sobie wszystko przemyśleć.
    Kyle zerwał się na równe nogi.
    – Dobrze, jeśli chcesz… – Narzucił na siebie drugi, jeszcze większy szlafrok. – A teraz się ubieraj! Chcę, żebyś mi opowiedziała o teledyskach Mirage.
    Maren roześmiała się, zupełnie rozbrojona.
    – Teraz? Zaraz?
    – Muszę ci przecież udowodnić, że możesz pracować w La Jolla. Nie mam chyba innego wyjścia.
    Przez chwilę patrzyli na siebie z uśmiechem. Maren otarła łzy.
    – Dobrze – powiedziała. – Ale najpierw chciałabym wziąć prysznic i zjeść śniadanie.
    – Załatwione – mruknął Kyle.

    Sobota i niedziela minęły niepostrzeżenie. Pod koniec pobytu Maren zauważyła, że wrasta w ten krajobraz. Holly przestała się dąsać i odnosiła się do niej z sympatią. Lydia wprost rozpływała się nad nią z zachwytu. Trochę pomogły pochwały, jakie Maren wygłaszała jedząc kolejne potrawy. Robiła to szczerze. Lydia była naprawdę znakomitą kucharką.
    Niemal każdą chwilę spędzała z Kyle’em. Razem pracowali, jedli, chodzili na spacery. Czasami dołączała do nich Holly. Jeżeli dziewczynka miała coś przeciwko związkowi ojca z Maren, ukrywała to bardzo starannie. Zdarzało się jedynie czasami, że przerywała w połowie zdania albo bladła, jakby o czymś sobie przypomniała.
    Idyllę zakłóciło to, co wydarzyło się późnym niedzielnym popołudniem. Maren kończyła właśnie pakowanie walizki, kiedy w drzwiach stanął Kyle.
    – Chętnie bym cię tutaj zatrzymał – powiedział.
    Maren rozłożyła ręce w bezradnym geście.
    – Ja też bym chętnie została – mruknęła znad walizki. – Ciekawe tylko, co powiedziałby właściciel pewnej wytwórni płytowej, gdybym nie załatwiła wszystkiego w terminie?
    Kyle uśmiechnął się.
    – Myślę, że doszlibyście jakoś do porozumienia – powiedział. – Przecież i tak chce się z tobą ożenić.
    Maren spoważniała. Nie miała już ochoty na przekomarzania.
    – A twoja córka?
    – Holly cię uwielbia!
    – Nieprawda. Po prostu mnie toleruje. To i tak dużo… – zamyśliła się. – Za mało jednak, żebym mogła zastąpić jej matkę.
    Pochłonięta swoimi myślami nawet nie zauważyła, że Kyle zbliża się do niej. Jej serce zareagowało wcześniej szybszym biciem. Przygniótł ją sobą.
    – Ty bestio – westchnęła i pocałowała go mocno.
    Czuła wyraźnie ciężar jego ciała. Pragnęła, by ta chwila trwała jak najdłużej. Chciała zapomnieć o wyjeździe. Zapomnieć o problemach… Skoncentrować się na tym, co najważniejsze – na pocałunku…
    Kyle z trudem oderwał się od Maren i spojrzał na nią z miłością. Jeszcze nigdy nie widział tak pięknej kobiety. Od czasu oświadczyn pozbył się już wszelkich wątpliwości. Wiedział, że stoi przed życiową szansą.
    – Pomyśl teraz nad moją propozycją.
    Delikatnie wyzwoliła się z jego objęć. Leżeli obok siebie i patrzyli w sufit.
    – Myślę, że powinniśmy być ze sobą zupełnie szczerzy – zaczęła.
    – Zgadzam się.
    Maren poruszyła się niespokojnie.
    – Naprawdę?
    Kyle wziął ją za rękę.
    – No powiedz, co cię gryzie.
    – Chodzi mi nie tylko o to, że zostanę macochą Holly – powiedziała ostrożnie. – Powiedz, czy twoja propozycja ma coś wspólnego z… Festival Productions?
    – Nie – warknął. Jednocześnie zacisnął mocno dłoń na ręce Maren. Z trudem powstrzymała okrzyk.
    – To boli – jęknęła.
    Natychmiast rozluźnił uścisk.
    – Przepraszam – powiedział cicho. – Nie wiedziałem…
    Maren chciała to jak najszybciej wyjaśnić.
    – Powiedz, dlaczego sprawiasz wrażenie, jakby clę coś gnębiło w związku z moją firmą? – spytała spoglądając na niego spod oka. – Jeśli nie chodzi o sprzedaż, to o co?
    Kyle wyraźnie się zmieszał. Obiecał, że będzie szczery. Przez chwilę marszczył czoło, a następnie wycedził wolno, przez zęby:
    – Ryan Woods… uważa, że ktoś skopiował teledysk Mitzi Danner.
    Maren zaparło dech z wrażenia.
    – Z ostatniej płyty? – wydusiła w końcu.
    Mimo że zrobiło mu się jej żal, skinął głową.
    – To niemożliwe – protestowała Maren. – Dopiero niedawno skończyliśmy zgrywanie całości. Nie wysłałam nawet kasety do Sterling Recordings.
    – Wiem.
    Maren spojrzała na niego z gniewem.
    – Myślisz, że mam u siebie piratów?
    Kyle westchnął. Wolałby uniknąć tej rozmowy.
    – Tak twierdzi Woods – wyjaśnił. – Ten facet zna się na rzeczy.
    – Dowody! – krzyknęła zrywając się z łóżka. – Chcę dowodów! Nie pozwolę robić z siebie kryminalistki!
    Spojrzała w dół. Kyle powoli podniósł się i usiadł na brzegu łóżka. Miał bardzo, bardzo nieszczęśliwą minę.
    – Dlaczego mi nic nie powiedziałeś?
    – Chciałem mieć pewność.
    – A teraz ją masz?
    – Maren, na litość boską! Przecież sama zaczęłaś tę rozmowę – jęknął. – Woods obiecał, że zdobędzie piracką kopię. Proponuję zawiesić do tego czasu wszelkie rozmowy na ten temat!
    – Piracką kopię?! – Maren nie wierzyła własnym uszom.
    – Zostawmy to – powiedział. – Porozmawiajmy teraz o twoich sekretach.
    Maren oblała się rumieńcem. O co tym razem mogło mu chodzić? Przecież powiedziała już wszystko.
