Скачать fb2
Гноми і забіяки

Гноми і забіяки

Аннотация

    «Гноми і забіяки» — повість-казка про дружбу, про поетичний світ природи.


Казіс Сая Гноми і забіяки Кому казка, а кому бувальщина

Частина перша
Гноми з контрабаса

Расуте, гноми та контрабас

    На узліссі, неначе куріпка, примостилася стара хатка. Двома заспаними віконцями вона дивиться на озеро, що його майже заслоняють палісадник, розквітлий кущ бузку та крислаті липи. Усі інші вікна зачинені віконницями, і коли б хто вийшов із лісу, то подумав би, що в хатці взагалі не живуть. Хіба що пишнохвостий півень зустрів би гостя своїм багатозначним: «Ку-ку-ріку!», що означало б: «Чого тобі треба, добродію?» Потім із сінника вискочив би песик Кудлик, гніваючись, що ходять чужі й не дають йому подрімати та одним оком позирати на горобців, які дзьобають щось у його мисочці.
    Невдовзі потому зарипіли б двері і з сіней викотилася б через високий поріг Расуте. Стала б босими ніжками на камінь біля порога, одною рукою затулила б очі від сонця, а пальчик другої звично засунула б у носика й чекала б, що скаже гість.
    — Тата немає вдома, — пояснила б вона. — Поїхав до міста. Далеко, далеко… Мама на городі, Гедрюс у школі, а наша кішечка Рябенька привела трьох котеняток, о!
    Згадавши, що пальчик у носі тримати негарно, вона хутенько сховає руки за спину, випне животика й засоромиться. Трошки покрутиться на камені й знову шмигне до хати.
    У світлиці, де, наче воском чи пиріжками, пахне маминою скринею, у стінах під квітчастими шпалерами шарудять якісь таємничі створіння. Расуте впевнена, що там ховаються гноми, про яких так багато розповідав дідусь. Із усіх гномів Расуте найбільше подобався гном, ЯКИЙ звався Лепутіс. Він був найменший серед гномів — трішки більший за мізинчика, — пустотливий та веселий — зовсім як Расуте. Коли дівчинка часом зачепиться за що-небудь чи посковзнеться і впаде, вона каже Лепутісові:
    — Чого штовхаєшся, безсоромнику!
    А коли, буває, гарненько вмиється, причешеться, заплете блакитні кіснички, що майорять, немов у житі волошки, тоді Расуте спогорда дорікає гномові:
    — Причешися, нечупаро! Такий великий, а ходить закудланий.
    А взагалі вони живуть дружно. Разом бавляться, рвуть ягоди, годують Кудлика і гладять котенят. А зустрівшись уночі, мандрують по царству сну.
    Расуте могла б назвати на ім'я весь загін гномів, які живуть у лісі, а інколи приходять до них додому і, тихенько перешіптуючись, бродять по хаті. Вона знає Міглюса — він фарбує грибам шапочки і розмальовує пташині яєчка, щоб пташкам веселіше було пташенят висиджувати. Гном Аліс приручив їжака та ящірку. Буває, сяде верхи на неї і так швидко їде, що й мотоциклом не догнати. Чула Расуте і про Шюрпе — ученого гнома. Він розуміє мову птахів та звірів. Байдуже — жаба чи соловейко — він з кожним домовиться. Гном Вай-Вай — перукар у квітів. Він своїми ножичками чик-чик-чик — і там виріже, там закрутить пелюстки та й складе їх у квітку.
    Всіх Расуте не пам'ятає, але відомо, що гноми мають і свого поета. Вона знає навіть одну його пісеньку:
Лемта, Лемта, Лемтуріс
Свій загін веде у ліс, —
Всі гриби і хробачки
Підіймають шапочки
[1].

    Лемтуріс, як ви, мабуть, і самі догадалися, — ватажок гномів. У поході він завжди заспівує цю пісеньку.
    Багато є різних історій та оповідей про те, звідки взялися гноми, але найкраще і найцікавіше розказував про це наш дідусь.
    Було це давно-давно — може, яких троє літ і чотири зими тому. Дідусь жив тоді у великому місті і лише вряди-годи приїздив у село погостювати. Расуте дуже подобалося гуляти з ним, бо дідусь завжди щось цікаве розповідав чи, склавши смішно губи, вигравав на всі голоси: «Трум-пум-пум, трум-пум-пум!» А коли вони з Гедрюсом рибу ловили, — навіть рибки збиралися довкола човна і слухали, як дідусь вигравав то мов труба, то ніби віолончель, то як його здоровенний контрабас. Гедрюс, бувало, навіть сердився трохи, що через ту музику вони нічого й не зловлять, а дідусь знову:
    — Трум-пум! Трам-пам-пам!..
    Одного літа дідусь приїхав знову, зняв з машини свого контрабаса, гарно вбраного в сіру, оздоблену шкірою одежу, ще й з довгим замком-блискавкою на боці, заніс у світлицю та й поставив у кутку замість пальми, що тієї зими замерзла. Тато приніс дві валізи, а шофер — клунок з постіллю. Дітям сказали, що дідусь приїхав до них назавжди. І в тому своєму контрабасі він привіз цілу ватагу гномів, яким дуже сподобалися ліс, Расуте, Кудлик і вся наша садиба.
    Можливо, хто скаже, що гноми жили тут і раніше, але дідусь упевнений, що вони прибули з театру, де дідусь багато років тирликав та бренькав на своєму контрабасі.
    — Якось, — розповідав дідусь, — приїхав до нас у театр новий диригент. Біла манишка, чорний фрак — усе як годиться… (а як годиться, ми вже знаємо: всі диригенти одягаються, мов сороки, — трохи в біле, трохи в чорне). А в цього на вилозі ще й медаль була і волосся сиве, як торішня осока. Та й диригував він більше кошлатими бровами, ніж паличкою.
    Починаємо грати: «Пум-по, пум-по, пум-пум-пум. Та-та, та-та, та-а». «Я свої партії на зубок знаю, — думаю собі, — ти мене бровами-віниками не злякаєш». І тут раптом, ні з того ні з сього, замість «та-та-та-а», мій контрабас — «та-та-ті!..» У мене аж піт виступив на потилиці. Диригент як глипне на мене, наче кіт на цвіркуна: «Мовляв, цього разу я ще тебе помилую», — і граємо далі.
    Я ще міцніше притиснув контрабаса до плеча й чекаю, коли треба буде знову заграти те своє «пум-по, пум-по». Та коли я заграв, чую: «Пім!» Не ту струну зачепив! Диригент труснув головою, ніби йому в ухо комар залетів, і я відчув — ой, попаде мені на перерві…
    Так воно й було. «Треба в ноти, а не на люстру дивитися! Маестро! Так ви, чого доброго, ще жалібний марш забарабаните».
    А що я в тих нотах побачу? Ті ноти, може, ще з торішньої чи з позаторішньої опери, а я завжди граю те, що треба грати. «Краще, — думаю собі, — дивитимуся на струни, — може, піймаю того пальця, якому схотілося мене на старості літ посміховиськом зробити». І піймав!
    Дідусь обережно роздяг свого контрабаса і показав, як воно все тоді трапилося.
    — Тільки-но я заграв свою партію в другій дії, аж раптом знову: «Динь!..» І тут я побачив — на поріжку, об який спираються струни, стоїть малесенький кудлатий-кудлатий чоловічок, поглядає на мене хитрими оченятами, а паличкою об струни: «Дінь-дон, дінь-дон…» Тоді відчув, що я дивлюся на нього, — плиг з поріжка і зник десь.
    — Не вірите? — питає дідусь, дивлячись кудись поверх окулярів. — І я спершу не повірив. Ну, думаю, якщо вже мені гноми почали ввижатися, то пора на пенсію. Прийшов додому і написав заяву. Так і так, сорок п'ять років одіграв — досить. Провели мене музиканти на пенсію, подарунків надавали, всякого щастя назичили — живи та рибу лови. А мені все той гномик з голови не виходить. Може, думаю собі, хтось підмінив мені окуляри? Одного разу я їх був залишив в оркестровій. Але, здається, окуляри ті самі. А може, то кудлатий диригент так застряв у голові і ввижається мені по-різному? Ні, не те… Хто ж тоді по струні бренькнув?
    Дідусь ще довго ходив до театру, обдивлявся там усі закутки, поставивши збоку стілець, сидів під час спектаклів у першому ряду і все дивився й дивився на оркестр — аж поки починав дрімати чи вдавав, що дрімає. Гноми то шмигали за струнами арфи, то, заткнувши вуха, пробігали по барабану, то сиділи на величезній кришталевій люстрі і, спершись на кулачки, слухали музику.
    Дідусеві, звичайно, хотілося знати, звідки взялися ті гноми. І ще: чому тільки він їх бачить, часом навіть підморгне їм, а інші гномів не помічають?
    Усі наукові здогади, яким бракує доказів, називають гіпотезами. Отож дідусь, після довгих спостережень, уклав таку гіпотезу.
    Колись давно-давно в театрі грали чудову казку «Лікар Айболить». О! То були золоті часи для театру. В залі жодного пустого місця. Скрізь діти, діти, діти. Лише де-не-де з третього ярусу можна побачити лисину чи сиву потилицю.
    Спектакль іде довго, діти в кріслах аж танцюють від переживань, жують печиво, тістечка, а крихти сиплються на підлогу. А коли є ласощі, то знаходяться на них і ласуни. Отак у театрі завелися миші. їх помітили всі — від чергового пожежника до директора театру, який страх боявся, щоб миші не погризли нової оксамитової завіси.
    Добре було мишкам доти, доки всі діти міста по двічі, а то й по тричі подивилися виставу. А коли діти переконалися, що розбійник Бармалей не впіймав і ніколи не впіймає лікаря Айболитя, вони заспокоїлись і перестали ходити в театр. Уже не було солодких крихт під кріслами, і для мишок настали голодні та сумні дні.
    Тоді миші одної місячної ночі вийшли надвір і стали нишпорити у клумбі побіля театру. Але там тільки й було смачного, що пахучий горошок. Інші зернятка були або гіркі, або колючі, як їжачки. Гризуть усе те миші і сльозами заливаються. І тут одна мишка надумалася: треба самим землю копати, горошок сіяти, доглядати його! Ледачі, звичайно, заперечували, що з того нічого не буде. Умовляли перебратися в яку-небудь комору чи в кінотеатр. Там діти насіння лузають просто на підлогу.
    Хто з мишок залишився в театрі, той почав вирощувати горошок, братків та красольки. Кроти орали, горобці волочили, а їжаки урожай звозили. Так мишки сіяли, пололи і, самі того не помічаючи, стали обертатися на малесеньких чоловічків. На гномів, як казав дідусь.
    Згодом вони навчилися читати, писати та співати пісень. Одні з них зостались у місті, інші помандрували на поля, в ліси і подружилися з усіма тваринами, звірятами та дітьми.
    Дідусь розповідав, ніби ці гноми можуть із сонячних променів, пташиного щебету і запаху квітів виткати стрічки мрій, що їх потім показують дітям, неначе кіно. Отак який-небудь пастушок пасе собі гуси, чи мале хлоп'я лежить у ліжечку, хворіє, чи, як Расуте, стереже домівку — і ніхто з них не знає, чому це йому раптом спало па думку на лижах з веселки з'їхати… Вилізти високо-високо та й пірнути прямісінько в озеро. Можна й просто так сісти, без лиж…
    — Звідки б я про все це знав, якби вони самі не розповіли, — мовив дідусь.
    І як було йому не повірити! А коли Гедрюс запитав, чому тих гномів майже ніхто не бачить, дідусь пояснив:
    — Павуки їм пряжу прядуть, і одежа в них майже такого кольору, як повітря. Може, й тому… Але слухняним дітям вони обов'язково показуються… Невже вам так і не доводилося їх бачити? Як же це так?
    — Та якось я бачила… — почала Расуте й нараз почервоніла, мов райське яблучко. Не така вже вона й слухнянка. Ось і недавно дістала прочухана за те, що вирізала носа й очі в дідусевому капелюсі.
    — А Лепутіса я справді бачила! Уві сні, — додала, щоб не подумали, ніби вона брехуха. — Такий розкуйовджений, і я його розчесала.
    А Гедрюс, хоч і намалював цілий зошит гномів, щиро зізнався, що жодного разу їх не бачив. Але стрічки мрій він бачить інколи навіть у школі на уроках.
    — Ще побачите, — обіцяв дідусь, — побачите. Я вам коли-небудь покажу…
    Та якось, восени дідусь заснув і не прокинувся. Мама плакала, а Гедрюсу й Расуте все здавалося, наче хтось тихенько торкає струни контрабаса: «Дінь-дон, дінь-дон…»
    Ховали дідуся сонячного вітряного дня під березами. На труну поволі спадали ніжні золотаві листочки.
    Це, мабуть, примостившись між гіллям, засмучені гноми кидали йому прощальні листки.

Пожежа

    Коли Расуте залишалася вдома сама, то хоч і не бачила, але відчувала, що десь поблизу є гном Лепутіс. Расуте розмовляла з ним, радилась, а інколи навіть гнівалася на нього. Хіба ж не він, отой Лепутіс, затягує вночі її черевички аж під ліжко, а стрічечку так заховає, що вона довго не може її знайти.
    Того дня, розмовляючи з Лепутісом, Расуте поробила все, що їй загадала мама, коли йшла: нагодувала Кудлика і вкинула поросятам оберемок молочаю. А що ж іще? Лепутіс їй нагадав, що треба напоїти квочку, яка висиджувала курчаток у повітці. Квочка роззявила дзьобика й часто дихала — видно, дуже пити хотіла.
    Мама, виходячи з дому, ще сказала:
    — Як захочеш їсти, то обчистиш яєчко й з'їси.
    Понесла Расуте квочці води напитися та й підсунула те яєчко під квочку: хай Рябенька ще одне курчатко висидить, а Расуте й так з голоду не помре, витерпить. І витерпіла б, коли б не Лепутіс, — це він порадив дівчинці спекти картоплі та ще й показав, де сірники сховані.
    Щоб мама не побачила диму з комина й не розгнівалася, Расуте надумалася розвести вогонь не в плиті, а в шухляді старого комода. Пошматувала газету на підпал, зверху наклала трісок і чиркнула сірником. Поки вогонь розгориться, думає собі, вона обмиє кілька картоплинок і принесе дров з подвір'я.
    Не встигла Расуте повернутися до хати з картоплею в пелені, як вогонь уже палахкотів не тільки в шухляді, — а охопив весь комод. Перелякавшись, Расуте кинулася по воду. Поки дотягла здоровенне відро, у світлиці було повнісінько диму, полум'я гоготіло й лизало на стінах шпалери. Расуте ще на порозі розлила воду і, плачучи, швиденько сховалася під ліжко.
    — Ну, Лепутісе, і попаде ж тобі тепер! — пхикала вона. — Буде тобі…
    — Ку-ку-рі-ку-у-у! — закричав півень, першим почувши, що хтось іде. Кури, які греблися під бузком, здогадалися — повертається Гедрюс.
    «Чого це з нашої хати така пара йде?» — подумав Гедрюс, весело махаючи портфелем. Сьогодні у нього п'ятірка за диктант і четвірка з арифметики.
    Коли Гедрюс підійшов ближче до хати, він почув запах диму і побачив, як рветься з ланцюга і виє Кудлик. «Пожежа!» — збагнув Гедрюс і, жбурнувши портфеля на землю, кинувся в хату.
    — Расуте! — закричав він, нічого не бачачи в диму. — Расуте!
    Хлопець відчинив одне вікно, друге — дим трохи порідшав, Гедрюс побачив у кутку контрабас, схопив його за гриф і витяг надвір.
    — Рятуйте! — закричав він і закашлявся. — Рятуйте! — і знову вскочив до хати. Хлопець пригадав, що в шафі лежить уся найкраща одежа й татусеві документи. Але вогонь так пік і дим так душив, що Гедрюс ледве встиг зняти батьків костюм та схопити дві подушки з ліжка.
    Надворі почувся людський гомін, це надало хлопцеві сміливості, і він знову кинувся до хати. «Де ж Расуте? — думав він. — Де ж Расуте?»
    А та з переляку вже й плакати перестала, забилася в найдальший куток під ліжко. Але згодом і тут зробилося надто жарко, а їдкий дим дер у горлі.
    — Я тут! Я тут! — прохрипіла дівчинка, побачивши, що повз ліжко прошмигнули Гедрюсові черевики. Але зовсім близько гоготів вогонь, і брат не почув її голосу.
    Втретє ускочивши до хати, він оббіг усі кімнати, шукаючи сестричку, але вона не озивалася. Раптом він почув крик із світлиці, де вогонь уже палахкотів, як у печі. Гедрюс якусь мить завагався, злякавшись страшного полум'я, тоді схопив з вішалки батьків плащ і пірнув у ту палаючу піч.
    Непорушна Расуте лежала ниць біля порога. Гедрюс хотів підняти її і сам упав. Від диму нудило, дерло в горлі. Він уже не міг дихати, давився димом і кашляв. У скронях боляче стукотіли якісь молоточки, здавалося, що він весь горить.
    — Де діти? Де мої діти? — почув він переляканий татів голос і з останніх сил виволік Расуте через поріг до кухні. Люди галасували, били вікна і лили в хату воду.
    Ще крок, ще трохи далі від полум'я — і їх обох схопили й понесли міцні татусеві руки.
    На свіжому повітрі Расуте швидко опритомніла. В неї дуже боліла обпечена нога, а Гедрюс ніяк не міг розплющити очей. Хлопцеві все здавалося, що він іще горить, що його одежа тліє, і він раз по раз кликав Расуте.
    — Я тут, Гедрюсе, тут, біля тебе, — говорила Расуте.
    Примчали пожежники, а за ними й швидка допомога. Лікар перев'язав дітей і забрав у лікарню.
    Наступного дня до лікарні прийшла мама і розповіла, що від їхньої хати залишилася тільки комора, дідусева кімната та половина кухні. Все пройшло димом, а обгоріла половина хати така страшна, що навіть кури її обминають. Обсмалило палісадник і всі тюльпани, бузковий кущ геть чорний, а зелений спориш навколо хати весь усіяний сажею.
    — Та все це дрібниці, — каже мама. — Хату збудуємо нову, квітів ми з Расуте насадимо, тільки б Гедрюс не осліп. Тільки б оку не зашкодило.
    — Вилікується, буде бачити, — заспокоював лікар, дядечко Напаліс. Так його тут сестри називали. — А якщо і зостанеться який шрам — то буде замість медалі носити. Таж цей шрам не в бійці дістався, а при врятуванні людини.
    У палаті разом з Гедрюсом лежав його одноліток Вітукас, — він поламав ногу. Спочатку хлопець соромився розповісти, що з ним скоїлося, але згодом признався: він та ще два його товариші змагалися, хто сміливіший, хто перебіжить вулицю перед самісінькою машиною… Бачите, йшов дощ, нічого було робити, то вони й надумалися…
    Тепер у Вітукаса нога товста, бо її чимось обмотали, і піднята над ліжком. А щоб нога після лікування не покоротшала, то до п'яти причеплено важок. Вітукас не може ні сісти, ні лягти на бік. Та Расуте сказала, що Гедрюсу ще гірше; він може вертітися на всі боки, але нічого не бачить крізь бинти, якими йому зав'язано очі.
    А вона третій день як бігає; можна б уже й додому їхати, але Гедрюс дуже просив, щоб вона ще хоч трохи побула з ним. Расуте, звичайно, погодилась, і лікар Напаліс дозволив.
    Расуте знала одну таємницю лікаря, яку той просив нікому не розголошувати. Із кишені його халата виглядала гарнюсінька квіточка; всі хворі цікавилися, чому вона ніколи не в'яне. А Расуте бачила, як лікар узяв малесеньку ампулку з-під ліків, шприцом налив у неї води і вставив туди корінчик. Отак квіточка була у воді, та лікар лише усміхався і нікому про це не говорив. А взагалі він був балакучий і знав дуже багато цікавих історій. Расуте вміла любенько його попросити, щоб він довше посидів у палаті і розповів про щось цікаве.
    — Дядечку лікар, — одного разу запитала вона, — а як вас звати?
    — Я — дядечко лікар Напаліс Альсейка, — відповів він. — Якщо не віриш, смикни мене за бороду.
    Расуте обережно смикнула, подумала і знову запитала:
    — Дядечку лікар, а ви — більше лікар чи більше дядечко?
    — А тобі як хотілося б?
    — Я хотіла б… я хотіла б, щоб ти нам розповів казку. — А тоді поправила себе: — Щоб ви розповіли…
    Дядечко лікар Напаліс Альсейка зітхнув та й каже:
    — Ну, що вдієш, — розповім. Тільки ви слухайте мене уважно. В цій казці буде дев'ять неправд і одна правда. Ви повинні будете сказати, коли і що я збрехав.
    — Лепутісе, ти теж слухай, — прошепотіла Расуте; вона була впевнена, що її маленький приятель ховається десь тут поблизу. Дівчинка надягла халатика й сіла ближче до лікаря.
    — Один селянин сіяв на горі гречку, ячмінь та коноплі, — почав лікар. — Сіє і думає: «Уродить гречка — кашу їстиму, вродить ячмінь — крупник сьорбатиму. А як не буде ані гречки, ані ячменю — лише кілька коноплин — сплету з них батога й піду жебракувати, буде чим від собак оборонятися. Теж непогано!..»
    Сіє, сіє, гляне: що посіє — ворони виклюють. Схопив камінець з борозни — бах! — наполохав птахів. А камінчик упав на теплу, м'яку ниву і почав рости. Ріс, ріс і виріс у великий синьо-сірий камінь з білими плямами.
    — Камінці не ростуть! Вигадка! — не витримавши, вигукнув Вітукас.
    — Ти сам не ростеш! — відрізала Расуте. — Заліз під машину і тут лізеш… Мовчи та слухай.
    — Літо було посушливе, — розповідав далі лікар, — не вродила в того селянина ні гречка, ні ячмінь. А конопель і на батіг не вистачило. Іде бідний хлібороб сумний-сумний, дивиться — аж на його полі лежить камінь, як добра копиця. Настала вже осінь, почалися заморозки — лежить камінь і труситься, зубами цокотить… Бачить камінь: іде чоловік у розстебнутому кожусі. Камінь йому й каже:
    — Чоловіче добрий, укрий мене кожухом, я тобі сторицею віддячу.
    — Як же ти віддячиш, коли сам голий, та ще й на моїй землі лежиш?
    — Укрий мене кожухом, щоб я взимку не замерз, а навесні, тільки-но сніг із землі зійде, перевернеш мене і побачиш черв'яка. На того черв'яка в озері рибу зловиш. А в рибі діамант знайдеш, завбільшки з горошину, його риба проковтнула. Той діамант дуже дорогий, ти його продаси і купиш за нього все, що захочеш. Пиріжки їстимеш, мед-пиво питимеш.
    Повірив чоловік, укрив камінь кожухом, а сам прийшов додому, ліг на печі й заснув. Спав, спав, доки поля снігом засипало. Прокинувся, перевернувся на другий бік і знову хропе, аж шибки у вікнах дзвенять. Отак цілу зиму, неначе той ведмідь, і проспав. Тільки-но сніг розтав на полі, селянин прокинувся, пішов і перевернув той камінь. Камінчик теплий, під кожухом аж росою вкрився і ще трохи підріс за зиму. Заходився чоловік перевертати його, та ніяк не переверне.
    — Оп, оп! — підбадьорює камінь селянина. — Ну, ще трошки, ще…
    Уперся чоловік у землю ногами, піднатужився і підняв трохи камінь, але він вислизнув і придавив чоловікові ногу. «Треба лома принести, — подумав селянин, — тут без нього не обійдешся».
    Поки сходив додому, та приніс лома, та витягнув з-під каменя ногу, — черв'як зарився глибоко-глибоко в землю!
    — Копай, — каже камінь. — Копай, доки не відкопаєш.
    Копав-копав чоловік і викопав криницю. Криниця вже повна води, а черв'яка ані сліду. Розгнівався чоловік і ну камінь стусати:
    — Кажи, де черв'як? Де риба?! Де той діамант?! Де обіцяні пироги з медом?
    Стусав, стусав, доки й чоботи розбив, тоді сів на камені й плаче.
    — Вилий з криниці воду, й стане так, як я обіцяв, — порадив камінь.
    Йому під кожухом було так тепло та м'яко, що він тих стусанів і не відчув.
    Знову чоловік послухався. Зробив журавель і ну воду з криниці тягати. Витягає та на землю виливає, витягає та на землю виливає. Зупинився піт з обличчя витерти, аж дивиться — усе поле зазеленіло! Ожила, зазеленіла торішня гречка, ячмінь, а коноплі — мов ліс ялиновий!
    «Гаразд», — подумав чоловік, сплюнув на долоні, потер їх і знову журавля тягне. Тягне і не бачить, що вже й гречка зацвіла та пахне-пахне… А квіти на ній, мов качан капусти, а бджоли мед відрами носять… Наносили один вулик, другий; третього вулика не було, то вони соти прямо в коморі ліплять, але й з комори мед уже через поріг ллється.
    Ячмінь — як ліс, де там косою, — хіба що добре вигостреною сокирою тільки й зрубаєш. А як почали коноплі осипатися, то страшно було, щоб голову не пробило — сім'я наче град падало. Чоловік тільки прибіжить додому, похапцем поїсть меду, нап'ється пива з ячменю — і знов до роботи. А води що за день з криниці виллє, то за ніч знову повно набереться. Нарешті набридла чоловікові ця робота, — взяв він відро та й викинув геть, узяв камінь і зі злістю жбурнув у криницю. А камінь за літо так нагрівся, що від нього аж вода загорілася.
    — Ну, вода-то вже ніколи не загориться, — прошепотів Гедрюс.
    — Ні, загориться! — знову заперечила Расуте. — Я сама у вогонь воду лила й бачила.
    — Горіла, — підтвердив лікар. — Блакитним полум'ям палахкотіла, тоді пішов білий дим і вигоріла не лише криниця, а весь горб. На другу весну не зійшов ячмінь, пожухла гречка, а горобці виклювали коноплі. Тільки тепер збагнув чоловік, який він був багатий тоді: і пироги їв, і пиво пив, а меду було — хоч купайся у ньому.
    — Ну? — каже, помовчавши трохи, лікар. — Де брехня, а де правда в цій казці?
    — Все правда, — легенько зітхнувши, відповіла Расуте. — Тільки камінчика шкода.
    Гедрюс з Вітукасом сказали б, що бджоли мед відрами ніколи не носять… Хотіли запитати, як це той чоловік приніс лома, коли його ногу камінь придавив? Та вже не хотіли такої гарної казки руйнувати і думали, — що ж у ній правда?
    Дядечко лікар лукаво посміхався і, не діждавшись відповіді, сказав:
    — Правда тут така ж велика, як і той камінь. Без лома її й не підіймеш… Добре, що чоловік криницю викопав, воду тягав, ниву поливав, але, шукаючи черв'яка, він забув радіти з того, що знайшов. Зрозуміли? Ось Вітукас був здоровий, міг бігати в лузі, у лісі. Міг на ковзанах кататися, а він узяв та й підсунув ногу під колеса — нічого робити було.
    — Я ще одужаю, — обізвався Вітукас.
    — Одужаєш, — погодився лікар. — Та дивіться мені, щоб усі закутки в лісі та в лузі оббігали, щоб знали, де проліски, а де малина та гриби ростуть. І щоб не плакались: «Ох, як мені нудно жити…»
    Вигадка в казці значно більше сподобалася слухачам, ніж бувальщина, про яку говорив лікар. Відчувши це, дядечко Напаліс махнув рукою, поплескав ніжно по щічці Расуте і пішов із палати.

Мікас Розбійник

    Минув тиждень, і Расуте поїхала додому. Перед її від'їздом Гедрюс намацав її маленьку ручку, сказав: «До побачення»,-— і, обійнявши, поцілував у мокру від сліз щічку. Мама втішала Расуте — через кілька днів лікар розв'яже очі Гедрюсові і він знову все бачитиме і ходитиме сам по двору.
    «Ох, якби дні справді були днями», — думав Гедрюс. Сидів би він годинами де-небудь у лісі і дивився б на мурашник, як там мурашки при зустрічах вітаються, торкаючись вусиками одна одної, як виносять лялечок на сонечко і як усі гуртом перемагають ворога, в сто разів дужчого за них. Гедрюс міг би рибу вудити, читати, з котенятами бавитися або дивитись, як ластівки мурують собі гніздечко.
    Коли б він мав відкриті очі, то ті кілька днів промайнули б, ніби чудесний розфарбований поїзд, у кожному вагончику якого є щось нове і неждане. Та тепер йому випали чорні і довгі-предовгі ночі без місяця, без зірок і без світлячків у траві.
    Тепер і Гедрюс уві сні часто бачив гномів. Мандрував з ними по лісу і заспівував бадьорий марш їхнього ватажка Лемтуріса:
    Лівою-правою, лівою-правою! Швидко крокуємо з піснею славною. Папороть, шишки і навіть пеньок Наш не затримують впевнений крок!
    Часом Вітукас, бувало, застогне, і сон розвіється.
    — Гей! Зачекайте! Не тікайте, — гукав Гедрюс гномикам. — Нумо ще трохи побавимося…

    Інколи вони слухались і ще з'являлися між мітлюгом та папороттю, Гедрюс доганяв їх і знову поринав у казку.
    Хоч як довго тягліїся ці дні, вони зрештою минули, і Гедрюс побачив привітне обличчя із сивою борідкою, сестричку в білому халаті та хлопчика на милицях.
    — Вітукас! — упізнав він хлопчика, хоч досі жодного разу його не бачив.
    Але Гедрюс усе бачив крізь якийсь туман, і лікар сказав, що йому доведеться деякий час носити окуляри.
    До школи Гедрюс пішов лише в останній день навчального року. Про пожежу і про те, як він порятував сестричку, знали всі учні — від першого до восьмого класу. Тому й дивилися на нього з пошаною і заздрістю.
    — Шу-шу-шу… Це той хлопчик, що мало не згорів, — перешіптувалися дівчатка з інших класів.
    — Котрий? Котрий?
    — Та отой, що в окулярах.
    — Дивись… Такий малий, а який сміливий.
    Із усіх слів Гедрюсові найбільше подобалося слово «сміливий». Він ще пряміше виструнчувався, а коли вітався зі своїми друзями, то тряс їх за плечі, давав подивитись крізь окуляри і показував шрами від опіку на руках та щоці…
    — Дурниці!.. — запевняв він, як то й личило сміливцеві. — Раніше — ото були рани! Чуприна і та була обсмалена.
    А в кишеньці нового піджака, якраз біля лацкана, сидів Лемтуріс і нашіптував: «Гедрюсе, не задавайся! Гедрюсе, не задирай носа!»
    Але як тут не задереш, коли побіля тебе стільки шанувальників і всі захоплено дивляться на твої окуляри і хочуть довідатися про всі подробиці подвигу.
    Про що не встиг розповісти сам Гедрюс, розповів його сусіда по парті Мікас Розбійник. Він, тобто Мікас, одразу прибіг на пожежу і бачив не менше, ніж сам Гедрюс. Та Гедрюсові здавалося, що Мікас хоче применшити його заслуги — мовляв, коли б не тато, то вони б обоє зовсім згоріли — і Расуте, і Гедрюс.
    Він навіть стусонув Розбійника і сказав:
    — Ти ж у вогонь не лазив, не знаєш, то й мовчи.
    — Знаю… — намагався виправдатися Мікас. — Я бачив, як тебе винесли.
    — Якщо бачив, то чому ж не рятував? — глузували інші. — Теж друг знайшовся!
    Мікас щось промимрив собі під носа і поплентав до парти.
    Цей останній день навчального року був дуже радісний для Гедрюса і нещасливий для Мікаса. Він так чекав Гедрюса, бо ж не мав ближчого приятеля і не було з ким гратися. (А ще додамо — не було в кого списувати задачі та диктанти).
    Одним словом, і весна не була весною. А тут прийшов Гедрюс та й відвернувся від нього… Хіба ж він не знає, що й Мікас на тій пожежі теж попотрудився: і воду тягав з озера, і відносив речі, які викидали з хати. Мікас може навіть дірку в козирку показати, ту, що іскра випалила. А скільки разів він ходив до Расуте довідатися, як там Гедрюс, коли повернеться, і все просив передати вітання од Мікаса Розбійника…
    — Свиня! — просичав Мікас, коли Гедрюс сів поруч з ним.
    А той, запишавшись, і не глянув на нього.
    — Між нами все кінчено! — сказав Мікас, устаючи, коли вчителька ввійшла до класу.
    — Ну й добре! — кинув Гедрюс і аж шию витягнув, щоб учителька його якнайшвидше побачила.
    Побачила, — як тут не побачити такого, в окулярах… Запитала, як він себе почуває, і знову розповіла про пожежу, хоч усі й так уже все знали, і похвалила Гедрюса.
    А в Гедрюса від щастя аж окуляри запотіли — тре, тре їх носовичком, — наче директор перед уроком. Дарма що Гедрюс майже три тижні не ходив до школи і що навіть Мікас знав більше за нього, вчителька, звичайно, на другий рік його не залишила.
    — Гедрюс був добрий третьокласник, — сказала вчителька, — будемо сподіватися, що він не підведе нас і в четвертому класі. А його товаришеві, Мікасові, доведеться ще тижнів зо два повчитись. І з письмової у нього двійка, і з арифметики щось подібне. Тому вважати його учнем четвертого класу поки що не будемо.
    — Мікас Розбійник плаче, — прошепотіла котрась дівчинка.
    — Він не розбійник, він — ледар, — сказала вчителька.
    Мікас скривився ще жалісніше, а по його веснянкуватому обличчю покотилися сльози, як горох.
    Тепер Гедрюсові стало шкода Розбійника, але він не знав, чим і як його втішити. Надто вже Гедрюса розхвалили, а Мікаса принизили. І коли той, майже по землі волочачи портфель, плентався додому, Гедрюс наздогнав його і якось невдало завів розмову:
    — Гей, Розбійнику! Чого це ти такий надутий?
    — Ти сам надутий. Іди геть і не теліпайся за мною.
    Гедрюс ладен був витерпіти усі Мікасові образи, аби лишень помиритися з ним і знову дружити. Але йти мовчки було якось незручно, і він сказав:
    — Де захочу, там і ходитиму. Ти мені не заборониш.
    — Відкіля це такий принц узявся?.. Начепив окуляри і дметься, мов жаба на лопуху.
    — А чом же мені не дутися. Та ще перед таким ледарем та плаксою!
    — Заплачеш і ти, коли наступатимеш мені на п'яти.
    Гедрюс узяв та й наступив на п'яту, жартуючи, звісно, бо не знав, як відповісти. А Мікас раптом обернувся і замахнувся на Гедрюса портфелем.
    — Ну, ну! Лише попробуй!.. Двійки розсиплеш! — кинув Гедрюс.
    Та Мікасові було не до жартів, і він урепіжив Гедрюса портфелем по голові.
    — Ось тобі! Може, ще хочеш?
    Коли б не так заболіла рана, що зовсім недавно загоїлася, то Гедрюс і не подумав би давати здачі… Спочатку вони билися портфелями; та коли Гедрюс побачив, що з Мікасового портфеля ллється чорнило прямо на його новий піджак, він геть ошалів, кинувся на Мікаса з кулаками і повалив його на землю.
    — Тук-тук-тук-тук-тук! — телеграфував дятел усім лісним звірятам, птахам та гномам. — Те-ле-гра-ма Лемтуріса. Всім! Всім! Всім! Побилися двоє вірних друзів. Куйте, зозулі, свистіть, дрозди! Може, вони почують вас і схаменуться. Всім! Всім! Всім! Цвітіть, квіти, пурхайте, метелики!
    Бджоли, розносьте медовий запах!..
    Але забіяки не чули ані кування зозуль, ані щебету птахів, не бачили вони ані квітів, ані метеликів… Мікас учепився Гедрюсові за шию, потім схопив його окуляри і шпурнув у кущі.
    Почувши цей гармидер, у торішньому листі під ліщиною завчасно прокинувся їжак.
    — Пих-пих-пих!.. Що тут діється? Що тут трапилося? Що це мені впало на спину? — їжак пошморгав своїм носиком і відчув незнайомий запах. — Що робити, чи тікати, чи в клубочок згорнутися? — Глипнув із-під своїх колючок в один бік, у другий — нікого немає — і пошелестів листям у гущавину.
    — І ки-ки-ки!.. — засміялася дрімлюга: вона вперше в житті побачила їжака з окулярами на спині.