    – Co z Brandonem? – spytał. – Jak długo masz zamiar go utrzymywać?
    Wzruszyła ramionami.
    – Do chwili, kiedy będzie mógł pracować.
    Kyle machnął ręką. W jego oczach pojawiły się złośliwe iskierki.
    – Gdyby chciał, dawno by już znalazł pracę – mruknął. – Odnoszę wrażenie, że wcale nie chcesz uwolnić się od niego.
    Maren pobladła z wściekłości.
    – Brandon musi stanąć na nogi! – krzyknęła. – Dosłownie i w przenośni! Będę mu dawać pieniądze, dopóki nie zacznie pracować!
    Miała już tego dość. Zatrzasnęła pełną ubrań walizkę, złapała ją i wybiegła na schody. Kyle nawet nie próbował jej gonić. Siedział na łóżku, zaskoczony tak gwałtowną reakcją.
    Od razu skierowała się do kuchni, z nadzieją, że znajdzie tam Lydię i Holly. Nie myliła się. Siedziały obydwie przy wielkim stole i piły lemoniadę. Na piecu, w wielkiej misie, stało ciasto, które pewnie miało wyrosnąć. Holly mówiła coś po hiszpańsku do Meksykanki.
    – Cześć, chcesz się pouczyć hiszpańskiego? – spytała na widok Maren.
    Lydia pokręciła głową.
    – Drogie dziecko, boję się, że mój akcent…
    Holly machnęła ręką.
    – Co tam akcent! I tak dostanę piątkę!
    Maren poczuła ucisk w dołku. Dopiero teraz uprzytomniła sobie, jak bardzo przyzwyczaiła się do La Jolla i jej mieszkańców.
    Podeszła bliżej. Zarówno Holly jak i Lydia zauważyły walizkę w jej ręku. Twarze im posmutniały.
    – Przyszłam się pożegnać.
    – Nie wyjeżdżasz chyba na zawsze, co? – rzuciła Holly.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Nie wiem… – zawahała się. Holly wyraźnie straciła humor, a Lydia wytarła oczy brzegiem fartucha. – Zobaczę, co da się zrobić.
    – A może zostanie pani na kolacji?
    Maren uśmiechnęła się do zażywnej kucharki.
    – Niestety, muszę wracać.
    W kuchni pojawił się Kyle. Spojrzał najpierw na córkę i Lydię, a następnie wyjął bez słowa walizkę z dłoni Maren i skierował się w stronę drzwi.
    – Mogłabyś zostać – rzucił przez ramię.
    – Nie – pokręciła głową. – Muszę wrócić. Chcę sprawdzić to, o czym mówiłeś.
    Kyle zmarszczył brwi. Teraz żałował, że jej o tym powiedział.
    – Uważaj na siebie – rzekł ciepło.
    Lydia i Holly spojrzały na siebie. Nie miały pojęcia, o co chodzi.
    – Nie przejmuj się – mruknęła Maren. – Wszystko będzie dobrze…
    Wyszli przed dom. Silny wiatr rozwiewał jej kasztanowe włosy. Zanosiło się na sztorm.
    – Kiepska pogoda dla żeglarzy – zauważył.
    – I piratów – dodała.
    Kyle westchnął ciężko.
    – Musisz mi obiecać, że nie będziesz się w nic mieszać – zażądał. – Gdybyś nie nalegała, nic bym ci nie powiedział.
    Maren uśmiechnęła się.
    – Zaczynasz mówić jak bohaterowie kryminałów.
    Poczuli pierwsze krople deszczu. Kyle umieścił jej walizkę na tylnym siedzeniu. Maren usiadła za kierownicą.
    – Bądź też ostrożna na drodze. Może być ślisko…
    Spojrzała na niego po raz ostatni i przekręciła kluczyk w stacyjce.
    – A ty biegnij szybko do domu, bo zaraz przemokniesz, zaziębisz się i umrzesz…
    Kyle nie zwracał uwagi na jej złośliwości. Bruzdy na czole świadczyły o stanie jego ducha.
    – Będzie mi ciebie brakowało – powiedział.
    Chciała wyskoczyć z samochodu i wyznać, że pragnie z nim zostać na zawsze. Myśląc o tym poczuła, że do oczu napływają jej łzy.
    Ruszyła ostro do przodu i po chwili zniknęła za bramą. Kyle włożył ręce do kieszeni dżinsów. Czy uda mu się kiedyś ją zatrzymać?

    Kyle dotrzymał słowa. Pod koniec tygodnia zadzwoniła Elise z informacją, że według niej umowa jest już zupełnie w porządku. Maren dostała nawet pakiet akcji Sterling Recordings. Prawnicy Kyle’a mieli przygotować wszystkie dokumenty na koniec miesiąca.
    Maren była tak zajęta pracą, że nie zdołała wykrzesać z siebie nawet odrobiny radości. Kłopoty związane z pracą nad teledyskami Mirage spędzały jej sen z powiek. Najpierw mieli problemy z oświetleniem. Potem z dźwiękiem. Przez dwa dni szukali jednego z kostiumów, który, jak się okazało, pozostał w wypożyczalni. Kiedy w końcu wydawało się, że nic już im nie przeszkodzi, niespodziewany wybuch sztucznych ogni uszkodził aparaturę. Na szczęście nikt nie został ranny.
    – Wiesz – powiedział do niej Ted Bensen – mam wrażenie, że ktoś robi to specjalnie. Gdybym nie znał moich ludzi, oskarżyłbym ich o sabotaż.
    Kompletnie wyczerpana, Maren nie chciała tego słuchać. Stwierdziła po prostu, że tym razem mają potwornego pecha. Przypominała sobie pierwsze teledyski, jakie robiła dla Mirage. Pracowała wtedy na złym sprzęcie, zaledwie z garstką ludzi, ale wszystko wyglądało podobnie. Pech. Po prostu pech.
    Jeszcze bardziej martwiła ją Jane. Sekretarka przypominała teraz własny cień. Maren zupełnie nie mogła się z nią porozumieć.
    – Założę się, że Kyle Sterling ma coś wspólnego z tym wybuchem – mówiła, podając jej kawę. – To jasne, że chce cię zmusić do sprzedania firmy…
    Nie pomagały żadne tłumaczenia. Jane coraz bardziej pogrążała się w swojej obsesji. Maren mogła jej co najwyżej współczuć i unikać rozmów związanych z Jacobem. Co jakiś czas zapewniała ją tylko, że nie straci pracy.
    Dopiero po trzech tygodniach znalazła trochę czasu dla siebie. Zadzwoniła do Kyle’a i zaprosiła go do studia, żeby obejrzał film do „Wczorajszej miłości”. Niestety, nie mieli jeszcze dźwięku. Podczas krótkiego spotkania Kyle podpisał umowę na teledysk Joeya Righteousa i Maren znowu zabrała się do pracy. Tym razem szło jej znacznie lepiej.
    W czwartek odezwała się ponownie Elise. Poinformowała, że wszystkie dokumenty są już w porządku. Maren podpisała umowę o sprzedaży Festival Productions. Teraz firma miała się znaleźć w rękach Kyle’a.
    Czekała z zapartym tchem na sygnał z La Jolla. Nareszcie osiągnął swój cel i, jeśli chciał, mógł się wycofać z propozycji małżeństwa. Miała dla niego pracować przez najbliższe trzy lata, ale… Gdyby chciał, nie musiałby się z nią nawet widywać.
    Zadzwonił w piątek rano. Nie wspomniał ani słowem o małżeństwie czy choćby umowie. Zapraszał ją serdecznie do La Jolla.
    Maren bez wahania zdecydowała, że pojedzie. Tym razem wybrała dłuższą drogę, wzdłuż wybrzeża. Miała ochotę przemyśleć wszystko i odpocząć po trudach wyczerpującej pracy.
    Pomysł okazał się znakomity. Przez cały czas cieszyła się cudownymi widokami. W czasie drogi śpiewała lub słuchała muzyki. Kiedy dotarła o zachodzie do La Jolla, czuła się tak dobrze jak nigdy.
    Posiadłość Kyle’a tonęła w złotym, słonecznym świetle. Znajomy widok ucieszył ją, ale i wywołał niepokój. Spojrzała na zegarek. Dochodziła szósta. Ciekawe, jak ją przyjmie?
    Przypomniała sobie zdarzenia minionego tygodnia. Krótkie spotkanie z Kyle’em… Zapewnienia Elise, że nikt nie zaoferuje jej lepszych warunków… Środową rozmowę z Brandonem…
    Były mąż nie wydawał się zachwycony perspektywą papierkowej roboty w biurze. Wciąż powracał do marzeń o grze w tenisa. Zapewniał, że czuje się lepiej i być może za jakiś czas będzie mógł się sam utrzymać. Na razie chciał zamieszkać w domu, który kupili jeszcze w czasach małżeńskich. Maren dostała go po rozwodzie. Obecnie wynajmowała go pewnemu małżeństwu. Brandon przekonywał ją, że musi mieć spokój, aby rozpocząć treningi, a położony z dala od miasta dom z kortami znakomicie się do tego nadaje.
    Kiedy odłożyła słuchawkę, poczuła, że cała drży. Dopiero teraz zrozumiała, że Brandon rzeczywiście ją wykorzystuje. Nie miał zamiaru podjąć pracy. Postanowił jak najdłużej żyć na jej koszt…
    Po przemyśleniu wszystkiego stwierdziła, że musi z tym skończyć. Zrobiła, co mogła, żeby pomóc byłemu mężowi, a za wypadek nie odpowiadała. Nie czuła się już winna!
    Zatrzymała się tuż przed drzwiami La Jolla. Uśmiechnęła się na myśl, że oto znalazła się w posiadłości swojego szefa. Na szczęście przywoziła mu same pomyślne wieści. Teledysk Mirage był już praktycznie gotowy, trzeba tylko zgrać obraz z dźwiękiem, zaczęła przygotowania do filmu Joeya… Wszystko szło jak najlepiej.
    Sięgnęła po walizkę. Zostawała jeszcze sprawa Mitzi Danner. Z trudem znalazła czas na przeprowadzenie dyskretnego śledztwa, ale bez rezultatu. Była przekonana, że Ryan Woods się pomylił. Zresztą Kyle nie krył, że brakuje mu dowodów. Teraz pewnie ją przeprosi. Nie, nie on. Ryan Woods…
    Podeszła do drzwi nucąc coś wesoło pod nosem. Zanim zdążyła zadzwonić, w drzwiach stanęła wyraźnie zmartwiona Lydia.
    – Dzięki Bogu, że pani już jest – westchnęła i przeżegnała się zamaszyście.
    – Co się stało?
    Lydia straciła panowanie nad sobą. Zaczęła jej coś tłumaczyć po hiszpańsku. Dopiero po chwili zorientowała się, że Maren nic nie rozumie. Cofnęła się do środka, robiąc jej przejście.
    – Mój Boże, mój Boże! Co ja plotę?! – jęknęła. – Chodzi o Holly…
    Maren pobladła. Przez Jej głowę przemknęły najczarniejsze myśli. Taras. Skaty. Kolejna operacja. Załamanie psychiczne…
    – Tak?
    – To ta kobieta – tłumaczyła nieskładnie Lydia. – Znowu zadzwoniła…
    Maren zmarszczyła brwi.
    – Jaka kobieta? Nic nie rozumiem. Co się stało z Holly?
    Zalał ją znowu potok hiszpańszczyzny. Złapała Lydię za rękę. Musiała ją jakoś uspokoić.
    – Zaraz. Wszystko po kolei – powiedziała najspokojniejszym tonem, na jaki ją było stać. – I najlepiej po angielsku.
    Lydia załamała ręce.
    – Ona krwawi…
    Maren wydała zduszony okrzyk. Lydia spojrzała na nią i zorientowała się, że wyraziła się niewłaściwie.
    – Nie, nie. Tutaj – wskazała na serce.
    Maren odetchnęła z ulgą.
    – Dzwoniła jej matka.
    – Gdzie jest teraz?
    – Jej matka?
    – Nie. Holly.
    Lydia wskazała na skaty.
    – Chyba na plaży… – zawahała się. – Niech pani Idzie, porozmawia z nią. Mnie nie chce słuchać. Jestem dla niej za stara… Mówi, że nie rozumiem…
    Maren stwierdziła, że rzeczywiście będzie lepiej, jeśli dowie się wszystkiego z ust Holly. Wprawdzie nie chciała się mieszać do spraw dziewczynki, bo uważała, że wszelkie kwestie związane z Rose powinien załatwiać Kyle, zgodziła się jednak porozmawiać z Holly, żeby pocieszyć pogrążoną w rozpaczy Lydię.