Загін Лемтуріса

    Ця бійка, як і всяка колотнеча на світі, була дурна і непотрібна. Хлопці наштурхали один одного, подряпалися, забруднили святкову одежу й розійшлися лютими ворогами. А Гедрюс ще й окуляри згубив, без яких не міг побачити ані мурашок, ані ягід, ані грибів, що хитро причаїлися між травою та мохом. Він повзав на колінах, розгрібав мох, нишпорив у ліщині, а окуляри, як ви уже знаєте, поблискували собі в їжака на спині, і дрімлюга помирала зо сміху.
    Сумний та невеселий, зовсім не схожий на сміливця, причапав Гедрюс додому. А тут ще й мама дорікає та прискіпується: де так одежу вивозив, у чорнило заляпав, пом'яв.
    — То мене хлопці в школі як схопили, як завели підкидати вгору… — брехав Гедрюс, бо не хотів Мікаса видавати. Бачите, так йому «ура» кричали і підкидали, що аж чорнило в портфелі розлилося…
    Цю історію він вигадав, ідучи додому, і розповідав так переконливо, з такими подробицями, що навіть мама повірила.
    А Расуте мовчала, зчепивши ручки на животику, і тільки докірливо хитала головою.
    — Брехун! Брехун! — напала вона на брата, коли мама понесла його піджак чистити. — Брехун, брехун, брехуняка!
    — Мовчи! — гримнув Гедрюс. — Що ти там знаєш?
    — Знаю! Знаю! — не вгамовувалася дівчинка. — У тебе чорнило синє, а піджак обляпано зеленим, он як!
    — Відчепися! — сказав Гедрюс, обмацуючи вухо. — Нічого ти не знаєш.
    — А хто тобі шию подряпав? Га? А де твої окуляри? З ким побився, з ким? — сокоріла сестричка. — Не скажеш? Добре… Зараз піду і все-все розкажу мамі.
    Нічого не вдієш — довелося Расуте все розповісти і попросити, щоб вона нікому й півсловечка…
    — Насамперед, — сказав Гедрюс, — треба, будь-що, знайти окуляри.
    — Завтра візьмемо Кудлика і втрьох підемо шукати, — пообіцяла Расуте. — Тільки ти мені більше ніколи не бреши.
    Рано-вранці, тільки-но сонечко глянуло на росисті просіки, Лемтуріс уже шикував гномів на поваленій вітром сосні.
    — Міглюс! — вигукнув дзвінким голоском.
    — Є! — відповів знаменитий маляр. Він уставав і лягав разом з сонцем. Ранками, поки пташки щебетали, він розмальовував у гніздах яєчка, а вечорами складав для свого загону пісні.
    — Аліс! Де Аліс?
    — Я тут, тут! — відгукнувся Аліс, сидячи на осідланій ящірці.
    — Єгіс!
    — Є!
    — Як ти стоїш? Струнко! — прикрикнув на нього ватажок.
    Єгіс був чудовим атлетом і кожної вільної хвилини виконував гімнастичні вправи. Ось і зараз він так зігнувся, що голова виглядала між ногами, а в руках, за спиною, тримав велику соснову шишку.
    — Шюрпе! — вів далі переклик Лемтуріс.
    — Я, — стримано відповів вчений, закриваючи товсту книгу.
    — Вай-Вай!
    — Тут! Кінчаю причісувати кульбабу. Гляньте — останній крик моди! Замість жовтого віночка — капелюх із сріблястого пуху. — Вай-Вай був вправним майстром, але й похвастатися теж умів. Та хто у нас без гріхів?
    — Лепутіс!
    Цей, як і завжди, робив не те, що йому належало робити. Він розмовляв з дикою бджолою, просив у неї хоч крапельку меду. Але скнара-бджола тільки дзижчала, вдаючи, що не розуміє Лепутіса…
    — Лепутіс! — вигукнув ватажок.
    — Чую! Чую! — відізвався Лепутіс і подерся на повалену сосну до своїх товаришів.
    Гноми вишикувалися і, повернувшись до сонця, дружно заспівали свій ранковий гімн:
    Сонечко вставало — Починало день, А росинка впала — Дзінь-дінь-дзень…
    Потім Лемтуріс велів сісти де кому зручно і пояснив, чого вони тут зібралися.
    — Як вам уже відомо, — почав він, — Расуте та Гедрюса спіткало нещастя. У них згоріло багато речей, та найбільше постраждав наш добрий приятель, про якого скажу згодом. Лепутісе, тобі відомо, як виникла та пожежа?
    Лепутіс стояв похнюпившись і лущив якесь зернятко.
    — Ми тебе питаємо, як виникла пожежа?! — повторив Лемтуріс.
    — Загорілася хата і виникла… — тихо пробубонів Лепутіс.
    — А хто підмовив Расуте розвести вогонь у шухляді? Хто сказав, де заховано сірники?
    — А я думав, що вона пектиме в печі… ту… картоплю.
    — Гляди, Лепутісе, — вів далі повчально Лемтуріс, — ти вже не маленький, досить байдики бити. Візьмеш драбину, пензлика і будеш розмальовувати грибам шапочки.
    — Ой-ой-ой, хоч би ж не поробив мухоморів коричневими! — захвилювався перукар.
    — Нічого, поки гриби ще не почали рости, Міглюс його навчить, що і як малювати.
    — Мені більше до душі розмальовувати яєчка, — несміливо попросив Лепутіс.
    — Будеш і яєчка, але спершу навчися розмальовувати боровиків, — пообіцяв Міглюс.
    Правду кажучи, Лепутіс сподівався на більшу кару, а гриби розмальовувати — це хоч і не складне, та все ж ремесло. «Що вмієш, те за плечима не носити», — каже Шюрпе, який ніколи не розлучається з книгами.
    Хоч Лепутіс сам і не підпалював хати, але любив дивитися на вогонь і частенько нашіптував Расуте, що вогонь — живий, що він буває то веселий, то сумний. Коли, скажімо, дрова сирі, то вогонь аж пищить, плаче, так йому хочеться усіх зігріти, так хоче бути добрим… І ось до чого довели Лепутісові легковажні казочки. Мусили тепер гноми гадати, як зарадити Гедрюсові в його нещасті, бо ж хлопець мало не осліп на тій пожежі.
    — А тут ще одна біда приключилася, — говорить далі Лемтуріс, — Гедрюс та Мікас не хочуть з нами знатися, а були ж такі вірні друзі. Та вони уже й між собою сваряться, б'ються, не слухають наших добрих порад. Довкола стільки пташок щебече, метелики літають — а їм хоч би що… Вони більше не вірять у гномів — ось від чого всі лиха!
    — Треба, щоб вони нас побачили! — сказали Міглюс, Аліс та Єгіс. — Якщо не всі діти, то хоч би Гедрюс, а він, що не кажіть, молодець.
    Особливо захоплювався Гедрюсом Єгіс — усе хотів показати хлопцеві, як він уміє вигинатись і який-то він дужий.
    — У нас його окуляри — їх приніс Алісові їжак, — говорив Лемтуріс— А Шюрпе запевняє, що гноми колись робили такі скельця…
    — Я вже знаю рецепт! — обізвався Шюрпе, показуючи книжку із закладеною в ній травинкою.
    Гноми вмить оточили його, неначе бджоли свою матку. Учений розгорнув книгу, відкашлявся і почав читати:
    — «Скло, крізь яке можна побачити фей, ельфів та гномів, — водив він травинкою під словами, — а також почути те, що інші не чують, робиться так:
    По-перше, треба взяти пучку рожевих кристаликів чи піску, які можна дістати на дні озера. Ними звичайно користуються раки, щоб установити рівновагу. Вони мають спеціальну кишеньку, або, кажучи по-науковому, апарат, завдяки якому, коли в нього покласти того піску, раки починають відчувати глибину води і положення свого тіла. А це значить: захоче він — перевернеться, не захоче — плаватиме на животі. Захоче плисти задки — попливе, захоче вперед головою — теж зможе. Все це не так важливо, але хочемо попередити, що ті кристалики раки дуже високо цінять.
    По-друге, необхідно дістати гадючих сліз. А це зробити так само важко, як викресати із води вогню.
    І третє — на кожне скельце окулярів треба покласти кілька кристаликів і капнути по три сльозини. А на сході місяця ті окуляри необхідно пронести крізь полум'я ялівцю. Це завдання важче, ніж обидва попередні, разом узяті. Та якщо по-справжньому захочеш, то нічого важкого тут немає. Бажаємо успіхів!» Усе, — сказав Шюрпе і гучно закрив книгу.
    Усі гноми деякий час зосереджено обмірковували слова Шюрпе.
    — Ну, як? Візьмемося чи ні? — запитав ватажок.
    — Візьмемося, — відповіли гноми.
    — Спробуємо…
    — Хоч загинемо, але зробимо! Хай Гедрюс у цих окулярах побачить більше, ніж інші без окулярів. Він гідний того.
    Лише один Лепутіс мовчки чухав потилицю. Ото добре було йому гратися з Расуте… Але для зітхань гноми не мали часу. Треба ладнатися в експедицію на дно озера. Щоб підбадьорити свого майбутнього помічника, Міглюс весело затягнув третю строфу похідного маршу:
    Щебіт, щебіт, птахів трелі Біля тих яєць строкатих, Що пастеллю й аквареллю Встигли ми розмалювати!

Бійкам не видно кінця

    Гедрюсові мама й тато мали так багато клопоту й роботи, що навіть не помітили, як у їхнього сина зникли десь окуляри.
    — Господарюй тут, — сказала мама, виходячи рано-вранці з дому, і загадала безліч роботи, з якою Гедрюс мав упоратися. — Та ще дивися, щоб Расуте не пішла сама купатися.
    Гедрюс почував себе так, ніби він уже дорослий: корова Ряба, кури, поросята, квочка з курчатами, кіт Смугастий, Кудлик — усі дивилися на нього, як на свого годувальника й господаря.
    — Кукаріхо-хоо! — кричить півень, бажаючи цим сказати: «Гедрюсого-го!» або: «Гедрюс — справжній господар». Та коли Гедрюс доручав Расуте піклуватися про кота і песика, то цей підлабузник, бувало, і їй співає:
    — Кукаріхо-хоо! — тобто: «Расуте — ото господиня!»
    Вони нагодували худобу, насипали курям проса і, перевівши корову пастись на інше місце, одв'язали Кудлика й пішли утрьох шукати окуляри. Кудлик сьогодні був, на диво, жвавий і в доброму настрої. Дорогою він весело гавкав на курей, ворон, овечок, обнюхував кожний кущ. Расуте запевняла, що песик обов'язково знайшов би окуляри, коли б знав, які вони на вигляд, і коли б умів нюхом чути скло.
    Отож Гедрюс цілу дорогу сушив голову над тим, як би Кудликові все це пояснити. Думав, думав і врешті надумався. Він намалює окуляри на шибці у сусідки Пашеленє, а Кудлик роздивиться на них і обнюхає скло.
    Пашеленє не було вдома, а її замурзаних малюків-близнят доглядала старенька згорблена бабуся, яка шкандибала тільки тоді, коли опиралася аж на дві палиці. Коли бабуся одійшла, Гедрюс підкрався до вікна, подмухав на шибку і намалював на ній великі окуляри.
    Близнята в той час сиділи на підлозі, сьорбали кисляк і заїдали картоплею. Почувши, що коло вікна щось діється, вони поприкусували зубами ложки і припали до шибки.
    Поспішаючи, щоб не зник малюнок, Гедрюс схопив занепокоєного Кудлика, якого Расуте тримала за загривок, і підняв до вікна. Але собака, притуливши носа до шибки, насамперед подивився у хату. Було жарко, Кудлик, широко роззявивши рота, хекав, і його довгий червоний язик прилип до прохолодного скла. Малята, побачивши собачу пащу, заверещали не своїм голосом, покидали ложки і прямо через кисляк та картоплю кинулися до бабусі…
    — Вовк! Вовк у вікно заглядає!.. — Поки бабуся втямила, що до чого, обійшла кругом хати, Гедрюс, Расуте і Кудлик були вже на тому місці, де побилися хлопці.
    На превеликий жаль, Лемтуріс ще не міг сказати дітям, щоб вони не журились і не шукали окулярів. Сьогодні надвечір експедиція гномів збиралася спуститися в озеро. Якщо їм пощастить дістати рожевих кристаликів, то вони, після короткого відпочинку, вирушать у чагарник шукати гадюку. А коли нарешті окуляри будуть готові, гноми урочисто доставлять їх на спині в їжака. Аліс вестиме його, наче слона за недоуздок, а всі інші крокуватимуть позаду й співатимуть… Про цю приємну й зворушливу хвилину мріяв кожний з гномів, і як шкода, що про неї нічогісінько не знали і не відали ні Гедрюс, ні Расуте.
    — А може, — обізвалась Расуте, — окуляри забрав Розбійник? Або, може, він краще за тебе знає, куди їх кинув учора? Ти побудь тут, а я збігаю до озера, подивлюся, може, Мікас там рибу вудить.
    Гедрюс, трохи подумавши, згодився. Йому самому з'являтися перед Мікасом якось не з руки, а Расуте — що?.. Вона може піти як шпигун чи натуральна особа. (Він хотів сказати нейтральна — така, яка не належить ні до тих, ні до інших.)
    Расуте побігла. Вона знала ту кладку, на якій завше вудив рибу Мікас, і не помилилася: з очерету вже стирчала довга вудка.
    — Мікасе! Чи клює? — підійшовши, запитала Расуте.
    — Ось!.. — показав він нанизаних на лозинку окуньців. Розбійник поводився по-дружньому, і Расуте не знала, як їй бути — чи лаяти його, чи по-доброму розмовляти.
    — А що ти вчора зробив Гедрюсу, безсоромнику?! — не дуже сердито загримала вона.
    — Чого бажав, те й дістав, — відповів Мікас— А що він мені?..
    — Але ж ти, Мікасе, не горів! Ти не лежав із зав'язаними очима! Розбійник ти!.. — сваритись у Расуте виходило краще. — Іди віддай окуляри! А не віддаси — я розкажу твоїй мамі, тоді знатимеш!
    — Відчепися, — трохи злякався Мікас— Я тих окулярів і в очі не бачив. Вони самі впали.
    — Еге ж, упали… Нігті краще позрізуй! Як схопив, як кинув, то ще й шию Гедрюсові подряпав.
    — А чого він почав лізти з кулаками? Він ще й не так дістане, коли я піду й розкажу, що в мене з носа потекло.
    — Іди, іди жалійся! Соплі в тебе потекли, он що!
    — Ну, ну! Замовкни! — образився Розбійник. — А то як зміряю вудкою!..
    Та Расуте анітрішечки не злякалася.
    — Ти сам замовкни, забіяко! Спершу піди та окуляри знайди.
    — Одійди! Не бачиш — клює!.. Ех! Через тебе таку рибину втратив! Расуте пригадала казку лікаря Альсейки і запитала в Мікаса:
    — А де ти черв'яків копаєш?
    — Скрізь…
    «А коли б оце я взяла та й спіймала рибку з діамантом… — подумала Расуте. — Ото було б!..»
    — Дай мені вудочку потримати, — попросила вона Мікаса. — А ти сходи до Гедрюса. Він без тебе не знайде, їй-богу.
    — А якщо він знову почне битися?
    — Не битиметься. Він справді на тебе вже не сердиться. Слово честі! Каже, поклич Мікаса Розбійника, може, він запримітив, де окуляри впали. Іди — я потримаю… Мені так хочеться зловити хоч одну рибку.
    — Ну, бери, — сказав Мікас, закинувши вудку. — Тільки гляди, гачка не зірви.
    Мікас пішов, а Расуте стала на кладку й обіруч ухопилася за вудлище.
    Гедрюс, залишившись удвох з Кудликом, шастав між кущами, чекаючи на Мікаса, і все думав, як це вони тепер зустрінуться. Помиряться чи ні? І вирішив: якщо знайде окуляри — помиряться, а ні — хай Мікас за них відповідає. Раптом він згадав, що йому вранці наказала мама: «Дивися, щоб Расуте не пішла сама купатися». А вона, мабуть, Мікаса не знайшла і вже десь хлюпається у воді. Хіба ж мама їй не наказувала «не чіпай сірників, не чіпай сірників», а вона все навпаки робить.
    І Гедрюс щодуху, прямо через кущі, кинувся до озера. Йому здалося, що й Кудлик, відчувши небезпеку, став перелякано завивати.
    Поспішаючи, а може, тому, що погано бачив, Гедрюс зачепився за дріт, яким колись огородили пасовисько для коней, і впав, здорово забивши коліно. Він так скрутився від болю, що Кудлик співчутливо заскавулів.
    У цей час стежкою, що петляла мін? кущами, ішов насвистуючи Розбійник. Він зупинився і почав прислухатися. Кудликові Мікасова поведінка здалася підозрілою. Побачивши, що Гедрюсів погляд ніби каже Мікасові: «Все через тебе», собака сердито загавкав і кинувся на Розбійника.
    — Ей! Дивися за своїм собакою! — крикнув Мікас. Але Гедрюс, стогнучи від болю, не покликав Кудлика, а подумав: «Кусай його, кусай! Хай знає…»
    А собаки інколи так добре розуміють свого господаря, що їм і казати нічого не треба. Як тільки переляканий Мікас подався навтіки, Кудлик догнав його і вхопив за литку. Укусив, засоромився — все-таки Мікас був знайомий Кудликові — й, опустивши хвоста, повернувся до Гедрюса.
    Расуте, мріючи про коштовний діамант і смачний пиріг з медом, навіть не помітила, як і коли поплавок пішов під воду. «Щось почепилося», — зрозуміла вона й потягла вудку. Високо над головою промайнув маленький смугастий окунець. Расуте з вудочкою кинулася на берег, на траву, і заходилась уважно розглядати здобич.
    Ні, такий маленький не міг проковтнути великого діаманта. Окунець, широко роззявивши рота, показував, що ані в роті, ані в горлі в нього немає ніякого самоцвіта — лише в язик глибоко уп'явся гачок. У Расуте від жалю носик зросило потом.
    — Ось зараз, зараз.. — заспокоювала вона окунця, що тріпався в руках. — Ну, роззяв ротика, роззяв. Потерпи, смугастенький… Я зараз вийму. Котику мій рідненький…
    Витерла сльози, поцілувала рибку і випустила її у воду. Тепер дівчинці стало жаль і тих окунців, що були нанизані на лозинку й ніби позіхали — то широко відкривали роти, то закривали. Расуте обережно зняла трьох з низки і пустила у воду. Вони ледь-ледь ворушили хвостиками і не мали сили пірнути в глибину.
    «Ні-ні, — подумала Расуте, — більше ніколи вудки і в руки не візьму. Бідні черв'ячки, — їм же ще болючіше. Засихають в іржавій коробці без землі, тиснуться, їм ніде сховатися…» Не довго думаючи, Расуте' висипала їх у вологу землю під кущем біля каменя. «Якщо хто вудитиме, то хай відверне камінь і піймає того, з діамантом…»
    Повернувся Мікас. Мовчазний, сердитий.
    — Ну, як? Знайшли окуляри? — запитала Расуте.
    — Ось я тобі як знайду… Забирайся геть звідси!
    Расуте здивувалася: тепер Мікас був справді схожий на розбійника.
    — Куди черв'яків подівала?
    Такому сердитому важко що-небудь пояснити, тому дівчинка й не поспішала.
    — Я була піймала великого-превеликого окуня, — похвалилася вона. — Піймала і випустила.
    — Чуєш, що тебе питається? Де черв'яки?
    — Не бійся — не з'їла. Хочеш, Мікасе, я тобі розкажу, як можна здобути діамант? Хочеш? Як розтане сніг, відверни цей камінь і там знайдеш черв'яка. Я навмисне їх тут висипала. А як знайдеш, то піймаєш на того черв'яка рибку. А та рибка…
    Та Мікас і слухати не хотів. Як тільки він угледів, що окуні з його низки поблискують на воді, то так зміряв Расуте по спині вудлищем, що вона від подиву й розплакатися забула. Що з ним скоїлося? Чому він такий сердитий? Вона лише збагнула, що Мікас окулярів не знайшов, бійка не закінчилася — їй ще не видно кінця.

У царстві однорукого рака

    Надвечір, коли високі сосни затінили сагу Лілей, біля озера з'явилися гноми. Вони підійшли тихо й були чимось дуже занепокоєні. Перед такою небезпечною експедицією жодному з них не хотілося співати. Гноми були озброєні добре вигостреними їжачими голками, хоч ніхто не знав, яка небезпека чекає їх на дні озера.
    Всі погодилися, що для спуску в озеро найкраще підходять кремезний Єгіс, знавець усіх тварин Аліс, учений та перекладач Шюрпе і, звісна річ, Лемтуріс. Усі інші полягали на латаття і дивились у воду, доки друзі, поклавши по камінчику в рюкзаки, занурилися в таємничу безодню.
    Найпершими відважних водолазів зустріли кілька сріблястих себели-ків. Тільки тому, що вони були занадто допитливі, себелики здолали страх, зупинилися між водоростями і пояснили гномам, що над сагою Лілей панує рак Однорукий, а всім озером володіє сом Великий, якого рибки і в очі не бачили.
    — А де живе пан рак? — запитав Шюрпе, і якось дивно замахав та потряс при цьому руками. Коли рибки розмовляють, вони махають плавниками і хвостами, тож себелики його чудово зрозуміли. Вони показали поточений водою камінь — там, у найбільшій пічурці, і жив Однорукий.
    Гноми подякували і, гребучи руками, подалися до каменя. Рак до половини виліз із своєї нори, ворушив довгими, як вудочка, вусами і незадоволено поводив очима. Коли гноми наблизилися до нього, в ракових очах не було ані подиву, ані приязні, ані іскри гостинності.
    — Добрий день, — привіталися гноми.
    — Чого треба? — байдуже запитав рак, навіть не поцікавившись, хто вони і звідки примандрували. Гноми почали розповідати про свій клопіт, а рак щось виловлював довгими вусами і беззвучно ворушив костяними губами. Гноми чемно попросили рожевих кристаликів, пообіцявши Однорукому відробити за них.
    — Ми можемо обтинькувати вашу фортецю, — сказали гноми, — пошити святковий костюм або прегарно розмалювати вам панцер.
    — Я за модою не ганяюся, — понуро промимрив рак. — Мені й так добре.
    Розмальовувати панцер зараз йому справді було ні до чого. В Однорукого давно вже свербіло тіло, і він, ворушачи вусами, думав: «Час уже міняти панцер, хай йому грець. Стирчи тепер кілька тижнів у самій сорочці, поки новий зміцніє».
    — Нас ніяка робота не лякає, тільки дайте нам кристаликів, — благали гноми.
    — У мене їх немає, — відповів рак. — Зверніться до Пацюка — мого комірника. Напишіть заяву, я накладу резолюцію, тоді підете до нього, і він вам видасть…
    — А що вам за те?
    — Не знаю. Подумаю, — пробурчав рак і поповз прогулятися. Він справді мав лише одну руку. Друга була маленькою клешнею і висіла на перев'язі під грудьми.
    Спочатку гноми зраділи. Виходило, що кристаликів вони дістануть легше, ніж сподівались. Але як у воді написати заяву? Шюрпе спробував, та тільки вода посиніла довкола, а на папері не лишилося жодної літери. Що робити?
    — Хіба ж ви не бачите, — сказав Аліс, — що рак глумиться над нами? Папір розмокає, чорнило розходиться — це безглуздя!..
    — Ну, Шюрпе, що ти на це скажеш? — запитав Лемтуріс.
    — Треба подумати, — відповів учений. — Усе можливо. Треба подумати.
    — А скільки ти будеш думати? Місяць, два? — поглузував Єгіс.
    — Я піднімуся на суходіл і зроблю все, що зможу. А ви — дивіться… Може, обійдеться й без мого думання.
    Що ж — пропозиція слушна. Лемтуріс потиснув ученому руку:
    — Думай, Шюрпе. Роби що-небудь. Ми будемо тебе чекати.
    Шюрпе викотив із свого рюкзака камінчика і, ніби корок, випірнув на поверхню. Ті, що залишилися, порадившись, пішли шукати ракового комірника.
    В лабіринті Пацюка було кілька заплутаних входів. Одні з них виходили на суходіл, інші — крутилися між дерном та корінням, яке висіло над підмитим берегом. Між ними легко було заблудитись і попасти хижакові в лапи.
    Гноми вирішили почекати на Пацюка у відкритому місці, звідки краще видно, що діється навколо. Посідали на камінчиках і ну думати-гадати, де б ото Пацюк міг тримати рожеві піщинки.
    Довго сидіти не довелося. Пацюк, видно, за ними стежив з-під коріння і, не витримавши, приплив до них сам.
    — Здорові! Здорові були! — радо привітався до них.
    Лемтуріс та Аліс чудово зрозуміли Пацюка, пояснили, чого гноми прибули сюди, і запитали, чи не зміг би комірник якось допомогти їм. Пацюк запропонував звернутися до начальника саги. Гноми відповіли, що рак порадив їм написати заяву… Тут комірник високо задер голову, показуючи довгі жовті зуби, і весело зареготав. Лемтуріс зрозумів: Пацюк не вірить, що вони зуміють написати.
    — Пишіть, пишіть, та поспішайте, — сказав він, переставши сміятися. — Бо незабаром я попливу на полювання, а без мене вам ніхто кристаликів не видасть.
    — Шкода буде, якщо не встигнемо, — зітхнув Лемтуріс. — А може, ви змогли б нам показати, які ті кристалики на вигляд? Може, ми дістали б їх десь в іншому місці?
    — Будь ласка, будь ласка, спробуйте, — погодився Пацюк і повів їх до кількох чималих черепашок, що всмоктались у дно між камінчиками. Здалеку їх майже не видно було. Пацюк щось їм сказав — черепашки заворушилися, слухняно лягли на бік і розкрилися.
    В куточку перламутрової стулки кожна з них мала по кілька прозорих кристаликів, схожих на кристалики цукру, але з ледь помітним рожевим відтінком. Гноми подивились і важко зітхнули. Пацюк знову запищав од сміху і полишив черепашки, забувши їх навіть штовхнути, щоб позакривалися.
    — Скажу вам відверто. — обізвався він знову, — старайтесь не старайтесь, а заяви ви не напишете. У рака крута вдача, і він тих кристалів нікому не дасть. Одним словом, цей тютюн не для вашого носа.
    — Ну, а ви? Чи не змогли б як-небудь? Одну пучечку…
    — Ні, ні, що ви?! Кристалики не мої. А знаєте, яка відповідальність?!
    Пацюк проворно випірнув, удихнув повітря і знову повернувся до них.
    — А може, хочете зі мною пополювати? — запитав він. — Під водою страх цікаво полювати.
    — Щиро дякуємо, але нам не до полювання, — відповіли засмучені гноми.
    — Зачекайте хвилину, — попросив Лемтуріс. — У нас є талановитий учений. Може, він як-небудь напише ту заяву…
    — Гаразд, — погодився Пацюк. — Та коли я зголоднію, я роблюся скаженим, мов звірюка…
    Хоч він посміхався, гноми знали, що Пацюк не жартує.
    Шюрпе не гаяв часу. Йому спало на думку покрити заяву воском. Але де його взяти? Скоро він пригадав, що перукар Вай-Вай має різні нектари, якими напахчує квіти. Було вирішено змішати чорнило з нектаром шипшини і подивитися, що з того вийде.
    Тільки-но вони написали перші слова, як над їхніми головами задзизчали бджоли. На запах шипшини їх злетілося стільки, що на папері не лишилося і білої цяточки. Шукаючи меду, бджоли повзали і своїми ніжками, як і гадав Шюрпе, навощили всю заяву.
    А документ звучав так.

    Його превосходительству начальникові саги Лілей Однорукому ракові від Лемтуріса та його загону

    ЗАЯВА

    Просимо Вас видати нам для дуже шляхетної справи пучку рожевих кристаликів.
    Наперед вдячні Вам гноми:
Лемтуріс, Міглюс, Аліс, Єгіс, Шюрпе, Вай-Вай, Лепутіс.

    Шюрпе згорнув пергамент, перев'язав його зеленою травинкою і, сяючи від радості, спустився на дно.
    Тепер лишилося тільки, щоб начальник черкнув у куточку: «Комірн. Пацюкові. Видати одну пучечку», — і внизу нашкрябав підпис.
    Але рак не квапився. Він спокійно закінчив трощити рибку, яку, видно, спіймав на прогулянці, і, ворушачи щелепами, скоса позирнув на заяву.
    — Гм… гаразд, — сказав він. — Добре придумано. Та як я накладу резолюцію? На такому ж папері чорнило не тримається.
    Але Шюрпе все обдумав і передбачив:
    — Не обов'язково чорнилом, — відповів він і подав ракові свій багнет. — На воску можна писати й оцією колючкою.
    — Гарразззд, — знову протягнув рак, оглядаючи інструмент. — Прийдете, коли моя клешня відросте, — тоді й підпишу.
    — Та коли ж це буде?! — не приховуючи досади, вигукнув Лемтуріс.
    — Коли відросте… — повторив начальник. — Я не лівша, а моя права, як бачите, постраждала на війні.
    — Я ж казав, що він з нас глузує! — докинув Аліс. — Треба добре пригостити Пацюка, і тоді — ось побачите — він дасть кристаликів без ніякої резолюції.
    — А як же ми його пригостимо?
    — А ось, дивись! — Аліс про всякий випадок поклав у рюкзак добре влежаного горішка. — Чудовий гостинець Пацюкові.
    — Не гостинець, а хабар! — невдоволено поправив Шюрпе. Він був упевнений, що гномам так не годиться робити. — Даючи хабарі, ми тим самим доконуємо злочин перед справедливістю. Хіба можна таким негарним шляхом досягати шляхетної мети?
    — Ех ти, грамотій!.. — зневажливо кинув йому Єгіс. — 3 великого розуму глузд втрачаєш. Хіба ти не бачиш, які тут порядочки? Не помажеш — не поїдеш.
    Лемтуріс намагався знайти середину:
    — У своєму лісі, — сказав він, — ми поводимось і будемо поводитися так, як каже Шюрпе. А тут, на жаль, у нас немає іншого виходу.
    Він узяв горіха і пішов до Пацюка поговорити віч-на-віч. Гноми здалеку стежили за ним і бачили, як Пацюк розсміявся, — очевидно, довідався, що їхня заява нічого не допомогла, — потім захитав головою і нарешті, озираючись, почав щось шепотіти Лемтурісові. Ватажок щось сердито відповів йому, Пацюк невдоволено махнув хвостом і поплив од Лемтуріса.
    — Що для нього той горішок, — сказав Лемтуріс гномам, повернувшись, — Пацюк полює на живу здобич. Знаєте, що він мені запропонував? Каже, обеззброй одного із своїх, а далі я вже сам упораюсь.
    — Погань! — вилаявся Єгіс. — Добром тут ми нічого не вдіємо. Якщо ті черепашки ще не закрилися, підкрадімося до них і схопимо по кілька зерняток.
    — Стривайте, стривайте… — знову не погодився учений. — Якщо ви збираєтесь красти, то крадьте без мене.
    — Ну, а що ти пропонуєш розумніше? Що?
    — Треба подумати, — каже Шюрпе.
    — Він знову за своє! — розсердився Єгіс. — Видумав заяву, а що з того? Хіба не бачиш, що тут як не вкрадеш, не віднімеш, то й макового зернятка не матимеш. Віддав багнета — дивись, щоб хоч живим звідси вибрався!
    Аліс і Лемтуріс мовчали, але було видно, що вони більше схилялися до думки Єгіса.
    — Оці ще мені учені! — не вгамовувався Єгіс. — Ну, такі ж непрактичні! Такі мрійники… Прямо-таки не допомагають, а заважають.
    — Як собі хочете. Можу й не заважати, — відповів ображено Шюрпе. — Як знаєте.
    Він знову викинув свій баласт — камінчик завбільшки з квасолинку — і випірнув на поверхню.
    — Не варто було сердити Шюрпе, — докорив Лемтуріс Єгісові. — Без його мудрості ми уже давно загинули б.
    — Може, загинули б, а може, й ні, — відповів кремезняк Єгіс. — Ще невідомо, що більше рятує — його розум чи моя сила. Ми не такі вже й слабаки, як здається Шюрпе. — Він хотів це довести саме на дні саги. Черепашки справді були ще розкриті і ніби чекали, щоб гноми взяли те, що їм потрібне. Гноми нагледіли три найтовщі черепашки, в яких було найбільше кристаликів. Друзі домовилися по команді схопити по кілька кристаликів і відразу ж підійматися на поверхню. Щоб зробити все це якнайшвидше, гноми заздалегідь повиймали баласти-камінчики і, зручно обнявши їх одною рукою, зупинилися кожен біля своєї черепашки.
    — Раз… два… три! — подав команду Лемтуріс. А черепашки хлоп — і руки всіх трьох гномів опинились у перламутрових пастках. Лише зараз гноми зрозуміли, що Пацюк навмисне залишив черепашки розкритими.
    Може, це й було його так зване полювання? Може, він десь тут недалечко заховався і тепер пливе по свою здобич?..
    Коли гноми згадали, які у нього довгі жовті зуби, у них аж мороз пішов поза шкірою. їхні руки так міцно прищемило, що навіть і силач Єгіс не міг пальцем поворухнути.
    Від Пацюка вони могли б оборонятися багнетами. Камінці вже були їм не потрібні, і тому в кожного з них одна рука вивільнилась. Та коли б приповз рак, то він би розтрощив їх, як оту рибку, а їхніми гострячками довбався б у своїй пащі. На щастя, в цей час кілька разів прогримів грім. Однорукий, як і всі раки, дуже боявся грози й сидів у своїй норі.
    Але їм загрожувала ще одна небезпека. Гноми — не риба, вони не могли бути весь час під водою. Хоча, спускаючись під воду, вони досхочу надихалися смачного соснового повітря, та вже надходив час підійматися на поверхню. Коли б гноми ще трохи пробули у пастках, вони б задихнулися.
    — Треба було закласти в черепашки по камінчику, а не просовувати руку, — з запізненням дійшло до Аліса.
    — Ай справді! Як це ми раніше не подумали! — бідкався Єгіс. — Сліпці ми, сліпці, пискуни…
    Лемтуріс мовчав, хоч йому дуже хотілося нагадати Єгісові, як він ніколи не хоче думати і щойно насміхався над ученим Шюрпе. Але ватажок знав, що зараз не час будь-кому докоряти. По обіді ложка… Треба було хоч із запізненням міркувати над тим, як знайти вихід із цього становища.

У пастках

    Шюрпе сидів на лататті і, обхопивши голову обома руками, розмірковував, чи правильно він зробив, що залишив своїх товаришів. Може, не слід було звертати уваги на теревені Єгіса і бути разом з ними? Але тоді він зрадив би своїм принципам і став би співучасником крадіжки. Чи варто зрікатися своєї точки зору заради дружби, чи принципи важливіші? Шюрпе подумки перебрав сотні перечитаних книг, але потрібної відповіді не знайшов.
    Міглюс, який мав силу-силенну вільного часу, видумав веселеньку пісеньку про зайчика. Він довго щось мурмотів собі під носа, підбираючи мелодію, нарешті заспівав:
По капусті, огірках —
Гоп-па,
Пурхав зайчик наче птах —
Тір-лір-ля!..
Тірльо-тірльо, тір-лі-лільо,
Тір-лір-ля…

    — Гей, чуєш, зроби ласку, перестань, — обірвав його Шюрпе. — Краще помовчімо. Чому вони так довго не виринають?
    Лепутіс був упевнений, що Лемтуріс ніколи не загине, і захоплено спостерігав, як над водою літали величезні синьокрилі бабки. А коли одна з них сіла на листок, у Лепутіса серце сповнилося радістю, і він почав її розглядати з усіх боків. Бабка була зелено-синя, з граційно вигнутою талією і великими дзеркальними очима, в яких Лепутіс побачив себе кумедним товстим дурносміхом. Він обережно погладив майже прозорі крильця, у яких, мов намальовані, перепліталися прожилки, і йому закортіло самому політати.
    — Візьми мене на спину, — почав просити Лепутіс. — Я не такий товстий, як тобі здається. Я покину рюкзак, і ти побачиш, як нам буде гарно.
    Бабка ворухнула крильцями й трохи повернула голову.
    — Ну, спробуй, — благав Лепутіс. — Я ніколи не літав. Ну, хоч від отого листка до сосни й назад…
    — Вай-вай-вай, Лепутісе, не вигадуй! — заборонив перукар, з великим смаком укладаючи лілеї. А ті, що були не впорядковані, — криві чи не досить розквітлі, — вишикував в один ряд, що протягся через усю сагу. Але Шюрпе повелів гномам облишити всі роботи і кожному запастися баластом. Якщо товариші в призначений час не повернуться, доведеться спуститися в озеро шукати їх.
    Міглюс, Лепутіс та Вай-Вай плиг-плиг з листка на листок — подалися на берег по камінчики на баласт. Шюрпе лишився чергувати і побачив, що з води виринають якісь речі. То були порожні рюкзаки. Один, другий, третій… В одному з них він знайшов переламаний гострячок і більше нічого.
    — Швидше! Швидше! — почав він підганяти тих, що пішли на берег.
    Коли друзі, задихавшись, прибігли з камінчиками, Шюрпе показав їм рюкзаки, і гноми зрозуміли, що товаришів спіткала біда.
    — Дай, Лепутісе, мені свій багнет і камінець, а сам зоставайся тут, — наказав Шюрпе. — Ми спускаємося.
    — Тільки гляди не літай! — попередив Міглюс. — Чуєш, як гримить? Надходить гроза.
    Лепутіса, здавалося, не так непокоїла доля товаришів, як те, що за час цієї веремії бабка кудись полетіла.
    Як і передбачав Лемтуріс, незабаром біля черепашок з'явився Пацюк. Треба було братися до зброї, а надто вже запальний Єгіс, пробуючи розкрити черепашку, зламав свого багнета. Пацюк побачив, що вони без зброї, і став скрадатися до них. Тоді Лемтуріс і Аліс, зціпивши від болю зуби, з величезними труднощами притягли свої черепашки ближче до Єгіса, щоб захищати його своїми багнетами.
    Але маючи лише по одній вільній руці та ще й задихаючись без повітря, гноми довго витримати не могли. А їхні слабенькі уколи ще більше гнівили Пацюка. Він то скаламучував воду, то нападав і ставав дедалі страшнішим од люті.
    Лемтуріс наказав скинути рюкзаки. В розпалі бою та ще з однією рукою, це було важко зробити. Зате вони знали, що коли рюкзаки випливуть на поверхню, друзі негайно прийдуть на поміч, і тому билися до останнього.
    Побачивши ще трьох озброєних гномів, Пацюк одразу ж притих і заховався в своєму лабіринті. Здавалося, полонені могли полегшено зітхнути. Але як ти легше зітхнеш у воді? Треба було щось робити. Як розкрити ті черепашки? Про це навіть Шюрпе ніде не читав.
    — Може, спробувати як-небудь полоскотати їх? — запропонував Міглюс— Може, вони засміються?
    — Та вони ж усі костяні, — сказав Вай-Вай. — Коли б вони мали хоч пахву, чи що…
    — У них є підошва, — пояснив Аліс, — але вони втягнули її всередину.
    — Я їм що-небудь розповім, — обізвався Шюрпе. — Таж вони сидять собі у своїй шкаралупі і не знають, що мають дуже цікавих родичів. Може, розкриються, коли почують про це.
    І Шюрпе почав мовою молюсків розповідати про теплі моря, в яких живуть сестри черепашок і носять у собі перлини. Вони не повзають по дну безсердечними, холодними, до всього байдужими, а вирощують у своїх черепашках чудесну, схожу на срібло, горошинку. Та горошинка вічно випромінює ніжну теплоту й називається перлиною. Хто виростить її, тому може позаздрити навіть соловейко…
    Але черепашки не розкривалися. Навпаки, відчуваючи свою мізерність, вони ще міцніше стиснули перламутрові стулки. Шюрпе замовк і збентежено-сумно розвів руками.
    — Перекладай! — крикнув йому Лемтуріс, майже задихаючись. — Я спробую.
    — Слухайте, молюски! — тихо почав він, зберігаючи силу, а Шюрпе був за перекладача й гучномовця. — Ви живі істоти чи безсердечні скрині в коморі Однорукого?! Гляньте навкруги! Тут так гарно, а ви крізь свої шкаралупи не бачите, ні як розпускаються лілеї, ні як виграють веселі, вільні рибки. Хіба ви не бачите, що ви тут найжалюгідніші істоти? Гляньте, як зараз тремтять од страху вуса у вашого пана, і ви повеселішаєте. Підповзіть, поки гримить грім, до нього, схопіть за вуса і побачите, як він уклякне перед вами на коліна…
    Лемтурісові бракувало повітря, він зблід і вже не мав сили говорити. Але, на щастя, черепашкам досить було й цього. Почувши, що в Однорукого тремтять од страху вуса, вони почали одна за одною усміхатись, усміхатись і раптом дружно зареготали. Гноми без баласту відразу ж піднялися на поверхню, несучи в затерплих кулачках кожен по кілька дорогоцінних кристаликів.
    У воді зосталися Шюрпе, Міглюс та Вай-Вай. Учений побажав черепашкам жити сміливими, веселими і довго-довго сміятися, — словом, бути такими, як говорив Лемтуріс. І всі троє чемно попрощалися, викинувши свої камінчики.
    Здається, все скінчилося щасливо, але, повилазивши на латаття, гноми побачили, що котрогось із них ще немає.
    — А де ж Лепутіс?
    На тому місці, де він розмовляв з бабкою, лежав рюкзак, а поверх нього стирчав маленький Лепутісів капелюшок.
    — Полетів, неслух! — догадався Міглюс. — Казав же йому, попереджав, що надходить гроза… І що з таким робити?
    — Вже накрапає, ми й так намучилися, вимокли і повинні його чекати! — гнівався Єгіс. — Всипати б йому березової каші, щоб запам'ятав!
    Тут сяйнула блискавка, і такий грім ударив, що навіть гаї причаїлися. Краплини затарабанили по лататтю. Гноми, сковзаючись, стрибали з листка на листок, щоб вибратися на берег. Але поки вони дісталися до найближчих дерев, їх уже добре виправ дощ. А тут ще сипонув град. У тих, що не встигли сховатися під деревами, навіть під капелюхами набігли гулі-могозулі.
    Тепер гномам здавалося, що всі ці неприємності, всі напасті з'явилися лише через того невгамовного пустуна.
    Коли б не Лепутіс, вони давно б уже сиділи в якомусь дуплі, а то й у білочки гостювали б.
    — Я його за це покараю — обстрижу його кудлату чуприну, — сказав Вай-Вай, геть увесь побитий градом.
    — Важить не те, що росте на голові, а те, що виростає в голові, — по-вченому заперечив Шюрпе. — Хай він краще прочитає усю «Велику енциклопедію гномів» — від першого до сто першого тому! Буде й тілу покара й розуму користь.
    — Тільки ослабне та посивіє, — не погоджувався Єгіс. — Дати б йому сто штук товстих мітлиць, тоді б знав, як старших не слухати.
    Поки вони так сперечалися, позалазивши під ялинки, чорна хмара посунула далі і виглянуло червонясте, наче вмите, вечірнє сонце. Черкнуло променем, ніби пальцем, по росяному обрію, і на тому місці заграла веселка. І тоді, мов крізь вогненні ворота, замиготіла крильцями бабка. Пілот Лепутіс, весело поблискуючи зубами, роздивлявся, де його товариші.
    А товариші, яким зовсім урвався терпець, розмахували руками, доки не вирішили таки покарати неслухняного відразу всіма трьома карами: і обстригти, і відшмагати, і посадити читати томи енциклопедії.
    Тут Лепутіс скерував до них свого літака і весело вигукнув:
    — Бачили, як літав! Як гарно! Ми облітали весь чагарник, і я побачив, де ховається гадюка. — Він обстріляв усіх щасливими оченятами і запитав: — А як ви тут? Дістали пісочку?
    Лемтуріс дивився на нього й усміхався. «Він такий щасливий — як же його лаяти чи бити?..»
    Щось подібне думав і Вай-Вай: «Лепутісові так до лиця білий чуб — хай собі з ним ходить…»
    «А енциклопедію я йому все одно принесу, — вирішив Шюрпе. — Хай хоч на картинки подивиться…»
    Отаким був той Лепутіс, що його хотілося і добряче відшмагати, і водночас приголубити.