    Zeszła wolno po schodach, zdjęła buty i skierowała się w stronę plaży. Przez cały czas zastanawiała się, jak zacząć rozmowę. Ku jej zaskoczeniu, na plaży był również Kyle. Siedział na wielkim głazie i patrzył z niepokojem na córkę.
    – Cześć! – rzuciła podchodząc do nich. – Lydia prosiła, żebym z wami pogadała.
    Kyle nawet się nie poruszył. Holly spojrzała na nią, ale nie odpowiedziała. Maren dostrzegła ślady leź na Jej policzkach.
    – Jeśli przeszkadzam… – zaczęła niepewnie.
    Kyle przerwał jej ruchem ręki.
    – Cieszę się, że jesteś – powiedział cicho przeciągając dłonią po zmęczonej twarzy. – Może uda ci się wytłumaczyć Holly pewne sprawy.
    Maren usiadła tuż obok dziewczynki.
    – Spróbuję. Też kiedyś miałam piętnaście lat.
    Holly zerknęła na nią z zainteresowaniem.
    – Czy twoja mama pracowała? – spytała słabym głosikiem.
    – Tak. Uczyła angielskiego w średniej szkole, tej samej, do której chodziłam. – Maren westchnęła. – Pamiętam, że przez cztery lata nie miałam ani chwili spokoju.
    Dziewczynka uśmiechnęła się blado. Uniosła nieco głowę, chcąc sprawdzić, czy Maren mówi prawdę.
    – A czy zdarzyło się, że nie było Jej kiedyś na twoich urodzinach? – spytała.
    Maren nie miała wątpliwości, że dla Holly jest to niezwykle ważna sprawa. Postanowiła jednak, że nie będzie kłamać. Spojrzała przed siebie, na przestrzeń oceanu i zmarszczyła czoło.
    – Nie pamiętam – wyznała. – Wydaje mi się jednak, że nie… Uwielbiała urodziny i wszystkie inne święta. Zdaje się, że zawsze robiła tort ze świeczkami…
    Holly pociągnęła nosem.
    – Właśnie.
    Kyle położył dłoń na ramieniu córki.
    – Czy mama zapomniała o twoich urodzinach?
    Dziewczynka pokręciła głową. Kilka łez potoczyło się po jej policzkach.
    – Nie, pamiętała… – powiedziała z żalem w głosie.
    Przez chwilę milczała, patrząc na fale. Maren widziała po jej minie, że Holly jest u progu załamania.
    – Obiecała, że przyjedzie…, że zrobimy przyjęcie… A teraz dzwoniła, że musi zostać – wyrzuciła z siebie Holly.
    Dalsze słowa utonęły w szlochu. Maren stwierdziła, że najlepiej zrobi, jeśli pozwoli jej się wypłakać. Dziewczynka ucichła po paru minutach.
    – Ona mnie nie kocha – stwierdziła wreszcie bezbarwnym głosem.
    Maren dotknęła jej głowy. Kyle poruszył się niespokojnie na swoim miejscu.
    – Mylisz się. Na pewno cię kocha… Dorośli mają po prostu różne ważne sprawy…
    Holly znowu zaczęła płakać.
    – Powiedziała, że przyśle mi prezent. Czy nie rozumie, że wolałabym, żeby po prostu była ze mną? – skarżyła się.
    Maren poczuła, że brakuje jej argumentów.
    – Musisz zrozumieć, że praca jest dla niej czymś ważnym…
    Dziewczynka uniosła głowę.
    – Ważniejszym ode mnie?
    – Ależ nie.
    Kyle zacisnął pięści w bezsilnej złości.
    – Dlaczego jej bronisz? – spytała Holly.
    Maren wzruszyła ramionami.
    – Wcale jej nie bronię – wyznała szczerze. – Po prostu nie wolno nikogo potępiać, nie znając motywów jego postępowania. A co do przyjęcia, myślę, że mogłabym coś ci zaproponować – zawiesiła głos.
    Kyle spojrzał na nią ostrzegawczo. Bał się, że Maren będzie jednak próbowała zastąpić Rose.
    – Co? – spytała nieufnie dziewczynka.
    – W przyszłym tygodniu urządzam przyjęcie z okazji ukończenia pracy. Nie będzie to co prawda urodzinowa feta, ale spotkasz u mnie wszystkich chłopaków z Mirage.
    Holly pisnęła głośno.
    – Naprawdę?! Nawet J. D. Price’a?
    – Jasne.
    Wszystko wskazywało na to, że Holly zapomniała na razie o swoich kłopotach.
    – Mogłabym zaprosić przyjaciółkę?
    Maren skinęła głową. Holly z wdzięczności rzuciła się jej na szyję.
    – Dziękuję… i przepraszam za wszystko – szepnęła jej do ucha.
    Po chwili była Już przy schodach. Jej bose stopy tylko migały w powietrzu.
    – Biegnę zadzwonić do Sary! – krzyknęła od schodów. – Oszaleje z radości!
    Kyle uśmiechnął się tajemniczo.
    – Jeszcze jedno zwycięstwo… – powiedział patrząc na córkę znikającą na schodach.
    – Nie moje. J. D. Price’a.
    – Czyżby to była łapówka?
    Maren pokręciła głową.
    – Nie lubię tego słowa. Wolę myśleć, że ją oczarowałam.
    – Ja też… – szepnął Kyle.
    Przez chwilę patrzyli w milczeniu w stronę domu. Holly znajdowała się już pewnie w swoim pokoju. W oknach pojawiły się pierwsze światła.
    – Rozmawiałem wczoraj z lekarzem. Twierdzi, że wszystko jest już w porządku – poinformował ją Kyle. – Oczywiście na ostateczne wyniki trzeba będzie poczekać.
    – Miejmy nadzieję, że wszystko będzie dobrze.
    Maren poczuła dłoń Kyle’a na ramieniu.
    – Brakowało mi ciebie – powiedział ochrypłym głosem.
    Z trudem przełknęła ślinę.
    – Mnie was również…
    Kyle poruszył się niespokojnie.
    – Więc zostań z nami.
    – Jak długo?
    – Na zawsze.
    Poczuła muśnięcie jego ust na szyi. Kyle zaczął bawić się jej włosami. Wiedziała jednak, że jest zdenerwowany i czeka niecierpliwie na odpowiedź. Nie mogła trzymać go dłużej w niepewności.