По гадючі сльози

    На другий день гноми відпочивали. Шюрпе переглядав словника мови ужів та гадюк. Міглюс лежав горілиць у білій конюшині і стиха замріяно наспівував:
Тірльо-тірльо, тір-лір-лільо,
Тір-лір-ля…

    Інші збирали полуниці і нанизували їх на метлюг. Лепутісові, який найменше стомився, доручили провідати Расуте, Гедрюса та Мікаса Розбійника.
    Що там чути?
    Лепутіс ще не вмів писати, і щоб не забути чого, зав'язував на носовій хустинці вузлики. Тому, шукаючи свого носовичка, Лепутіс, бувало, казав: «Де це мій записник?»
    На цей раз гномик повернувся з вузликом не лише на чотирьох ріжках хустинки, а й на полах свого піджачка. Всі побачили, що в Лепутіса багато новин.
    Він зачекав, доки всі зберуться, а Шюрпе закриє словника, витяг «записник» і, розв'язуючи вузлик за вузликом, почав розповідати.
    Насамперед гноми довідалися про вчорашні події: як Гедрюс забив ногу, а Кудлик укусив Мікаса за литку. Вдома Розбійник порізав гумову грілку, в яку мама наливала гарячої води й гріла собі боки, і зробив рогатку. За це Мікаса сьогодні вранці відшмагали.
    Розбійник переплакав, назбирав камінців і, підстерігши Кудлика, вистрелив йому в задню лапку.
    Песик заскавулів, Гедрюс вибіг з хати і побачив Мікаса, який тікав поза кущами.
    — Тепер вони всі накульгують, — розв'язав Лепутіс останнього ріжечка. — У Гедрюса — коліно, у Мікаса — литка, а в Кудлика — сухожилля. Поки що одна Расуте бігає здорова. Ну… — обдивився носовичка розвідник, — це, мабуть, і все.
    — А вузлики на полах? — запитали гномики.
    — А-а!.. — пригадав Лепутіс— То Расуте з Гедрюсом поклялися неодмінно помститися Мікасові за Кудлика. Весь час перешіптуються, шукають якогось мішечка. Та що вони тому Розбійникові зроблять? — Лепутіс знизав плечима. — Може, утоплять?.. А… ще один вузлик — вже й забув про що…
    — Ну, подумай, пригадай, — підохочували друзі.
    Лепутіс шкріб, шкріб свою біляву потилицю, та нічого так і не вишкріб.
    Ото й лишився на полі один вузлик нерозгаданий.
    — Усі троє накульгують… — повторив Лемтуріс. — А наші ще й кажуть, чи варто морочитися з тими окулярами. Як Шюрпе перекладає звірятам, пташкам і молюскам нашу мову, так і Гедрюс, коли б нас бачив, міг би розповісти іншим про наші пригоди та різні таємниці природи, що їх ми стільки знаємо… А то вони нічого не бачать і б'ються знічев'я.
    — Найгірше буде тоді, коли їм і битися набридне. Отак і люди інколи, як ті черепашки, — позачиняють усі двері, залізуть у яке-небудь тепле місцечко та й сидять. І нічого вже гарного й не бачать.
    — Гаразд, — сказав ватажок. — Геть сумніви! Краще докладно обговорімо завтрашній похід. Чи всі подумали, що нам треба з собою взяти?
    — Страшенно важка мова, — поскаржився Шюрпе. — Без жодної голосної! Усе С, Ж, З, ПІ та ще кілька приголосних.
    — Я раджу взяти цибулі, — відгукнувся Єгіс. Він дуже пишався з цієї пропозиції.
    — Гаразд, — погодився Лемтуріс. — Хто ще що пропонує?
    — Я вважаю, що добре було б узяти їжака, — обізвався Аліс. — Якщо гадюка на нас нападе, то їжак захистить.
    Усі зраділи.
    Гноми їжака дуже любили і завжди шукали нагоди взяти його з собою в похід.
    — А я думаю про дудочку, — сказав Міглюс. — ПІюрпе каже, що гадюки люблять музику.
    — Але ж ми йдемо по сльози! — здивувався Єгіс. — Нам треба буде гадюку до сліз довести, а не розвеселяти.
    — Від радості теж часто плачуть, — як і завпеди, заперечив йому Шюрпе.
    — Мені здається, — докинув Аліс, — що звірята та пташки плачуть лише тоді, коли їх кривдять. Якось діти збили ластівчине гніздо з усіма ластовенятами… Бідна матуся сіла на лозовий тин та як завела плакати — од її сліз аж лоза зазеленіла.
    — Ой-ой-ой! Лепутісе, що з тобою?
    — Ластівки шкода… — відповів той, шморгаючи носом і витираючись капелюшком.
    — Отож-то й воно, — зітхнув Лемтуріс. — Ми не маємо права кривдити навіть гадюки. А як ті сльози дістати — про це ще ніхто не розповів і не написав.
    Один зітхнув, другий кашлянув, а третій безнадійно махнув рукою.
    Але всі гуртом поклали собі рушити в похід завтра ж, як тільки спаде роса, щоб десь опівдні бути вже в гадюки.
    В чагарнику Лепутіс показав корча, навколо якого росла малина. Це тут він, коли летів, помітив гадюку Строкатку. Лемтуріс звелів Алісові з їжаком залишитись у малині, а іншим порадив трошки відстати, щоб такий гурт часом не сполохав гадюки. А сам з Шюрпе, оглядаючись, рушив до корча.
    Строкатка, химерно скрутившись, лежала в заглибинці на корчі і грілася на сонці.
    — Пшш-пшш, с-с! — привітався до неї Шюрпе і вклонився.
    Гадюка підвела голову, лизь-лизь роздвоєним язичком, пронизала їх злими оченятами і лише тоді відповіла на привітання.
    Поки Шюрпе по-всякому сичав, — пояснював, хто вони і звідки прийшли, — це в нього виходило, а коли настав час просити сліз, учений розгубився. Геть зніяковівши, він почав цікавитися здоров'ям гадюки, розпитувати, чи багато в цьому році журавлини в чагарнику і, зрештою, почав таке городити, що Строкатка сама не витримала і запитала, чого ж вони од неї хочуть?
    — Моїх сліз?! — здивувалась і розгнівалася гадюка. — То ось для чого вони принесли з собою відро! Нахаби!.. Я вам не крокодил, щоб сльози проливати… відрами.
    — Дорога погана: вересові хащі, драговина, — мнучи в руках капелюшок, виправдувався Шюрпе. — А це ж така коштовна річ… Боялися розхлюпати.
    — Ні-ні-ні! — набурмосилася гадюка. — Я ніколи ще не плакала і, знайте, й не збираюся плакати.
    — Але, шановна, — втрутився Лемтуріс, — хто не плаче, той і не сміється.
    — А хіба я кажу, що я сміюся? Так, я ніколи і не плачу, і не сміюся.
    — Невеселе у вас життя… — зітхнув Шюрпе.
    — А я й не кажу, що веселе, — знову відрубала гадюка.
    — Ось у нас є цибуля… — підбадьорений Лемтурісом, почав Шюрпе. — Якщо ви дозволите, ми піднесемо її ближче. Від цибулі багато хто, коли не плаче, то хоч сльози ллє.
    — Ну підносьте, підносьте. Побачимо, що воно за сльози…
    Єгіс швиденько обчистив цибулину, перерізав її навхрест і, зморщившись, простягнув до корча. Поки він усе це робив, його очі так налилися сльозами, що він мало не наступив гадюці на кінець хвоста.
    Строкатка понюхала цибулину, лизнула і навіть аніскілечки не скривилася.
    — Бачите… — просичала вона. — Чи ж я вам не казала? Краще приведіть мені того, хто, брехав, ніби гадюки плачуть, і матимете сльози. Доводити інших до сліз ми уміємо…
    — Знаємо. Ми чули, що ви боляче жалите. Багато хто вас, як вогню, боїться. Але ж і у вас, безумовно, є вороги, які…
    — А хіба я кажу, що нема?
    — А якщо вони зроблять вам боляче або скривдять ваших близьких, невже у вас не болить серце? — допитувалися гноми.
    — А хіба я кажу, що не болить?
    — Але ж коли поплачеш, то ніби легшає. Як же це ви без сліз?..
    — А може, я не хочу, щоб мені полегшало? Ви проливаєте сльози, а ми збираємо отруту. Із болю, із злості, із прикрощів — з усього потрошку. А вже коли жалимо, то жалимо!
    — Так, — погодився Шюрпе. — Але в теплих краях, наприклад, живуть гримучі змії. Ще отруйніші за вас. Я не можу сказати, чи вони плачуть, а от повеселитися, потанцювати — дуже люблять. Факір так нудно грає на дудочці, а вони як розійдуться танцювати, то навіть на кінчик хвоста стають.
    — Ну то й що? — анітрошечки не здивувалася Строкатка. — Танцюють під усяке гримкотіння та галас, тому й називаються гримучими…
    Шюрпе знав, що вони самі вміють гриміти, тому й називаються так, але вирішив бути стриманим і не сперечатися через якусь дрібницю. Він краще ось про що запитає:
    — А якщо ви послухаєте серйознішу музику, то, може, захочете потанцювати? У нас є один музикант…
    — А хіба я кажу, що не буду танцювати? Заграйте — побачимо.
    Міглюс узяв дудочку і заграв веселий танок. А щоб він звучав веселіше, інші підспівували:
    Заєць, лис і лань дворога — Всі танцюють звірі, Навіть чапля довгонога І та танцювала.
    Строкатка потягнулась, повигиналась і промовила:
    — Тут не танцювати, а, як дурній, дригатись треба. Фе! Навіть недобре після ситого обіду. З'їла слимака, проковтнула мишу, та ще підвернулася пташка-роззява…
    — Гидота! — прошепотів Міглюс.
    — Нацькуймо на неї їжака, той швидко доведе її до сліз, — порадив Єгіс. — Таку справді нічого жаліти.
    Але Лемтуріс угамував їх і звелів Шюрпе запитати, може, гадюці більше до вподоби сумна, лірична музика.
    Строкатка відповіла:
    — Не знаю, спробуйте.
    Міглюс уже давно склав таку зворушливу пісеньку, що коли б її камінь прослухав, і той заплакав би. Щоб пісенька краще звучала, Лемтуріс покликав і Аліса.
    Міглюс вишикував усіх, махнув рукою — «три, чотири», — і гноми заспівали:
    Заспіваєм про наругу Пісню журну, пісню-тугу, — Як ялинці в хустці білій Підрубали ноги, бідній, Як зайчиську в полі вітер Сумно-сумно сльози витер.
    Та гадюку не схвилював ані зайчик, ані бідна ялинка. Якби Строкатка вміла сміятись, то вона, чого доброго, ще й засміялася б. Співаки, звичайно, це відчули, і один по одному перестали співати.
    Поки вони співали, їжак, якого вже ніхто не доглядав, почав обнюхувати малинник і набрів під пеньком на гадюче кубло. Гноми були б і не помітили цього, але Строкатка раптом скрутилась, а потім, неначе пружина, кинулася рятувати дітей.
    У подібних сутичках, звичайно, перемагав їжак. Гадючої отрути він не боявся, а коли гадюка жалила його в носа, їжак тільки невдоволено здригався, хапав її зубами і бив об свої колючки.
    Проте видно було, що Строкатка боролася б доти, доки поховалися б її гадюченята.
    — Алісе! — крикнув Лемтуріс. — Угамуй свого їжака!
    — А для чого? — здивувався Аліс— Тобі шкода гадючого кубла? Все одно вона по-доброму не заплаче.
    — Хіба вона пожаліла пташеня? — додав Єгіс— Хай або заплаче, або…
    — Сказав — угамуйте їжака! — суворо повторив ватажок.
    Аліс, звичайно, невдоволений, підбіг до їжака і вхопив його за вуздечку.
    Гадюка повернулася на пеньок роздратована й сердито глипала на гномів. Знову скрутилася в клубок, засунула під себе голову і завмерла, мов нежива. Шюрпе намагався заговорити до неї, але Строкатка навіть не ворухнулася.
    — Сердиться… — зрозуміли гноми і почали дорікати Лемтурісові за неприпустиму м'якосердість.
    — Слухайте! — обізвався Лемтуріс— Чого ви од неї хочете?
    — Сліз, більше нічого, — відповів Єгіс.
    — Коли б вона так легко плакала, то ми вже не стояли б з сухими ногами. Усі її так ненавидять, так зневажають і переслідують, що вона могла б ціле озеро наплакати і втопитись у ньому.
    — А чого ж вона всіх жалить? За що її таку любити?
    — Вона себе захищає, як і кожен з нас. Якби не жалила, то й не жила б.
    — А чому вуж не жалить? — зауважив Аліс.
    — Він такий схожий на гадюку, що йому й жалити не потрібно. Коли б не було Строкатки, то й у вужа, чого доброго, виросли б роги чи кігті.
    — Але ж троянда, наприклад, — утрутився Вай-Вай, — і колеться, і який запах має! Яку красу! А це, ось гляньте: яка гидота! Вай-вай-вай-вай!..
    — Якщо вже ви хочете знати про троянду, то я вам ось що розповім, — почав Шюрпе. — Був час, коли троянда не кололась і не мала жодної колючки. Але всі так почали її ламати і рвати, що вона, — хочеш не хочеш, — мусила перетворити деякі гілочки на колючки. Бачите, що діється! — підняв угору палець учений. — Одних ламаємо, бо вони гарні, а інших не терпимо, бо вони бридкі. І ті, і ті мусять захищатися, як тільки можуть! А хіба ж та сама гадюка нападає ні з того ні з сього, як собака? Ні, не нападає. Але наступіть на неї — тоді будете знати… Не з добра ж вона вибирає різні корчі, що поросли мохом, та болота. «Ви, красуні, міцні, живіть, де вам зручно, а мені й у драговині добре буде. Тільки прошу вас, не чіпайте мене».
    Коли б гноми не так уважно слухали Шюрпе, вони побачили б, що тіло Строкатки ледь-ледь здригається.
    Та друзі сперечалися далі.
    — Найголовніше, — сказав Міглюс, — те, що з неї нема ніякої користі. Ось візьмімо, наприклад, бджілку, — теж має жало, але її всі люблять і поважають. За мед, за віск… Троянди — за чудові квіти. А гадюку, дорогі мої соколи, за що?
    «Соколи» мовчали, а Лемтуріс думав: «Любити і поважати, може, її й немає за що, але жити і вона має право».
    — Ідіть геть, ви, невігласи! — раптом підвела голову Строкатка і, всім на диво, заговорила найчистішою мовою гномів! А ще більше здивувалися гноми, коли з її малесеньких оченят закапали величезні сльози… — Із моєї отрути, — схлипувала гадюка, — роблять дорогі, надзвичайно корисні ліки! Чого стоїте? — сердито засичала вона. — Чи ж не бачите?.. Давайте свій посуд.
    Шюрпе шанобливо зняв капелюшок, поставив біля Строкатки відерце й звелів усім одійти подалі. Гноми опустили голови і, ніби засоромившись, тихо рушили за малину.
    Раптом вони почули дивний звук, що долинав з повітря. Ушш-ушш-ушш, махаючи величезними крильми, низько над березнячком летів лелека. Поки гноми, не відчуваючи небезпеки, позадирали голови і дивилися на граційно витягнуту шию та червоні ноги, лелека встиг помітити гадюку. Трохи опустившись униз, він ухопив її в дзьоба й поніс геть.
    На пеньку гноми знайшли майже повне відерце сліз…

Помста

    Расуте знала, де є осине гніздо. Воно було хитро заховане під дошками на горищі. Гніздо скидалося на велике яйце із сірого паперу, тупий кінець якого був приліплений до дошки, а в загостреному чорніла невеличка дірка.
    Про те, як оси шили та ліпили той будиночок, можна було б розповісти цілу історію. Расуте з Гедрюсом тільки й помітили, що оси, повзаючи по тину та дерев'яних стінах, збирали тоненькі, як із рогожі, волоконця. А скільки треба було тих волоконець зліпити в осиному багатошаровому будиночку, — того діти й уявити собі не могли.
    Тепер братик та сестричка думали-гадали, як би тих нещасних ос та нацькувати на Мікаса Розбійника. Врешті знайшли синій целофановий мішечок і з нетерпінням стали чекати, поки стемніє.
    Оси з раннього ранку ловили мух і шукали солодощів — їли самі і готували кашку для своїх лялечок. Увечері, як тільки сонце сховалося за обрій, вони повернулися додому і, стомлені, невдовзі задрімали. Гедрюс та Расуте, закутавшись рушниками, наділи рукавиці і рушили до гнізда. Переконавшись, що оси вже поснули, вони накинули на гніздо мішечок і зав'язали його кісничком Расуте.
    На тому місці, де було гніздо, лишилися тільки сірі клаптики на сучечку. Кільком осам усе ж пощастило втекти, і одна з них добряче вжалила Расуте в лоба. Але діти так раділи з могутньої зброї проти Мікаса, що Расуте більше сміялася, ніж плакала.
    Настала неділя. Вранці дітей розбудив півень, волаючи на все горло:
    — Приїхали гості! Приїхали гості!
    — Гав! Гав! Гав! — не вмовкав Кудлик, не так нападаючи, як бажаючи показати себе гостям.
    Із легкової машини, яка привозила колись дідуся, викотилася товста пампушечка — тітонька Алдуте і двоє її вихованців: Кріштупас та Йонас. Не встигла вона ступити на зелену травичку в подвір'ї, як довкола неї, мов гриби, почали виростати малі й великі кошики з міськими пирогами, тістечками та іншими ласощами. Ними тітонька Алдуте почастувала тата, маму, заспану Расуте й Гедрюса. Всіх розцілувала, до кожного заговорила, а коли підковзнулася на дорозі, то так дзвінко засміялася, що з неба прямо на очах зникли всі сірі хмари й хмаринки. Стало ясно, весело, ще й запахло ваніліном.
    Як же тут думати про помсту в такий щасливий день! Кріштупас одразу заходився ладнати вудку, а Йонас вибирав місце, де б краще поставити намет. Гості збиралися погостювати цілий тиждень, або, як сказала тітонька, «доки не виженете».
    Але день видався довгим, риба не клювала, намет вони поставили швидко, і діти, досхочу поласувавши пирогами, занудьгували. Саме тоді Расуте, у якої ще болів ужалений лоб, згадала про ос, Мікаса і свою тверду обіцянку помститися за Кудликову лапу.
    Одне поперед одного почали вони розповідати гостям історію конфлікту. Кріштупас з Йонасом уважно оглянули піджака, якого так і не вдалося вичистити, помацали у Гедрюса чашечку, яка ще й досі боліла (коли б не Мікас, то Гедрюс в окулярах не спіткнувся б і не впав), переконалися, що бідний Кудлик справді-таки шкутильгає. Тільки Йонасові здавалося, що підбито праву лапу, а Кріштупас запевняв, що ліву. Хлопці, сперечаючись, були б до бійки дійшли, якби в цю мить Расуте мудро не зауважила:
    — Хтозна, може, той негідник і другу підбив.
    По цьому гості знову забажали оглянути песика. Та Кудлик гриз курячі кісточки, яких тітонька також не забула привезти, і зовсім не бажав показуватися перед експертами. А коли вони знову почали мацати й шукати підбите сухожилля, Кудлик загарчав і дряпнув Кріштупаса за мізинчик. Хлопець схопив пальця в рота і вже намірився бігти до тітоньки, але Гедрюс тоном дорослого зупинив його:
    — Не варто… Потримай у роті, тоді прикладемо подорожника, і воно загоїться.
    Отож Кріштупас, смокчучи пальця, пішов разом з усіма подивитися на ос. Бідні поневолені оси жалібно гули, а кілька з них уже встигли прогризти в мішечку маленьку дірочку. Мішечок з осами гості порівняли з бомбою. Лишилося тільки подумати, хто і як підсуне її Мікасові Розбійнику. А він, ясна річ, такого чудесного дня теж не сидить, удома.
    — Він або рибу ловить, — думала вголос Расуте, — або пішов у порубку збирати полуниці.
    — А ми зараз перевіримо, — сказав Гедрюс, раптом відчувши себе ватажком загону.
    Вони взяли мішечок з осами, сіли в човен і погребли до того місця, де Мікас завжди вудив рибу. На цей раз кладка в очереті була порожня. Тоді вони відпливли трошки назад і повернули в сагу, за якою була порубка, що вже заросла молодими сосонками, берізками й малиною.
    Вони ще й не вилізли на берег, як почули Мікасів голос. Розбійник збирав ягоди не сам і гукав до когось:
    — Ей, ідіть сюди! Тут їх повнісінько!.. Аж земля червона.
    — їжте, їжте, наїдайтеся, — промовив Гедрюс, прибираючи бойового вигляду. — Ми ті полуниці швидко окупуємо.
    Трохи посперечавшись, змовники вирішили послати з осами Расуте. Хай вона покладе мішечок на стежку чи на пеньок, а зустрівши Мікаса, скаже: «От лихо! Загубила гостинця, що тітонька мені з Вільнюса привезла. Допоможіть знайти». А як тільки побачить, що Мікас іде до «бомби», — хай одразу ж біжить додому.
    — Та знаю вже, знаю, знаю, — втрачала терпіння Расуте. — Ну, їдьте, їдьте собі!
    Хлопчики попливли, а вона, закинувши мішечок за спину, попрямувала в той бік, звідкіля долинав Мікасів голос.
    — Ау! — крикнула Расуте, побачивши три зігнуті спини. — Багато ягід назбирали?
    Біля Мікаса стояв ще один розбійник у вузесеньких штанцях з широким поясом і в старому капелюсі, загнутому по-ковбойськи. Трошки менша за нього дівчинка, теж у довгих смугастих штанях, напевно, була його сестрою.
    — Чого лякаєш?! — сплюнув Мікас. — Куди поділа Гедрюса, що він і не показується?
    — Мабуть, боїться, — докинув «ковбой». — Ото нам'яли б йому боки, коли б показався.
    Видно було, що Мікасові гості теж знали всі подробиці сварки і, звичайно, були на боці свого господаря. (Незнайомий здоровань і чорнява дівчинка, які з'явилися на подвір'ї у Мікаса, — це й був той злощасний вузлик, якого не розв'язав Лепутіс. Чого доброго, він і зараз допроводжував додому гадючі сльози із зав'язаним вузликом на полі піджачка.)
    — У нас теж є гості, — сказала Расуте, — Кріштупас з Йонасом приїхали.
    — Гм… їздять до всяких погорільців… А де ж вони житимуть? Ще ж сіна не косили.
    — А ми поставили намет! — похвалилася Расуте. — Настелили папороті, моху — вийшло так гарно!
    — Ну, то залазьте туди і сидіть там. Ану забирайся звідси! — почав Мікас.
    — Чого ти, Мікасе, сердишся? А ви часом не знаходили такого синенького мішечка? Тітонька наклала в нього повно пирогів та цукерок, а я, дурна, десь тут поклала, а тепер не можу знайти.
    — А окуляри знайшли? — поцікавився «ковбой».
    — Ні. Тато нові замовив.
    — Може, дати йому від нашого мотоцикла? — запитав чи похвастався «ковбой».
    — А наша тітонька приїхала на «Волзі»! — не здавалася Расуте. — Знайдіть мішечок, то й вам дам по цукерці.
    — А де ж ти його загубила? — трохи пом'якшав Розбійник.
    — Та десь на пеньок поклала; збирала, збирала полуниці і загубила. Такий гарний мішечок…
    — Ходімо, — сказав «ковбой». — Та, якщо знайдемо, гляди — пополам!
    Расуте трошки пройшла, оглядаючись навсебіч, ніби шукаючи мішечка, тоді присіла, наче полуницю побачила, й гульк у кущі і зникла.
    — Де ж та роззява? — вигукнув «ковбой». — Дженні уже знайшла.
    — Але ж, дивіться, тут повно якихось мух, — сказала Януте, дівчинка в смугастих штанях, яку брат «по-ковбойському» називав Дженні. Він сам був Рімас, але вимагав, щоб його називали тільки Джімом.
    — А що мені придумати? — спитав одного разу Мікас.
    — Майкл! — відповів Джім. — Майкл Розбійник. Ол райт! — і весело поплескав Мікаса по плечу. Розбійник усміхнувся і задоволено почухав веснянкуватого носа.
    Не дочекавшись Расуте, всі троє почали розглядати, що ж у тому мішечку.
    — Якщо він зав'язаний кісничком, то як же туди поналазило стільки ґедзів чи мух? — дивувався Майкл.
    Вони відчували: тут щось не те, але й гадки не мали, що в мішечку повно ос.
    Не встигли діти розв'язати мішечка, як розлючені оси напали на браву трійку і почали жалити у голову, обличчя й руки. Дженні, Джім і Розбійник покинули мішечок і з вереском, розмахуючи руками, кинулися щодуху до озера.
    А Расуте вилізла з густої ліщини і, пританцьовуючи та плескаючи від радості в долоні, понад озером, кущами, мерщій подалася до своїх сповістити, що «бомба» вже вибухнула.
    Хлопці оглядали місце, де раніше було осине гніздо. Кілька ос ще лазили там, шукаючи родичів, і ліпили щось до решток колишнього гнізда.
    Расуте знайшла друзів і, захлинаючись від зловтіхи, почала розповідати, як «вороги» розв'язали мішечок, як тікали від ос, як верещали і качалися по траві.
    Тим часом оси, нещадно пожаливши «ковбоїв», прилетіли назад на те місце, де було їхнє гніздо, і тут побачили ще одну ватагу шибеників…
    …Знівечено гніздо, зруйновано родину, немає колиски, повішеної на ниточці… не варто й жити. Оси напали на ватагу і жалили їх ще лютіше, ніж тих у лісі.
    Розлігся такий зойк, зчинився такий гармидер, що Кудлик, підібгавши хвоста, шмигнув у сінник, а півень скомандував курям і курчатам негайно ховатися. Із хати з ополоником у руці вибігла мама, а за нею викотилась через поріг тітонька Алдуте. Вона знову підковзнулася, але з переляку вже не сміялася.
    Величезна хмара затулила сонце. Остання оса тричі обкрутилася навколо тітоньки і, розімліла від рідного солодкого запаху, сіла прямісінько на її біленьку хустину.
    Як виявилося згодом, ніхто від осиних жал не загинув. Коли сльози й ридання вщухли, тітонька Алдуте запропонувала сфотографувати всіх з тими могозулями та пухлинами. Для цього гукнули на лісника, який саме їхав мимо на велосипеді. Він привіз апарат, вишикував чотирьох друзів у ряд, спереду посадив Кудлика. Увага! Фотографував кілька разів та все приказував:
    — Зворухнув од сміху.
    «Ковбоїв» рятували по-іншому. Мікасова мама добре розумілася на хворобах і завжди всім радила, де, коли і яку припарку класти чи примочку. Отож вона вклала «ковбоїв» під яблунею і примостила кожному на обличчя та пожалені руки примочки із сироватки.
    — Тільки не киснути!.. — сказав Джім, дмухнувши на муху. — Краще думаймо, як розквитатися з тими селюками.
    — Я думаю… — подав голос Майкл. — Але ж і противні мухи!
    — Джіме, їдьмо додому, — вередувала сестричка.
    — Як же ти таким опудалом на люди покажешся?! Думаймо, як помститися.
    — У мене є гума, — поволі заговорив Розбійник. — Наробимо рогаток і підемо вночі до їхнього намету.
    — О! Це вже ідея! — похвалив Джім. — Треба підпалити яку-небудь ганчірку і вкинути до намету. А тільки-но вони повискакують в самих сорочках, ми їх — чах! чах! чах!..
    «Ковбої» ожили. Злий план помсти вилікував їх швидше, ніж сироватка.

Соловейко

    Настала ніч — тепла, зоряна, напахчена квітучими травами. За горами, за лісами, в човнику з хмар уже сидів місяць і збирався пливти через небо назустріч вранішній зорі.
    Дорогами косуль, заячими стежками кривуляла між кущами та деревами вервечка гномів.
    Лемта, Лемта, Лемтуріс Свій загін веде у ліс, — Всі гриби і хробачки Підіймають шапочки…
    Може, їх веселила краса ночі, може, тішили серця успіхи походу, а може, просто так було гарно на душі і хотілося співати:
    Лівою-правою, лівою-правою! Швидко крокуємо з піснею славною. Папороть, шишки і навіть пеньок Наш не затримають впевнений крок!
    За Лемтурісом, який розвідував і прокладав дорогу, йшли Аліс з Єгісом. Вони несли окуляри. Далі йшов Міглюс з дорогоцінними кристаликами в рюкзаку. Відерце із гадючими слізьми доручили нести Шюрпе. Вай-вай, неначе контрабаса, тербичив на спині коробочку сірників. Правда, в коробочці нічого не було — останні два сірники забрав Лепутіс, бо ж не годиться іти з порожніми руками, ніби він якийсь там білоручка!.. Спершу він ніс їх на плечі, немов гвинтівку, потім спирався як на лижні палиці, коли доводилося переплигувати через гіллячку чи купку моху.
    Лепутіс ішов останнім, і ніхто його не попередив, що сірка на сірниках може осипатися чи розмокнути від роси. Так воно і сталося. В той час, як усі весело виспівували, він скрушно поглядав на вже безголові сірнички. Йому б зупинити товаришів і зізнатися: «Друзі, що робити? Сірнички змокли. Може, краще відкладемо похід на завтра?» Та Лепутіс не наважився на це. Шкода було псувати всім такий гарний настрій.
    «Зачекаю, хай кінчать співати, — думав собі, а коли кінчили — йому знову забракло сміливості сказати про все. — Може, Лемтуріс або Шюрпе знайдуть якийсь вихід, — утішав себе Лепутіс. — Може, ще як-небудь розпалимо вогнище».
    Нарешті вони дісталися до дуба Велетня. Всі інші дерева чемно розступилися перед ними, щоб гноми змогли шанобливо вклонитися віковому дубові. Звідси було видно гладеньке, мов дзеркало, озеро, й чути, як у наметі під липами весело гомонять Гедрюс та Расуте зі своїми гостями. Гноми прискіпливо вибрали місце для вогнища і пішли збирати сухий ялівець.
    Хоч як Лепутіс відтягував ту гірку й неприємну хвилину, вона все ж наступила.
    — Ну, Лепутісе, давай сірники, — звернувся до нього Лемтуріс. Лепутіс винувато шморгнув носом:
    — Сірка трішки обтерлася…
    — Ех, Лепутісе, Лепутісе… — промовив ватажок. — Вони ж зовсім без голівок! Де не треба, ти цілу пожежу зробиш, а тут — гляньте, що він накоїв.
    — Ну все, — гірко сказав Міглюс. — Ходімо додому.
    — Ні! — обізвався Єгіс. — Не підемо, поки не покараємо його. А то все нахваляємось, а з нього, як з гуски вода.
    — Хіба ж я навмисне?! — вигукнув Лепутіс. — Вай-вай ніс і кректав, то я й попросив…
    — Я кректав?! Ну, Лепутісе, це вже ти брешеш!..
    — Що ж нам з тобою робити? — зітхнув Лемтуріс. — Минулого разу ми придумали тобі аж три кари, а тепер ти вибери собі одну з них. Або ми тебе пострижемо, або дамо сто метлюгів, або ти перечитаєш усю «Велику енциклопедію».
    — Подумай… — багатозначно додав Шюрпе. — Одне з тих покарань дуже добре розвиває розумові здібності.
    Лепутіс стояв мовчки і все качав та качав ніжкою торішній жолудь. Потім підняв голову і поправив капелюшок — уже надумався.
    — Мені хотілося б так: хай мене трохи підстрижуть, один раз стьобнуть метлюгом і дадуть почитати найтоншу книгу з енциклопедії…
    Після такої відповіді гноми знову повеселіли, а веселим завжди більше щастить, ніж злим.
    Аліс раптом побачив, що в траві блиснув якийсь вогник. Це був уже не молодий, але дуже перебірливий жених-світлячок, який щороку на Івана Купала запалював ліхтаря і шукав гідної себе дружини. Шюрпе, нагнувшись, заговорив з ним:
    — Здоровий будь, світлячку. А ти й досі шукаєш подругу життя? Як успіхи?
    — Не дуже, — зморщив лису потилицю жених. — Трапляються всілякі там дівки ластаті — сонечка, смердючі блощиці, цикади-музикан-ти, а порядної, серйозної мурахи і вдень з ліхтарем не знайдеш.
    Світлячок позичив їм жаринку і поповз собі, розмахуючи ліхтарем. Гноми кинули ту жаринку в ялівець і, обступивши кружка, почали роздмухувати вогнище.
    Джім, Дженні та Розбійник назбирали камінчиків біля озера і з рогатками за поясами рушили перевальцем до Гедрюсового двору. Раптом удалині між деревами вони помітили вогник.
    — Гляньте, вогник! — прошепотів Джім. — Бачите — вони ще не сплять. Вогнище палять.
    — То це ж іще краще! — зрадів Розбійник. — От дамо!.. Біля багаття видно, як удень.
    Тихо перемовляючись, месники звернули до дуба Велетня.
    Важко було заснути першу ніч у наметі під липами. На потилиці могозулі, щоки розпухли, де не покладеш голову — скрізь твердо, що не скажеш — усе викликає сміх. А тут ще й Кудлик, шукаючи того, кого він вдень укусив, лизав усіх підряд, вертів хвостом і старався будь-що підлеститися до дітей. Нарешті Гедрюс вивів його, щоб припнути на цеп, а повертаючись, побачив, що в гаю блимає якийсь вогник.
    — Ідіть подивіться! — сказав він друзям. — Хтось недалеко від нас розпалив багаття.
    — А я знаю хто… — перелякано прошепотіла Расуте. — Це ті розбійники. Вони хочуть напасти на нас.
    — То, може, нападімо на них першими? — запропонував Йонас.
    — Треба підлізти й подивитися, що вони там роблять!
    Усі четверо швиденько вдяглися, взяли хто кия, хто уламок вудлища. Расуте вхопила свої грабельки і, шикаючи одне на одного, щоб тихше розмовляли, почали скрадатися до дуба, біля якого блимав вогник.
    Егіс розстелив два листки підбілу оксамитовим боком догори і поклав на них окуляри. Шюрпе на кожне скельце насипав по кілька кристаликів і полив їх гадючими слізьми. Лемтуріс з Алісом розпалили вогнище. Сухий ялівець горів, як порох, ще й потріскував. Усі були поважні і зосереджені.
    — Лепутісе, дай-но свого капелюшка, — наказав Лемтуріс.
    Лепутіс подав.
    — Я в нього покладу сім ягід ялівцю. Шість зелених, а одну спілу, чорну. Хто її витягне, той повинен буде пронести окуляри крізь полум'я ялівцю, як сказано в книзі Шюрпе. Лепутісе, тримай капелюшка, а ми будемо тягти. Як тільки подам команду розтулити кулаки, всі покажіть, хто яку ягоду витяг.
    Першим витяг ягоду Шюрпе.
    — Сміливіше, сміливіше, — підбадьорював він інших. — Згадайте, для кого ми все це робимо. Він тричі у вогонь кидався!
    Міглюс, тягнучи жеребок, мугикав: «Тірльо, тірльо, тір-лір лільо, тір-лір-ля». Єгіс обережно всунув палець і взяв ту ягоду, яку намацав першою. Вай-Вай попросив, щоб Лепутіс ще раз потрусив капелюшка. Лемтуріс підкинув у багаття ялівцю і останнім витяг ягідку.
    — Покажіть, — промовив він напівголосно.
    Гноми, зібравшись докупи, розтулили свої кулачки. Шість вологих долонь, освітлених вогнищем, тремтіли, і на кожній з них красувалося по зеленій ягідці.
    «А де ж чорна?» — майже водночас хотіли всі запитати, але пригадали, що між їхніми долонями не видно Лепутісової. А він, заґавившись, дивився на інших і забув узяти останню, залишену йому ягоду.
    — Ось де чорна! — крикнув він, пошарудівши у капелюшку.
    Гноми розгубилися. Жодному з них і на думку не спадало, що фатальна ягідка може дістатися саме найменшому і найулюбленішому з них. Адже він тих окулярів, чого доброго, й не підніме. Що діяти? Треба ще раз тягнути жереб.
    Поки усі думали-гадали, Лепутіс натяг глибоко на вуха капелюшка, схопив окуляри і, спотикаючись, кинувся з ними у вогонь. Гноми й охнути не встигли, як полум'я підхопило Лепутіса і своєю пекучою долонею ніби підкинуло вгору.
    Але то вже був не Лепутіс… Гноми бачили, як із полум'я випурхнула невеличка пташка і, сівши на самому вершечку дуба, дзвінко, аж захлинаючись, защебетала.
    Вогонь, наче стомившись від того, що вчинив, почав тьмяніти й гаснути.
    Гноми більше його й не роздмухували. Вони стояли, як заворожені, і слухали.
    Обидві ватаги забіяк наближались одна до одної.
    — Чуєте? Соловейко! — почув Гедрюс Мікасів голос.
    — Покажіть де? Я його зіб'ю, — півголосно каркнув Джім.
    — Не лякай, не кричи… —попросила Януте. — Я ще ніколи не чула соловейка.
    Схвильований голос дівчинки був ніжний, приємний, «як заяча капустка»… — подумав Гедрюс і відчув, що кращої нагоди помиритися з Мікасом Розбійником годі сподіватися.
    — Кидаймо до біса ці дрючки! — навмисне голосно сказав Гедрюс і попрямував до дуба, під яким щойно блимав вогник.
    — Стій! Руки вгору! — скомандував Джім. Але Расуте йому відрубала:
    — Одійди, одійди — не ти ватажок. Де Мікас Розбійник?
    — Я тут… — промимрив Мікас. — Що ви тут робите так пізно?
    — Ми слухаємо соловейка…
    — Соловейка? З дрючками?..
    — Гляньте, мої окуляри! — раптом крикнув Гедрюс. — Звідки вони тут узялися?
    — Еге, справді, ті самі, — підійшовши ближче, ствердив Мікас. — Проти місяця виблискували скельця, а ми подумали, що то ви багаття розвели.
    Окуляри були теплі і приємно лоскотали Гедрюсові обличчя. Глянувши на землю, він побачив шість маленьких чоловічків. Задравши голови, із заплаканими очима, вони нетерпляче очікували — зустрінуться їхні погляди з його поглядом чи не зустрінуться?
    В ту драматичну хвилину навіть соловейко перестав співати.
    — Що трапилось, Гедрюсе? — запитала Расуте. — Що ти там бачиш? Гедрюс притулив пальця до губів:
    — Тсс! Дивіться! І ви дивіться! У лісі повно гномів!
    Соловейко защебетав знову, — та так радісно й голосно, що навіть місяць у небі зупинив свій човник із хмар і, мов зачарований, слухав той щебіт до самого світанку.