    – Dobrze, Kyle – szepnęła. – Zostanę z wami… do końca życia.
    Objął ją mocno i przytulił do siebie.
    – Mój Boże! Maren! Nawet nie wiesz, jak długo czekałem na te słowa.
    Położyła palec na jego ustach. Oczy jej świeciły. Przez chwilę stall objęci i patrzyli na siebie w milczeniu. Nie musieli nic mówić. Oboje wiedzieli, że już się nie rozstaną.

ROZDZIAŁ TRZYNASTY

    Kiedy wróciła do Los Angeles, znowu pochłonął ją wir pracy. Najpierw zajęła się ostateczną obróbką teledysku Mirage, a następnie przygotowaniami do sobotniej uroczystości. Z biciem serca czekała na spotkanie z Kyle’em i Holly.
    Dopiero w piątek po południu mogła chwilę odetchnąć. Wszystko było zapięte na ostatni guzik. Jane wyszła, żeby wysłać listy, a Maren wyciągnęła się wygodnie w fotelu.
    Po chwili sekretarka pojawiła się z napojami z pobliskiego sklepu.
    – Prawdziwy anioł z ciebie – powiedziała zadowolona Maren.
    Jane uśmiechnęła się.
    – Jeszcze nigdy nie nazwałaś mnie aniołem.
    – Będę musiała ci dać podwyżkę.
    – Ciekawe, skąd weźmiesz pieniądze – westchnęła dziewczyna.
    Maren mrugnęła do niej.
    – Jestem w dobrych stosunkach z szefem.
    Nareszcie była szczęśliwa i odprężona. Przestała myśleć o finansach firmy, kłopotach przy pracy i… Brandonie. Mogła się teraz zająć planowaniem ślubu, a to nie było męczące.
    Jane wyglądała, niestety, coraz gorzej. Stała chmurna i zamyślona. Maren miała wrażenie, że chce jej o czymś powiedzieć.
    – Jakieś problemy? – spytała marszcząc brwi.
    Jane spuściła wzrok.
    – Nic takiego – mruknęła. – Tyle że przedwczoraj trochę krwawiłam.
    – Dlaczego nie zostałaś w domu? Mogłaś wziąć wolne do końca tygodnia.
    Dziewczyna pokręciła głową.
    – Miałam za dużo pracy.
    – Przecież mógł cię ktoś wyręczyć.
    – To nic groźnego… – Jane próbowała zbagatelizować problem. – Widziałam się z lekarzem. Uważa, że wszystko jest w porządku.
    Maren zagryzła wargi. Być może Jane bała się, że straci posadę? Jeśli tak, to zupełnie bezpodstawnie.
    – Uważaj na siebie.
    Jane stała się zakłopotana. W jej oczach pojawiły się łzy.
    – Naprawdę nie musisz się mną przejmować – powiedziała wycierając oczy chusteczką.
    Przez chwilę wahała się. Maren patrzyła na nią z wyraźnym niepokojem.
    – Jest jednak coś, o czym powinnam ci powiedzieć – ciągnęła sekretarka.
    – Tak, słucham. – Maren nadstawiła uszu.
    Nagle zadzwonił telefon. Jane chciała odebrać, ale Maren podziękowała jej gestem i podniosła słuchawkę.
    – Festival Productions, słucham?
    Po drugiej stronie coś zaskrzypiało. Po chwili usłyszała nerwowy głos Brandona.
    – Co się stało? Zostałaś sekretarką?
    – Nie, bynajmniej – powiedziała zimnym tonem. – Słucham, co masz mi do powiedzenia?
    Jane podeszła do drzwi. Nie chciała przeszkadzać w prywatnej rozmowie.
    – Do jutra – rzuciła od progu i uśmiechnęła się blado.
    Maren pomachała jej dłonią na pożegnanie.
    – Nic specjalnego – mruknął Brandon. – Zadzwoniłem, żeby dowiedzieć się, co słychać.
    Maren zesztywniała.
    – Właściwie sama chciałam się z tobą skontaktować.
    Brandon chrząknął nerwowo. Miał wrażenie, że za chwilę usłyszy coś bardzo ważnego.
    – Powinieneś wiedzieć, że we wrześniu wychodzę za mąż – powiedziała uroczyście.
    Brandon nie pośpieszył z gratulacjami. Zresztą wcale tego nie oczekiwała.
    – Znam go? – spytał krótko.
    – To Kyle Sterling – wyznała niechętnie.
    – Mój Boże! Ten Sterling?!
    Potwierdziła.
    – Chcę ci dać mój dom z kortami. Małżeństwo, które tam mieszka, i tak ma zamiar się wyprowadzić. Możesz odebrać papiery u Elise Conrad.
    Po drugiej stronie zapanowała cisza. Maren modliła się w duchu, żeby Brandon przyjął ofertę. Pragnęła jak najszybciej się od niego uwolnić.
    – Czy chcesz delikatnie zasugerować, że mam się odczepić? – spytał niepewnie.
    – Najwyższy czas, żebyśmy poszli każde swoją drogą.
    Brandon nie dawał za wygraną.
    – Łatwo ci mówić. Ten facet ma masę forsy, a ja do końca życia zostanę kaleką.
    Maren zacisnęła usta.
    – Brandon, nie jesteś kaleką! – niemal krzyknęła. – Pofatygowałam się, żeby zadzwonić do twojego lekarza. Twierdzi, że możesz bez trudu chodzić! Gdybyś chciał, z łatwością znalazłbyś pracę.
    – A co byś zrobiła, gdybym poprosił, żebyś ze mną została? – spytał miękko.
    – Żeby z kimś zostać, trzeba z nim najpierw być – powiedziała z goryczą.
    Brandon milczał.
    – Teraz nie mam ci nic więcej do powiedzenia. Jeśli chcesz, dom jest twój. Skontaktuj się z Elise – mruknęła i odłożyła słuchawkę.
    Nie chciała już dłużej przejmować się Brandonem. Dręczyły ją wyrzuty sumienia z powodu Jane. Miała wrażenie, że dziewczyna chciała jej powiedzieć o czymś naprawdę ważnym. Pewnie o Jacobie… A może o dziecku?
    Przeszła do jej pokoju, ale okazało się, że Jane już wyszła. Na jej biurku panował idealny porządek. Wszystkie papiery znajdowały się na swoim miejscu.