Частина друга
Гей, ховайтесь!

Крива

    Так Мікас і всі його домашні називали кривеньку індичку, яка водила в загорожі одинадцятеро клишавих, у жовтому пушку, каченяток. їхній світ, огороджений лозовим тином, був повен сили-силенної незвичайних речей, таємниць і небезпек.
    Ось на коритце каченяток сіло двоє горобців. Один з них уже чималий, опецькуватий і дуже вередливий. Сам не клює, а тільки, роззявивши широко дзьоба, так настирливо цвірінькає, наче вмирає від голоду; він тріпоче крильцями і чекає, поки менший за нього, дуже жвавий горобчик, одщипне крихту каші й упхне йому, ледареві, прямо в горло. Ох, це ж матуся годує свого мазунчика…
    Кривій тієї їжі не шкода, злість бере, що такий великий, а нездатний сам наїстися — чекає, поки мама аж у горло ввіпхне. Крива швидко й коротко насварилася на горобців, вони знялися з корита й сіли до курей.
    Прилетіла ворона. Сіра-сіра, в чорних чоботях, з сердитими очима, зухвала вдачею. О, ця ні на яке гримання не зважає, тому Крива підійшла аж до неї й грізно стріпнула крильми — нічого тут вороні никати біля малечі. Ще, чого доброго, схопить якого солопійка та й понесе.
    — Карга! Карга! — закаркала чорнодзьоба, злітаючи на дах сінника.
    Крива її крику й не слухає. Вона взагалі не любить сперечатися та сваритися. Може, через те індичка має багато друзів, без яких важко було б доглянути такий загін недосвідчених каченяток. Ось учора з повітки випурхнула ластівка:
    — Гнати! Гнати! — вигукнула, пролітаючи над двором.
    Індичка одразу ж скликала свою малечу до себе і стала озиратися, де це той негідник, якого треба прогнати.
    Ах, це він, кіт Чорний, тихенько скрадається попід тином, позираючи зеленими очиськами на каченяток. А онде два солопійчики не чують ні ластівки, ні Кривої — зустріли жабу й ну розпитувати її, звідки вона, така холодна та мокра. Жаба вмостилась у ямці від коров'ячої ратиці і мовчить. А каченята скуб, скуб її за спину та все доскіпуються:
    — А скажи, де вода? А скажи, де вода?
    Чорний ще нижче пригинається до трави і ще обережніше ставить лапу за лапою… В затінку від тину його майже не видно, але зірка ластівка знову вигукує, пролітаючи при самій землі:
    — Ось він! Ось він! Гнати! Гнати!
    — Ага, ось де ти!.. — індичка перевальцем прямує до кота. — Чого тобі тут треба? Чого це ти тут тиняєшся? Ану геть звідси!
    Кіт сердито поводить вусами, не мовивши ані слова, зневажливо задирає вгору хвоста й повагом рушає до сінника — ніби на нього там чекають дуже серйозні справи.
    — Ах ти шибеник! — гримає навздогін Крива і довго ще позирає у відчинені до сінника двері. Вона добре пам'ятає, як Чорний приволік із лугу молоденьку куріпку.
    Ох і розбійник! А як лащиться до господарів, який стає добрий, — особливо, коли виголодається… Дурисвіт!
    Крива та її діти дуже добре живуть з голубами та курми. Одначе й ці цокотухи інколи набивають воло чужою кашею і все каркають наперед:
    — Ех, Крива, Кри-ва!.. Це ж не твої діти, не твої. Виростуть — побачиш…
    «Як-то не мої? — думає індичка, ніжно пригортаючи крильми маленьких пискунців. — Як-то не мої? Я їх висиділа, я їх вирощу, навчу літати. Ой ви, мої маленькі ґавенята, мої жовтоносики, мої дорогесенькі…»
    Рік тому, коли Крива ще не була кривою, а Мікаса ще не прозивали Розбійником, у тій самій загорожі бродив цілий полк рябеньких молодесеньких індичат. У всіх у них однаково пробивалося пір'ячко, й з кожним днем більшали й міцнішали крила. Однак хто хоче літати, тому, видно, самих крил замало. Ще треба, щоб дуже хотілося літати — більше, ніж їсти, більше, ніж подрімати у холодку, де не дме вітер.
    Мікасового тата часто називали Майстром, бо він умів зводити хати — від підвалини до бовдура. Але літати він не вмів і мусив користатися драбиною. Та Майстрова драбина, на радість індичатам, довгенько стояла біля повітки.
    Спочатку індичата вистрибували тільки на перший щабель, а через тиждень сміливіші вже вилітали на п'ятий і шостий. Тут вони вмощувалися й ночували, і найчастіше вище за всіх сідала Крива. Тоді, щоправда, їй більше личила назва Літунка або Чемпіонка.
    Коли драбину перевезли на іншу будівлю, Крива ніяк не могла вгамуватися — все виглядала, куди б ото вище залетіти. Найбільше її приваблювали три гіллясті сосни, що височіли за хатою. На одній з них було лелече гніздо. Хоч лелеки здавались індичці трохи гордими, але були вони птахи мирні і чемні.
    «От коли б злетіти на оту золоту гілку, що так гарно вигнулася…» Крива по-сусідськи привітно заговорила б з Лелечихою, похвалила б її тонконогих двійняток… Вони такі смирні, ніколи не б'ються — тихі, розумні, наче дорослі. Наважившись, індичка запросила б у гості всю лелечину родину. Хіба є на світі що-небудь смачніше од лободи, яку нарізає й посипає борошном Мікас?
    Літунка щодня тренувалася і дивувала своїми успіхами усіх птахів і людей на подвір'ї. Вона легко перелітала тин і сідала на копицю-сіна.
    Там, бувало, посидить, почистить пір'я, обдивиться навкруги і, — скажемо правду, — почне сама себе підбадьорювати, бо знятися Літунці було завжди страшніше, ніж вилетіти на копицю.
    Лелеченята вже розправляли крила, видно, збиралися летіти на стерню по коників, а ті золоті соснові гілки все ще були недосяжні для індички; інші ж високі предмети Літунці здавалися занадто низькими.
    Отак, не передбачаючи ніяких неприємностей, вона вилетіла на журавель, яким тягали з колодязя воду. Колода захиталася, заскрипіла, і індичка замалим не впала вниз, туди, де зяяла страшна безодня. Злякавшись, вона міцно обхопила кігтями гладеньке дерево й подумала: «Посиджу трохи, заспокоюсь; а тоді й на землю спущуся». А тут повіяв вітерець, і колода з птахом почала гойдатись. Індичка здригалася, махала крильми, та ніяк не могла від тієї колоди відштовхнутися.
    Нарешті однією ногою вона зачепилася за ланцюг, до якого була прикріплена вертикальна жердина, обхопила його всіма своїми кігтями і вирішила почекати, поки той лихий вітер хоч трохи стихне.
    Саме в цей час з відром у руках вийшов з хати Мікас. Він був дуже веселий і радісний, бо сьогодні святкували його день народження, про який сам Мікас зовсім забув. Але мама, розбудивши його вранці, поцілувала, звеліла ввечері запросити Расуте з Гедрюсом і замісила солодкого пирога.
    Тато вже пішов на роботу, але Мікас відчув, що й він принесе йому якийсь подарунок. Ой, коли б того пирога та швидше спекли! І коли б вечір швидше надходив!
    Жартуючи, а може, щоб сонце не било в очі, Мікас надів відро на голову. Кілька холодних крапель покотилося за комір, і він, стенувши від несподіванки плечима, скинув відро на землю. Індичка, злякавшись гуркоту, замахала крильми. Мікас підняв голову, здивувався: якийсь величезний птах б'ється на журавлі! Чи то, бува, не орел?! Він уже збирався бігти сказати про це мамі, як раптом зрозумів — та це ж та індичка-пустунка…
    — Кишш, ти! — нагримав він на неї розчаровано. — Ще пір'я в колодязь налетить.
    Побачивши, що індичка не слухається, Мікас набрав камінчиків, грудок і ну кидати на птаха. Пустив першого — не вцілив, другого, третього…
    Мікасова мама побачила це у вікно й загукала:
    — Що ти робиш?! Що ти робиш?!
    Та поки вона зчистила з рук тісто й вибігла з хати, індичка з підбитою ногою вже стрибала по грядках.
    — Що вона тобі зробила, розбійнику? А коли б тебе хто-небудь отак камінцем?! — сварилася мама і тут же, лагідно примовляючи до індички, ловила птицю. А та, нещасна, скакала між капустою, опираючись на крила. Мікас уже не наважувався й допомогти мамі. Потинявшись у подвір'ї, він поплентався в березняк, сів під деревом і гірко заплакав. Шкода було, що скривдив птаха й зіпсував свято. Мікаса вже не вабив навіть запашний пиріг.
    Коли б хоч знав, за що скривдив ту індичку. Вона ж йому нічогісінько поганого не зробила. Просто набридли ті індики — усе ходять та й ходять під хатою, усе голодні й голодні…
    Трохи заспокоївшись, Мікас прийшов додому. Біля сінника вже стояли Гедрюс у новій картатій сорочці, Расуте з блакитним бантом на голові та мама з татом. Мама обома руками тримала індичку, а тато прив'язував їй до ноги трісочку. Побачивши Мікаса, всі довго мовчали, аж поки Расуте не витримала і засокоріла:
    — Такий уже безсердечний… Такий уже розбійник. Із розбійників розбійник.
    — Я хотів її тільки налякати… — тихо промовив Мікас, воліючи, щоб його ще полаяли, щоб і тато що-небудь сказав або й паска дав. Хай би він, Мікас, дістав по заслузі, але щоб знову все було так, як і раніше.
    Однак тато на Мікаса й не глянув, а, закінчивши перев'язувати індичку, сказав мамі:
    — Пусти, подивимося… А дітям:
    — Одійдіть трохи далі, не лякайте її.
    Індичка пошкандибала за повітку. Тато, не промовивши більше ні слова, пішов до хати, мама — в повітку, а Расуте знову повторила:
    — Розбійник! Ходімо, Гедрюсе, додому, якщо він такий…
    — Зачекайте, — почав Мікас— Мама пирога спече.
    — Пирога… — обізвався й Гедрюс. — Скажи спасибі, що не відлупцювали.
    — Я знаю… Я й не хочу. Але вам пирога дадуть.
    Гедрюс подумав, подумав, щось мацаючи в кишені, потім витяг пістонного револьвера і сказав:
    — Ось. Це тобі на день народження.
    — Будеш справжній розбійник, — знову вжалила Расуте. — Бідній індичці ногу перебив!
    Цілу зиму Крива просиділа, мов у в'язниці, разом з курми, які страшенно остогидли їй своїм постійним ойканням:
    — Ой-ой-ой… Буду нестися! Буду нестися!..
    Друга:
    — А знесеш, де подінеш? А знесеш, де подінеш?!
    Як тільки Крива дочекалася весни, нагледіла собі у загорожі куточок подалі від усіх і стала там нести великі, у ластовинні яйця. Нікому не хвалилася, в загорожі без діла не тинялася, але все одно якийсь шибеник знайшов гніздо і покрав усе її багатство. Залишилося одне-однісіньке яйце і те не з найкращих. Пожурилася-пожурилася Крива, потім знесла ще одне — останнє і сіла їх висиджувати. Думала — вилупиться двійко маленьких, будуть нові турботи, буде радість…
    Але де там!.. Прийшов Мікас рубати лозу, побачив, що сидить Крива, і побіг мамі сказати. А мама вирішила, що сидіти на яйцях у загорожі індичці буде незручно — і дощ ітиме, і коти тут лазять… Зробила в сіннику гарне гніздо, наклала туди синюватих яєць і, привітно примовляючи, посадила в нього індичку:
    — Висиджуй, Кривенька, висиджуй…
    Індичці не дуже сподобалося, що люди втручаються у її особисті справи, але… поряд з новим гніздом вони поставили їжу й черепок з водою — чого ще бажати…
    Чотири тижні Крива вигрівала яйця та все чекала на індичаток, а вилупилися покриті жовтим пушком каченятка. Індичка доглядала їх, як уміла, — щоб усі були ситі, обігріті, щоб жодне не пропало, не захворіло. Про те, щоб літати, вона й думати перестала, лише дивилася, аби тією незграбною ногою якому-небудь малюкові на лапку не наступити.
    Мазунці-каченята росли і ставали що не день, то неслухнянішими. Побачать яку-небудь калюжку, забредуть у неї і хлюпочуться там без діла. А в ній же ані травинки, ані путнього черв'ячка — сама ковбаня. Краще б греблися собі в піску, як кури, то вона хоч знала б, що ніхто з них не втопиться. Он щойно припленталися з якоїсь багнюки — трусяться від холоду, животики повимазували, а ти їх, неслухняних, зігрій, обсуши…
    Одного разу після страшної бурі та великого дощу подвір'я перетворилося на справжнє озеро. Зібралося стільки води, що всі серйозні птахи сиділи собі на сідалах чи кублились у гніздах, а ті малі непосиди, не спитавшися, ні з ким не порадившись, подались одне за одним, вервечкою — через подвір'я, через дірку в тину — світ за очі.
    Крива думала, що вони тут, у подвір'ї, будуть хлюпатися, і не поспішала їх догнати. А вийшла, глянула — за ними й закуріло. Поки розпитала — вони аж десь під лісом попискують. Кинулася підбігцем за ними, застряла в тину, вирвала кілька пір'їн, заболіла нога… Шкутильгаючи, падаючи, опираючись на крила, захекана вибігла на горбок і прокричала:
    — Огулі!.. Погибелі собі шук!..
    Але каченята навіть голови в її бік не повернули, поспішаючи до річки, що клекотала, наче під час повені, і пахла лепехою. Діставшись до берега, вони й не подумали роздивлятися, де б це зручніше в річку забрести — полізли прямо крізь верес, крізь гілля — хлюп, хлюп і вже на самісінькій бистрині. Говіркий потік підхопив їх і, погойдуючи, поніс у вир між високими очеретами.
    — Зачекайте! Солопійки нещасні! — не своїм голосом заволала Крива, підбігла до річки і кинулася їх рятувати.
    Від холодної води у неї аж дух перехопило. Каченята весело плавали собі між лепехою, а індичка не могла й нагукати їх. Била, била ногами, намагаючись догребти до них, але річка, наче божевільна, весь час прибивала її до кожного каменя і несла в далекий чорний ліс.
    Закляклі кігті то тут, то там хапалися за корчі або слизький, покритий мохом камінець, але Кривій так і не пощастило зачепитися за що-небудь. Бистрина перевернула її набік, вода дедалі більше проникала між пір'я і тягла вниз. Індичка підібрала ноги і ледь жива пустилася за течією — що буде, те й буде…
    Біля броду, на синюватому камінці з витиснутою чортом ступнею стояло кілька гномів. З вільхи та верб дзвінко падали у воду важкі краплі, гноми понакривалися від дощу, і тому важко було впізнати Аліса, Шюр-пе, Лемтуріса і Вай-Вая.
    Гноми прийшли подивитися, чи не змила повінь берестяного човника, в якому вони збиралися спуститися річкою до озера і довідатися, як живуть солов'ї, що оселилися там уздовж берега. Чому вони вже не співають? Куди подівся Лепутіс? Чому він, відтоді як став птахом, забув про своїх братів? Та, замість човника, на них роззявила пельку здоровенна, налякана грозою жаба…
    Гноми ніколи довго не журилися й одразу почали радитися, чи їм нового човна майструвати, чи, може, відкласти подорож на весну.
    — Дивіться, Крива пливе! — раптом закричав Аліс.
    Гноми враз упізнали торішню чемпіонку з літання і спершу подумали, що в цьому році Крива, чого доброго, захопилася плаванням. Але незабаром усі побачили, що з птахом скоїлося лихо.
    — Завертай праворуч! — вигукнув Шюрпе. — Праворуч! Там зовсім мілко.
    Крива, чіпляючись кігтями за камінчики на дні, насилу вибралася на піщану мілину, що виднілася недалеко від берега. Трохи б відштовхнулася — була б уже на березі. Та Крива так стомилася, що не наважувалася знову йти у воду.
    Вай-Вай запропонував покликати всіх гномів.
    — Більше голів — більше думок.
    — Більше голів — більше й суперечок, — зауважив Лемтуріс. — Шюрпе й один щось видумає.
    — Що ви робитимете без мене? — гірко докинув учений. Останнім часом його мучила совість: навіщо вони затіяли все це з тими окулярами? «І Гедрюс без окулярів не пропав би, і Лепутіс був би живий та здоровий.»
    «Це все твої поради та рецепти», — допікав йому Єгіс. Шюрпе тільки зітхав і пообіцяв собі ніколи більше не давати ніяких порад.
    Однак зараз не було коли думати про минулі помилки. Жаль було дивитися на ту нещасну змоклу індичку, яку спіткала біда.
    — Треба б з жабою поговорити, — почав уголос міркувати Шюрпе. — Вона б могла попливти і подати їй мотузка. А другий кінець прив'язали б до верби…
    У них був досить довгий мотузок, яким вони збиралися прив'язати човна. Та жаба жабою й зостанеться… Спочатку щось пробурчала:
    — Простудилася. Хвора. Лихоманка трясе… — Потім завела, що взагалі не любить птахів. — Усі вони негідники. Усі лелечині родичі, хижаки…
    Марно Шюрпе доводив, що Крива ніколи й черв'яка не проковтнула, а лелека їй зовсім не рідня, що жабі годилося б відрізняти друзів од ворогів… Жаба мовчала, мовчала і, більше не витримавши, брьохнулась у воду. Випірнула біля самої індички і, гидко роззявивши свою пащеку, проквакала:
    — Так тобі й треба!
    Аліс розсердився, пожбурив у неї камінчиком і сказав:
    — Доведеться самим пливти.
    — Почекай, — затримав його Лемтуріс. — Спробуємо пригнути оту лозову гіллячку.
    — Чудово! — похвалив Шюрпе. — Тоді й мотузка не треба буде.
    — Вай-вай-вай… — захвилювався перукар, дивлячись, як Лемтуріс лізе до гілки. — Дерево мокре, вода мокра… Вай, не люблю, коли мокро.
    Лемтуріс, Шюрпе, Аліс сіли верхи на гілку й помаленьку посовувалися до її верхівки, а Вай-Вай усе ще витирав носовичком росу, яку всі вже давно стерли.
    Друзі повзли до тих пір, коли гілка під їхньою вагою прогнулася, а її вершина торкнулася води.
    — Хватай дзьобом, хватай! — гукнув індичці Шюрпе.
    Крива схопила вершечок, одщипнула півтора листочка і… лишилася сидіти на мілині. Гноми ще проповзли трохи вперед, «раз-два, раз-два» — розгойдали гілку і закричали:
    — Хватай!
    Індичка підтяглася і на цей раз схопила в дзьоба надійний шматок гілки. Та, схвильовані, вони якось не домовилися, що ж робити далі? Крива, не випускаючи гілки з дзьоба, попрямувала до берега, а гноми не встигли злізти з гілки, і всі четверо, як із трампліна, шубовснули У воду.
    На щастя, всі вони уміли плавати. Та вода була не лише мокра, як казав Вай-Вай, а ще й крижана…
    Коли б Крива сама не вимокла до останньої пір'їни, вона б запропонувала їм залізти до неї під крила і хоч трохи зігрітися, а зараз, — ну, що ж… Подякувала охриплим голосом, вибачилася, що завдала їм такого клопоту, і пошкандибала додому.
    Ішла, ішла понад берегом і лиш надвечір побачила знайомі сосни і покрівлю повітки. Але сосни й будівлі були на другому березі річечки… Хоч річечка та була й неширока, і кожна більш-менш смілива курка перелетіла б її, але Крива, налякана і стомлена, летіти не наважувалася. Сяк-так вилізла на зігнуту вербу, настовбурчила пір'я і вирішила пересидіти там до сходу сонця.

Полювання на лисиць

    Каченята довгенько ще хлюпались у річечці, скубли різну водяну травичку, змагалися, хто з них довше протримає під водою голову, і через ті веселощі й не подумали, що і в тихій затоці з ними може трапитися лихо.
    Так воно й сталося. Тільки-но одне з них, трохи сміливіше, відплюю од лепехи, як з води де не взялася темна голова якогось страховиська. Воно роззявило зубасту пащу — каченя і писнути не встигло — миттю зникло під водою.
    Ті, що залишилися, відчули, як по всій затоці пройшла хвиля, а разом з хвилею і страшна тінь щуки.
    Злякавшись, каченята швидко випливли на берег і, жалібно кахкаючи, похилитали додому. Коли Мікас приніс їм їжу, він одразу побачив, що ці ненажери занепокоєні так не лише тому, що дуже зголодніли. Роздивився — аж немає Кривої! Порахував каченят — теж одного бракує…
    Прибіг, сказав мамі, мама — татові, а тато вирішив, що це все лисиця накоїла.
    Йдучи з роботи, Майстер бачив, як довгохвоста злодійка промайнула в кущах недалеко від хати.
    — Шкода, що гвинтівки не було, — сказав Мікас.
    — Не гвинтівки тобі треба, а доброї різки! — розсердився тато і крутнув Мікаса за вухо. — Казав же тобі — позатикай дірки в тину! Казав тобі чи ні?
    — Я затикав, — запхикав Мікас, рятуючи вухо. — Джім хвіртку не зачинив.
    — Тепер мені з каченят і очей не спускай, — звеліла Мікасові мама. — Мабуть, лисенятам тягає, якщо вже Кривої їй мало.
    — Кабан тин підрив, ось що! — згадав ще одного винуватця Мікас. Його пойняла така злість, що він ладен був піти в повітку й намняти вуха тому пакосникові. Однак у цей час відчинилися двері і ввійшли Джім та Януте з повним капелюхом грибів — бабок та підосичників.
    Почувши мову про лисичі каверзи, Джім змахнув із вій павутину і так загорлав, що аж кіт Чорний здригнувся:
    — Знаю! Ми знайшли! Знаю, де вона живе!
    — Ми знайшли такий собі горбок, — зацокотіла і Януте. — Я ще й кажу: що це, Джіме, тут поховано? Стільки піску!.. А далі дірка…
    — Стривай, не торохти, —не дав їй закінчити Джім. — Насамперед я почув якийсь підозрілий запах. Наче і ведмедя, наче й лисиці. Я й кажу: десь тут має бути зоологічний сад.
    — Ми ще й пір'я знайшли: — знову втрутилася Януте.
    — Це я знайшов, а не ти… Дивимося — купа піску.
    — А всередині щось пищить!..
    — Якщо ти ще хоч раз писнеш… — смикнув Джім її за косу, — більше ніколи по гриби зі мною не підеш!
    — Я й сама піду. Дивіться, — показала вона підосичника з червоною шапочкою, — оцього найкращого я знайшла. І оцей мій. Десь тут ще один…
    — Поклади гриба! Говоримо ж про лисицю…
    Джім як схопив гриба, так гарнісінька шапочка й одламалась. Януте опустила голову, і сльози, як горох, закапали прямо Чорному на спину. Кіт, що й так приязно терся біля її ніг, аж занявчав, співчуваючи дівчинці. Запала неприємна тиша, — навіть тато з мамою не знали, що сказати.
    — Це все через ту лисицю, — промимрив Мікас.
    — Якщо справді там її нора, — мовив серйозно тато, — ми ту розбійницю швидко викуримо.
    Всі повеселіли, забувши свої кривди, й одразу ж заходилися виконувати все, що загадував їм Майстер. Назбирали ганчірок, клоччя, взяли заступ, мішок, пляшку з гасом. Мікас з Джімом озброїлися ще й палицями, і всі рушили до лисячої нори.
    Розбійника мучила совість, що він не покликав на це полювання Гедрюса з Расуте та Кудлика. Собака тут був би дуже до речі, бо Джімів нюх все одно не зрівняти з Кудликовим нюхом. Вів, вів їх той Джім, крутився, крутився між молодими сосонками і нарешті зовсім розгубився…
    — Хай тобі грець!.. — вигукнув з досадою. — Добре ж пам'ятаю — отут був пеньок.
    — А от і не тут, — після довгої мовчанки подала голос Януте.
    — Ну, а де ж? Чом же не покажеш, якщо знаєш?
    — А навіщо мені показувати, коли ти такий…
    — Ну, то покажи дядечкові, а не мені!
    Майстер мовчав, він ясно бачив, що і Януте не знала, а говорила лише для того, щоб помститися братові.
    — Ну?! — розсердившись, закричав Джім. — Покажеш чи не покажеш?
    — Коли б я вела, то знайшла б, — відповіла Януте. — Я ішла б тудою…
    — Ото недотепи, — почав дорікати їм Мікас. — Знайшли лисячу нору і загубили. Давай заплющимо очі й понюхаємо — може, хто почує…
    Як тільки Джім, заплющивши очі, почав нюхати повітря, Януте підсунула йому під носа порхавку і дмухнула на неї. Вибухнув такий регіт, що навіть ворони перелякались і знялися з сосон. Через гущавину промайнули, пирхаючи, дві сарни. У Джіма під носом наче хто коричневою фарбою мазнув; усім стало весело, навіть Майстер сміявся від душі. А сміх — найкращий лікар, коли що-небудь не ладиться.
    Ніби мисливці, що добре відпочили, вони ще трохи покружляли навколо і незабаром опинилися біля невеличкого пагорба, що поріс ялівцем та молоденькими ялинками. Зійшли на нього і побачили вивернутий бурею корч, а біля нього — купку піску, яка й виявила підземне житло лисиці.
    — Шкода, що запізнилися, — стиха промовив Мікасів тато і перекрив заступом вихід з нори. — Вечорами вони часто виходять на полювання.
    — Але ж ви чуєте, як відгонить? — вигукнув Джім; йому дуже не хотілось, щоб відкладали полювання. — Я думаю, що лисиця вдома.
    — Цитьте, цитьте! — попередив Майстер. — Огляньте усе навколо. Повинні ще бути один або й два виходи.
    Друга нора була менша, мабуть, лисиця нею рідше користувалася, навіть купка піску під ялинкою вже покрилася травичкою.
    Мисливці обламали гілля ялинок побіля нір, розширили отвір і напхали туди ганчірок, паперу, березової кори, облили усе гасом і підпалили. Щоб їдкий дух краще тягло всередину нори, хлопці дмухали і махали піджаками.
    Незабаром під землею щось тихо завило, і з однієї нори разом з димом почала вилітати земля.
    — Ага! Таки щось попалося! — зрадів Майстер.
    — А чому вона так робить? — запитала Януте, витираючи сльози, що виступили від диму.
    — Вогонь закопує, хоче погасити, — пояснив їй Мікас і поворушив у норі палицею.
    — Бідні лисиці, бідні лисиці… — пожаліла Януте і підкинула у вогонь гіллячок.
    — Коли б ми її зловили живою, то варто потримати до зими, — тоном знавця заявив Джім, розводячи друге вогнище. — Взимку хутро краще.
    — Шкода — сіті не взяли, — відповів йому дядько Майстер. — Зараз усе взнаємо. Викопаємо і побачимо, чи тут живе одна хитруха, чи більше…
    — Але ми все одно хитріші! — пишалася Януте. — Бідні лисички. Ой добре, що ми нору знайшли чи ні?
    Мікасів тато почав обережно відкопувати нору. Земля тут була піщана, але заважало коріння дерев. Із глибини ще курівся димок і часом сильно відгонило лисицями. Мікас з Джімом, узявши кийки, стояли на сторожі, бо та розбійниця могла бути ще жива.
    — Паліть вогонь з другого боку! — попередив Майстер. — Пильнуйте, бо поки ми тут стоїмо, вона може там прошмигнути!..
    Джім ще підкинув паперу та кори.
    — Палахкотить. Уже не вилізе, — не встиг Джім вимовити, як Януте закричала, показуючи рукою в папороть:
    — Ось вона! Ось! Держіть! Хватайте!
    — Де? Де? Чого брешеш?!
    Не лише Януте, але й Мікас побачив, як рудохвоста хижачка промайнула між ялинками раз, удруге — і прошелестіла папороттю в гущавину.
    — Бач, яка гидота… І як вона прорвалася? — бідкався Розбійник. — Може, була ще одна нора?
    — Стривайте, стривайте, — обізвався тато. — Гляньте, що це?
    У ямі, засипане землею, лежало рудувате звірятко, не більше за звичайного кота.
    — Лисеня! — зрадів Джім.
    — Який тоненький хвостик. Бідненьке…
    — Дивіться — ще одне! І ворушиться! — Майстер звелів Мікасові потримати мішка, взяв живе лисеня за загривок і підняв його вгору. Звірятко вищирило зуби і голосно засопіло носиком, забитим ущерть землею. Лисеня вчаділо від диму, не пручалось і не дряпалось у мішку, як сподівався Мікас.
    Ще трохи прокопавши нору, вони знайшли третє лисенятко — останнє. Воно було наче неживе, та коли Майстер підняв його, лисеня раптом зітхнуло і задриґало ногами.
    — Бачите, який артист! — засміявся Джім. — Давайте подивимося, може, й той перший тільки прикидався…
    — Ні, цей уже неживий, — промовила Януте, погладжуючи немічну голівку лисеняти. І їй зробилося дуже шкода звірятка. І навіщо вони знайшли ту нору? Чи хоч би це лисеня було живе… Воно ж не винувате, що стара лисиця роздерла індичку й каченятко…
    — Ну, бачите, — ніби підтримуючи Януте, промовив Майстер, — а найбільшого злодія так і не пощастило спіймати.
    — Вона, видно, прибігла подивитися, — невесело зауважив Мікас, бо і його шкребло за душу: «Не знайде вже лисичка своїх діток, не знайде…»
    Одначе на зітхання не було часу. Так чи інакше, а полювання удалося.
    Закопали мертве лисеня, засипали нору, погасили головешки і, радіючи за свою здобич, рушили додому.
    — А куди ми їх подінемо? — запитала Януте, ідучи за Джімом і погладжуючи товстий кропив'яний мішок. — І як їх доглядати?
    Мікас запропонував посадити лисенят у будку для кроликів і потримати, як каже Джім, до зими.
    — А чим ти їх годуватимеш? — запитав тато.
    — Будемо на ворон полювати, — по-дитячому бовкнув Джім. Навіть Януте засумнівалася:
    — А як ти на них полюватимеш?
    — З лука стрілятимемо. Або сильця поставимо.
    — Хтозна, чи сподобається їм вороняче м'ясо?
    — Не сподобається, то хай здихають, — відрізав Джім, якому набридли постійні заперечення Януте.
    «Якщо не сподобається, — подумала Януте, — я відчиню дверці, і хай собі тікають…»
    Уже зовсім стемніло, коли мисливці, галасуючи, прийшли додому. Знайшли кролячу клітку з різним непотребом, спорожнили її, де-не-де позабивали цвяхами, щоб була міцніша, затягнули віконце новим дротом і, покликавши маму, витрусили із мішка свою здобич.
    Лисенята забилися в куток і перелякано витріщилися на ліхтар. їхні чорні носики були ще й досі в піску, очі сльозилися від диму, чи від світла, чи найімовірніше від того, що їм було дуже сумно і хотілося плакати.
    Тільки-но почало розвиднятися, якась жвава пташка задзвонила «ті-лінь-тілінь-тілінь», щоб ніхто з лісових піснярів не проспав життєдайного, росяного сходу сонця, що обіцяв чудовий день.
    Крива змерзла, розплющила очі і здригнулася. Пір'я в неї вже обсохло, але було ще злипле і не розпушене. Крила аж заторохтіли, коли вона спробувала їх розправити й трохи помахати ними.
    — Ох, ох, — забідкалася індичка. — Як же там мої сирітки? Треба поспішати додому, додому…
    Річка знову стала мілкою і знову — дзюр-дзюр-дзюр — весело жебоніла з камінням, очеретом та сарнами, які прийшли напитися води.
    Але враз сарни чомусь тривожно підняли голови і, ворушачи вухами, втупились у ліщину. Та й індичці здалося, наче біля ліщини щось захрустіло. Вона облишила чистити пір'я, витягла шию і добре придивилася.
    — О… Доброго ранку, кумонько! — защебетала, побачивши лисицю. — Чи давно на мене чекаєш?
    — Щойно прийшла, — відповіла лисиця, озирнулася навколо і підповзла ближче. Вона була зарошена, смутна і, видно, голодна.
    — Де це ти так заросилася? Де тебе носило?
    — Ох… — голосно зітхнула лисиця. — Не питай.
    Лягла під деревом, поклала голову на передні лапи й заплющила очі.
    — Не прикидайся, не прикидайся, — кепкувала Крива. — Все одно не впіймаєш мене. Я ще тут посиджу.
    — Добре тобі, — відізвалася лисиця, — добре тобі…
    — А в тебе що за лихо?
    — Домівку мою зруйнували, а дітей димом душили. Одне неживим знайшла, а інші — невідомо де… Запхнули в мішок і понесли.
    — Що?! Хто ж це таке міг зробити?
    — Та люди ж — хто ж іще, — жалісно завила-заридала лисиця. — Дітоньки мої, казала ж вам, викопайте ще одну нору. Бо я ж одна-одні-сінька, бідна вдова, так набігаюся за день, що й хвостом не поворухну… Куди мені тепер іти? Як вас із біди визволити?
    — Ох, ті діти, діти… — підтакувала індичка. — Ти спитай, чого оце я тут ночую? Чи у мене домівки немає? Своїх неслухняних дітей рятувала, а сама ледве живою зосталася.
    — Добре тобі, — знову почала лисиця. — Ти домашня птиця. Люди тебе годують, доглядають, а мене собаками цькують, живих моїх діток душать.
    — Бо не треба людей кривдити, — відповіла трохи ображена індичка.
    — А що я їм лихого зробила? — вигукнула лисиця. — Що я твоєму господареві вчинила?
    — Якщо не ти, то, може, інша…
    — А тепер зроблю! Якщо моїх дітей не відпустять, усіх курей передушу! І тебе разом з ними…
    — Ну-ну-ну… — забелькотала Крива. — Я ж тобі нічого лихого не заподіяла.
    — А що мої діти зробили?
    — То чом же ти, підстерігши людину, не кусала її? її треба було кусати,а не мене.
    — Людину… — прогарчала лисиця. — Мелеш, наче курка. Людина могутня… Але дуже жорстока.
    — А ти милосердна? Мені діти з думки не йдуть, додому поспішаю, а ти стовбичиш тут, щоб погубити мене.
    — Знаєш що? — відповіла, трохи помовчавши, лисиця. — Ти йди, а я тебе проведу.
    — Знаю, як ти проведеш… За шию та в кущі.
    — Не кажи того, чого не слід. Я хочу, щоб люди нас разом побачили і щоб без причини мене не звинувачували.
    — Ох, ти ж і хитра, ой хитра!.. Але я ще тут трохи посиджу. У мене ще пір'я не висохло.
    — Хочеш, я тебе віднесу? Сідай на спину. Я вмію добре плавати.
    — Дякую… Вчора і я навчилася, слава богу, — похвалилася індичка.
    — Але я дуже тебе прошу, — не вгамовувалася довгохвоста. — Іди швидше додому і покажися господарям. Вони, певно, думають, що тебе вже немає. Може, зрадіють, коли тебе побачать, і моїх лисенят випустять.
    — Нічого, коли треба буде — прийду.
    — Не будь дурною, — почала сердитися лисиця. — Якщо я захочу, то й пізніше тебе піймаю.
    — Пізніше, та не зараз. А я ще хочу хоч раз своїх діток побачити.
    — А я, ти думаєш, не хочу?! Якщо ти таке кажеш, заверну в двір і всіх молодих передушу! Тільки ти їх і побачиш, коли повернешся!
    Крива зрозуміла, що лисиця не жартує, і, запевняючи, що її діти не винуваті, позирала, де б зручніше перелетіти річечку.
    Мікас з Джімом схилилися над кліткою і придивлялися до лисенят. Мисочку з молоком, яку вчора поставили, перевернуто. Чи хоч трохи покуштували, чи розлили й не сьорбнувши? Лисенята були наче жвавіші, але й досі сиділи, забившись у куток.
    — Що їм те молоко? — сказав Джім. — Учора індичиною ласували. І тут почувся лемент Януте:
    — Крива знайшлася! Крива знайшлася!
    Хлопці квапливо зачинили на закрутку дверці і кинулися із сінника подивитися — невже правда?
    Крива швиденько шкутильгала за тином і, знервована, не знала, в яку дірку лізти.
    Прийшла Мікасова мама — вона доїла на лузі корову.
    — Нечувана річ! — розповідала вона. — Присіла біля корови, дою і думаю, чого це Бура жахається? Повернула голову — лисиця! Бачить же мене добре, але йде прямісінько під носом у корови. Я вже хотіла хапати якого камінця, чи що, хотіла кричати «геть, триклята», аж дивлюся — індичка… Ковиль, ковиль ззаду за лисицею… Відпустіть тих лисенят, якщо так. Побавтеся ще сьогодні, а вечері відпустіть.
    — Ні, мамо, — почав просити Мікас. — Я хочу їх виростити. Вони з таким апетитом цілу ложку молока вихлебтали, аж вилизали…
    — Ні, ні, — затрясла головою мама. — Коли б ви побачили, то й ви говорили б інакше. Не так лисенят, як їхньої матері шкода.
    — Все одно лисиця була і лишається хижачкою, — сказав Джім. — Скільки вона різних пташок погубила!
    — Краще б та Крива зовсім не верталася… — пробурмотів Мікас— Полювали, старались, а тепер…
    — Якщо не ми, то хтось інший все одно уполював би, — додав Джім.
    Януте, звичайно, відчувала, що брат і Мікас помиляються, що лисенят треба б випустити, але ж звірята такі гарні, так їх шкода… Тому й вона завела благати тітку, та таким лагідним голосом, що тітка, нарешті, погодилася:
    — Ну, нехай уже, нехай… Тільки ж дивіться, не моріть їх голодом.
    А лисиця тим часом залізла під конюшину, яка сохла на козлах, і чекала, коли це люди закінчать годувати індичку, перестануть радіти, що вона повернулася, і випустять її лисенят. Тут, із горбика, їй було добре видно, як Крива упадала біля своїх годованців. Своїми очима лисиця побачила навіть горобця, до якого підкрадався кіт Чорний. Ухопив бідолаху і подався за хлів снідати.
    Потім вона довго стежила за курми, які попролазили крізь лозовий тин і припленталися аж на саму конюшину. Вони були такі роззяви, так поволеньки ловили бабок на конюшині, що хочеш не хочеш, а ой як кортіло бодай налякати їх.
    Та лисиця стримала себе, перевела погляд на подвір'я, — дивилася, як там ходять люди, і все чекала від них справедливості.

Заздрощі

    Відтоді як була пожежа і Гедрюс урятував Расуте, Мікасові Розбійникові зовсім перестало щастити. Не так, як раніше, коли обох друзів приблизно однаково хвалили й однаково гудили. Цю рівність вони оберігали пильніше, ніж усе своє багатство: збільшувальне скло, ножика, батарейку, пару кроликів.
    Якщо Мікасові ставили двійку, Гедрюсові було соромно, коли він одержував більше ніж три. А коли якось Гедрюс підковзнувся на льоду і, забившись, заплакав, Мікас одразу ж упав набік і ну охати, — він забив лікоть…
    А це з весни, коли Гедрюс, уже в окулярах, усіма розхвалений, повернувся з лікарні, їхня дружба — як та лялька в Расуте — хоч і не згоріла зовсім, але й досі відгонить смалятиною.
    А коли плітки самі ловились і Гедрюс цілими мішками тягав додому рибу, Мікас мусив ходити до школи і виправляти ті злощасні двійки.
    Сяк-так спекавшися того клопоту, Мікас, бувало, хапав вудку і приносив своєму Чорному дві-три рибинки. Аж тут тато новину приніс: Гедрюс упіймав сома! Мікас з Джімом принесли з лісу тільки дев'ять підосичників і три бабки — хоча б не червиві! — а Гедрюс одного разу знайшов аж двадцять п'ять боровиків…
    — Дурням завжди щастить, — пояснював Джім, але такі мудрування не дуже заспокоювали.
    І ось нарешті настав час, коли й Мікас мав чим похвастатися. «Прийдіть — побачите таке, чого ще ніколи не бачили. Годі тобі, Гедрюсе, боровиками та сомовими вусами задаватися. Прийдіть удвох з Расуте — побачите, що Мікас Розбійник зловив! Хай не сам — а з Джімом і татом — та все одно…»
    Так, так, почувши про лисенят, Гедрюс прямо отетерів. Не міг слова промовити. А Расуте одразу закортіло дізнатися все-все…
    — А… а… а чому лисенята нічого не говорять? А чому вони такі закошлані? Може, їм треба було смачних млинців принести, мама сьогодні напекла?
    — Вони не свині, щоб усе їсти, — відповів Джім. — їм подавай пташиного м'яса.
    — Хтозна, — мовила Януте. — Вони навіть молока не п'ють.
    — Хлебтатимуть, як зголодніють. Звикнуть… — налігши на клітку, пробурмотів Мікас Розбійник.
    — А… а… чи правда, що ти свого зуба проковтнула? — запитала Расуте в Януте.
    — Правда! — відповіла та. — їла кашу, проковтнула та ще й молоком запила.
    — Ой-йой! — дивувалася Расуте. — Таж ти могла померти! Але ти не померла, правда?
    — Не знаю, — заклопотано мовить Януте. — Ще все може трапитись. Мені, кажуть, операцію робитимуть. Апендицит.
    Расуте шанобливо примовкла і кілька разів спробувала подумки повторити незвичайне слово: «Апендицит… апендицит…» Потім зітхнула і знову взялася розглядати лисеняток.
    А Гедрюс тішився не лише лисенятами. Йому дедалі більше й більше подобалась Януте: і її розумна мова, і її усмішка, і та її звичка намотувати на пальчика неслухняний кучерик.
    — Коли я був у лікарні, — прибрехав Гедрюс, бо дуже хотілося і йому сказати щось надзвичайно цікаве, — в нашій палаті один від апендициту помер. Теж колись проковтнув… цвяха. А потім ще якусь річ.
    — Ще скажи — молоток, — псуючи розмову, підкусив Джім.
    — Думаєш, я брешу? — образився Гедрюс.
    — А ти думаєш, ми віримо?
    — ?!
    — Про гномів набрехав, а тепер про той цвях з обценьками.
    — З якими обценьками?
    — І про сома, мабуть, збрехав, — додав Мікас.
    — Ну, спитай у Расуте, якщо не віриш!
    — Піймав, слово честі, піймав, — засокорила Расуте. — Гедрюс навіть мамі ніколи не бреше, а я то найжахливіша бреха.
    — Не бреши… Ти тільки брешеш, що ти брешеш, — сказав Мікас Розбійник. — Ти цяця дівчинка, цяця…
    — Ну й добре! — розсердилася Расуте. — Якщо ти так задаєшся, я.можу з тобою й не дружити.
    — Дружи, дружи, — жартома погладив її Джім. — Ще що-небудь збреши. Як там гноми поживають? Як їм подобаються млинці?
    — Вони млинців не їдять, — серйозно відповіла Расуте. — Тільки горіхи, ягоди та різні зернятка…
    — Ну, ну… — мовив Джім. — Казочки. Бабусі розкажи.
    — От і не казки!
    — Ну, то де ж ті ваші гноми, де? Приведіть і покажіть нам їх!
    — Таж, коли зійшлися битися і Гедрюс свої окуляри знайшов, тоді всі їх бачили! І ти казав, що бачив.
    — Що ти їм доводиш? — утрутився Гедрюс. — Вони все одно не повірять.
    — Дзуськи! Ми не бачили ніяких гномів! — відрубав Джім Расуте..
    — Ми брехали, що бачили, — додав Мікас. — Ми навмисне.
    — І не побачите! — гнівно обстоювала правду Расуте. — Тому, що ви лаєтесь! Над звірятами знущаєтесь! Що вам ті лисенятка зробили?! Тремтять, нещасні, їсти хочуть… Я й татові розкажу. Нам тато навіть зайця не дозволяє тримати.
    — Ого! Ого! Дивись, яка вишкварка!.. Чом ти не трусишся од ляку,. Мікасе? Трусися. Ди-ди-ди-ди!
    — А я зовсім не боюся, — відповів Мікас. — Я вже і вчительці сказав. Вона мене ще й похвалила, каже, зберемо від усіх, хто що має, й організуємо в школі живий куточок. Лукшіс принесе свого їжака, Гінтаутас — білочку…
    — Цього року і я вже піду до школи, — по-дружньому похвалилася Януте. — Мені вже і форму пошили, портфель купили.
    Расуте знову відчула, що вона ніби у калюжу сіла. І щастить же тій Януте: через тиждень-другий операція, вже форма є, портфель… І живий куточок, який там, у школі великого міста, напевно буде повнісінький всяких тварин.
    — А я форми не люблю, — зітхнула Расуте. — Я так швидко росту. Не встигнуть що-небудь пошити, а воно вже й тісне на мене.
    — Ти бережись, — попередила Януте, — не поправляйся дуже. Моя мама з тим товстінням так бідує! Мусить робити різну гімнастику, мені її іноді аж шкода стає.
    — Почалося… — знову зіпсував той Джім таку приємну розмову. — От уже бабські теревені… Так і хочеться схопити за коси й посмикати.
    З цими словами він і справді схопив Януте за коси і боляче смикнув. Дівчинка розсердилася, намірилася ляснути Джіма по щоці, але він, як досвідчений футболіст, хутко одвернувся і підставив потилицю. Януте боляче забила руку і плачучи вибігла із сінника.
    — Ха-ха-ха, — задоволений своєю витівкою, зареготав Джім. — До біса цих жінок! Я пропоную дістати лисенятам пташиного м'яса.
    — Будемо ворон стріляти, — пояснив Мікас Гедрюсові і Расуте.
    — Про ворон подумаємо пізніше. А зараз піймаймо для них живого голуба.
    Але Гедрюс не збирався їм допомагати.
    — Ти мене тут почекай, — зашепотів він Расуте і, облишивши хлопців, котрі обмірковували, як зловити голуба, пішов подивитися, що робить скривджена Януте.
    Януте стояла за сінником. Вона притулилася лобом до берези і, схлипуючи, обдирала з дерева тоненьку кору.
    — Березовою корою можна щебетати, — заговорив до неї Гедрюс. — Хочеш, я тебе навчу?
    Януте захитала головою — не хотіла.
    — А коли-небудь я тобі покажу чарівний колодязь. Йому скажеш що-небудь, а він відповідає.
    — Як це? — трішки здивувалася Януте.
    — Він дуже глибокий, цементований. От, наприклад, кажеш: «Януте!» — потім чекаєш, а він і відповідає: «Януте!»
    — О, то це ж луна…
    — Луна, але інші колодязі такого довгого слова не скажуть, а цей — ось побачиш…
    — А ти справді йому казав… моє ім'я?
    — О, багато разів уже казав, — трохи зніяковівши, зізнався Гедрюс.
    — А що ти ще казав?
    — Ще казав… Але не знаю, говорити чи ні…
    — Ну, кажи, не бійся.
    — Казав: «Януте! Ку-ку!»
    — А ще що?
    — Потім казав: «Ти мені по…»
    — Що «по…»?
    — «до…»
    — Що «до…»?
    — «по-до-ба-єш-ся».
    — Брешеш?
    — Справді, справді. Прийди — побачиш.
    — А що каже колодязь? — допитувалась Януте.
    — Колодязь? Він каже: «І ти мені подобаєшся».
    — Брехун.
    Гедрюс не наважувався питати, хто брехун: він чи той колодязь. І так уже був червоний як рак, щоки палали, а, вуха аж пашіли.
    — Прийди, побачиш, — повторив. — Але без Мікаса і без Джіма, добре?
    — А гномів мені покажеш?
    — Покажу. Але я не знаю, чи вдасться так швидко знайти їх. Коли я збираю гриби, я йду і примовляю: «Лемтурісе, Лемтурісе…» Тоді він інколи й з'явиться. На пеньку, або на дереві, або з-за якого-небудь гриба вигляне.
    — А що ти ще тому колодязеві казав?
    — Казав: «Януте! Ти…»
    — Що?
    — «дуже, дуже…»
    — Що?!
    — «хороша дівчинка».
    — Ну, постривай, — каже, просвітлівши, Януте, — і я йому що-небудь скажу.
    І обоє, зашарівшись, рушили подивитися, що роблять Джім, Расуте та Мікас.
    Голубів у цьому дворі не дуже шанували. Майстер називав їх жебраками, а інколи й паразитами. Ворон він поважав більше, бо вони й без людей знайдуть собі їжу. А голуби тільки й заглядають у жолобок, у який насипають харч курям чи качкам. Перші до їжі кидаються, а користі з них жодної. Хоч би заспівали, чи що, а то посідають на тин чи підвіконня й гудуть, неначе той чорт, подушками придушений:
Жабо, жабо, дай зерна нам…

    «Отож, — подумав Мікас, — якщо ми двійко голубів лисенятам віддамо, тато, напевне, не буде нас лаяти».
    Знайшов ящика з цвяхами, висипав цвяхи у старе відро — ящика поклав у подвір'ї догори дном, один кінець поставив на колодочку, до колодочки прив'язав вірьовку, на якій білизну сушать, і пастка була готова. Лишилося накришити хліба під ящик і чекати голубів.
    Гедрюс з Януте знайшли мисливців у сіннику — вони дивилися крізь щілину у дверях і тримали в руках кінець вірьовки.
    — А якщо той ящик упаде голубові на голову? — занепокоєно спитала Расуте.
    — Значить, так йому й треба, — відповів Джім.
    — А якщо спіймаєте двох або трьох, чи дасте мені одного додому віднести? — Расуте підштовхнула Мікаса. — Чуєш?
    — Куди ти його дінеш? — запитав Розбійник.
    — Я… Я покажу гномикам.
    — Знаєш, що ти їм скажи, отим своїм гномикам, — намагаючись говорити товстим голосом, обізвався Джім. — Скажи ось що… Джім, двоюрідний брат Мікаса із Каунаса, дуже хоче з вами ближче познайомитися.
    А якщо за тиждень ви не з'явитеся, то скажи: Джім, коли повертатиметься додому, за те, що я брешу, обіцяв утнути дотепний жарт. Зрозуміла?
    — Який жарт? — поцікавилася Расуте.
    — Ще є час. Ми з Мікасом ще встигнемо що-небудь придумати.
    — Придумаємо… — пообіцяв Мікас. — Гедрюсе, чув? Скажи і ти своїм гномам.
    Гедрюс ще думав про Януте, про колодязь і не зовсім добре тямив, про що вони говорять.
    — Горобець прилетів, горобець! — доповів Мікас, дивлячись крізь щілину.
    — Кури йдуть, щоб їм пусто! — вилаявся Джім, тримаючи вірьовку. — Ей, Дженні, почухай мені отут… Якийсь гном, мабуть, кусає.
    — Джім зовсім уже поросям став, — зітхнула Януте, — вночі рохкає, вдень його чухай…
    — Увага! — попередив Мікас.
    На ящик опустився голуб. Стрибнув на землю. Підліз. Клює…
    Джім сіпнув за вірьовку. Є!
    Всі побігли до пастки. Насамперед побачили горобчика, який марно виривався з-під важкого краю ящика, що притиснув йому до землі хвостика і крильце.
    Расуте, вигукуючи «мені горобчика, мені горобчика», обережно визволила пташку і, стиснувши долонями, почала утішати горобця й говорити до нього.
    Джім наказав добре стежити з усіх боків, швиденько підняв ящика і витягнув звідти сизого голуба, з білими пір'їнами.
    — Ич, який! — вигукнув Джім, навіщось перевернув птаха догори, показуючи червоні лапки.
    — Добре воло набив… — докинув, обмацуючи, Мікас. — Паразит! Курка хоч яйце знесе, півень заспіває гарно…
    — Зате сам який гарний! — заступилася за голуба Януте. — Не зрівняєш з курми.
    — У місті ці красені всі карнизи запаскудили, — сказав Джім, розглядаючи зблизька маленьку, мов виточену голівку голуба.
    — Ми тобі покажемо «жабо, жабо»! — знову промовив Мікас, трясучи обома пальцями за дзьоба. — Більше не лаятимешся.
    — Він такого не говорив, — обізвалася Расуте, усе ще гладячи горобця. — Голуб — птах миру…
    Вона притулила горобчика до щоки, поцілувала й випустила на волю.
    — Гм… миру… А який забіяка! — втрутився і Гедрюс. — І, дивись, щось на потилиці вискуб.
    Таким чином, Джім, Мікас та Гедрюс — проти Януте й Расуте присудили віддати голуба лисенятам. Усі з гамом подалися до сінника й з усіх боків обступили клітку.
    — У кого слабкі нерви, той може не дивитися, — заявив Джім. — Опікунам різних гномів та горобців радив би краще звідси піти.
    Однак ніхто не вийшов.
    — Відчиняй! — подав Джім команду Розбійникові.
    Мікас повернув закрутку, трохи прочинив дверці, і Джім квапливо пропхнув голуба.
    — Одійдіть, не заступайте, — почав Гедрюс. — Будемо здалеку дивитися.
    Та господарі й не думали відступати од клітки. Тільки, коли Джім відхилився, аби взяти різку й підігнати голуба, Гедрюс побачив, що лисенята все ще лежали в куточку.
    Одне з них, вищиривши зуби й наїжившись, гарчало, а другого заступив голуб, і його не видно було.
    — Боягуз! — зневажливо кинув голубові Розбійник. — Ну, чого трешся?.. Іди, іди!..
    — Що вони там роблять? Я нічого не бачу, — скаржилася Расуте.
    — Гей, Джіме, ще не нанюхався? Дужче носа витягни! — Януте знала, як треба розмовляти з братом. Джім відразу ж одійшов від клітки й сердито гаркнув на неї:
    — Роззява!
    — Ану одійдімо, — сказав Мікас. — Може, вони нас бояться?
    — Нічого не вийде, — розсудливо пояснив Гедрюс. — Адже лисиця спочатку душить, тоді закопує, а тоді, мабуть, обскубе — і тільки потому несе дітям…
    — То що ж будемо робити, хлопці? — сумно запитав Розбійник.
    — Ми скрутимо голову, а дівчата хай обскубуть.
    — А коли б тебе хто обскуб? — розсердилася Расуте. — Ходімо додому, Гедрюсе. Я скубти не буду.
    — Ну й ушивайтеся звідси. І без вас обійдемося, — відрубав Мікас. Він знову набундючився і чинив усе зовсім не по-дружньому.
    — Зробимо лук і будемо стріляти. Виголодніють, то й самі обскубуть, — правив своєї Джім, не звертаючи уваги на Гедрюса й Расуте.
    Поклали собі тримати голуба в клітці до ранку — може, лисенята наважаться…
    — Ходімо, Гедрюсе, — повторила Расуте. — Піймали бідних звірят і знущаються. Та ще її кирпи гнуть.
    — Спробуйте ви піймайте, — кинув Мікас.
    — Мало ще каші з'їли, — додав Джім зовсім не до речі.
    Лише Януте по-дружньому провела їх до хвіртки і сказала:
    — Не слухайте їх. Приходьте завтра. Ми будемо окремо гратися.
    Гедрюс кивнув головою і весело зафутболив старий кошик. А Расуте навіть не обернулася, — хай усі бачать, що вона розсердилася не на жарт.
    До самого лісу брат і сестра йшли мовчки. Коли хто з них і сказав яке слово, то другий не чув його.
    Гедрюс думав, що ось уже й канікули кінчаються, а в нього не було жодної цікавої пригоди.
    Добре тому Джімові із Каунаса: бродить собі, їздить, як справжній ковбой, — ніхто на нього не свариться, ні роботи ніякої не загадає. Та й Мікасові добре мати такого молодецького, язикатого двоюрідного брата. Скільки він у школі про різні випадки понарозказує, а скільки прибреше про тих лисиць!
    А коли вчителька накаже розповісти про канікули, де хто бував, що робив, то Гедрюс тільки й зможе похвалитися, що сома впіймав. (Він сам думає, що то миньок, але тато запевнив, що то був таки сом.) Та ще полов город, гріб сіно, допомагав татові, мамі… Двічі приїздила тітонька Алдуте зі своїми годованцями — і все.
    Розказав би про гномів, але ж йому ніхто не повірить. А Мікас, — будь ласка, — підіть у живий куточок, подивіться… І Гедрюс так важко зітхнув, що навіть Расуте спитала здивовано:
    — Що з тобою? Чого зітхаєш?
    — Нічого. Так собі… Ти, Расуте, не знаєш, де тепер наші гноми?
    — В лісі трудяться. Я знайшла одного підосичника — такий червошій-червоний, — мабуть, щойно пофарбований.
    — Чомусь вони нам не показуються… — зауважив Гедрюс.
    — Може, тому, що ми стали недобрими? Я така сердита зробилася, така… що мене аж на саму себе злість бере.
    — А чому?
    — А тому… Ніхто мені нічого не купує… Ні форми, ні портфеля.
    -— Ти знайди гномів. Буде тобі нудно, коли я до школи почну ходити.
    — Не знаю, може, я з ними вже й гратися не буду…
    — Аз ким же ти гратимешся?
    — Не знаю… Може, я захворію… Я так хочу знову в лікарню.
    Вони згадали лікаря Альсейку, потім дідуся — і розговорилися так, як колись дуже давно, і їм обом стало веселіше.
    Вони вийшли до озера, й Расуте раптом щось почула.
    — Дятел, — сказав Гедрюс.
    — Слухай! — заперечила Расуте. — Гномики співають. Чуєш?
    Дятел в кузні гатить, гатить — По ковадлі не потрапить, А дятлиха і дятлята Мусять скрізь комах збирати.
    «О… Тепер і я чую, — підтвердив Гедрюс, хоч насправді нічого й не чув. А не чув тому, що в голові йому промайнула ось яка думка: «Треба б спіймати хоч двох гномиків і закрити їх у яку-небудь коробочку.
    Ото була б здобич! Хочете подивитися — нате мої окуляри. Тільки не: кожному, звичайно… Такий, як Джім, хай собі дивиться на своїх лисиць. Найголовніше — Януте…»
    — Завтра тут будуть підосичники, — раділа Расуте. — Завтра прийдемо сюди по гриби, правда?
    Але Гедрюс її не слухав. Він і стежки вже не бачив, тож боляче забив ногу. Все думав і думав про гномів і нарешті надумався: найшвидше можна піймати їх сачком, тим, що Януте привезла ловити метеликів. Завтра піде до неї й гарненько попросить позичити йому сачка.

Як швидше вирости

    Расуте дивилася на гарячу кашу з вишкварками і, тримаючи в роті ложку, щось думала.
    — Расуте, чому ти не їси? — запитала мама. Дівчинка зітхнула, поклала на стіл ложку й сказала:
    — І я вже піду до школи, ось!
    — Коли? Чого? — не зрозумів тато.
    — До школи?.. Читати, писати. Коли Гедрюс ітиме, то і я піду.
    — Але ж ти ще мала, Расуте. Ще з рік побігай, пограйся.
    — А з ким?! Гедрюс піде, всі підуть… І Януте вже піде до школи.
    Казала, й портфель уже має, і форму пошили…
    Вона ще щось хотіла додати, але відчула — ось-ось заплаче, коли ще хоч словечко мовить.
    — Але ж Януте старша за тебе. У неї вже й зубки випадають.
    — Зате я товстіша за неї! — вигукнула Расуте і більше не стримувала сліз.
    — Товстіша, але й дурніша, — сердито сказав тато, який дуже не любив сліз. Особливо за столом.
    Расуте прикусила губку, злізла з стільця і вибігла надвір. Подивилася крізь сльози довкола: кому б це пожалітися? Побачила Кудлика, який саме виліз із будки, солодко потягнувся і по-дружньому замахав їй хвостом. Він, хоч і без слів, але як тільки міг лащився до Расуте, запевняючи, що хто-хто, а Кудлик їй вірний друг навіки, завжди ладен пожаліти і розвеселити її.
    Поки вони отак розмовляли, прийшла мама і принесла Кудликові прохололу кашу Расуте.
    — Якщо так мало їстимеш, то ніколи не виростеш, — сказала мама. — Іди мий ноги і лягай спати. Завтра поговоримо.
    Расуте лягла і довго зітхала та розхитувала зуба. Даремне вона відмовилася од тієї каші: зараз так хочеться чого-небудь пожувати! А коли Расуте голодна, вона завжди відчуває себе меншою.
    «З завтрашнього дня, — вирішила, — буду все, все їсти. Візьму з собою сушеного сиру і куди тільки йтиму — гризтиму, щоб хоч ці зуби швидше повипадали».
    І раптом — повернула язиком, зуб хрусь — і викотився, як горіх із шкаралупи. «Проковтнути його чи виплюнути? — подумала Расуте. — Куди краще — в лікарню чи в ту школу? Краще в школу. Там Мікас, Гедрюс, там живий куточок… Цікаво, що там роблять лисиці?»
    Расуте відчинила одні білі двері, другі… За стіною чути, як Гедрюс щось відповыдає, а за залізними дверима з ґратами сумно так перемовляються мін? собою птахи і зітхають, гомонять звірята. На щастя, ті двері не замкнені.
    Не встигла вона переступити порога, як одразу ж в усіх кутках, норах і коробках запищало, заверещало, зарохкало, заохкало. У великому зеленому бутлі потягувався вуж, марно намагаючись маленькою голівкою виштовхнути великого корка. На невеличкій дерев'яній коробці з засмученими лисенятами сиділа прив'язана за ногу сова. Розплющила здоровенні очі і прокричала:
    — Расуте, врятуй!
    Расуте здригнулась і, притуливши до губ пальця, показала, щоб сова мовчала. Птах зрозумів і підморгнув їй.
    Дивлячись з надією на дівчинку, замовкли папуги і канарки. Утерши сльози, із своїх хаток вистромили голови черепахи. Крізь грати допитливо виглядав тхір. А білочка вскочила у своє колесо й почала швидко-швидко крутити його і, схиливши набік голову, усе дивилася на дівчинку — що та, побачивши це, скаже?
    А Расуте хутенько відчинила вікно й дверцята у всіх клітках. Відчиняла і пошепки підганяла всіх упідряд:
    — Тікайте, тікайте, тікайте!
    Мов ті пиріжки, повкидала в пелену черепах, схопила їжака, і він чемно сказав: «Будь ласка, будь ласка», — Расуте навіть руки об нього поколола. Принесла звірят до вікна і, перехилившись через лутку, по черзі пустила усіх у поламані кущі жоржини, що їх весною посадили учні.
    Коли задзвонив на перерву дзвінок, їй ще треба було відв'язати сову і випустити із бутля вужа. Корок Расуте витягла швидко, а от вузла на мотузку не могла ніяк розв'язати. Схопила зубами, а тут — хрусь! — виламався у неї ще один — передній зуб.
    «Отепер-то вже справді зможу піти до школи, — радісно подумала вона. — Аби тільки ніхто не довідався, хто випустив тих нещасних звірят».
    За дверима загомоніли діти. Треба ховатися. В одному з кутків Расуте побачила одежу на вішалці й полізла, щоб сховатися там.
    Раптом — ох! Під одежею виявився ще один здоровенний, більший за неї, птах, якого Расуте не бачила. Сидить на ланцюзі, а на голову ще й стара порвана шинеля накинута. Коли б він був не такий великий, то Расуте подумала б, що то Мікасова Крива. Ні, ні, птах був не тільки більший, не тільки рябіший за Криву, але й розумніший за неї. Він прикрив Расуте своїми крильми, ще й одежу поправив дзьобом. Притулившись до теплого боку, Расуте почула, як заспокоююче б'ється в птаха серце: тук-тук, тук-тук…
    Через вікно до Расуте долинув запах хліба й ковбаси, — значить у школі зараз велика перерва. Всі поїдять поспіхом, а тоді прийдуть дати звірятам кришок та шкоринок. Отже, треба поспішати, щоб визволити і цього птаха.
    Ланцюг на нозі в нього примкнуто таким самим замочком, яким тато примикає свій велосипед. Отож треба покрутити чотири кружечки з літерами, щоб вийшло невідоме слово, наприклад, «коло», як у замочку татуся, — і замок одімкнеться.
    «Ага!.. — зрозуміла Расуте. — То це, мабуть, Гедрюс приніс цей замок!» І вона почала швиденько крутити кружечки. Расуте добре знала, що друга літера «о», тому почала крутити з неї. Потім пригадала, що перша літера та, з якої починається ім'я Кудлика, і відшукала літеру «к». Знала Расуте ще кілька літер, але жодна з них для цього випадку не годилася.
    «Фу!» — Расуте вилізла з-під крила, бо там стало жарко. Немає часу ні запитати у кого-небудь, ні подумати, з яких літер складається «ло».
    Ось зараз набіжать зі шкоринками семикласники та восьмикласники. Як побачать, що вона тут накоїла, то зчинять ґвалт і назавжди виженуть Расуте із школи.
    «Ло…» Даремно вона крутила змокрілі від поту останні два кружечки. Замок не відімкнувся. Може, ще яка-небудь літера з імені Кудлика тут пригодилася б? «Кудлик». Пробувала поділити ім'я песика на маленькі частинки. «К-у-д-лик»… Ні, не виходить!
    Нарешті вона пригадала, як пишеться літера «л», схожа на крокву у новій сусідовій хаті. Оце саме та літера…
    — Ей, дивіться, сова! — почула за вікном голос. — Наша сова втекла!
    Нещасна, вона вдень нічого не бачить, тому, вилетівши у вікно, відразу ж сіла на покрівлю дровітні.
    Почувши крик, до живого куточка вже бігли діти. Расуте перелякано крутила останній кружок. На краю у нього були вирізані шість літер. Між ними мала бути й «л».
    Замок відімкнувся якраз у той момент, коли перший восьмикласник" увірвався до кімнати й остовпів, побачивши, що всі клітки порожні. Поки той недотепа, уткнувши в клітку носа, роздивлявся, чи не втік, бува, його тхір, а у дверях стовпилося ще кілька десятків учнів, величезний птах, скинувши з голови лахміття, схопив Расуте за сорочечку, змахнув крильми і вилетів у вікно.
    Доброму птахові товстенька Расуте була, звичайно, затяжка. Пролітаючи над шкільним садом, вона повинна була підібгати ноги, щоб не зачепитися за вишні.
    На спортивному майданчику, в шкільному городі та на дорозі підскакували і махали руками школярі — одні вітали, інші погрожували кулаками і шпурляли в птаха камінцями. На щастя, ніхто не влучив.
    Птах почав озиратися, де б це йому сісти і зсадити Расуте. Та біля озера з-під крислатої ялини виліз Джім і почав цілитись у птаха із свого лука. Птах знову замахав крильми, здіймаючись вище, але стріла була швидша за нього. Коли б Расуте не спіймала, то стріла влучила б птахові прямо в груди.
    Поруч із Джімом десь узявся й Мікас з луком. Тепер на них уже летіло дві стріли відразу. Расуте схопила одну, схопила другу — і тут дррр… порвалася її сорочечка.
    — Аах! — закричала Расуте, падаючи в озеро зовсім голісінькою. Шубовснула у воду й… прокинулася. Вже настав ранок. Мама зав'язувала хусточку, а тато за стіною щось наказував Гедрюсові.
    — Чого ти кричала? Що тобі снилося? — спитала мама, поклавши на голову Расуте прохолодну руку, що пахла молоком.
    — Я… — Расуте все ще не могла отямитися зі сну, — я дуже звисока впала. Ми так добре летіли…
    — Значить, ростеш, — засміялася мама. — Коли я була малою, я теж звисока падала. Поспи ще трошки. Гедрюс іде по гриби, ми — на роботу, а ти ще політай, поки Гедрюс повернеться.
    Та Расуте більше не хотілося спати. Думаючи про свій цікавий сон, вона випростала ноги і вперлася в бильце ліжка. «Ти бач, як! — здивовано міркувала дівчинка. — Як хочеш швидше вирости — треба падати, а не зуби розхитувати». Раніше вона, здається, ногами бильця ліжка не доставала, а зараз — ось! Коли б ще разів кілька отак упасти, то, чого доброго, вже в цьому ж році змогла б піти до школи. От голуб'ята, ластовенята або горобенята, поки сидять у гнізді, здаються такими слабенькими, маленькими, пір'ячко у них ріденьке, а як випаде котре з гнізда, то вже й не дуже добереш — молодий це птах чи старий…
    Расуте встала, наїлася і, нічого нікому не сказавши, подалася шукати що-небудь високе, звідки могла б упасти і не забитися.
    Того ж ранку і в ту ж саму годину, виспавшись, Януте, Джім з рушником через плече, Мікас Розбійник з перев'язаним, як у пірата оком. Майстер і Мікасова мама — всі стояли у сіннику, і кожен по-своєму пояснював те, що трапилося вночі.
    Мікас змушений був зав'язати око тому, що вчора ввечері, випустивши з лука першу стрілу, задрав голову й дивився, де вона впаде. А стріла в цей час трах!.. Тільки на яку крапельку від ока. Ще добре, що Джім не встиг забити в стрілу вигостреного цвяха.
    Так вони вчора й не забили лисенятам ні ворони, ні голуба. А сьогодні вранці мама відчинила сінник і побачила біля лисенят мертве каченя, що лежало на спинці із заплющеними очима. Невже це лисиця наважилася залізти в сінник і так помститися за своїх дітей?
    — Вона не мстилася, — пояснював Майстер, — вона дбала, щоб було їм що їсти.
    А голуб хоча й наляканий, але живий і здоровий витикав голову в дверці клітки і нетерпляче просив, щоб його випустили з неї.
    Що вдієш: голуба випустили, а мертве каченя віддали лисенятам.
    Расуте пригадала, що позавчора до корівника колгоспники привезли з поля солому, а мама склала її в стіжок. Гедрюс ще допомагав їй солому втоптувати. Чоловіки з довгими вилами подавали, а мама складала, втоптувала і все наказувала Гедрюсові: «Тільки не впади, тільки не впади».
    Расуте дивилася на них знизу і все непокоїлась, як це вони злізуть зі стогу. Чоловіки її лякали, що немає такої великої драбини, а поки Майстер зробить, то мамі з Гедрюсом доведеться днів зо два на стогу посидіти.
    Та й справді: вантажна машина поїхала, чоловіки, ті, що солому подавали, теж розійшлися, а Расуте так і лишилася стояти з переляканими оченятами; що воно буде далі? Та Гедрюс на стіжку не сумував.
    — Хочеш, я сплигну? — казав мамі. — Внизу є солома… Хочеш?
    — Облиш, хочеш шию звернути? — нагримала мама.
    А Гедрюс навмисне чи ненавмисне, шуг — і з'їхав униз. І нічого з ним не сталось. А якщо трохи й забився, то, звичайно, не сказав.
    Чоловіки незабаром принесли жердин з сучками й обставили стіг, щоб вітер не розвіяв соломи. Притримуючись за ті жердини, злізла додолу й мама. Всім було весело, тільки Расуте трошки засмутилась, бо їй ніхто не дозволив вилізти до Гедрюса на стіг.
    Зараз поблизу нікого не було, і Расуте, чіпляючись за жердини, почала досить легко здиратися вгору. Внизу солому було позгрібано на купу. Кращого місця, щоб упасти, й уві сні не знайдеш.
    Та коли Расуте вилізла на стіжок і глянула вниз, у неї зі страху навіть ноги обм'якли. Тому дівчинка лягла на живіт, як жабка, й задумалася: чи поспішати їй цього року до школи, чи, може, ще який час зачекати?..
    Поступово Расуте трохи заспокоїлась і побачила, що звідси видно далеко-далеко. І як гарно!.. Напроти мерехтіло озеро. Біля острова стояв човен, схожий здалеку на чорну головешку. Чоловічок у човні скидався на гномика, а його вудка — на соломинку. З другого боку зеленів, а далі аж чорнів ліс, в який то там, то там вклинювалися поля чи садиби. На жовтому полі пшениці махали крилами дві жатки, схожі на птахів, які от-от здіймуться вгору. Побачила Расуте і школу. Половина даху в неї біла, а половина — чорна. А на межі між цими кольорами лазив другий гном, точнісінько Міглюс. То Мікасів тато перекривав школу. «Майстер, мабуть, дуже часто падає, — подумала Расуте, — тому він і більший за мого тата… А може, дорослі тому такі великі, що вже нічого не бояться?» Ось торік чи позаторік, коли Расуте перестала боятися гусака, вона відразу виросла із своєї сукні і светрика. Навіть мама дивувалася, як це сталося.
    Расуте знову глянула вниз і пошукала очима, де та купка соломи під стогом. Ще якусь мить підбадьорювала себе, потім сіла, заплющила очі, посунулася ближче до краю стогу — і шуг!..
    Холодні пальці страху ще раз стиснули серце, і ось Расуте вже на землі. Тільки чомусь одна нога раптом заболіла. З купи соломи злетіла перелякана курка й зарепетувала:
    — Хай тобі грець! Хай тобі грець!
    Расуте ще не плакала, лише подумала, як це трапилося, що вона впала не на солому, а вдарилася об тверду землю. Потім хотіла підвестись, але її ноги, завжди такі слухняні, закричали від болю: «Ні, ні! Полеж, полеж!» Особливо права, — біля ступні пекло вогнем, а зсередини щось ніби розривало. «Що ж тепер буде?» — злякалася Расуте й заплакала.
    Проте курка-крикуха зробила добре діло, бо тихий плач Расуте хто-зна, чи й швидко почули б.
    — Хай тобі грець! Хай тобі грець! — не вгавала зозуляста, аж поки вийшла Мікасова мама з корівника: чи не з'явився часом поблизу тхір чи лисиця. Побачивши Расуте, вона обмацала її набряклу кісточку й подумала: «Або вивихнула, або зламала. Треба батьків повідомити та швидше до лікаря везти».