    Maren westchnęła. Cóż, będzie musiała poczekać z rozmową aż do poniedziałku…
    Tuż przed wyjściem złapał ją Ted.
    – Lepiej późno niż wcale – powiedziała przyjmując od niego kasetę z gotowym teledyskiem. – Jak wyszło?
    Ted przeciągnął dłonią po łysiejącej głowie.
    – Zobacz sama.
    Oboje weszli do jej biura i włączyli odtwarzacz. Maren widziała już wcześniej film. Uczestniczyła nawet w synchronizacji dźwięku z obrazem. Nie znała jednak końcowego produktu.
    Usłyszeli pierwsze takty muzyki. Na ekranie pojawiła się brudna ulica z czasów wielkiego kryzysu. Ted uśmiechnął się triumfalnie.
    – Moim zdaniem to bomba.
    – Cii…
    Maren gestem wskazała mu fotel.
    Rzeczywiście teledysk wypadł rewelacyjnie. Nie spodziewała się nawet, że zdoła tyle osiągnąć przy pomocy tak prostych środków.
    – Ciekawe, czy spodoba się Mirage – powiedziała chowając kasetę do torebki. – Mam zamiar pokazać go na jutrzejszym przyjęciu.
    Ted skinął głową.
    – Świetny pomysł. W ten sposób sprawdzisz reakcje innych ludzi.
    – O to mi właśnie chodzi.
    Zmarszczył czoło.
    – Muszę ci coś wyznać – powiedział patrząc na nią z zakłopotaniem. – Po tej ostatniej eksplozji fajerwerków miałem ochotę… zrezygnować. Cieszę się, że tego nie zrobiłem.

    Z powodu nalegań Kyle’a Maren zgodziła się urządzić przyjęcie na jego jachcie. Przez cały ranek oboje pływali wokół wyspy Santa Catalina. Mogli się cieszyć piękną pogodą i sobą. Koło czwartej zacumowali przy Long Beach.
    Po godzinie zaczęli pojawiać się pierwsi goście. Niektórzy mieli na sobie zwykłe, plażowe stroje, inni zaś wieczorowe kreacje i biżuterię. Maren obserwowała ich z uśmiechem. W Los Angeles nie było to niczym dziwnym. Sama miała na sobie zwykłą, lecz elegancką sukienkę. Pragnęła z jednej strony podkreślić, że jest to dla niej uroczyste spotkanie, z drugiej zaś nie krępować tych, którzy zdecydowali się na dżinsy i bawełniane koszulki.
    Część gości została na pokładzie. Inni przeszli do salonu, gdzie podawano drinki. Kyle i Maren witali wszystkich. Holly pojawiła się w towarzystwie nieco spłoszonej przyjaciółki.
    – Mam dobrą wiadomość – szepnął Kyle patrząc na córkę.
    Maren pochyliła się w jego stronę.
    – O co chodzi?
    – Dziś rano dzwoniła Rose…
    Maren poczuła gwałtowny ucisk w żołądku. Zerknęła w stronę roześmianych dziewcząt.
    – Chciała rozmawiać z Holly?
    Musieli na chwilę przerwać rozmowę, bowiem na trapie pojawili się kolejni, ostatni już chyba goście.
    – Wcale nie – Kyle bez wstępów podjął temat. – W ogóle nie pytała o Holly. Chciała mówić ze mną.
    Maren poruszyła się niespokojnie.
    – Po co?
    Kyle wydawał się nie dostrzegać jej zdenerwowania. Gestem przywołał kelnera i wziął z tacy dwa kieliszki szampana.
    – Chce mi przekazać opiekę nad córką – rzekł podając jej kieliszek. – Wypijmy za zdrowie Holly!
    Maren potrząsnęła głową.
    – Nic nie rozumiem…
    Kyle na chwilę spoważniał. W jego szarych oczach pojawił się niepokój.
    – Och, Rose poznała jakiegoś piosenkarza z Dallas. Nazwisko ci nic nie powie… Chce wyjść za niego i nagrać z nim płytę. Rzecz w tym, że facet nie znosi dzieci.
    – Biedne dziecko! – wyrwało się Maren.
    Kyle skrzywił się. Najwyraźniej starał się robić dobrą minę do złej gry.
    – Przecież będzie miała mnie – zaczął ponownie unosząc kieliszek szampana.
    – Nas – przerwała mu.
    Pocałował delikatnie jej dłoń.
    – Wiesz, chciałbym cię teraz zabrać do Las Vegas. W ten sposób załatwilibyśmy ostatecznie kwestię małżeństwa.
    Maren uśmiechnęła się.
    – A co z Holly?
    – I tak ma zostać na weekend z Sarą – powiedział. – Tylko byśmy jej przeszkadzali.
    – Nie o to mi chodzi…
    Kyle spojrzał na nią z rozbawieniem.
    – Nie mogłem przecież ukrywać przed nią tego, że się żenię. Zaraz, zaraz… – udawał, że się zastanawia. – Powiedziałem Holly, Lydii i… Grace. Nic nie da się ukryć przed sekretarką.
    Grace uśmiechała się do nich z daleka. Maren nie zwracała jednak na nią uwagi. Miała wrażenie, że za chwilę serce wyskoczy jej z piersi.
    – I jak to przyjęła?
    – Grace?
    – Nie wygłupiaj się, Holly.
    – Bardzo dobrze. Powiedziała tylko, że ma nadzieję, że nie będziesz jej bila, jak macochy z bajek.
    Kyle uśmiechnął się szeroko. Wyglądał na rozbawionego własnym dowcipem. Maren przypomniała sobie, że Holly zachowywała się dziwnie przy powitaniu. Zarzuciła jej ręce na szyję i powiedziała, że bardzo się cieszy.
    Maren potrzebowała paru chwil, żeby ochłonąć. Wypiła szampana i dopiero wtedy mogła pośpieszyć do gości. Wszyscy bawili się doskonale. Brak gospodarzy najwyraźniej im nie przeszkadzał.
    Zaczęło się ściemniać. Goście schodzili powoli do salonu. Wszyscy czekali na zapowiedziany teledysk „Wczorajszej miłości”. Holly kilka razy pytała o piosenkę. Chwaliła się nawet, że widziała u koleżanki wszystkie stare przeboje Mirage. J. D. Price był oczarowany.
    Maren wyjęła kasetę z torebki i włączyła magnetowid. Zrobiło się cicho. Na ekranie pojawiły się ulice miasta… Maren znała już film. Starała się raczej zerkać na boki, żeby sprawdzić, jak jest przyjmowany. Ludzie czasami kłamią, ich twarze – nigdy.
    Najbardziej ucieszyło ją to, że członkowie Mirage wyglądają na zadowolonych. J. D. Price gwizdnął nawet kilka razy, jakby sam siebie nie poznawał na ekranie. Po skończonym pokazie rozległy się oklaski. Maren poczuła ulgę. Tygodnie ciężkiej pracy nie poszły na marne.
    Cios nadszedł z zupełnie nieoczekiwanej strony.
    – Ja już widziałam ten film – usłyszała drżący głos Holly. – Wczoraj, u Jill… Razem z innymi teledyskami. Tylko zakończenie było trochę inne…
    Maren poczuła, że nogi się pod nią uginają.
    – Jesteś pewna? – spytał Kyle biorąc córkę za rękę.
    Holly skinęła głową.
    J. D. Price zmarszczył brwi.
    – Co się tu dzieje? – spytał podnosząc głos. – Mówiliście, że tego jeszcze nie ma na rynku.
    – Bo nie ma – powiedział Kyle zimnym głosem. – To piracka kopia.
    Cały czas szukał oczami Maren. Teraz spróbował się do niej uśmiechnąć. Maren skurczyła się. Miała wrażenie, jakby cały świat zwalił się Jej na głowę.
    – Wytoczę wam proces! – krzyknął J. D. Price. – Zobaczycie! Nie pozbieracie się!
    Rozwścieczeni członkowie Mirage otoczyli Kyle’a, który bronił się jak mógł. Maren nie miała nawet odwagi spojrzeć w jego kierunku. Więc przez cały czas miał rację! A ona, głupia, nie chciała mu wierzyć!
    Wybiegła na pokład. Miała potworne mdłości. Była pewna, że straciła Kyle’a na zawsze. Chciała tylko odejść z godnością…
    Nie miała pojęcia, jak udało jej się dotrzeć do parkingu położonego nie opodal przystani. Potem, W drodze do biura, cudem uniknęła kilku wypadków. Cały czas powstrzymywała się od płaczu.
    Festival Productions znajdowało się jeszcze w tym samym budynku. Nocny portier przepuścił ją bez słowa. Wjechała na piętro i otworzyła drzwi biura. Dopiero wtedy zaczęła głośno szlochać.
    Cały czas zastanawiała się, kto mógł ukraść taśmy, a potem znowu je podrzucić. Nic jednak nie przychodziło jej do głowy. Dopiero po kwadransie udało jej się opanować i zebrać myśli. Przypomniała sobie, że Ted zostawił w środę w jej biurze kasetę z roboczą wersją „Wczorajszej miłości”. Coś mu w niej nie odpowiadało. Prosił więc, żeby obejrzała końcówkę i zdecydowała, czy ma tak pozostać. To właśnie tę wersję musiała widzieć Holly.
    Maren potarła czoło. Wciąż nie znała odpowiedzi na najważniejsze pytanie: kto skopiował kasetę w środę po południu i jak udało mu się to zrobić?
    Usłyszała kroki na korytarzu. Pomyślała, że to na pewno złodziej. Chciała się gdzieś schować, ale nie mogła ruszyć się z miejsca.
    Po chwili w drzwiach ukazała się znajoma sylwetka.
    – Tak myślałem, że właśnie tutaj cię znajdę…
    Maren zacisnęła dłonie na poręczach fotela. Chciała podbiec i przytulić się do Kyle’a. Powiedzieć mu, jak bardzo go kocha…
    Zapalił światło i podszedł do niej. Maren potrząsnęła głową. Wiedziała, że przyszedł, żeby ją oskarżyć. Nie miała nic na swoją obronę.
    – Chodźmy już – powiedział kładąc dłoń na jej ramieniu. – Twoja sekretarka jest w szpitalu.
    Maren uniosła głowę.
    – Przecież… przecież była na jachcie – wyjąkała.
    – Zemdlała zaraz po twoim wyjściu. Dostała krwotoku – wyjaśnił.
    Maren załamała ręce. Zbyt wiele nieszczęść spadło na nią tego wieczoru.
    – Co będzie z dzieckiem? – jęknęła.
    Kyle zmarszczył czoło.
    – Nie miałem pojęcia, że jest w ciąży.
    Spojrzeli na siebie wymownie. W samochodzie też milczeli. Po niecałych dwudziestu minutach dotarli do szpitala.
    – Dziennikarze są już na miejscu – ostrzegł Kyle.
    Weszli do budynku. Powitały ich błyski fleszy i mikrofony skierowane w ich stronę niczym dzioby sępów.
    – Czy może nam pani coś powiedzieć o pirackich kopiach w Festival Productions?
    Maren zacisnęła usta.
    – Bez komentarzy! – huknął Kyle.
    Z trudem udało im się przebić przez tłum. Kiedy w końcu znaleźli się na korytarzu, Maren odetchnęła z ulgą.
    – Dziękuję za zaufanie – szepnęła.
    Kyle machnął ręką.
    – Daj spokój. Od początku wiedziałem, że nie mogłabyś tego robić.
    Poczuła delikatne muśnięcie warg na policzku. Przerwała im pielęgniarka.
    – Pani McClure? – Maren skinęła głową. – Jane Sommers czeka na panią w pokoju dziesiątym.
    Maren bez słowa skierowała się do wskazanej sali. Tuż przed wejściem zatrzymał ją krótkowzroczny młodzieniec w lekarskim kitlu.
    – Doktor Nay – przedstawił się krótko. – Pani Sommers chciała się koniecznie z panią widzieć. Proszę uważać. Jest bardzo słaba. Dałem jej środek uspokajający. Powinna zasnąć za jakiś kwadrans.
    Maren chwyciła lekarza za rękę.
    – A dziecko?…
    Jego mina powiedziała jej wszystko, co chciała wiedzieć.
    – Przykro mi… – szepnął.
    Skinęła głową i bez słowa weszła do środka. Jane leżała tuż przy oknie. Oświetlała ją tylko niewielka, szpitalna lampka. Mimo to Maren zauważyła, że dziewczyna wygląda bardzo źle.