Зрада

    Ой як хотілося Кривій знайти для своєї родини безпечний куточок! Хай би був і тісний, і не дуже зручний, аби лишень подалі від тієї смердючої клітки з лисенятами.
    Завела каченят у повітку. Ні корова, ні овечка, ні, зрештою, навіть кабан, співчуваючи їй, лихого слова не мовили, а Майстер чомусь узяв і вигнав. («Вам тут не місце…») Поріг у курнику був для каченят занадто високий: понабивали вола — не перестрибнуть і край; а щоб дощечку покласти, — ніхто не догадається.
    Повела їх індичка у сіни. Скільки їм того місця треба — посиділи б під драбиною, подрімали б спокійно хоч одну ніч. Де там! Джім з Мікасом, лаючись, віником їх вигнали геть.
    …Шаль, жаль, що домашні тварини і птахи, живучи так близько з людьми, не можуть сказати їм найнеобхідніших речей. Кривій здавалося, що вона значно краще знає людей, ніж люди, скажімо, знають індиків. Оточені безліччю речей, зайняті різною роботою, люди завжди чимсь надто заклопотані і не мають часу уважніше придивитися до своїх чотириногих та пернатих друзів. Брязкають відрами, гуркотять всілякими машинами… Де там їм прислухатись до стурбованого кохкання Кривої чи глянути в розумні очі своєї корови?
    Адже того ранку, коли всі обступили мертве каченя, Крива щосили намагалася показати їм, криком кричала, що отам, біля складеного сіна, в кутку, є місце, схоже на нору. Там і ховається ота зарізяка. Доки ви не випустите лисенят, вона не даватиме спокою: ночами ловитиме собі пацюків, а своїм дітям душитиме по каченяті.
    Та хіба ж вони зрозуміють! Позатикають, заб'ють усі щілини, підіпруть двері в сіннику, а самі підуть у хату і спатимуть собі спокійнісінько. не чують, як вона цілу ніч благає лисицю:
    — Краще мене, мене, Криву, вбий.
    — Зачекай… і на тебе прийде час.
    — Не лізь, очі виклюю! Буду кричати!..
    І індичка справді кричала, але господарі її не чули. Намагалася сховати каченят під крила, але вони уже підросли — і всі там не вміщалися.
    Лисенята пищали, зубами та кігтями дряпали дверці клітки — рвалися до матері. Лисиця підплигувала, намагалася хоч лизнути їх крізь дротяну сітку, але клітка стояла високо, та ще була з усіх боків дровами закладена. Це Джім так видумав, мовляв, коли дверці відчинятимуть, то щоб лисенята не могли прошмигнути надвір і щоб зручніше було на них роздивлятися крізь віконце.
    — Бачиш… — каже лисиця Кривій. — Як я можу бути жаліслива, коли мої діти голодують зачинені, а ти своїх годованців не спроможна ні обняти, ні порахувати?
    — Як-то не спроможна?! Мала одинадцятеро, а тепер тільки дев'ятеро.
    — Восьмеро! — крикнула лисиця, схопила каченя і зникла у своїй схованці.
    Незабаром вона знову вилізла і вже мертве, закривавлене каченя, як минулої ночі, поклала біля дров, щоб і сліпому було видно, хто і для його його забив.
    А ввечері, підпираючи двері, Мікас з Джімом не подивилися як слід зачинили в сіннику разом з каченятами й лисицею ще й кота Чорного, добре набігавшись за день, той вирішив подрімати на сіні, а вночі збирався настрахати пацюків. їх тут стільки розвелося, і ці негідники так знахабніли, що якось уночі кабана за вухо вкусили.
    Але як ти тут відпочинеш і кого настрахаєш, коли внизу раз по раз шмигає лисиця, скиглять лисенята і не своїм голосом волає Крива, пригортаючи крилами свою родину.
    Подрімавши ніч, Чорний потягнувся, умився і на світанку спустився з сіна вниз подивитись. І тут він знайшов те нещасне каченя. Злякавшись, щоб йому і цей гріх не приписали, Чорний хотів якнайшвидше втекти звідси. Але всі дірки й щілини позатикано трісками й позаставлювано дошками. Що робити?
    На мить майнула спокуса з'їсти те каченя, вилізти знову на сіно і добре виспатися, поки відчинять двері. Підійшов, понюхав, лизнув крапельку крові і подумав: «Ні!» Краще він сяде поруч, як свідок, і постереже цю жертву, щоб її нікуди не затягли пацюки. Чути, господарі вже встали — прийдуть і побачать, що совість у Чорного чиста, і хай пошукають справжнього винуватця злочину.
    Але, як і слід було чекати, все вийшло навпаки.
    — Ах ти ж негідник! Головоріз! — навіть не роздивившись до ладу, закричав господар і пожбурив у Чорного свою засмальцьовану шапку.
    Кіт кинувся в ту саму нору, де ховалася лисиця. Але й тут не було спокою.
    В одному кінці причаїлася справжня злочинниця, а на другому калатає граблями господар та все приказує: «Уб'ю, утоплю!..»
    Потім усім роздзвонили, що це не лисиця винувата, не тхір, а Чорний — власний кіт!
    Кричать:
    — Ловіть Чорного! У мішок його, негідника! На торфовище.
    Навіть Крива, як несамовита, не могла й слова промовити, сказати: «Помиляєтеся, людоньки. Котик не винен. Самі винуваті, самі».
    І знову в людей те саме питання: куди подіти неживе каченя? Адже тому негідникові котові не залишиш, щоб після всього ще й друге зжер. Побачили, що лисенята з учорашнім уже впоралися, — віддали їм і це…
    І вийшло так, як лисиці хотілося.
    Крива дибала по подвір'ю, як очманіла, і була така засмучена, що навіть зерна від камінчика не могла відрізнити. Вже кури у неї питали:
    — Що з тобою? Хто це тебе так довів?
    — Ех! — бувало тільки й каркне індичка, бо знала, що вони все одно їй не допоможуть.
    Вона думала лише про гномів, котрі якось уже порятували її. Тому, побачивши ластівок, попросила: може, де-небудь гномів побачите, розкажіть їм про все… Витягли ж її з річечки, то, може, і з цієї, ще більшої біди витягнуть.
    На жаль, ластівки по лісу не літали, зеленого дерева уникали, тому гномів так і не знайшли.
    Однак, завдяки сорокам та воронам, чутка про горе Кривої досить швидко облетіла озеро й долинула аж до найстарішого мешканця лісу — Чорного Ворона, якого називали ще Круком.
    Столітній Крук за свій вік стільки наслухався та набачився, що його вже нічого не дивувало. Він був удівець і не мав уже ні ворогів, ні друзів, ні близьких. Сидить собі на верхівці такої ж, як і він, старої-престарої ялини і з року в рік сушить голову над одним питанням: «Навіщо я так довго живу?»
    Крук ніколи нікого не вбивав, але їжі йому завжди вистачало. У лісі то в одному місці, то в іншому спалахували страшні бійки, лунали постріли, стукотіли роги самців, гризлися за здобич вовки, стікав кров'ю підстрелений кабан, задихався у зашморгу заєць, а Крук сидів собі й чекав, поки стихне стогін і сконає чергова жертва.
    Так він і прожив сто дванадцять зим та весен, покуштував м'яса з усіх звірів, навчився розуміти мову всіх звірів, птахів і дерев, але ні з ким із них уже довгі роки не розмовляв. А це щось надумався чи, може, з глузду з'їхав старий Крук — узяв та й спустився на пеньок, напроти якого розбивали свої горішки гноми.
    — Не бійтеся, не бійтеся, — каркнув Крук і коротко розповів їм про трагедію Кривої та довгохвостої лисиці. А потім запитав і сам собі відповів: — Чому я вам про все це розповідаю? Мене вже ніщо тут не дивує. Дай, думаю, візьму і сам себе здивую. І зроблю так, як ніколи не робив. Чи можу я вам чим-небудь у пригоді стати?
    — Звичайно! — за всіх відповів Шюрпе. — Ми прямо слів не знаходимо, щоб висловити… Ваш досвід і вміння літати зробили б нам…
    Від збентеження учений не зумів закінчити жодного речення, але Крук і так зрозумів, задоволено каркнув, неначе простуджений дід, і попередив гномів:
    — Усі думають, що Крук приносить нещастя…
    — І я те саме хотів сказати, — зізнався Вай-Вай. — Хоч у забобони і не вірю, але… Може, ви поясните, чому всі так кажуть?
    — Той, хто каже: «Де нещастя, там і Крук», — можливо, і не помиляється, — відповів Крук. — Але помиляється той, хто твердить навпаки: «Де Крук, там і нещастя».
    — Зрозуміло, зрозуміло, — згодився Лемтуріс.
    «А яка тут різниця? — насупивши брови, думав Єгіс. — Якщо можна сказати: «Де пеньок, там і гриб», то не бреше і той, хто скаже навпаки: «Де гриб, там і пеньок»? Та ще й додав сам собі: «Я з тим Круком ніколи б не водив компанії. Обережність сорому не робить…»
    Повернулася із лікарні Расуте того ж дня — балакуча, весела — все не могла натішитися зі своєї білої загіпсованої ноги та двох новеньких милиць. А лікар Альсейка відразу впізнав її і від подиву навіть ахнув:
    — Ай-ай! Як це ти, Расуте, зуміла так швидко підрости?
    Потім розпитав про брата (мабуть, забув його ім'я), як у нього з очима, і передав йому привіт.
    Гедрюс трошки позаздрив Расуте, що вона до міста з'їздила, а от милиці йому анітрішки не сподобалися. Інша річ — велосипед… Ще й підтримуй її, доки навчиться ходити…
    Коли мама звеліла йому глядіти «оту бідну Расуте», а сама пішла на роботу, брат одразу ж приголомшив сестру:
    — Знаєш що, Расуте, я відкрию тобі одну таємницю?
    — Ну? — сестра зробила великі очі й оглянулася, щоб, бува, ніхто їх не почув.
    — Ти ще дуже, дуже дурненька, — сказав Гедрюс пошепки їй над саме вухо. — Так і знай.
    І, відійшовши од неї, розлігся собі під яблунею, Расуте просто не знала, що їй робити, — чи відразу заплакати, чи якось хитро помститися Гедрюсові.
    — А ти мені заздриш, — сказала вона так спокійно, як тільки могла. І гордо повисла на милицях.
    — А чому там заздрити? — позіхнув Гедрюс, дивлячись на червоні зимові яблука, що висіли у нього над головою. — Була здорова, а стала інвалідкою. Та ще й радіє…
    Саме в цю мить одне червиве яблуко — бах! — і впало йому прямісінько на носа.
    — Ось тобі! — зраділа Расуте і почала шукати очима між гіллям гнома.
    — Ну й що ти там бачиш?
    — Бачу! Гномчик. Зараз він ще одне зірве і кине тобі… Спробуй тільки ще що-небудь на мене сказати.
    — Іди собі! — пробурчав Гедрюс. — Я вже сплю.
    Він і справді сьогодні встав дуже рано. Расуте ще сни снилися, а він уже гайнув по гриби. Не так йому ті гриби були в голові, як гноми, що їхні співи вчора чула Расуте. Гедрюс узяв відро і надів велику батькову шапку. Сачка він ще не встиг зробити, тому вирішив, як побачить гнома, накриє його шапкою. Із кошика, думав хлопець, гном може вилізти, тому й узяв відро.
    Шукаючи гномів, Гедрюс проґавив боровиків. Назбирав різних підберезників, сироїжок, а до них ще й підозрілих слизняків. А тут прийшов додому й довідався, що Расуте швидка допомога відвезла до лікарні.
    Тепер, коли нещастя здавалося вже не таким страшним, Гедрюс знову почав думати, як наловить гномів і де їх подіне. Візьме дірявого акваріума, що валяється на горищі, витре пил, усередину накладе гарних цяцьок, прикриє склом чи дощечкою — і хай собі живуть. Буде там їм і сухо, і тепло. Дасть їм меду, горіхів, насипле насіння.
    «Курорт, — згадав Гедрюс— Ось як називається таке життя. Курорт…»
    Так він і задрімав, мріючи, як усе це покаже Януте, вчительці та ще декому. Можливо, навіть усій школі і всій республіці…
    А Расуте мама постелила надворі картате рядно, яке своїми барвами приваблювало метеликів та жуків. Тому Расуте швидко забула про неприємну розмову з Гедрюсом і, затамувавши віддих, дивилася, на які кольори найбільше сяде метеликів.
    Коли один з метеликів — у великих вишнях, з розцяцькованими крилами — сів Расуте на щоку, вона обережно заплющила очі, щоб не сполохати його, і незчулася, як і задрімала.
    Спав Гедрюс, сопіла Расуте, і навіть Кудлик уві сні слину пускав. Тому, крім курей, що дуже перелякалися, ніхто не бачив, як на подвір'я спустився Крук. Він доти не складав своїх чорно-синіх крил, поки з них не сповзли на землю два пасажири — Лемтуріс та Шюрпе з товстою книгою під пахвою.
    — Ух! — мовив Шюрпе, злегка здригаючись. — По правді признатися, мені було страшнувато.
    — Треба було міцно вчепитися обома руками, — після всього повчав Лемтуріс.
    — Дякую, що нагадав! Я ж обіруч тримав книгу.
    Останнім часом Шюрпе всюди носився з товстою книгою, у якій було зібрано найрізноманітніші таємниці, що їх по-вченому називають «метаморфози». Шюрпе квапився перечитати її, поки ще не одлетіли у вирій співочі птахи, і хотів довідатися, чи гном, який став соловейком, може знову стати гномом. Інакше кажучи, чи є ще надія повернути Лепутіса.
    Шюрпе не гаяв би часу на переліт сюди, але він знав, що наближається сльота і треба знайти затишне місце, де б він міг спокійно сидіти й вивчати книгу.
    — Ось бач, — показав Лемтуріс на вулика. — Він зовсім порожній. Нашкребемо воску, зробимо свічку — і матимеш чудове місце для читання.
    — Зараз подивимося, — сказав Шюрпе і рушив до вулика.
    А Крук у цей час підійшов до того місця, де лежав Гедрюс, сів у затінку під яблунею і, похитуючи головою, обдивлявся хлопчика. Крук догадувався, що сниться Гедрюсові; а що птах був мовчазний, то лише зітхнув і полетів собі в ліс.
    Лемтуріс зірвав травинку, підійшов до Гедрюса і полоскотав йому за вухом. Гедрюс крізь сон як схопить її — думав, що то муха, — але відразу ж промайнуло інше: «Це не муха, це витівки Расуте». І, все ще не розплющуючи очей, він сказав:
    — Іди, іди… Знаю, що це ти.
    — Гедрюсику! — тихо-тихо покликав його Лемтуріс.
    Гедрюс схопився. «Ох, як щастить і як не щастить! Є гном, а немає шапки…»
    — Що з тобою? — запитав гном, збагнувши, що Гедрюс подумав щось недобре.
    — Нічого, щось снилося, — відповів хлопчик. — Я ще й досі не вірю — невже це ти?
    — Я… — відповів гном. — Тут і Шюрпе. Зараз з'явиться. Слухай, — ще ближче підійшов до нього Лемтуріс, — коли стемніє, ти зможеш тихенько вийти з хати?
    — Зможу, — відповів Гедрюс. — Через віконце в коморі. Расуте засне — тоді можу піти й повернутися, коли захочу.
    Довідавшись, що він має зробити увечері, Гедрюс нарешті насмілився запитати: чи не змогли б гноми, — хай не всі, хоч один, — показатися Яну-те, двоюрідній сестрі Мікаса Розбійника. Вона дуже гарна, дуже добра і, крім того, зовсім не схожа на інших…
    — Не знаю, — трохи спохмурнівши, відповів Лемтуріс. — Тепер ми зовсім не маємо вільного часу, і поки не порадимося гуртом… Не знаю, — повторив гном.
    В цей час із вулика виліз пропахлий воском Шюрпе і весело сказав:
    — Чудово! Навіть віконце є. Я там уже й книгу залишив, — і недбало кивнув головою — привітався з Гедрюсом. Хлопець так само кивнув і опустив долу очі, аби гноми не зрозуміли, що він зараз подумав…
    Расуте виспалася вдень, а ввечері лягла в ліжко і як розгулялася! Завела розповідати, як лікарі її просвічували, як гіпсували ногу та як хвалили, що вона така терпляча дівчинка… Гедрюс уже й сердився, і гримав на неї, щоб спала. Сестра стихла, говорила щось пошепки до себе й співала пісеньки гномів. Було ясно, що вона так швидко не засне. Гедрюс, побоюючись, щоб самому не задрімати, відсунув убік подушку і спустив з ліжка одну ногу.
    Як тільки Расуте заснула, він обережно встав… А тут, як на зло, почала скрипіти підлога, бо стелили її після пожежі із сирих дощок. Після кожного кроку-скрипу Гедрюс аж дух затамовував. Трошки почекавши, він потихеньку одягся, переліз по ліжку — аж спітнів від напруження — і нарешті виплигнув через вікно в садок, де вже на повну силу грав оркестр коників.
    Під повіткою по-дружньому гавкнув Кудлик. Гедрюс багатозначно шикнув на нього і підбігцем подався до садиби Мікаса Розбійника. «Добре, що в них немає собаки», — подумав, відсапуючись від бігу, опівнічник. Світив повний місяць, приємно було йти понад паруючим озером, від якого віяло теплом. Але доріжка уперто вела в чорний ліс, і Гедрюсові стало трішки страшнувато. Він витяг із кишені ліхтарика, але той ледь жеврів, наче вогник цигарки, коли йдеш проти вітру. Гедрюс уже шкодував, що не взяв милицю в Расуте. В сутінках скидалася б на рушницю.
    «Нічого, нічого, — заспокоював сам себе, — ліс скоро закінчиться. Треба берегти батарейку». І всунув прожектора за пазуху, бо кажуть, що коли батарейку погріти, вона краще світить.
    І ось Гедрюс у Мікасовій садибі. В хаті ще світиться одне вікно. Чути якусь музику. Дорослі, видно, ще телевізор дивляться. Треба поспішати, бо вони, перш ніж лягти спати, вийдуть оглянути все подвір'я. А коли почують, що гомонять каченята, кинуться в сінник і замість лисиці побачать… Гедрюса… Що б він їм тоді сказав?
    Притулившись до стіни повітки, Гедрюс якусь мить вагався: чи покінчити з усією цією операцією зараз, чи почекати, поки в хаті погасне світло і всі полягають спати. Але перед цим вони обов'язково вимкнуть телевізор. Значить, поки грає музика, він може діяти сміливо. А якщо музика втихне, треба мерщій заховатись і почекати.
    Великі й малі двері в сіннику підперті дошкою, а внизу ще й лежали грубі дрючки, щоб не лишилось ані шпаринки, крізь яку міг би пролізти тхір чи хто інший.
    Гедрюс обережно відставив підпірки і крізь маленькі дверці прошмигнув у сінник. У носа вдарив лисичий дух, а Крива по-індичому вигукнула:
    — Хто це тут ходить?! Що йому треба?!
    — Свій, свій… — заспокоїв її Гедрюс і ввімкнув прожектора.
    Цієї ночі каченятам небезпека не загрожувала: їх посадили в той ящик, яким Джім спіймав голуба. На ящик було покладено дошку, а на ній сиділа Крива. Кіт Чорний, як вирішили усі в хаті, її не подужає.
    Хлопець навів прожектор на клітку з лисенятами і впевнився, що тут усе, як було. Треба тільки витягти дерев'яний кілочок і відчинити дверцята. Про це й просив Лемтуріс.
    І тут раптом Гедрюс почув гуркіт. Хтось зачепився і звалив дошку, якою було підперто великі двері. Гедрюс присів у кутку, кинув собі на голову оберемок сіна і завмер.
    У сінник хтось тихенько скрадався.
    — А це хто? — знову голосно запитала індичка.
    — Мовчи ти, розтелепо… — почув Гедрюс голос Януте й зовсім принишк.
    Януте навпомацки підійшла до клітки, витягла затичку і потихеньку сказала лисенятам:
    — Тікайте, тікайте, смердючки!..
    — Януте! — півголосно покликав її Гедрюс і ввімкнув свій прожектор. Дівчинка здригнулася й замовкла, ніби їй одібрало мову.
    — Не бійся, це я, Гедрюс…
    — А що ти тут робиш?
    — Те саме, що й ти…
    — Вимкни, дурню… Тікаймо звідси!
    Гедрюс догнав її аж за сінником і схопив за руку.
    — Почекай, тепер уже нічого боятися.
    — Мені треба негайно повернутися, — непокоїлася Януте. — Пусти!
    — Приходь завтра до колодязя, — прошепотів Гедрюс.
    — Добре.
    — Почекай… Адже ти не знаєш, до якого.
    — Знаю.
    — То давай домовимося коли?
    — А коли ти хочеш? Десь близько дванадцятої, добре?
    — У мене годинника немає. Я прийду раніше.
    — Добре, — відповіла Януте і бігом подалася до хати.
    — Я тобі покажу гномів! — гукнув навздогін Гедрюс, але відповіді вже не почув.
    Проходячи побіля озера, взяв глини, зліпив грудку розміром з гусяче яйце й підкрався до вулика. Прислухався — там було тихо. Гедрюс постукав нігтем у стінку.
    — Ага! — відізвався Шюрпе.
    — Уже, — відрапортував Гедрюс, нахилившись до вулика. — Що було наказано, те й зроблено.
    — Добре, — почулось із вулика. — Дякую. На добраніч!
    — На добраніч, — відповів Гедрюс і хутенько заткнув ломачкою віконце. Зверху заліпив глиною, пригладив і знову прислухався. Тихо. Вони, мабуть, і не помітили…
    «Ну, ось і маю», — подумав Гедрюс і витер об росяну траву вимазані в глину руки.

Із брехунів брехун

    Вже котрий ранок ще не встигнуть Мікас з Джімом прокинутись, а вже є надзвичайна новина.
    Позавчора: «Вночі біля клітки з лисенятами задушено каченя. На підозрі — лисиця та тхір».
    Учора: «Жорстоко забито друге каченя! На місці злочину застали кота Чорного. Мертве каченя віддали лисенятам».
    І нарешті, цього ранку: «Вночі хтось невідомий пробрався в сінник, відчинив клітку і випустив лисенят. Серед птахів жертв немає».
    Джім устав, похапцем поснідав, попросив, щоб усі сторонні покинули сінник і з допомогою Мікаса Розбійника заходився шукати сліди злочинця.
    Всі вищезгадані пригоди, як відомо, відбувались у сіннику, де з одного боку лежало сіно, а з другого — була глуха стіна, за якою в хліві мирно рохкав кабан, котрий, без сумніву, в цих злочинах участі не брав. У порожньому кутку лежали тріски, а біля них стояла клітка з лисенятами і ящик, у якому сю ніч ночували каченята.
    Підлога була густо притрушена сіном і засиджена птахами. Джім зажадав, щоб усе це сміття було старанно обмацане, адже невідомий міг полишити який-небудь «аргумент».
    Мікас Розбійник, трішки скривившись, взявся до цієї роботи. І «аргумент» незабаром знайшовся. Це був ґудзик. Коричневий, старенький, з чотирма забитими землею дірочками.
    Однак ця знахідка збила з толку шукачів. Мікас одразу ж довів, що це ґудзик від старого татового піджака, який інколи надівала мама.
    А коли і як вона того ґудзика згубила, встановити не вдалося. Батьки, звичайно, мали підозру на дітей, а Джім з Мікасом були певні, що лисенят випустив хтось із дорослих.
    Януте в розшуках участі не брала. Після сніданку вона пішла по гриби. Через годину прийшла з порожнім кошиком, без особливої цікавості оглянула ґудзика, запитала, котра година, і знову кудись зникла.
    Не знайшовши більше ніяких слідів, хлопці зачинили сінник і почали шукати кота. Суворий вирок господаря ще був у силі: Чорного треба було впіймати, вкинути в торбу і втопити. Кіт, ніби відчувши все це, цілу добу до хати і носа не показував.
    Заліпленого вулика гріло тепле ранкове сонечко, глина довкола віконця побіліла, як на помазаній стіні хати. Всередині ніхто не стукав, не шкряботів і не просив порятунку. Через вузесеньке віконце Гедрюс побачив тільки обліплені воском рамки і сонного нічного метелика.
    «Невже їм пощастило втекти?» — занепокоївся Гедрюс і, протерши окуляри, підняв дашок вулика.
    Разом з пилом знялося кілька розбуджених метеликів молі, запахло медом, а в куточку вулика Гедрюс побачив Шюрпе, який сидів на рамці. Учений, видно, навмисне втупився в свою книгу, не бажаючи навіть глянути на Гедрюса.
    — Гей! — напівголосно гукнув хлопець. — Ти тут сам?
    — Ні, — відповів Шюрпе, — тут є ще миша. Цікаво, навіщо ти замурував вічко? Вночі нам було душно.
    — Нічого, зараз провітримо, — відповів Гедрюс, шукаючи очима мишу.
    — А, ось вона де…
    На одній половині рами стирчав довгий хвіст, а на другій — блищало око, ніби краплина смоли, і тремтів зі страху шестиволосий вус.
    — Я дуже хотів показати вас Януте, — виправдувався Гедрюс. — Вона така хороша, така добра дівчинка.
    — Ах, ти хотів… — повторив Шюрпе. — А якщо я не хочу?
    — З тобою нічого поганого не станеться. Ось глянь: я приніс три горіхи, намазав на листок меду. Якщо хочеш ще чогось, кажи, я принесу.
    — Я хочу, щоб ти негайно відкрив вічко і випустив нас.
    Гедрюс, проте, поклав на раму все, що приніс, і ще раз спробував виправдатися перед Шюрпе.
    — Я просив Лемтуріса, що хочу вас показати двоюрідній сестрі Мікаса… Лемтуріс, можна сказати, пообіцяв.
    — Знаєш, що я тобі скажу… — закривши книгу, відповів Шюрпе. — Було б набагато краще, якби ти нас зовсім не бачив і не був з нами знайомий. Я в цьому винуватий, і за це мені доводиться тут відсиджуватись… Хай це нам усім буде наукою.
    — А що з того?! — вигукнув Гедрюс. — Я тільки один вас бачу, а всі інші мені однаково не вірять. Називають брехуном.
    — Буде нам усім наукою… — ще раз промимрив Шюрпе.
    Гедрюсові стало ніяково, він прикрив вулика і глянув на сонце. Коли б уже скоріше та дванадцята година.
    А вона надійшла швидше, ніж він устиг упоратися. Йому ще треба було нагодувати сніданком ту сплюху Расуте, а що не з'їсть — кинути курям і Кудликові. А ще треба було нашаткувати свиням ботвини, перев'язати в інше місце корову, начистити на обід картоплі і зняти з вірьовки білизну, якщо накрапатиме дощ.
    Небо вже затягувало хмарами, і Гедрюс, не чекаючи дощу, згріб білизну, а картоплю пообіцяла начистити Расуте. Хлопець щодуху подався до чарівного колодязя.
    Колись там була садиба. На цементному підмурку стояла велика хата з шістьма кімнатами і ґанком. Був сад, у якому росли не лише фруктові дерева, а й сріблясті ялинки, туї та височенні тополі. Однак через усілякі війни люди подалися хто куди, хату розібрали, яблуні повимерзали, лишилися глибокий колодязь, кілька обламаних дітьми вишеньок, туй (їх ламали на вінки), привезених здалеку сріблястих ялинок та кучерявих від самої землі тополь.
    Януте видно було здалеку — вона сиділа на вершечку вишеньки — тяглася до останніх, над'їдених осами ягід.
    — Ти наче білочка, — похвалив Гедрюс Януте, заздро дивлячись на її ковбойські джинси. — Була вже біля колодязя?
    — Була, — відповіла дівчинка. — Ти великий брехуняка. Він зовсім не відповідає так, як ти казав.
    — Звичайно, — погодився Гедрюс, — він не завжди і не усім… Ходімо, спробуємо вдвох.
    Януте виплюнула кісточки, поволі злізла з вишні, обтрусила джинси і рушила з Гедрюсом до позеленілих цямрин.
    Зі страшної глибини, ніби живе, блимнуло на них водяне око. Гедрюсові чомусь стало соромно кричати ім'я Януте, тому він нагнувся й загукав:
    — У-у!
    — У-у, — відповів колодязь.
    — Нууу… — розчаровано мовила Януте. — А казав — найдовше слово, навіть кілька слів…
    — Януте! — осмілівши, чомусь тоненьким голоском вигукнув Гедрюс.
    — —Уу! — відгукнулося з глибини.
    — Гедрюс брехун! Брехун! — проспівала в колодязь Януте.
    — …брехун, — підтвердив колодязь.
    — Ну, бачиш! — зрадів Гедрюс. Щоб вийшов грубіший голос, він попросив Януте потримати його за пояс і, перегнувшись через цямрину, прогув:
    — Януте!
    — Януте… — відповів колодязь.
    — Ти… — вів далі Гедрюс.
    — Ти…
    — Дуже, дуже!
    — …же, же, — відлунював колодязь.
    — Хороша дівчинка! — сяк-так закінчив Гедрюс.
    — … ин… — охнуло водяне око, і в ту саму мить щось шубовснуло У воду.
    — Окуляри упали… — як про велике горе сповістив Януте Гедрюс.
    — Що ж тепер буде? Ти справді без них не бачиш?
    — Бачу, але… Ти розумієш, я впіймав гнома. А тепер уже все.
    — Ну, то ходімо, покажеш. Що «все»?
    — Без окулярів ти його не побачиш, ось чому «все».
    — Невже він такий маленький?
    — Він не маленький, — дедалі більше хмурнів Гедрюс, — але, бачиш, ті гноми не всім показуються. Потрібні особливі окуляри…
    — Ану тебе!.. Ти все вигадуєш і вигадуєш.
    — Слово честі! — бив себе в груди Гедрюс— Побачити, то, можливо, й не побачиш, але почуєш, як я з ним розмовлятиму. Ходімо.
    І привів до вулика Януте, ще сповнену сумніву.
    Читаючи все своє життя книги, Шюрпе, може, й не став щасливим, але знання, якими він збагатився, допомагали йому вгамовувати будь-який страх і всюди заховувати спокій. І в час веселих веснянок, і в осінню сльоту учений був однаково врівноважений. Отож і зараз, потрапивши в біду, Шюрпе не розгубився.
    «А коли б я розгубився, — спокійно міркував полонений, — то мені було б ще гірше». Обдивився, пошукав, чи, бува, не знайдеться у вулику якої дірочки чи щілинки. Та й інструменту ніякого немає, щоб прорізати стіну. Що ж робити? Чекати на допомогу друзів і, не марнуючи часу, далі читати книгу. Більше нічого не лишалося.
    Ні, це ще не все. «Подумай, Шюрпе…» — сказав сам собі Шюрпе і глибоко задумався.
    У вулику, крім нього, була миша, кілька метеликів молі і товста, смугаста, як котячий хвіст, гусінь з пушком чорного, червоного і жовтого кольору. Таким барвам міг позаздрити будь-хто. Але гусінь була дуже сумна. Ледве повзала по краєчку рами та все бідкалася:
    — Помру… Відчуваю, що помру. Хоч би встигнути ниток напрясти.
    — Не помреш, — сказав їй Шюрпе, але гусінь, видно, не зрозуміла його. А коли б і зрозуміла, то все одно не повірила б.
    — Не доведеться вже простирадла собі виткати… — жалісно примовляла гусінь. — Закутаюсь і помру. Кінець мені, кінець.
    — Так ти ж обмотаєшся своїми нитками, станеш лялечкою. Вся розтанеш, проспавши зиму, а навесні твій шовковий кокон розірветься і ти знову оживеш. Будеш метеликом рідкісної краси.
    — Ох, кінець, усьому кінець… — пхикала гусінь. — Так і не встигла обгризти всього листя, так і не встигла…
    «Нічого ти не знаєш, — думав Шюрпе. — На тебе ще чекає чудове літо, квіти, солодкий нектар і багато різних пригод. Лізь тільки вище, дурненька, щоб тебе миша не дістала. Не будь ледарем, ворушися. Постарайся напрясти якнайбільше ниток. Зима може бути люта, а вулик порожній — добре закутайся».
    І погляд ученого знову впав на книгу, де саме було написано про різні стадії розвитку комах — від яєчка до метелика. Метелик одного погожого дня, можливо, сяде дівчинці на щоку, а вона засне, і їй присниться такий чудесний сон, якого вона ніколи не забуде. А колись, як дівчинка стане вже дорослою, той сон і метелик зігріють їй серце. І саме тоді, коли це тепло буде кому-небудь украй необхідне…
    Отож у тій книзі Шюрпе вичитав, ніби все, що нас оточує і що ми бачимо — від маленької травинки й камінчика до зеленого листочка, а від листочка до метелика, а від метелика до лисиці, лева, гнома й людини — усе між собою пов'язане, переплетене, а все разом зігрівається сонцем на тому самому лоні природи. Від травинки, від жучка до людини. Камінчик і гора, гном і велетень стали ніби братами. Соловейко чи гном Лепутіс — між ними не така вже й велика різниця… Треба ще набратися розуму з тієї книги «Метаморфоз», може, й справді пощастить знайти рецепт, як їм, шістьом, повернути до себе сьомого — найменшого й найулюбленішого.
    Поки Шюрпе роздумував над цим, миша, що влізла до вулика поласувати вощиною та пополювати на нічних метеликів, стала качати й гризти горіхи, які Гедрюс приніс не полущивши.
    Учений вже був розсердився, що миша дуже гуркотить і заважає йому читати. Але мудрий і з поганого зуміє видобути щось хороше. Хай миша одного горішка розгризе, другого прогризе й віддасть Шюрпе. Так вони й домовились. «А далі, — промайнула в Шюрпе думка, — хай вона вилизує мед і помаленьку гризе стінку вулика. Ось і буде вихід».
    Учений нарешті заспокоївся і, з'ївши одного горішка, знову втупився в книгу.
    — Ти ближче не підходь, — прошепотів Гедрюс Януте. — Стань отут і слухай. Зараз я заговорю до нього.
    Януте кивнула головою. Гедрюс підняв дашок вулика і заглянув усередину. Однак на цей раз він нічого не побачив, крім мишачого хвоста і двох вигризених горіхів. Але Гедрюс знав, що Шюрпе ніде не міг подітись і, прикинувшись, що бачить його, трохи спогорда запитав:
    — Ну, то як? Сподобалися горіхи?
    Шюрпе не відізвався.
    — Чого це ти вже й не розмовляєш? Може, ще чогось принести?
    Коли ти весь час мовчатимеш, я подумаю, що ти втік, і більше не принесу тобі їсти, — легенько присоромив його Гедрюс і тим самим показав, що він Шюрпе не бачить.
    Та гном і на цей раз не обізвався.
    — Гей! — уже сердито гукнув Гедрюс. — Я тут разом з Януте. Вона дуже хороша дівчинка. Скажи їй що-небудь.
    — Де він? — не витримавши, нагнулася над вуликом Януте.
    — Він десь тут… Раніше сидів у цьому кутку й читав, поклавши книгу на коліна.
    — То куди ж він тепер подівся?
    — Я ж казав… Я б тобі дав окуляри… — спробував пояснити Гедрюс. — Вони були такі, ніби чародійні…
    — Ану тебе, брехунець, — сказала Януте.
    — Слово честі! — запевняв Гедрюс. — А кому ж я приніс оті горіхи? А мед? Кому?
    — Та он же миша! Бррр, як я боюся!..
    — Справді, миша… — сказав Гедрюс, наче раніше він її не бачив. Він будь-що хотів якось пояснити таємниче зникнення гнома. — Ти розумієш… адже ці гноми — не так собі гноми. Вони, мабуть, виникли з мишей. І мій дідусь так пояснював. Вони почали виконувати різні роботи, ходити на двох ногах і поволі-поволі стали гномами. А це він був зачинений без роботи — трах! — і знову став мишею.
    — Годі тобі вже вигадувати… — відповіла Януте, докірливо хитаючи головою. — Я так і знала… Він спіймає… гнома…
    — Почекай, побудь… — схопив Гедрюс її за руку. — Я до нього ще заговорю, ти побачиш… Він мені все одно щось та скаже.
    — Всі хлопці брехуни, — звільнивши руку, відрізала Януте. — А ти — із брехунів брехун!
    — Зачекай, Януте… Побудь… — просив Гедрюс, ідучи поруч з нею садком. — Запитай у Расуте, коли хочеш. Ходімо, побачиш, яка в неї нога. Побачиш, як вона ходить на милицях. Януте!..
    — Іди собі! — сердито кинула дівчинка і бігцем подалася до озера.
    Гедрюса наче коза з ніг збила: ні плакати, ні кози доганяти. Постояв, загилив гриба поганку й повернувся до відкритого вулика.
    — Чув?! — крикнув невидимому Шюрпе. — Через тебе я тепер брехуном став. Важко було тобі хоч двоє слів сказати? Ех! Доки не заговориш, я тебе звідси не випущу — і не сподівайся.
    — Не грюкай, — спокійно сказав Шюрпе. — Вважай, що мене тут немає. Так буде краще і мені, і тобі.
    — Але ж я знаю, що ти є! Адже я тебе чую.
    — Якщо знаєш, ти не брехун…
    — Як не брехун? Не тільки Януте — ніхто мені не вірить.
    — Ну й хай не вірять. Аби ти знав, що кажеш правду, а не брешеш.
    — А що з того? Все одно всі з мене сміються.
    — А коли боїшся, що сміятимуться, то не розказуй того, що знаєш. Знаєш і знай собі на здоров'я. Запам'ятай: правда завжди більше вимагає, ніж дає. Бувало, люди за неї навіть на вогні згорали.
    — А що вона дає? Що правда дає?..
    Шюрпе відчув, що дуже далеко зайшов у своїх повчаннях, і задумався, як же це Гедрюсові пояснити.
    — Наприклад, у мене, — усміхнувся гном, — коли я чогось не знаю, одразу починає свербіти потилиця. І не лише в мене — багато вчених від того й лисіють, що їм усе свербить, усе кортить щонайбільше віднайти правди.
    — Брешеш, — відповів Гедрюс. — Мабуть, не тому…
    — Може, й не тому, — погодився Шюрпе. — Із правди, як із штанів, можна вирости, і тоді доводиться шити нові. Правда, подекуди так і ходять без штанів…
    — Напевно, якісь дикуни?..
    — Так… Те ж саме і з правдою. Без неї ми були б дикунами.
    — Зрозумів, — відповів Гедрюс. — Та поки ти не згодишся поговорити з усіма чи якогось вірша продекламувати, я тебе не випущу звідси — і все.
    — Ні, — твердо відповів Шюрпе. — Я тобі не раб, і ти не примусиш мене робити те, чого я не хочу.
    — Примушу!
    — Ні!
    — А що ти робитимеш, як я не дам тобі їсти? Шюрпе мовчав.
    — Бджіл напущу! Димом задушу! Шюрпе мовчав.
    — Хоча ти і вчений, і всякої там правди дошукуєшся, але я дужчий за тебе!
    Шюрпе мовчав…
    До Гедрюсової брехні, що так розсердила Януте, долучилася ще одна неприємність. Ідучи додому, дівчинка зірвала кілька пізніх суничок, вкинула їх у рота і раптом перекусила бридку блощицю.
    «Це все той задавака Гедрюс винуватий», — геть розгнівалася дівчинка, випльовуючи смердючу блощицю. І чого її понесло до того хвалька? Ось прийде додому і розкаже хлопцям, хто минулої ночі лисенят випустив… Гедрюс бреше, то чому б і їй не збрехати?
    А хлопці тим часом нишпорили по всіх кутках, шукаючи кота. Мікас Розбійник не витримав і вже сам смоктав те сало, яке взяли заманювати кота, а Чорного — ні слуху ні духу.
    — Хитрий, — сказав Джім і відкинув ряднину, що нею мав накрити кота, коли той поласиться на сало й підійде до Мікаса.
    — На злодієві шапка горить, — додав Розбійник. — Якби не винуватий, не ховався б.
    А кіт у цей час шмиг із малини, де, мабуть, добряче виспався, і подався прямо до Януте. Дівчинка як і не пригостить, то хоч погладить. А Чорному кліщ уївся під бородою, добре було б, якби хто-небудь почухав…
    — Дженні!
    — Януте! — один поперед одного закричали хлопці. — Держи!
    — Хапай його! Не пускай!
    Коли б не та блощиця-смердючка та не Гедрюсові вигадки, Януте ніколи б не послухала їх. «Тікай, котику!» — гукнула б та ще й нагнала б. А зараз спершу присіла біля нього, погладила, почухала, а тоді — хап обома руками і держить.
    Чорний, відчувши щось недобре, перестав муркотіти, пробував заглянути в обличчя Януте. Сумніву не було: добра Януте зрадила Чорного. А скільки він муркотів біля неї. Терся об її ноги!..
    Занадто пізно випустив кігті Чорний. Джім з Мікасом уже наскочили з торбою, в яку складали рибу. Хоч як дряпався, все одно опинився на самому дні торби, де лежав заздалегідь приготовлений камінь.

Гей, ховайтесь!

    Зав'язуючи мотузком торбу, Джім відчув, як у нього печуть руки, і побачив, що вони всі в крові од пазурів Чорного. За те ж саме лаяв і проклинав кота Мікас. Коли хлопці зовсім приготувалися віднести кота до річки, з хати вийшла Мікасова мама і покликала всіх на молоду картоплю з грибами.
    Діти поклали торбу з котом під кущ жасмину й подалися до хати. Януте нагадала хлопцям, щоб вони помили руки, і завела розповідати, як Гедрюс тримає у вулику мишей, а всім хвастається, що впіймав гномів.
    Тим часом кіт згукав до себе знайомих з усього двору. Почувши, що нявкає, як йому здалося, «сірий камінь», до торби обережно підійшов півень. За ним дві курки.
    — Ко-ко-кооо! Кіт! — доповів їм задоволений півень.
    — Дай йому! Дай йому!.. — заверещала горлата.
    Тоді й Крива поцікавилася, чого це сусідка так розходилася.
    Ах, це кіт у мішку… «Так, цей Чорний — якийсь непевний», — подумала вона. Однак, маючи добре серце, порадила курам дати котові спокій, бо й так видно, що дні його лічені.
    Коли після смачного обіду шибеники вийшли продовжити екзекуцію, кожен з них помітив, що разом з картоплею та грибами вони проковтнули і свою злість на Чорного. Мало того: побачивши торбу, яку з усіх боків оточили кури, та почувши їхні зневажливі вигуки, всі троє раптом відчули до кота не лише співчуття, а й деяку приязнь. Правда, ніхто не наважувався відверто заявити про це.
    Нарешті Януте сказала, що дуже стомилась і топити кота не піде. Натомість порадила їм, щоб не несли торби за гузир і не розмахували, як чимсь неживим. Хай гарненько підтримують спіднизу, щоб камінь не придушив котові ніжки чи хвостика.
    Мікас так і зробив. Розм'якнувши від рибного духу в торбі, кіт зручніше вмостився й мирно засопів.
    Спочатку хлопці рушили до озера. Але Мікас згадав, що в озері топити не можна. Батько ж велів нести до торф'яного болота. «А туди добрий шмат дороги, — думав Розбійник, — доки донесемо, може, ще щось придумаємо». Він трохи понесе кота, тоді дасть Джімові, а той побачить, який Чорний теплий та ласкавий, може, в нього вихопиться яке добре слово, Мікас відразу її собі обізветься, — і так пожаліють Чорного топити.
    «Гм… — тим часом роздумував і Джім. — Можна хвастати, впіймавши лисицю або влучивши у ворону чи навіть у горобця, та… коли утопиш кота — далебі, невідомо, чим же тут хвастатись». Тільки, на жаль, вирок оголошено, кота піймано, і Джімові, як ватажкові й організаторові, не личить показувати себе перед Мікасом таким м'якосердим.
    — Знаєш що? — сказав Джім, згадавши розповідь Януте. — Давай вкинемо Чорного Гедрюсові у вулика! В той «гномник»… Ото буде сміху!
    — О, це добра думка! — зумів здивуватися Мікас. — Тільки доведеться почекати до вечора. Зараз там Расуте зі своїми милицями.
    А де подіти Чорного з торбою, щоб її ніхто не розв'язав? Домовилися так: візьмуть вудки, сядуть у човен і попливуть рибу ловити, а потім…
    Обидва заздалегідь аж заливалися од сміху: ото буде Гедрюсові штука, як завтра вранці понесе своїм мишам сніданок!
    Крук сидів високо в густому гіллі ялини, спокійний і до всього байдужий, — як чучело в природничому кутку. Але він був на чатах і чув навіть, як унизу шарудів мурашник, а з принесених вітром пахощів міг визначити, що сьогодні обідали Расуте з Гедрюсом і що Мікас.
    Маючи такого вартового, гноми зібрались у ямці, витовченій косулею, щоб спокійно поговорити про всі злигодні, які звалилися на них останнім часом. Правда, не так спокійно, як у безпеці, бо виявилося з самого початку, що нарада буде бурхлива.
    Не встиг Лемтуріс запитати: «Кого пропонуєте обрати головою?» — як Єгіс відрізав:
    — Тільки не тебе!
    Посперечавшись, обрали Вай-Вая, який цього хліба ніколи й не нюхав. Він один здавався сьогодні стриманим, а всі інші підскакували, як вишкварки, — хапалися один поперед одного викласти свої пропозиції, нарікання чи просто вилити всю гіркоту, що зібралася за літо. Головуючий перукар виявився неабияким оратором.
    — Дорогі гноми! — урочисто почав він. — Сьогодні ми повинні вирішити два надзвичайно складні питання, що стоять на порядку денному. Перше з них особливо важке і, я сказав би, заплутане. До цього-часу наша скромна діяльність базувалася на гаслі Лемтуріса: «Робімо Добро, і буде добре». Та, як бачите, вийшло, вай-вай, як недобре. Ось, наприклад, Лепутіса мов і не було, а наш усіма шанований Шюрпе, як нам сьогодні стало відомо, попав у неволю. А найболючіше, дорогі друзі,, це те, що всі ці лиха йдуть лише від нашої доброти!
    — Коротше, коротше! — увірвався терпець у Єгіса.
    — «Коротше, коротше!» — загукав лисий боровик перукареві, а перукар — чик, і відлетіла шапка… — Отак пожартувавши, голова вів далі: — Отож, сьогодні й обговорімо, як нам надалі жити поряд із сильними і часто дуже несправедливими людьми. А якщо вистачить духу,, ми повинні вирішити ще одне питання: як визволити Шюрпе. Ну, оце й усе. Коли ніхто не хоче нічого додати…
    — Я хочу! — 3 усього було видно, що Єгіс сьогодні взявся грати першу скрипку. — Я пропоную обрати нового ватажка!
    — Але ж ватажка обирають на загальних зборах гномів, — заперечив головуючий, — а тут, як бачите, бракує Лепутіса і Шюрпе.
    — Так ми їх і не побачимо, якщо й надалі буде ватажком Лемтуріс. Я прошу слова.
    — Слово надається Єгісові, — об'явив Вай-Вай і сів на соснову шишку.
    — Справа, мені здається, така проста, — почав Єгіс, поглядаючи на Лемтуріса, — що й пояснювати не варто. Хіба, може, одному Лемтурісові, через якого ми втратили Лепутіса. Задумав, наче якийсь добрий дядечко, дістати тому хлопчакові окуляри!.. Чарівні!.. Такі, з якими він міг би нас бачити, а, побачивши, ловити й саджати до вулика. Може, ще й не спіймав би, — в лісі Шюрпе не візьмеш, — але ж наш ватажок покликав його, і вони удвох почимчикували на хутір. Побачили того окулярника й ну, сонного, за вухо смикати… Мовляв, вставай, друже, та йди випусти тих нещасних лисенят. (Теж знайшли друзів…) А Гедрюс, як виявилося, давно на нас чигав — добросердих дурників… Ще б пак! На такого недоумкуватого цікаво й самому подивитись і іншому показати. Та вся біда в тому, що в неволю попав не Лемтуріс, який того заслужив, а наймудріший, найпотрібніший для нашого загону гном, мовознавець і вчений Шюрпе!
    — Відколи це ти почав його так цінувати? — не витримав Лемтуріс.
    — Хай говорить, хай… — сказав перукар. — Усім надамо слово.
    — Віднині, — провадив далі Єгіс, — я пропоную усіх великих живих істот, а з ними й людину, вважати ворогами! Нашими друзями можуть бути лише ті двоногі, четвероногі та шестиногі, які слабіші за нас, або такі ж, як і ми.
    — Чи не занадто багато ворогів? — запитав Вай-Вай. — Адже з ворогами треба боротися.
    — І будемо боротися! Так, як бджоли. Хай загинемо, але хоч раз ворога вжалимо. Я ще не закінчив… Замість робити всім добро, нам треба, друзі, тренуватися. Шюрпе якось розповів таку історію. Жив собі в лісі один чоловік. І скоїлося з ним лихо. Згоріла повітка, а вовки витяглії її розірвали його корову. Зосталося маленьке телятко, яке заховалося тоді в кущах. Побоюючись, щоб вовки не поцупили і теля, чоловік щовечора брав його на руки і виносив на горище. Минуло два роки, теля вже стало коровою, а чоловік, як і раніше, усе носив його на горище…
    Гноми не витримали і пирснули зі сміху.
    — Що? Не вірите? — розсердився Єгіс і оглянув слухачів, думаючи, як це йому свої слова та підтвердити ділом. Хоча поруч були Аліс та Міглюс, Єгіс підійшов до Лемтуріса, схопив його за поперек, підняв і шпурнув на кілька кроків у мох.
    — Ось! — гукнув переможно. — Тепер ви самі побачили, що значить тренуватися! Якщо ми всі будемо носити рюкзаки і щодня докладатимемо в них по камінчику, по камінчику… то через рік нам заіграшку було б перевернути вулика.
    — Оце така твоя серйозна пропозиція? — запитав Вай-Вай.
    — Звичайно, серйозна! І тільки-но визволимо Шюрпе, відразу оберемо нового ватажка. А також пропоную створити новий марш. «Лемта, Лемта, Лемтуріс свій загін веде у ліс…» — глузливо процитував Єгіс, сплюнув і цим закінчив свою промову.
    — Вай-вай-вай… — протяг перукар, осуджуючи Єгіса за бездушність. Помітив — Міглюс підняв руку. — Наступним просить слово наш поет. Дуже прошу говорити, але не кидатись один одним, як м'ячем, — хоч ви й дуже сильні…
    Міглюсові це зауваження було непотрібне. Він говорив колюче, але спокійно, навіть з усмішкою.
    — Не розуміючи, чому Єгіс усі лиха намагається спихнути на одного Лемтуріса, я ненароком подумав: а чи не хоче сам Єгіс ватажком стати? І, признатися, — Міглюс посміхнувся, — я злякався… Я уявив себе і своїх друзів з лантухом камінців за спиною, а навколо стільки ворогів, стільки нездар… що не знаєш, кого з них і жалити. Ні, ні, — підвищив голос Міглюс, — одразу скажу: не ображайся, Єгісе, але за тебе я голосувати не буду. А у нас, — ти ж знаєш, — треба, щоб рішення схвалювались одноголосно…
    — Ну тебе, Міглюсе… — хитнувши головою, відгукнувся Єгіс. — Ти справжній поет…
    — Дякую тобі, — відповів Міглюс. — А ти справжній важкоатлет. Хоч було б не зайве, коли б ти потренував ще й пам'ять. Тоді б не треба було нагадувати, що ти говорив про Гедрюса тоді, весною.
    — А що ти пропонуєш? Що ти пропонуєш? — нетерпляче спитав Єгіс.
    — Насамперед я розгляну твою пропозицію, — відповів Міглюс. — На Єгісову думку, всіх, хто дужчий за нас, • слід оголосити ворогами, а інших ми переможемо і станемо правителями черв'яків, горобців і мух, — так? А мені здається, що не всі люди однакові, так як один птах відрізняється від іншого, а гном від гнома. Пригадаймо Гедрюсового дідуся чи Расуте, яка нам ніколи нічого лихого не зробила.
    — Але й нічого доброго, — знову не стримавшись, пробурчав Єгіс.
    — Або ось ще: гляньте вгору. Там сидить Крук. Ви всі знаєте, — доки він там і мовчить, ми можемо тут галасувати… Наші добрі справи і взагалі доброта — це зерно, яке довго сходить. Тому, незважаючи на всі лиха, я стою на своєму: «Робімо добро, і буде добре». — «Не буде добре, — треба робити ще краще». Така вже наша гномівська доля… Дякую за увагу.
    Хоча Міглюс і дуже добре закінчив, але головуючий був незадоволений.
    — По-твоєму виходить, що нам не варто було ні говорити, ні збиратися тут. Що вже робимо, те й будемо робити. Як досі співали, так і будемо співати. Так?
    — Щодо маршу, — відізвався Міглюс, — то звинувачуйте мене — я так написав. Лемтуріс навіть сердився…
    — Сердився, а потім він йому сподобався! — вигукнув Єгіс.
    — Добре. Набрид цей, створимо інший…
    Потім попросив слова Аліс, який досі мовчав, а готуючись до виступу, нервово висмикував мох.
    — Я коротко і ясно, — почав він. — Ми повинні більше вчитись у природи, а оці наші суперечки ні до чого — тренування з красномовства й не більше. Будь-хто із живих істот, угледівши людину, тікає від неї і всім, кого тільки зустріне, кричить: «Гей, ховайтесь!» Звір чи птах, великий чи малий, якою мовою не крикнув би, а ці слова — «Гей, ховайтесь!» — усі розуміють. Усім відомо, що з людиною не повоюєш, а дружити з нею — це все одно, що їй служити.
    — Дозвольте репліку? — вигукнув Міглюс.
    — Будь ласка, — погодився Вай-Вай.
    — А це як служити, — Міглюс зробив наголос на слові «як».-— Навіть канарки, не кажучи вже про коней, собак, котів та бджіл, здружують людей. Не кажу, що всіх, але деяких людей саме тварини і зробили людьми!
    — Не знаю… — розвів руками Аліс. — Якщо ми хочемо стати канарками, то Шюрпе чи не найшвидше досягне своєї мети, і нам немає ніякої рації його рятувати. Але для мене, наприклад, найгірше видовище — бачити птаха, білку чи ще якогось іншого лісового звіра в клітці. Краще загинути, ніж тішити своїми стражданнями того, хто тебе поневолив.
    — Правильно! — вигукнув Єгіс так, що аж Крук здригнувся на верхівці ялинки.
    — Чого ти горланиш?! — нагримав на Єгіса Вай-Вай. —Хочеш, щоб тебе почули звірі й стали вити та кричати: «Гей, ховайтесь!»?
    — Так, так… — підтримав головуючого Аліс. — Єгісові іноді хочеться, щоб його всі боялись. Я пропоную триматися середини: робімо добра стільки, скільки хто може, але не забуваймо й отого: «Гей, ховайтесь!»
    Аліса підтримав і Лемтуріс: йому, мовляв, немає чого із сказаного тут ні відняти, ні додати. Гномам слід бути обережними, але, визволяючи Шюрпе, він усе ж пропонує скористатися допомогою Расуте. Хто ж, як не вона, зможе відліпити вічко у вулику?
    — Ні! — запротестував Єгіс. — Ми не можемо ризикувати своїми хлопцями. Завтра зробимо який-небудь інструмент, покличемо на допомогу Крука, їжака, і коли стемніє…
    «…в похід!» — ще хотів сказати Єгіс, але на верховітті Крук раптом каркнув:
    — Гей, ховайтесь!
    Вдруге повторювати гномам не було потреби. Коли на лісовій стежці з котом у торбі з'явилися Джім та Мікас, гномів неначе вітром знесло в глибину лісу. Одні втекли, злякавшись несподіваного окрику, а інші, — радіючи, що трапилась нагода здихатися набридлої балаканини.

Казка про двох королів

    Після неприязної розмови з гномом Гедрюс того дня до вулика більше не підходив, і Шюрпе підганяв усіх, щоб швидше бралися до роботи. Смугаста гусінь притихла і почала прясти собі шовк, а миша згризла ще одного горіха і взялася гризти стінку вулика. Дошка була хоч і товстувата, але не з дуже твердого дерева, і, за розрахунками вченого, миша до ранку, найпізніше до обіду наступного дня, мала прогризти її.
    А надвечір, коли об дашок затарабанив дощик, а у вулику робота аж кипіла, Шюрпе раптом почув чиїсь кроки і таємничий шепіт. То Мікас з Джімом підняли дашок вулика і витрусили всередину свого полоненого. Кіт Чорний, призвичаївшись у торбі, дряпався, нявкав і довго не здавався. Нарешті, опустивши дашок на місце, шибеники, попирскуючи од сміху, чкурнули геть. Кіт, навіть не роздивившись на нове місце, занявчав ще страшніше і застукав хвостом об рами.
    — Гей, тихше! Ти тут не один, — обізвався Шюрпе, бо той вибив у вченого книгу з рук.
    Чорний — цап! — і підчепив пазуром гнома за загривок. Вишкіривши зуби, кіт просичав:
    — А ти хто такий?
    — Як бачиш… — відповів Шюрпе. — Тільки благаємо, — не зганяй на нас свою злість.
    — Зжену!.. — пригрозив кіт.
    — Відпусти! — спокійно промовив гном. — Ми такі самі полонені, як і ти.
    — Мене за що?! За що?! — волав кіт, у безнадії поглядаючи у вічко. — Весь вік мене шанували і пестили. Ніякого свинства я їм не вчинив. Гей ти, людинко! Чуєш, що я кажу?
    — Чую. Тільки не кричи так. У вухах лящить.
    — І хай лящить! Тобі добре, ти знаєш, за що тебе посадили. Гей, допоможіть! Лю-юди! — завів знову кіт.
    В тому крику було чимало гордості, вчувалась і нотка зловтіхи, зрештою Чорний, як досвідчений артист, закінчив свою арію плачем, що брав за серце:
    — По-ми-лу-у-у-йте! Я не винуватий!..
    — Браво! — зааплодував Шюрпе. — Браво!
    — Тобі добре, — правив своєї кіт. — Ти, видно, знаєш, за що тебе посадили.
    — Якщо тобі від того полегшає, — мовив учений, — я скажу, в чому можна було б тебе звинуватити.
    — Невже?!. — трохи здивувався, а трохи пригрозив кіт.
    — Кажеш, тебе любили, пестили… — почав Шюрпе, заступаючи мишку, яка ледве дихала від страху. — Але сховай пазури і скажи, вельмишановний, а ти сам любив кого-небудь?
    — Лю-бииив… — нетвердо відповів кіт.
    — Хтозна?.. Всіх великих звірів і людей ти ділив на потрібних і непотрібних тобі, а всіх дрібніших — на їстівних і неїстівних. Чи ж не так?
    — Я тобі розкажууу, розкажуу, роззззкажуу!.. — обіцяв кіт, нагострюючи пазури.
    — Навчився муркотіти, — вів далі Шюрпе, — лащитися, щоб господиня налила тобі молока, а Мікас почухав спину… А якщо хто брав тебе за лапу, вона була така лицемірно-ласкава, навіть ніжніша за твій хвіст.
    — Але ж я повинен був втягнути пазури! — викрикнув Чорний. — Я їх любив і любитиму, аби мене тільки випустили.
    — Аби випустили, аби молока дали… А нап'єшся, хвоста задереш, і куди та й любов дінеться. Мотор муркотіння вимкнуто.
    При цих словах Чорний навіть засміявся — так точно визначив гном його вдачу.
    — А, скажімо, собака — той справді любить. Ситий чи голодний, гладять його чи б'ють — він ніколи не лицемірить і ніколи не зрадить.
    — Раб! Підлабузник! Нікчема! — сердито промуркотів кіт.
    — Сумніваюсь… — відповів Шюрпе. — Це твоя дружба більше схожа на підлабузництво. Та не сердься, не сердься… Правду кажучи, твоя лагідність — це тільки плата людині за добрі харчі та нічліг.
    — Яка плата?! — гнівно вигукнув Чорний. — А хто мишей ловить?! Далися йому ті пазури… А що б я без них робив?
    — А що лихого тобі зробили миші?! — не стримавшись, пискнула миша. — Що лихого заподіяли тобі ті нещасниці?!
    — Ааа, —зрадів кіт. — То тут і миші є! Ану, виходь, покажися…
    — Не чіпай її, — сказав Шюрпе. — Я тебе дуже прошу.
    — Як-то «не чіпай»? Цілий день у роті й ріски не було — і не чіпай!..
    — Зрозумій, ми тут усі в неволі. А як почнемо ще й одне одного гризти…
    — А може, спробуємо, га?.. Ви тут, бачу, горіхами ласуєте, а мені що запропонуєте?
    — Якщо нас годують, то й тобі що-небудь принесуть, — заспокоював його Шюрпе. — Тільки якось уже потерпи до ранку.
    — А може, мене якраз і впустили сюди… добрі люди… знаючи, що я дуже голодний… Га?
    — То, може, ти скажеш, для чого вони і мене тут зачинили? Так навряд, щоб я тобі знадобився на вечерю чи сніданок.
    — Не дуже… — погодився Чорний, пильно оглянувши Шюрпе. — Тим часом мені вистачить і миші.
    — Почекай, — не піддавався гном. — Потерпи до ранку, подрімай трохи.
    — Я голодний, сто чортів! Розумієш? А тут ще й миша — як я можу задрімати?
    — Я розповім казку… І домовимося: якщо тобі завтра не дадуть їсти — жери хоч нас обох — я й слова не скажу.
    — Ну, добре. А про що та казка?
    — Про двох королів.
    — Королів?.. — розчаровано протяг Чорний. — Королі зникають, а коти були, є і будуть. Розкажи мені краще що-небудь про кота.
    — Буде й кіт, буде, — пообіцяв Шюрпе. Він зітхнув, одклав набік книгу і, не поспішаючи, почав розповідати.
    — Давно-давно колись в одному королівстві жив-був король. Мав крісло, яке всі називали престолом, залізну шапку, яку називали короною, руду бороду, коня в яблуках — його називали рисаком — і ще дещо.
    — А як називали бороду? — запитав Чорний.
    — Тільки одна борода й мала справжню назву, а все інше… Та не в цьому суть. Король був дуже лютий: гнівався, коли скрипів престол, лютував, що корона тяжка, кінь великий, а він такий малий… Як треба було сісти в сідло, в нього обов'язково щось десь рвалося, тріскалось… Тому король купив собі воза і наказав називати його каретою, найняв кучера і, погладжуючи бороду, роз'їжджав собі по своєму королівству.
    — А де ж кіт? — запитав кіт.
    — Буде, буде, — пообіцяв оповідач і подав миші знак, щоб вона займалася своїм ділом.
    — От зібрався якось король у гості. Було це влітку, на дорогах здіймалася страшна курява, і король бурчав, що від пилюки потьмяніла його корона, борода та ще дещо. Раптом кінь чогось злякався. Кучер кричав: «Тпру, тпру!», але рисак летів галопом, доки віз не зачепився за прикордонний стовп і перекинувся. Володар беркицьнув у рів, аж корона з голови злетіла. Кінь у яблуках і кучер звели воза, стоять, ноги у них трусяться, руки тремтять і таке інше.
    «Ах ти, сякий-такий! — закричав король і вихопив у кучера батога. — Конем правити не вмієш!..» — «Та він же злякався, володарю… Ґедзь його вкусив…»
    Але король не слухає кучера, та лясь, лясь його батогом по чому влучить — по спині, по ребрах. А тоді звелів коня випрягти, а замість нього запріг кучера і наказав везти себе додому, бо з такою погнутою короною та розкуйовдженою бородою у гості не можна їхати. І всю дорогу король кричав «но!» та ляскав біля його вух батогом.
    Надвечір до краю змучений чоловік насилу доплентався додому. Дивиться: горщик каші стоїть під подушкою, а жінка розіслала на столі шовкову хустку, жару в праску насипала — вбрання своє прасує. Як побачила чоловіка, праску відставила, а кашу на стіл, ложку та ще щось. «Прошу, чоловіченьку. Призволяйся».
    Поклав кучер люльку на підвіконня, покуштував — а каша пригоріла. Не вишкварками і не ячменем пахне, а відгонить димом.
    «Та що ж це таке? — каже він. — Цю смалятину і свині не їстимуть!..»
    «Не гнівайся, — просить жінка, — кури в город забрели, поки вигнала, каша й пригоріла. Думала, не помітиш…»
    «То он як? Не помічу?!» — кучер пожбурив миску з кашею у вікно, штурхонув стільця, стілець зачепив глечика.
    Глечик з молоком розбився, і господиня вибігла надвір по ганчірку молоко витерти.
    Облизався кіт і знову питає у гнома:
    — А де ж кіт? Кіт де?
    — Зараз, зараз, — відповів Шюрпе і ну розповідати далі:— А кучер, гнівний та сердитий, схопив свою люльку і — я вже не знаю, як воно трапилося, — навмисне чи ні, розсипав на хустку присок із люльки, вилаявся і ліг спати.
    А господиня дивиться: ту кашу, що чоловік викинув, собака під тином уплітає — аж за вухами лящить.
    Він думав, йому таку смакоту дали за те, що добре садибу стереже, і як побачив господиню, кинувся до неї лизнути в подяку як не щоку, то хоч руку.
    «Геть!» — раптом зарепетувала господиня, ще й ударила собаку черевиком у бока.
    Заскавулів собака і, підібгавши хвоста, подався під кущ порічок. А там грібся півень.
    «Геть! Геть звідси! Це моє місце!» — загавкав Рябко і ні з того ні з сього хап півня за хвоста. Хвостатий співун як загорланить та ходу з-під куща, а три його найкращі пір'їни так і залишились у собачій пащі.
    «Як же я тепер такий курам покажуся?» — забідкався півень, побоюючись вийти на видне місце. Дивиться…
    — Кіт! — відгадав кіт.
    — Він, — ствердив Шюрпе. — Славний такий котик. Ситий, у гарному настрої, чепурненько причесаний — сидить собі й усміхається, думаючи, що б це приємне сказати тому півневі. А півень як загорланить:
    «Ще й ти з мене глузуватимеш!» — та як дзьобне котові десь біля ока, — той мало не осліп, бідолаха.
    Тоді розлютувався кіт, нагострив пазури об кошика, що лежав недалеко перевернутий, і каже собі: «Ну, стривай… Якщо він так, то і я піду й кого тільки зустріну, того й роздеру. Курку — то курку, свиню — то й свиню, будь-що…» І рушив через подвір'я у поле — та все видивляється, на кому б це свою злість зігнати за те, що півень на нього напав.
    Під лісом у сухому бур'яні бігала польова миша, — сама сіра, а на спині темно-коричнева смужка. Присів кіт, підкрався ближче — аж там ще троє мишеняток. Вони були такі малі й нерозумні, що, бувало, натраплять на квіточку чи жучка й одразу починають пищати.
    Кіт припав до землі і чекає, коли котресь мишеня вилізе на мох, на відкрите місце, бо в тому сухому бур'яні можна й очі собі виколоти, й вуса поламати.
    — Свята правда, — підтвердив кіт.
    — Незабаром на сріблястий мох (біля самого стовбура дерева) опустилася стомлена дика бджола. Вона солодко пахла медом. «Ой, ой!» — запищало одне мишеня і кинулося до бджоли, щоб роздивитися на неї зблизька. Кіт — плиг, цап і піймав мишеня. Задушив і лишив його комашні чи воронам, бо був більше сердитий, ніж голодний, а до того ж сподівався ще на зайчика, куріпку чи ще кого.
    Плачуть мишенятка, а стара миша Вичитує їм сердито — щоб іншим разом вони, сякі-такі, були обережніші. Потім звеліла дітям витерти сльози, повела до гнізда диких бджіл і каже:
    «Рийтеся тут і гризіть, що тільки знайдете. їжте лялечок, пийте мед, а я вас стерегтиму».
    Бджоли-няньки ну мишу благати, щоб пожаліла майбутніх бджілок, залишила хоч трошки меду, — по нього так далеко і так важко літати — аж на кінець світу.
    «У світі немає жалості, — одрубала миша. — А не вірите, — спитайте в кота».
    — А чому не в півня? — здивувався Чорний.
    — «А чому не в собаки?» — сказав би півень… Але вернімося до бджіл. Одні з них, прилетівши й не знайшовши гнізда, кинулися в озеро й потопилися, інші із жалібним дзижчанням полетіли правди шукати.
    А одна бджола через сльози та пилюку не бачила, куди вона летить. Летіла, летіла і втрапила прямо коневі у вухо. Рисак як злякається, як смиконе карету — та й понісся дорогою через гори і пагорки, аж поки колесо об щось зачепилося і віз перекинувся.
    А то ж була карета, в якій король їхав у гості. Карета тарарах, король бабах, а золота корона покотилася, покотилася — і прямо в рів.
    — Далі вже я знаю, — сказав кіт. — Король запріг кучера і щасливо доїхав додому.
    — Ні, — відповів Шюрпе. — Це був уже інший король. Постогнавши, поскрипівши, він звівся на ноги та й каже:
    «Як ми щасливо перекинулися! Карета ціла, руки-ноги цілі, тільки куди ж мою корону чорт заніс?»
    «Ось вона, — каже переляканий кучер, полою свитки обтираючи королівську окрасу. — Прости, володарю…»
    «Є за що…» — відповів король. Сіли обидва в карету та й поїхали далі.
    Надвечір повернувся кучер додому, дивиться — жінка шовкову хустку прасує.
    «Викинь ти її, — каже чоловік. — Хіба не бачиш, що хустка пропалена. Якщо смачно пригостиш, куплю тобі нову — із золотими китицями, із срібними квітками».
    Підняла жінка подушку, поставила на стіл миску і каже:
    «Добра мені буде й ця, без срібних квіток, бо сьогодні каша трохи пригоріла».
    Покуштував кучер кашу — правда… Пригоріла. Дивиться жінка на нього винувато й каже:
    «Не гнівайся — кури в огірках греблися, поки виганяла їх звідти, каша й пригоріла».
    «Є за що… — по-королівськи відповів кучер. — Віднеси її песикові та будь рада, що хата не згоріла».
    Понесла жінка кашу, а чоловік тим часом витяг із кишені свитки нову хустку з золотими китицями та срібними квітами і поклав на стіл замість старої. От жінка зрадіє, як побачить…
    А собака, побачивши кашу, як стрибоне до господині, аж миску з тієї радості вибив. Глиняна миска трісь — і немає посудини, здалеку привезеної, на великому ярмарку купленої.
    Пес злякався, підібгав хвоста й аж присів, чекаючи заслуженої кари. Але господиня поплескала його по спині та й каже:
    «їж, їж, не бійся. Було б там за що. Не злодій же вкрав, сама розбилася».
    Каші було багато, і собака нагукав півня, півень нагукав курей, і всі добре наїлися, ще й горобцям залишилося.
    — А кіт? — розплющивши око, запитав Чорний.
    — Дрімай, дрімай, — відповів Шюрпе. — Рябко кликав і кота, але він з однієї миски, та ще й розбитої, відмовився їсти. Кіт побачив, що господиня в доброму настрої, одразу підійшов до неї і, задравши хвоста, провів її аж у хату.
    Той хитрун добре нашкодив, бо вже не раз лазив у комору і гриз там копчену ковбасу.
    А колись же повинні були ту крадіжку виявити.
    І виявили. Як побачила господиня нову хустку — аж ахнула від радості. Обняла чоловіка, поцілувала і каже:
    «У мене є сховане кільце ковбаси. А ти ж голодний. Зараз принесу й почастую тебе».
    Почув кіт, що недобрим запахло — заліз під піч, примружився і муркоче: муррр, муррр — лагідно-прелагідно, як тільки міг.
    Увійшла жінка з огризком ковбаси в руці і каже чоловікові:
    «Ну ж і шкодливий у нас кіт!.. Дивись, що він накоїв. Чекай, а де ж він подівся? Ось я йому!..»
    «Було б за що… — знову каже кучер. — Одріж той обгризений кусок і віддай йому. Обом нам вистачить».
    Чорний, уже дрімаючи, солодко облизався і, зітхнувши, зручніше вмостив голову.
    — Не знаю, як би ти вчинив, — розповідав далі Шюрпе, — а той котик так розчулився, що… одного дня пішов погуляти, ненароком наступив мишці на хвостика і чемно так сказав їй: «Пробачте».
    «Будь ласка, будь ласка, — відповіла мишка. — Як приємно, що хоч іноді трапляються виховані перехожі».
    Після цього вона покликала своїх дітей, онуків та правнуків і виголосила перед ними таке мудре повчання:
    «Вихована й цивілізована миша, любі діточки, ніколи не буде дерти бджолиних гнізд, хоч би як вони пахли конюшиною, чебрецем, вересом і ще сим-тим. Слухайте та, б'ючи об землю хвостами, повторюйте за мною: що більше бджіл, то більше конюшини; що більше конюшини, то більше корів; що більше корів, то більше молока; що більше молока, то чемнішими стають коти; що чемніші коти, то спокійніше усім нам живеться. Зрозуміли?»
    Кіт, уже майже хропучи, кивнув головою. Навряд чи він що-небудь чув, та Шюрпе добросовісно довів казку до кінця:
    — Як приємно, що в цьому вулику трапився один такий чемний кіт і одна така розумна миша…
    Поки ІПюрпе розповідав казку, миша встигла прогризти більше як половину дошки. Тепер усе залежало від того, що Чорному присниться і коли він прокинеться.
    Миша обережно гризла дірочку, а гном засвітив свічечку і голосно читав свою книгу, щоб Чорний думав, ніби казка ще не закінчилася.
    Здавалося, все передбачено, сплановано, вирахувано і ніяких несподіванок уже не буде. Та саме в таких випадках життя й любить викинути якусь несподіванку. Часом хорошу, часом погану — устругне і дивиться, як ти, людино чи гномику, вивертатимешся…
    Щось подібне трапилось і з полоненими у вулику. Вже миша сказала Шюрпе, що в дошці видно наскрізну маленьку дірочку, вже вчений, закривши книгу, рушив до виходу повз самісінькі котові вуса… Аж тут прикра несподіванка: вулик з подвійними стінками! А проміжок між двома дошками забито мохом.
    Миша з досади навіть заплакала. А що лишалося робити Шюрпе? Шюрпе мусив її втішати.
    — Нічого, — сказав він, — зроби в моху схованку, щоб Чорний не дістав тебе, і гризи собі далі.
    — А ти? — пропищала миша.
    — А я?.. — почухав потилицю гном. — Я йому скажу, що він, засинаючи, з'їв тебе. І попрошу зоставити мене на вечерю…

Паперовий голуб

    — Ах ви ж сплюхи! Ще й досі не повставали! Мікасе!
    Джіме! Боки попролежуєте. Он Гедрюс уже давно по гриби пішов. Аж стогне, стільки боровиків несе. Зараз же мені — раз, два й умиватись!
    Отак Мікасова мама, зайшовши до дітей у кімнату, розпочала ще один день пригод, який прозивається п'ятницею.
    — А які сьогодні вранішні новини? — хриплуватим од сну голосом запитав Джім.
    — А яких вам треба?!. Звісно, є, є. Тато каже, що стара лисиця жила в нашому сіннику. Там під хмизом нора вирита.
    — Ну?! — здивувався Мікас. — Може, вона й досі там сидить.
    — Авжеж, знайдеш її там… Даремно ви котика втопили. Я аж заплакала… Звернули усе на бідолашного… Добрий був Чорний.
    Мікас з Джімом задоволено переглянулися.
    — Оті вже мені хлопці… такі жорстокі! — сіла в ліжку Януте: за ніч і забула, що саме вона вчора виказала Чорного.
    — Слухайте, тітонько, — вихопився Джім, — а що нам за те буде, як ми Чорного виловимо?
    — Як так? А де ж ви його поділи? Глядіть мені, не знущайтесь над звірятком!
    — Ми?! — здивувався Джім.
    — Якби не тато, ми його не втопили б, — хитрував Мікас. — А то самі ввеліли і самі сльози проливають.
    — То ви його втопили чи ні? — серйозніше запитала мама.
    — Ну… якщо винагороди не буде, то вважайте, що земля йому пером…
    — Будуть, будуть. Я їх примушу картоплю чистити. Приходь на обід — я цепелінів зварю.
    — Спасибі, — подякував Гедрюс. — Може, й прийду.
    Гедрюс, хвацько оббиваючи росу, почимчикував додому. Ще здалеку він побачив біля вулика Расуте й Кудлика, і йому одразу стало ясно, що «пресконференція» не відбудеться…
    — Ах ти ж безсоромнику! Безсердечний! Брехун! — завела сваритися Расуте. — Що ти наробив?! Я так злякалася, так злякалася.
    — Чому? Що трапилося?
    — Я тобі покажу! Він ще й придурюється, наче нічого не знає. Такий страшний, чорний!.. А як він нявчав! Як він дряпався, бідний, аби ти тільки знав.
    — Хто? — уже нічого не розумів Гедрюс. — Що ти вигадуєш?
    — Ти сам вигадуєш! Ще й вічко заліпив… Хотів, щоб він задушився? Ти не уявляєш, як він нявчав!.. Бідний котик.
    — Який котик? — вигукнув Гедрюс, аж Кудлик злякався. — Там була миша, а не кіт. — «Невже, — подумав хлопець, — Шюрпе зумів обернутися на кота?» — А може, то був не кіт? — запитав. — Який він? Смугастий, чи в плямах, чи ще який?
    — Не прикидайся, не прикидайся… — сокорила Расуте, вже й не знаючи, бреше Гедрюс чи каже правду. — Не смугастий, не плямистий, а Чорний! І Кудлик може посвідчити. А як же я перелякалася!.. Хоч би не захворіти.
    — Справді, це не я зробив, — сказав Гедрюс, заглядаючи у вулик. — Це вони самі навмисне свого кота сюди вкинули.
    А Расуте все щебетала й щебетала — як вона, ставши біля вулика, побачила Кудлика, як заспокоїла його і почула, ніби там щось усередині нявчить і як насилу зсунула із вулика кришку… Гедрюс мало що слухав з її розповіді, бо його серце, ніби полум'ям обпекла думка: «Це, певно, Януте їм сказала про мишу і гнома, яких учора побачила у вулику…» Цього від неї Гедрюс справді не чекав.
    А далі — ще болючіша думка: «Хтозна, чи Чорний з'їв Шюрпе, чи не з'їв?»
    Хто тепер знає про це? Хто скаже?
    Расуте нарешті все виклала і почала запрошувати на сніданок, але Гедрюс тільки головою похитав, зітхнув і здавленим голосом спитав:
    — Може, хочеш горіхів? Ось, держи руку…
    — Чорний повернувся! Чорний! — вигукнула Януте під вікном. — Киць-киць-киць-киць…
    Мікасова мама різала саме почеревину на цепеліни. Як почула новину, відпанахала добрий шматок, взяла ще й кілька вишкварок і майже побігла надвір. «Де ж той нещасник, оббріханий та ще й безневинно покараний?.. Хороший мій, невідомо, де був і чого натерпівся…»
    — Киць-киць-киць! Іди сюди, котику, іди…
    Кіт Чорний відчув себе зовсім як у тій казці Шюрпе. Шибеників не видно, зраду Януте Чорний не дуже осуджував: добрий кіт повинен запобігати ласки в господаря. Ось як зараз… Можна сміливо задирати хвоста і втішатися усіма щедротами домашніх — і тих, що так скучили за ним, і тих, що тепер каються.
    А тим часом, нічого не відаючи, Джім з Мікасом прямували до Гедрюса визволяти свого кота… Ішли й розмовляли:
    — Не поспішай так, — сказав Джім. — Краще буде, якщо Гедрюс знайде його сам у вулику.
    — А може, він уже й знайшов? Гедрюс рано встає.
    — Ото добрячу штуку устругнули, правда?
    — Добрячу, — погодився Мікас. — Ще й цепелінів заробили і кота врятували.
    — Я знаю, що роблю…
    — Ти спритний… Тобі, видно, і в школі п'ятірку — раз плюнути?..
    — Звичайно! — відповів Джім. — У школі я ще й не стільки коників викидав.
    — От шкода… — сказав, трохи подумавши, Мікас: двоюрідний брат незабаром поїде, а йому доведеться знову йти до школи.
    — Чого шкода?
    — Не знаю…
    — Добру штуку ми втнули, ой добру!..
    Прийшовши на подвір'я, вони побачили Расуте, яка, обіпершись на милиці, заглядала у вікно до хати.
    — Расуте! — гукнув Мікас. — Що ти там побачила?
    — Гедрюса, — відповіла вона. — Нічого не їсть, мовчить… Мами немає, а він лежить і плаче.
    — А що ж із ним трапилося? — запитав Джім. — Ходімо провідаємо.
    — Расуте, — на всякий випадок поцікавився Мікас, — наш кіт Чорний до вас не приблудився?
    Дівчинка подивилася на Мікаса, як на справжнього розбійника, і погрозилась йому пальцем.
    — А тобі ще влетить! Ой влетить!..
    — За що?
    Расуте ще й сама тоді добре не знала, за що, але відчувала, по очах бачила, що це за відвідувачі… Обидва так хитро позирають, а про ногу ніхто й не спитає. А того кота — Гедрюс, мабуть, правду казав, — самі зачинили, самі й шукають…
    — Немає вже вашого котика, капець йому… — збрехала вона. — Упхнули, а він за ніч і задушився.
    — Брешеш, — не повірив Мікас.
    — Ну… не міряй усіх на свій аршин! (Цей вислів вона перейняла в Гедрюса, бач, як зараз до речі!) Можу вам і місце показати, де ми його поховали. Я вже й квіточок там насадила…
    Джім, усьому повіривши, присвиснув і сказав Мікасові:
    — То, може, рушили назад? Хотіли добро зробити, а воно не вийшло… Все одно цепеліни вже готують. Прийдемо додому та наїмося на поминках.
    Щоб не засміятися, Расуте нагнулась і стала обмацувати свою загіпсовану ногу.
    — Болить? — нарешті зволив спитати Мікас.
    — Як же не болітиме, — відповіла дівчинка. — Стільки виходили, поки того котика поховали…
    Почувши розмову, з хати вийшов Гедрюс — заплаканий, сердитий, голову похнюпив.
    — То, значить, хворієш? — заговорив Мікас. — Прийшли запросити на цепеліни.
    — Расуте, одв'яжи Кудлика. Нацькую, щоб вашого й духу тут не було.
    — Ну-ну! — здивувався Джім. — Адже наш кіт задушився, а не твій.
    — Гедрюню, — засокорила Расуте, — я вже їм розповіла, що ми Чорного поховали.
    Та Гедрюс на ці хитрощі не пристав.
    — Ваш кіт мого гномика зжер! — викрикнув він і, схопивши Мікаса за плечі, тряс його доти, поки знову заплакав.
    — Якого гномика?! — тепер уже здивувалася Расуте.
    — Справді, якого гномика? — запитав і Джім. — Дженні казала, що бачила там тільки мишу. Отак за мишею побиватись?
    — А вам яке діло? — ошалів Гедрюс. — Чого це ви поприлазили зі своїми котами?! Мов якісь розбійники! Ночами…
    — Ах, так?.. — Джім весело потер долоні. — А хто наших лисенят випустив? Думаєш, ми не знаємо, як ти уночі в сінник заліз? Хочеш, ми Януте покличемо, хочеш?
    Тепер уже Расуте розсердилась на Гедрюса: випустив Мікасових лисенят — не каже, впіймав гнома — не каже. Питає, де його окуляри, Гедрюс теж не каже! Плач, плач, лий тепер сльози, розбійнику, головорізе!.. Більше ніколи не назве його «Гедрюня».
    Гедрюс дотямився, що Януте все їм розляпала, — що було і чого й не було. Він міг захищатись — адже Януте сама витягла кілочок із дверей клітки, — але Гедрюс ніколи ні на кого не скаржився і зараз поводився як справжній лицар — «не топив» Януте.
    — Лисенят випустив, кота нашого задушив, ще й сорочку рве Мікасові! — гнівався Джім.
    — Не треба було так швидко ховати, — сумно промовив Мікас— Може, Чорний ще й вичуняв би.
    — Вичуняє… біжіть додому і знайдете свого кота, — нарешті виклав Гедрюс усю правду.
    — От Расуте!.. Ну й бреха ж! — зрадів Розбійник. — То, може, ходімо до нас на цепеліни?
    — Захочемо, то й самі зваримо, — за обох відповіла Расуте.
    — Ну, що ж, шкода… — закінчив невеселу розмову Джім. — Такі немічні інваліди… Цепеліни вам не завадили б. Чао!
    Гедрюс мовчав.
    — Чао! — повторив Мікас.
    Гедрюс навіть не підняв голови.
    Расуте страх кортіло довідатись у Гедрюса, що значить оте «чао», але вона не спитала.
    Не вперше караючи свого любого братика мовчанкою, Расуте вміла стриматися.
    Лемтуріс ще рано-вранці хотів послати розвідника, щоби дізнатися, що нового на хуторі, а найголовніше — заспокоїти Шюрпе.
    — Нічого з тим Шюрпе до вечора не станеться, — одразу ж засперечався Єгіс. — А щоб повезло ввечері, нам треба зброю готувати, а не в розвідку ходити.
    Лемтуріс, не дочекавшись підтримки в інших, поступився. Хоч Єгіс і не був ватажком, але, якщо він так хоче, то хай керує цим походом. Єгіс так часто сперечався з Шюрпе, що, здавалося, вони коли-небудь стануть справжніми ворогами. Та зараз силачеві трапилася нагода довести Шюрпе свої братерські почуття і водночас продемонструвати, що то значить добре тренування.
    Єгіс знайшов пужално і, примусивши усіх попотіти, прив'язав до нього камінця завбільшки з чимале яйце. Таким тараном можна було не лише вічко вибити, але, чого доброго, і стінку вулика. Однак невдовзі вияснилося, що цей прилад занадто важкий для гномів. До садиби вони його і вп'ятьох не дотягнуть. А якщо й дотягнуть, то не подужають підняти й розгойдати його. Тут Єгіс знову ушкварив довге повчання, обізвав усіх мазунами, тюхтіями і тільки після цього став робити інший, легший таран. Поки знайшов камінця, поки прив'язав і приробив петлі, щоб було за що взятися, то вже й півдня минуло. Лишилося трохи часу попоїсти, відпочити і — в похід, Шюрпе визволяти.
    Хоч Міглюс і трудився нарівні з усіма, але якимсь чином устиг скласти для походу ще й нову пісню.
    — То, може, випробуємо новий марш? — сказав він несподівано, коли гноми увечері вже збиралися нести тарана.
    Всі, звичайно, підтримали його, бо гарні пісні ніколи не бувають зайві. Та що ніхто ще не знав ні мелодії, ні слів, Міглюсу довелося співати самому.
Гей, ховайтесь!
Гноми сунуть!
Скрізь нас чують!
Вмить ховайтесь,
Гей ви, велетні!
Сарни і куниці,
Ведмеді і вовки!
Олені й лисиці,
Свійські й хижаки!