    – Jestem – powiedziała siląc się na wesoły ton. – Cieszę się, że już ci lepiej. Świetnie wyglądasz…
    Jane poruszyła się na poduszce.
    – Maren? Poroniłam.
    – Cicho, wiem. Powinnaś teraz odpocząć.
    Jane zaczęta płakać.
    – To on… To wszystko przez niego.
    Maren natychmiast domyśliła się, o kogo chodzi. Poczuła, że jest jej niedobrze. Jane chwyciła ją za rękę.
    – Muszę ci coś powiedzieć – zaczęła szeptać gorączkowo. – Te pirackie taśmy… Mitzi Danner i Mirage… To ja… Wszystko ja…
    Zaczęła głośno szlochać. Maren patrzyła na przyjaciółkę z niemym zdumieniem.
    – Ale… dlaczego? – wydusiła w końcu.
    Palce dziewczyny jeszcze mocniej zacisnęły się na jej ręce. Nawet gdyby chciała, nie mogłaby się wyrwać.
    – Dla Jake’a…
    – Ależ Jane! – zawołała Maren.
    – Musiałam. Naprawdę musiałam. – Dziewczyna patrzyła na nią rozgorączkowanym wzrokiem. – Na początku nie chciałam, ale Jake zagroził, że zniszczy mnie i dziecko… Pobił mnie… Właśnie wtedy pojawiły się pierwsze krwawienia…
    – Dlaczego nie poszłaś na policję?
    Jane westchnęła głucho.
    – Bałam się. Zrobiłam to wszystko, bo miałam nadzieję, że zmieni się, gdy dziecko się urodzi. – Jane zawahała się. – Byłam strasznie głupia. Potem mówił, że wyda mnie policji, że to ja pójdę do więzienia. Na koniec chciał zabić dziecko…
    Jane zaniosła się płaczem. Maren zaczęła ją gładzić po głowie.
    – Nie wiem, czy zdołasz mi wybaczyć…
    – Daj spokój, Jane. Tu nie ma nic do wybaczania. Jutro rano zadzwonię do Elise. Zobaczymy, co się da dla ciebie zrobić.
    – Wszystko mi jedno – jęknęła dziewczyna. – Nie mam już dziecka. Chcę tylko, żeby Jake zapłacił za wszystko.
    Maren pokiwała uspokajająco głową.
    – Już ja się o to zatroszczę – przyrzekła. – Nie wiesz, gdzie mogę go znaleźć?
    – Myślę, że znajdziesz go w jego starym mieszkaniu. – Głos jej się załamał. – Sprowadził tam sobie jakąś…
    Maren zacisnęła zęby.
    – Nie przejmuj się teraz. Zaśnij.
    Jane patrzyła na nią zamglonymi oczami. Powoli zaczynała zapadać w sen.
    Kyle czekał na nią na korytarzu.
    – Nic ci nie jest? – spytał patrząc uważnie na Jej białą jak kreda twarz.
    Pokręciła głową.
    – Muszę zadzwonić na policję.
    Tego wieczoru długo nie mogła zasnąć. Dopiero kiedy koło pierwszej odebrała telefon, uspokoiła się trochę. Jacob Green został aresztowany. Przyznał się zarówno do kradzieży kaset, jak i bicia oraz szantażowania Jane. Wszystko wskazywało na to, że długo nie będzie mógł wyjść z więzienia.
    Zasnęła w ramionach Kyle’a, w jego garsonierze na ostatnim piętrze budynku Sterling Recordings. Spała długo. Nie obudziła się nawet, kiedy Kyle wyszedł, ostrożnie zamykając za sobą drzwi. Dopiero gdy wrócił, otworzyła zaspane oczy.
    – Która godzina? – spytała.
    – Późna.
    – Gdzie byłeś?
    Usiadła starając się przykryć kołdrą. Kyle uśmiechnął się na widok jej nagiego uda.
    – W wielu miejscach – powiedział. – I sporo załatwiłem – dodał po chwili.
    Maren przeciągnęła się leniwie.
    – Opowiedz wszystko po kolei.
    Kyle usiadł tuż przy niej na materacu. Przez chwilę czuła, że wcale nie ma ochoty na opowieści, ale na coś zupełnie innego…
    – Przede wszystkim ucieszy cię pewnie to, że twoja sekretarka nie stanie nawet przed sądem.
    Maren odetchnęła z ulgą.
    – Jacob Green przyznał się do wszystkiego. Policja uznała, że dziewczyna była jego ofiarą.
    – Bo była! – Maren zacisnęła pięści.
    Kyle wziął ją za rękę.
    – Pewnie masz rację – powiedział. – Czy wiesz, że to Green sabotował „Wczorajszą miłość”? Przyznał się nawet do przygotowania wybuchu i kradzieży kostiumów.
    Maren pokręciła z niedowierzaniem głową. Przypomniały jej się słowa Teda.
    – A co z Mirage? – spytała po chwili.
    – Wszystko w porządku – uśmiechnął się – J. D. Price nie wytoczy nam w końcu procesu. Zaproponowałem mu… nowe warunki.
    Maren przytuliła się do niego. Cienka kołdra zsunęła się z jej piersi.
    – Jesteś wspaniały – szepnęła.
    Kyle objął ją i spojrzał pożądliwym wzrokiem na miejsce, gdzie kończył się materiał.
    – Mam jeszcze jedną dobrą wiadomość.
    Maren nadstawiła uszu.
    – Lydia obiecała, że zajmie się Holly przez cały przyszły tydzień. Będziemy mogli popłynąć razem. To będzie nasza podróż poślubna.
    – Poślubna? – spytała ze zdziwieniem.
    – Właśnie – odparł. – Nie mam zamiaru czekać do września. Pobierzemy się jutro lub pojutrze.
    – I ty to nazywasz dobrą wiadomością?! Chcesz Jak najszybciej zrobić ze mnie kurę domową?
    Pocałował ją delikatnie. Początkowo opierała się, ale po chwili rozchyliła wargi. Czuła cudowny smak pocałunku i siłę jego ramion. Pragnęła tak trwać, nie licząc godzin i dni…
    – No, może jest to jednak dobra wiadomość – szepnęła w końcu i zarzuciła mu ręce na szyję. – Kocham cię, Kyle…
    Spojrzał w jej niebieskie oczy.
    – Ja ciebie też. Już na zawsze.

Lisa Jackson


***

Top.Mail.Ru