    — І діти людей!.. — приліпив ще один рядок дуже задоволений Єгіс.
    — Почекай, почекай! — вигукнув Аліс. — Таж казали: ми повинні ховатися, а не вони!
    — А чому? — прикинувся Міглюс здивованим. — Адже ми нікому нічого злого не робимо… — І затяг другий куплет:
    Гей, послухай! Геть з дороги! Гостріть вуха З остороги, Гей, великі!
    Приспів тепер уже підхопили всі:
    Сарни і куниці, Ведмеді і вовки! Олені й лисиці, Свійські й хижаки!
    — І діти людей! — уперто вів своєї Єгіс.
    — Домовлялись, домовлялись, — усе бубонів Аліс, — а він трах — і все пішло шкереберть…
    — Співай, співай! — підганяв ватажок. — В тебе є ще куплети?
    — Є!
    Гей! А хто там? Геть копито! Гномів рота, Лиш пустіть — Відразу пройде!
    Ватажок Лемтуріс, Шюрпе і Вай-Вай, Міглюс, Аліс, Єгіс…
    — Лепутіса нема!.. — закінчили в один голос Єгіс і Лемтуріс.
    — І Шюрпе нема, — нагадав Аліс.
    — Вай-вай-вай!.. — забідкався перукар. — Рано співати почали, ой, рано…
    — Не впадай у лірику… — сказав Єгіс. — Похідна пісня має бути бадьора, щоб краще надихати. Але, знову ж таки, для чого підкреслювати, що ватажок — Лемтуріс? Досить, маємо… Чи не можна якось інакше?.. Наприклад, так:
Єгіс найсильніший;
Той, що пише вірші;
Шюрпе наймудріший;
Наш Вай-Вай та інші.

    — Звичайно, можна! — погодився Лемтуріс.
    — А тепер він виділив себе. — сказав Міглюс. — Що ж тут краще?
    Але Єгіс не розгубився:
    — Якщо кажемо: «Гей! А хто там? Геть копито!», —значить, треба їх налякати… і в нас є силачі! Чи не так?
    Та в цей час крізь дерева проти місяця заблищало озеро, забілів новий дах Гедрюсової хати, і слід було кінчати суперечки та пісні. Останній відтинок дороги до вулика гноми йшли мовчки і подумки повторювали: хоч би пощастило…
    Оглядаючись, підійшли ближче, дивляться — що ж це? Вічко у вулику відколупане! А де ж полонений? Де ж Шюрпе?
    — Казав же… — прошепотів Лемтуріс. — Казав же послати розвідника…
    — Давай зайдемо, може, побачимо які-небудь сліди, — запропонував Міглюс.
    — Гей, є тут хто-небудь?! — затарабанив по стіні Єгіс.
    — Ага! Прошу! — обізвався із вулика вчений, видно, щойно від книги відірвався.
    — Ґава! Геть учадів! —галасували гноми, залізаючи у вулик. — Чого ж ти тут сидиш? Таж вихід уже давно одколупано!
    — Знаю, — відповів спокійно Шюрпе. — Всі думають, що мене тут уже немає, і ніхто сюди не лазить. Кіт утік, миша вибралася — така тиша та спокій — читай і хочеться.
    — Спокій!.. — не стримав гніву Єгіс— Ми вже дві доби потіємо, страждаємо, а він сидить собі! Ходімо звідси, доки нас тут не замурували.
    — Стривайте, стривайте, — почав учений. — Я тільки-но знайшов… Ось зараз… Дивіться, слухайте!
    «Хто соловейком народився, той ним і помре. Ані золотим зерном не звабиш, ані найстрашнішими погрозами не примусиш його замовкнути. Помовчить, послухає, хто що каже, і знову щебетатиме своєї солов'їної пісні. Не буде наслідувати ані дроздів, ані жайворонків, ані іволг. Хіба інші, можливо, захочуть співати так, як співає він. Якийсь із них, з добрим наміром, чи й сам того не відаючи, може стати таким схожим на нього, що й самі соловейки вже не зможуть відрізнити. То хай собі на здоров'я живе і з ними співає».
    Шюрпе, наближаючись до мети, підвищував голос і розтягував слова — здавалося, ось-ось візьме та й заспіває із тієї дорогоцінної книги «Метаморфоз».
    «Проте, якщо найближчі Друзі чи родичі захотіли б його повернути… — Шюрпе перегорнув сторінку, — повернути…»
    А на новій сторінці було намальовано соловейка. Тільки якийсь шибеник домалював йому півнячого гребеня і чорні шпори. Шюрпе нетерпляче перевів очі на наступну сторінку… А там розповідалося вже зовсім про інше. Про Жаб… Виходить, найпотрібнішу сторінку, яку так шукав Шюрпе, вирвано.
    — Як-то вирвано? — не вірив Лемтуріс — Хто ж це міг вирвати?
    Навіть завжди стриманий учений не міг приховати свого болю — він тільки хитав головою і повторював:
    — Вирвано… вирвано…
    — Це робота Лепутіса, не інакше, —сказав Міглюс—По півнячому гребеню видно.
    Єгіс од гніву аж спаленів.
    — Як собі, друзі, хочете… Але вже заради одного цього варто повернути Лепутіса — щоб хоч раз того непослуха добре відшмагати!
    — Вай-вай-вай-вай!.. Ти вже не говори так, не говори…
    — А як же накажеш говорити?
    — Він робив із паперу голубів, я знаю.
    — Ще б пак, ти б не знав… Ти ж сам і навчив, — нагадав Аліс.
    — Цитьте, цитьте, не сваріться, — попросив Вай-Вай. — У мене є дещо, залишив… на згадку… З речей Лепутіса. Одного голубчика і…
    — Голубчииика… — насмішкувато протяг Єгіс. — А де той голубчик?
    Перукар зітхнув, розстебнув піджачка і витяг з пазухи плоску, з березової кори зроблену коробочку, перев'язану мотузочкою. З того, як він розв'язував коробочку і як тримав у руці, видно було, що Вай-Вай ховав там усе найцінніше.
    В коробочці був Лепутісів носовичок, який той називав «записником», і паперовий голуб, зроблений саме з тієї сторінки, якої бракувало в книзі… Шюрпе старанно розгладив аркушика, доточив голубові до хвоста одірваний шматочок і, нагнувшись до свічки, прочитав:
    — «Проте, якщо найближчі друзі чи родичі захотіли б його повернути, — а їх повинно бути не менше семи, — рекомендується спробувати такий метод.
    Коли місяць буде уповні, стати усім біля тієї річки, що полюбилася соловейкам, а між ними і йому і, називаючи його ім'я, кожен має кинути у воду який-небудь дарунок. Хай і не дорогий, але вибраний від щирого серця і без нічиєї поради.
    Той, що співає з соловейками, враз пригадає своїх близьких, серце в нього стрепенеться від того, що він залишив, їх, що, може, десь батько, мати, сестри з братами та друзі тужать за ним. З цією думкою він одразу ж забуде свою пісню і напевно повернеться до своїх. Тільки хтозна, чи буде він з ними щасливий…»
    — Усе, — промовив ІПюрпе. — Всі зрозуміли?
    — Не таке усе це й складне, — сміючись озвався Аліс. — Ні в озеро брести, ні у вогонь лізти…
    — Мені тільки не подобається останнє речення, — признався Лемтуріс— Як там сказано?
    — «Тільки хтозна, чи буде він з ними щасливий…» — повторив Шюрпе.
    — Звичайно, хтозна! — сказав Міглюс. — Якщо ми збираємося його шмагати…
    — Досить сміху! — нагримав Єгіс. — Там написано, що треба сімох, а нас тільки шість.
    — Справді шість! — здивувався Вай-Вай. — Завжди було семеро.
    — Расуте, начебто на толоку, запросимо, — поспішив сказати Лемтуріс, побоюючись, що Єгіс заперечить.
    — Теж мені родичка знайшлася… — потихеньку пробурчав Єгіс, але, видно, і сам збагнув, що кращого спільника гномам не знайти.
    Вийшовши із вулика, всі задерли голови і глянули на місяць — чи не проґавили, бува, бо ж сказано, що місяць має бути круглий.
    — Повніє, — зрадів Шюрпе і пояснив іншим: — Якщо біля зрізаної частини проведемо уявну лінію, і вийде літера, схожа на писану малу «а», — значить, місяць зменшується. А зараз, як бачите, виходить «р».
    Значить, він на підповні. І ще буде повніти днів зо два.

Сім дарунків

    Добре, що Мікасова мама з Януте цього разу наварила багато цепелінів. Не встигли всі до столу сісти, як за вікном заторохкотів мотоцикл. Мікасів дядько, а Джіма і Януте тато, примчався забрати своїх додому. Ще півтора дня погостював, ще всі на човні по озеру каталися, по гриби сходили, а в неділю вранці й поїхали.
    Мікас, примостившись позаду Януте в колясці, провів їх до шосе.
    На перехресті дядько, не вимикаючи мотора, зупинив мотоцикла і висадив Мікаса. Януте та Джім наділи каски, величезні окуляри від пилу, — Мікас навіть трішки зніяковів і не знав, як з ними й попрощатися. Від швидкої їзди у нього були повні очі сліз, тому Джім, потиснувши руку, сказав:
    — Ну, будь мужчиною. Не кисни.
    — Н-є-є-є… — промекав Мікас і похапцем поцілував Януте в скло окулярів. — Щасливої дороги!
    — До весни, — жваво додав дядько, рукою в рукавиці поплескуючи Мікаса по плечу. — Розбійнику ти… Вчися краще.
    — Спасибі, — невідомо за що подякував Мікас, але вони вже, мабуть, не почули його слів.
    Мікас ще раз вдихнув приємний запах бензину, помахав мотоциклові і звернув на стежку, що вела до Гедрюса. Думав, що застане друга таким же засмученим і злим, як і минулого разу, але помилився. Гедрюса сьогодні наче хто підмінив: був приязний і веселий і дуже зрадів, що Мікас його провідав.
    (Це в Расуте завелися якісь таємниці, і вона заспокоїла Гедрюса, сказавши, що Шюрпе живий і здоровий. Більше ні слова Гедрюс од неї не витяг.)
    — Тобі лист… — мовив Мікас, одвівши Гедрюса вбік.
    — Від кого?
    — Прочитаєш — знатимеш, — відповів Мікас і витяг з кишені складений трикутником аркушик.
    Гедрюс, здивувавшись і почервонівши, прочитав:

    «Гедрюсику!
    Ти мені подобаїся. Бо ти дуже цікавий хлопиць і хорошій друг. Напиши мині листа
Дженні».
    — Але ж це ти писав, — сказав Гедрюс, пригадавши, що Януте тільки цього року вперше піде до школи.
    — Я, — погодився Мікас. — Але вона мене попросила.
    — Слово честі?
    — Звісно!
    — З помилок зрозумів, що ти… — промимрив задоволений Гедрюс.
    — Де помилки, де?! Вона тобі від щирого серця, а він помилки шукає!..
    Насправді Гедрюс не про помилки думав. Він жалкував, що не пішов тоді до них на цепеліни, і водночас дуже радів, що Януте написала йому. Хай і з помилками, хай і Мікаса Розбійника рукою…
    — А де ж адреса? — раптом згадав Гедрюс.
    — Але ж ти зараз не писатимеш. Треба буде — скажеш, я тобі дам.
    — На всякий випадок ти мені завтра принеси, добре?
    — А сам уже й прийти не можеш? Дорогу забув? — почав дорікати самотній Розбійник.
    Зрештою, домовилися: завтра вранці зустрінуться на півдорозі і підуть удвох по гриби. Потім Гедрюс попросив, щоб Мікас поговорив з Расуте. Чому вона стала такою мовчазною? Хоч би знову не надумалася з якого-небудь стогу летіти…
    Є таке прислів'я: «Не варяться бульбусі, як хотілося б бабусі». А коли гномам був у голові тільки місяць, то Міглюс одразу ж заримував те прислів'я так:
    Не так сходить місяченько, Як хотів би гномиченько…
    — Годі віршувати… — непокоївся Аліс. —Тут хоч би дощу не було.
    Небо так затягло хмарами, що сонця надвечір зовсім не було видно, а про місяць і говорити нічого.
    — Пригадаймо, — сказав Лемтуріс, — коли він зійшов учора?
    — Коли Шюрпе визволяли, — пригадав Єгіс, — місяць уже був вище за дерева. І трошки праворуч од мене…
    — Гляди не помилися! — жартома попередив Міглюс. — Може, не місяць був праворуч від тебе, а ти від нього ліворуч?..
    Тут уже загримав навіть Шюрпе, суворо вимагаючи серйозності.
    — Не треба сваритися, — заступився за Міглюса Лемтуріс. — Добрі справи слід робити весело.
    — Хтозна… — відгукнувся Єгіс. — Може, ми хочемо, щоб було добре, а вийде зле?
    — Замерзне Лепутіс за зиму без своїх, — почав Вай-Вай. — Пам'ятаєте, який він був непрактичний.
    — Дивіться на місяць, дивіться на місяць, — повторив Шюрпе.
    — А може, помаленьку рушимо? — запропонував хтось із гномів. — Може, той місяць і не такий важливий? Важливіші наші подарунки…
    Не спускаючи очей з місяця і тому перечіпляючись то за вивернуте коріння, то за хворостину чи зламаний гриб, гноми дійшли до кладки недалечко від того місця, де колись мало не втопилася Крива. Тут вони тільки й схаменулися: Расуте немає! А може, вона взагалі не прийде?
    — Розумний ватажок послав би розвідника… — проголосив Єгіс, пронизуючи очима громаддя хмар.
    — Я сам ходив, — відповів, анітрішки не образившись, Лемтуріс. — Расуте сказала, що прибіжить, не запізниться.
    — Еге ж, прибіжить — на одній нозі…
    — Мені здається, друзі, час починати, — промовив Шюрпе і запропонував Лемтурісові першим кинути свій дарунок.
    Лемтуріс витяг обережно з пазухи гіллячку ялівцю з сімома зеленими ягідками і промовив:
    — Тоді, пам'ятаєте, шість ягідок було зелених, а сьома чорна, — та, що попалася Лепутісові… Мені і зараз боляче згадувати. Хай ця гілочка нагадає йому, що ми всі, як оці ягоди, хочемо зеленіти разом.
    Гноми почекали, поки по річечці пропливли ягоди, і глянули на Шюрпе. Він, пошукавши трохи, вийняв з пазухи той самий аркушик, якого бракувало в книзі, тремтячими руками знову зробив голуба й пустив його над водою.
    - Я думаю, — розчулився учений, — коментарі тут зайві…
    Гноми помовчали, хоч, відверто кажучи, той дарунок Шюрпе кожний зрозумів по-своєму. Може, паперовий голуб мав нагадати Лепутісові про його витівки? А може, як лист, повинен був висловити останню їхню надію? Голуб, схожий більше на чайку, сів на воду і поплив шукати того, кому його послали.
    То один, то другий оглядалися гноми — Расуте не приходила.
    — А я вкину заячого посліду, — заявив Аліс— Лепутіс, бувало, каже:
    «Хочеш горішка? На ось…» І всучить кому-небудь заячу бурульку. А сам так заливається, що на нього й сердитись незручно було. Хай тепер йому нагадає…
    Декому із гномів такий несерйозний дарунок не дуже сподобався, але всі знали, що на цей раз давати поради не можна. Хто що надумав — добре, погане, — вже не зміниш.
    А Расуте ні духу…
    Вай-Вай, дуже розхвилювавшись, знову відкрив свою коробочку з березової кори, вийняв Лепутісового носовичка, зав'язав на ньому одного вузлика, — щоб Лепутіс не забув до них повернутись, — і вкинув у воду… Хотів ще щось сказати, але так розчулився, що лише кашлянув і відійшов убік.
    Єгіс, нікому нічого не кажучи, скинув піджака, роззувся і почав стягати з себе сорочку… Всі подумали, що він скине частину одежі і побіжить шукати Расуте. Але силач надумав подарувати Лепутісові «себе»… Так треба було зрозуміти дивну його поведінку.
    — За годину повернуся, — сказав він друзям і шубовснув у воду.
    «Лепутісе! Лепутісе!» — гукав Єгіс, пливучи то кролем, то брасом, то на спині, то на боці. Він вирішив річечкою допливти аж до самого озера.
    Залишився ще Міглюс — останній із гномів, а Расуте все немає.
    Поет, маляр і композитор розгорнув невеличкий пергамент, на якому були написані вірші й ноти, і заспівав тоненьким голоском:
    Ми крокуєм через горя — Дружні гноми-молодці. Наша пісня понад бором Рознеслась у всі кінці.
    Тільки журно нам без тебе, Наш Лепутісе ясний, Тому й пісня лине в небо Трішки на мотив сумний…
    Він уже збирався кинути пергамент у воду, як Лемтуріс попросив:
    — Не кидай. Заспіваймо ще раз.
    І тут — як часто в книжках буває, а ще частіше в житті, — шкутильгаючи, наче кривенька індичка, прибігла Расуте.
    — Не могла… — почала виправдуватися крізь сльози. — Кажу: йду ноги мити. Але через той гіпс… Наздогнав, дарунок мій відняв. Каже: «Наллю в ночви — помиєш і вдома…»
    — А що ти несла? Чому відняв? Хто? — розпитували навперебій гноми.
    — Кон-тра-ба-са хотіла… Була вже винесла, на городі заховала. Тітонька Алдуте приїхала, — каже Криштупас буде вчитися грати. У місто повезуть… А я так хотіла його Лепутісові…
    Бідолашна так розплакалася, що сльози горохом котилися по жовтих та фіолетових смужках її сукні, і навіть чути було, як вони падали в річечку.
    Гноми почали її заспокоювати. Один порадив Расуте кинути що-небудь інше у воду. Наприклад, кісничка… Але інший відразу ж нагадав, що радити не можна, і Расуте — ще більше в сльози.
    Хтозна, може, ті прозорі горошинки і були найщирішім дарунком? Тільки всі раптом відчули — щось трапилося. Щось зробилося не так… Страшно застогнало дерево, яке тримало на собі свого сусіда, поваленого бурею. Із цупких обіймів хмар нарешті вирвався червонуватий місяць. З ялинки, ніби сльоза, шубовснула у воду шишка.
    Та Лепутіса все не було. І ніхто не знав, як він мав з'явитися і повернутися до них. Гноми стояли і чекали.
    — Ти йди, — порадив Лемтуріс Расуте.
    — Піду, — погодилася Расуте і знову розповіла, що приїхала тітонька Алдуте на «Волзі», і що Криштупас збирається вчитися грати, тому тітонька забере дідусевого контрабаса…
    Однак, крім цього, вона повідала і новину:
    — Тітонька хоче, щоб і я їхала до міста. Гедрюс знову піде до школи, а мені так нудно вдома самій, що я, мабуть, справді поїду… Коли б хоч Лепутіс з'явився… А я то вже справді… Мені треба йти, бо я не знаю…
    — Чого ти не знаєш? — запитали гноми.
    — Може, нам треба уже й попрощатися? Лепутіс, може, ще захоче пощебетати до самого ранку… Тому я його почекаю вдома. А вже післязавтра, напевно, поїду.
    — Добре, — відповів Лемтуріс— Ми всі прийдемо, якщо з'явиться Лепутіс. На добраніч. Дякуємо, що прибігла.
    — Добраніч, — відповіла Расуте і, пхинькаючи, пошкутильгала додому.
    Гноми ще довгенько стояли, придивлялися — чи немає знаку про те, чи повернеться Лепутіс, чи ні… Але ліс мовчав, місяць знову сховався за хмари, і гномам від довгого чекання стало холодно.
    — Занадто ми вірили, що пощастить, — зітхнув Аліс. — Завжди так буває…
    — Тсс! — обірвав його Лемтуріс. — Пташка прилетіла!
    — Соловейко! Лепутіс!
    Пташка на вербовій гілці цвірінькнула, потім знялась і сіла на поручень кладки.
    — Та що ж це він по-гороб'ячому цвірінькає, — дуже тихо зауважив Аліс.
    Вай-Вай прошепотів у відповідь:
    — Ти хочеш, щоб він так одразу й по-нашому… Він он як довго соловейком щебетав…
    — А чого це ми шепочемося? Лепутісе, це ти? — голосно запитав Лемтуріс.
    Горобчик хурр — і полетів. І знову всім стало холодно.
    — Ходімо розведемо вогнище. Посідаємо біля нього й почекаємо ще, — порадив Міглюс, і всі з ним погодилися.
    Ледве вони встигли зійти з кладки і вибратися на горбок, як хтось з кущів покликав:
    — Гей! Зачекайте! Не кидайте мене!
    У гномів аж ноги потерпли. Ось де Лепутіс! Обернулися і з сяючими обличчями почали роздивлятися, з якого ж це куща почувся голос.
    — Лепутісе! — розчулившись, не своїм голосом вереснув Вай-Вай.
    Але із темряви раптом виринув Єгіс, несучи в руках свою одежу. Він був трохи сердитий і мовчазний.
    — Де Лепутіс?! — запитали, все ще не вірячи. — Ах, то це ти?! А ми думали, Лепутіс.
    — Думали… А про мене вже встигли й забути? — трясучись від холоду, квапливо одягався Єгіс.
    — Думали, що ти так швидко не повернешся, — сказав Лемтуріс. — Може, ти що-небудь помітив?
    — Дуже вода холодна… — відповів Єгіс. — А Расуте так і не дочекалися?
    — Дочекалися. 'Тільки Лепутіса ніяк не можемо дочекатися. Розведемо вогнище і ще тут побудемо.
    Незабаром вони, ніби шестеро чаклунів, посідали кружка, а посередині лишили танцювати веселий, граційний вогник, який, скинувши; із себе білуватий серпанок диму, танцював і червоно освітлював то одного, то іншого гнома-чаклуна, миттю вихоплював із його рук лозинку, трісочку, шматок кори чи пучечок глиці, що пахла живицею.
    Зрештою вони оддали вогневі все, що зібрали, і кожен знайшов собі замість подушки який-небудь горбочок чи купку моху. Стомлені, вони миттю поснули. На них сідали, приваблені вогнем, нічні метелики, своїми шовковими крильцями укривали гномів, і ті ще глибше поринули в міцний сон. Тому жоден з них не бачив — і зараз ніхто не може розповісти, — як і звідки взявся біля вогню Лепутіс у вигляді соловейка. Найімовірніше, як і того разу, він, довго не роздумуючи, кинувся в полум'я і, обсмаливши крильця, упав уже гномом поруч зі своїми друзями, які міцно спали, і незабаром теж заснув.
    На світанку гноми прокинулися, дивляться — вогник погас, дерева, папороть, трава — весь ліс у сріблястому росяному павутинні. То була така дивовижна краса, що гноми подумали, це їм наснилося. Тому Лемтуріс зовсім не здивувався, коли побачив біля себе Лепутіса, який спав міцним сном.
    Навіть всезнаючий Шюрпе і той не вірив своїм очам. Він обмацував землю, крутив головою і ніяк не міг збагнути, чи це такий яскравий сон, чи це дійсність перевершує їхні сподівання.
    — Спімо, чоловіки, — промурмотів Аліс— Дуже гарний сон.
    Таж чому, коли заплющиш очі, вся ота краса зникає?
    Нарешті прокинувся і Лепутіс. Дивно — зін поводився так, ніби нікуди не дівався, і тому ніяк не міг відповісти друзям, як він тут опинився.
    — Як і всі. Не знаю…
    — А що соловейком літав — теж не знаєш?
    — Щось наче снилося. А вам що снилося?
    Тут гноми знову подумали, що сон ще триває, — значить, треба ще лежати…
    Полежали, перевернулися з боку на бік — дивляться, аж і сонце піднялося понад деревами, і весь ліс ожив, а вони все ще не вірять…
    — Якщо так довго роздумувати, — нарешті твердо сказав Шюрпе, — то й усе життя може здатися суцільним сном. Вставаймо і радіймо — Лепутіс знайшовся! — І тихо прошепотів: — Тільки не морочте йому голови розпитами про соловейка. Він знає ще менше, ніж ми.
    Весь наступний день, від самого ранку до обіду, а від обіду аж дотемна, по всьому лісу лунав гамір та сміх тих, що прийшли по гриби. Товстенька тітонька Алдуте зі своїми проводирями збирала боровиків, підосичників, груздів і молоденьких підберезників.
    Якщо по всьому лісу та ще й по озеру розлягалося «ах-ха-хаа!» — так і знай: тітонька Алдуте знайшла боровика. Всі інші гриби трапляли у кошик, зроблений із ялинкового коріння, з тихішими окликами або й зовсім без ніяких.
    А такого гарного кошика, як у тітоньки Алдуте, не мав ні Гедрюс, ні Мікас. Крім того, вони не вміли так весело вітатися з кожним боровиком, який їм зустрічався, тому й кошики у них були значно порожніші. Правда, тітоньці допомагав збирати гриби Кудлик. Він умів винюхати щонайменшого боровичка, лисичку, підосичника, які ледве пробивалися крізь хвою і мох. А на здоровенних поганих грибів мухоморів Кудлик залюбки підіймав лапу, щоб принизити їх.
    Коли Мікас з Гедрюсом ходять по гриби, з ними часто трапляється таке: плентаються собі удвох, теревенять та й забувають, куди й чого йдуть. І раптом — за кілька кроків, а то й перед самим носом — стирчить боровик! Між зеленим мохом — темно-коричнева шапочка, а на ній ще й равлик з довгими вусами для краси…
    — Боро… — захлинаючись, вигукне один.
    — …вик! — закінчує другий, і обидва, мов два бармалеї, кидаються з ножами на грибного короля.
    — Я перший побачив! — кричить Мікас.
    — Не я, а ти! Тобто не ти, а я! —не здасться Гедрюс.
    Після короткої сутички одному дістається общипана, вже без равлика, шапочка, а другому — товста червива ніжка, і краси як і не було… Розійдуться обидва в різні боки, наче мухомора вкусили, до нового гриба, до нової радості й розчарування.
    А зараз — може, тому, що Джім поїхав, а може, що приїхала тітонька Алдуте — помітять краєчком ока боровика й одвернуть носи, один дивиться туди, де дятел вистукує, а другий нагнеться пощипати чорниць, які ще синіють подекуди. Мікас хоче, щоб той боровик дістався Гедрюсу, найкращому його другові, а Гедрюс, видно, думає те ж саме — хай той гриб буде Мікасу, доброму другові і двоюрідному братові Януте.
    Ну й назбирали ж вони грибів тоді, та ще на другий день уранці! Як побачила тітонька вишикувані в сінях три повнісінькі кошики, та ще маленького кошичка, та ще мішечок поліетиленовий, то аж забідкалась, — як усе це добро довезе додому. А тут ще Гедрюсова мама й молоденької картоплі чималий мішок накопала.
    — А ще ж контрабас, — нагадала Расуте, зібравшись і сама їхати до міста.
    Вирішили вони прив'язати інструмент на даху машини, але тітонька Алдуте передумала та й каже шоферові:
    — Грибів так багато, що доведеться контрабас залишити до іншого приїзду, а на дах покласти картоплю та зо два кошики з грибами.
    Ох! Расуте, почувши це, навіть зблідла. У неї аж мову відібрало, хоч перед цим вона щебетала та підскакувала, як сорока, і все Гедрюса дражнила. Хлопцеві було сумно, що сестричка їде, а для Расуте, видно, і Гедрюс, і домівка нічого не важать…
    — Чого це ти раптом захвилювалася? — спитав Гедрюс, побачивши, що Расуте мало не плаче.
    — Тітонька не хоче брати контрабаса… — відповіла вона.
    — Ну то й що? А навіщо він тобі здався?
    — Там гномики… — тихенько промовила Расуте. — Вони поїдуть на всю зиму до тітоньки.
    Гедрюсу аж у серце кольнуло: «Бач, яка потайна! Ну, постривай!»
    — До зими ще доволі часу, — холодно сказав він сестрі. — Тітка ще приїде, а я тут за них уже подбаю…
    — Чуєш, Гедрюсику, — почала крутити йому ґудзика Расуте, — ти відімкни замочка і випусти їх, добре?
    — Добре. Заспокойся, не турбуйся.
    — Тільки ти дивись, не подумай… — насварилася вона пальчиком, — ловити їх!
    — Не ловитиму. Кажу ж — не бійся.
    — Ні, я все одно боюся. Дай слово честі, що ти їм нічого злого не заподієш.
    — Гаразд. Даю слово честі, — сказав Гедрюс.
    — Е-е-е… А пригадуєш, як ти мені велів?.. На, з'їж оцю землю.
    — Та це ж гравій. Як же я його з'їм?
    — Ну, то ходімо, візьми в садку…
    Гедрюс хотів, щоб Расуте поїхала спокійною, тому зробив, як вона хотіла: вирвав гвоздику, що вже відцвіла, взяв біля корінця пучку чорнозему, з'їв і пішов у хату запити клятву водою.
    А в хаті мама вмовила тітоньку взяти контрабаса, а сама пообіцяла посолити гриби, а частину посушити в печі. Бо Криштупас, мабуть, чекає контрабаса більше, ніж грибів. Тому кошики з грибами залишили тут, а замість них винесли контрабаса і, на радість Расуте, обережно вмостили на дашку машини.
    Провести гостей прийшов і Мікас Розбійник. Мама порадила йому зірвати три гарні жоржини — він тримав їх за спиною. Але, побачивши усіх уже біля машини, Мікас засоромився: як це він при всіх підійде і при всіх простягне… Расуте й так уже мала в руках якийсь вузлик.
    Тільки-но Мікас устиг викинути квіти в город, як тітонька Алдуте прибігла нащипати укропу. Дивиться — прекрасні жоржини! Хто ж це їх сюди викинув?
    Мікас прискорив ходу і вже зблизька побачив веселу Расуте, гарно підстрижену, в новій сукні, з кришечками білої булки на щоці.
    — Знаєш що?.. — сказав він Гедрюсові. — Вирви мені із зошита одного аркушика і позич олівця.
    — А навіщо тобі?
    — Мені треба. Скажу потім.
    Гедрюс повів Мікаса в кімнату, дав йому все, що той просив, і велів поспішати.
    Мікас Розбійник скривив голову і аж язика висолопив — так старався гарно написати. Нарешті вивів:

    «Расуте!
    Ти мині подобаєся, бо ти дуже цикава дівчінка і добра товаришка
Мікас Роз».

    Зламався олівець, а Мікас при собі іншого не мав. Ну, хай і так. Похапцем згорнув аркушик і вибіг до Гедрюса.
    — Ось, — сказав він, дивлячись Гедрюсові через плече — чи ніхто не бачить. — Передай Расуте…
    — Але ж вона ще не вміє читати.
    — Нічого… Скоро навчиться. Або Криштупас прочитає. Тільки не тримай так на виду! Неси, — підігнав Мікас і заховався за рогом хати.
    Біля машини він з'явився лише тоді, коли Расуте та тітонька Алдуте з усіма перецілувались і вже сіли їхати. Шофер заводив мотора. З одного боку «Волги» стояли тато, мама, Расуте і кіт Смугастий, а з другого вишикувалися Гедрюс, Мікас і Кудлик. Мама усміхалася і напучувала в дорогу:
    — Щасливо! Та швидко не летіть!.. Расуте, дивись мені там!
    Мікас скоса поглянув на Расуте, а Гедрюс звів очі на контрабас і по-думки прощався з гномами. «Не сердьтесь, що я такий… що Шюрпе замкнув. Щасливої дороги вам… Повертайтеся весною».
    І машина, ніби присідаючи попід яблунею, попід кленом, щоб контрабас не зачепився, погойдуючись на вибоїнах та горбиках, виїхала з подвір'я на дорогу.' Тут ще трохи покрутилася, об'їжджаючи городи, а тітонька Алдуте та Расуте ще раз помахали у вікно тим, що залишилися. Одна з жоржинами в руці, а друга міцно стискаючи уже добре пом'ятого Мікасового листа.
    Найдовше їх проводжав Кудлик, — він біг за машиною, сопучи і сердячись, що йому прямо в носа бив неприємний дим. Нарешті й він захекався, відстав і поволі поплентав додому, думаючи, що ніхто його тепер так не буде любити, як Расуте.
    Зустрів такого ж зажуреного кота Смугастого. Одвічні вороги розминулися, неначе давні приятелі: один задрав хвоста, а другий покрутив хвостом, і пішли кожен своєю дорогою, щоб на самоті ще раз подумати про Расуте…
    Гедрюс з Мікасом, сидячи під величезною липою, розмовляли і чистили гриби тітоньки Алдуте. (Недарма ж Мікасова мама казала, що він роботящий лише на чужій садибі…)
    — Ну, то як, Лепутісе, ти щасливий? — запитав Єгіс, упевнений, що відповідь може бути лише одна — «так».
    Гноми збирались урочисто відсвяткувати зустріч з Лепутісом, а тут з'ясувалося, що всі вони їдуть зимувати у місто. Зустріч перетворилася на проводи. Проводи були зворушливо веселі, ще й зараз хотілося співати, пригадуючи все. Усі пісні переспівали, з найкращими своїми сусідами — Круком, їжаком та Білочкою аж по тричі прощалися. Гноми лежали горілиць усередині контрабаса і, дрімаючи, слухали, як, відгукуючись на звуки мотора, жалібно бринять струни. Почувши Єгісове запитання, всі прислухалися, що ж відповість Лепутіс.
    — Не знаю…
    — Як так? Ти не знаєш, що значить бути щасливим?
    — Не знаю, — признався Лепутіс.
    — Ну, добре… — запитував далі Єгіс. — Тоді скажи — їсти хочеш?
    — Ні.
    — Спати хочеш?
    — Ні.
    — Нічого в тебе не болить? Не холодно? Повітря не бракує?
    — Ні.
    — Значить щасливий. А що ще треба?
    — Не згоден, — подав голос Міглюс. — Якщо немає горя, це ще не значить, що ти щасливий. Слухай, Лепутісе… Подумай: що б ти зараз хотів?
    — Не знаю. В такій темряві дуже важко що-небудь придумати.
    — Або скажи, що ти найбільше любиш і чого не любиш? Тобі хто-небудь подобається чи не подобається?
    — Всіх, мабуть, люблю. А найбільше мені шкода Крука. Він такий сумний, такий весь чорний…
    — А хто тобі не подобається? Може, ти хотів би що-небудь змінити або зробити інакше?
    — Не знаю. Адже для мене усі дуже добрі.
    — Ну, то ось що, Лепутісе. Знай, — сказав Міглюс, — ти нещасливий. Ти тільки вдоволений, тому до всього такий байдужий.
    — А що значить щасливий? — запитав Лепутіс.
    — Не морочте йому голови, — докинув Вай-Вай. — Спи, Лепутісе, спи. Набігався вчора за день.
    — Я вже знаю, — промовив Лепутіс. — Я бував щасливий, коли пустував. А ви коли буваєте щасливі? Шюрпе, адже ти все знаєш…
    — Знаю, — відповів Шюрпе. — Я був щасливий і думаю, що буду ще щасливіший. Але ніколи я не буваю щасливий зараз.
    — Ти завжди незадоволений, — знову втрутився Єгіс. — Оті дуже грамотні рідко коли бувають щасливі.
    — А ти ніколи мене не розумієш, — відповів йому Шюрпе. — Я, щоб ви знали, був щасливий тоді у вулику… Особливо, коли заснув той бешкетник кіт. Був щасливий учора, разом з усіма… А завтра, може, скажу, що все-таки добре було нам їхати у контрабасі доброго дідуся… Сперечатися в темряві про щастя або ж думати собі потихеньку, куди це ми тепер доїдемо…
    Гноми принишкли і, видно, як казав Шюрпе, замислилися над тим, що на них чекає у місті.

    1967–1969
    Казіс Сая
    ГНОМИ І ЗАБІЯКИ
    Кому казка, а кому бувальщина
    Для молодшого шкільного віку/
    Переклад з литовської ОЛЬГИ ГРАДАУСКЕНЄ:
    Художнє оформлення СІГУТЕ ВАЛЮВЕНЄ
    КИЇВ «ВЕСЕЛКА» 1979

    С(Лит) С22
    Казіс Сая — відомий литовський драматург, прозаїк, автор багатьох творів для дітей. За повість «Гей, ховайтесь!» удостоєний Державної республіканської премії 1972 року.
    «Гноми і забіяки» — повість-казка про дружбу, про поетичний світ природи.
    Видання друге
    Перекладено за виданням: Kazys Saja, Ei, slepkites! «Vaga», Vilnus, 1971
    С22
    Сая К. К. Гномы и забияки. Кому сказка, кому быль. Для младш. школ. возр. (Пер. с лит. О. Н. Градаускене. Рис. С. Валювене) — К.: Веселка, 1979. — 144 с, ил.
    Казис Сая — известный литовский драматург, прозаик, автор многих произведений для детей. За повесть «Эй, прячьтесь!» удостоен Государственной республиканской премии 1972 года, «Гномы и забияки» повесть-сказка о дружбе, о поэтическом мире природи.
    С(Лит)

notes

Примітки

1

    Вірші переклав Л. Коваленко.
Top.Mail.Ru