Скачать fb2
Самолет подбит над целью

Самолет подбит над целью


Гофман Генрих Борисович Самолет подбит над целью

    Гофман Генрих Борисович
    Самолет подбит над целью
    Аннотация издательства: В однотомник включены три повести писателя: "Самолет подбит над целью" - об участниках одного боевого вылета летчиков-штурмовиков под Сталинградом; "Сотрудник гестапо" - о работе советского фронтового разведчика в Донбассе; "Черный генерал" - о советских людях, сражавшихся совместно с чехами и словаками за освобождение Чехословакии от гитлеровской оккупации.
    Биографическая справка. ГОФМАН Генрих Борисович, родился 28.02.1922 года в Иркутске в семье служащего. Еврей. Член КПСС с 1944. Окончил 9 классов. Учился в аэроклубе. В Советской. Армии с 1940. В 1942 окончил Чкаловскую военно-авиационную школу лётчиков. На фронтах Великой Отечественной войны с марта 1943. Заместитель командира эскадрильи 622-го штурмового авиаполка (214-я шад, 15-я ВА, 2-й Прибалтийский фронт), старший лейтенант. К августу 1944 совершил 96 боевых вылетов на штурмовку живой силы и техники противника, ж.-д. станций, складов боеприпасов. Звание Героя Советского Союза присвоено 26.10.44. В 1950 окончил Военно-воздушную академию. С 1962 полковник Гофман - в отставке. Живёт в Москве. Член Союза писателей СССР (1966). Награжден орденом Ленина, 2 орденами Красного Знамени, 2 орденами Отечественной войны 1 степени, орденом Дружбы народов, 3 орденами Красной Звезды, медалями. Его фамилия помещена на памятнике, установленном на Сапун-Горе под Севастополем. Сочинения: Мои современники. М., 1982; Орлиное племя. М., 1974 и другие. (Герои Советского Союза. Краткий биографический словарь. Москва. Воениздат. 1987. Том 1, стр. 362). - /// Андриянов.
    С о д е р ж а н и е
    Глава первая
    Глава вторая
    Глава третья
    Глава четвертая
    Глава пятая
    Глава шестая
    Глава седьмая
    Глава восьмая
    Глава девятая
    Глава десятая
    Глава одиннадцатая
    Глава двенадцатая
    Вместо послесловия
    * * *
    Занесло снегом Сальскую степь. Безмолвной пустыней раскинулась белая гладь. Окинь взглядом горизонт - ни одного дымка. Но и здесь прошла война. Словно ураганом повалены столбы, торчат из сугробов десятки стволов разбитых орудий, чернеют опаленные башни исковерканных танков.
    Небо затянуто серой мглой, Низко над землей стелются рваные клочья облаков, высыпая в степь мириады снежинок.
    По проселочной дороге, в тыл ведут группу пленных. Это предатели. У самых обочин в белых меховых полушубках с автоматами наперевес идут конвоиры. Позади тащатся две лошади, впряженные в сани-розвальни.
    Понуря головы, бредут люди, потерявшие честь. Они предали Родину, предали свой народ, пошли в услужение к фашистам. Тяжело переставляя ноги, идут вперемешку власовцы и полицаи, бургомистры и старосты - все те, кто не успел бежать с отступающим врагом.
    Сильный, порывистый ветер с востока обжигает их физиономии. Снежная поземка хлещет в глаза. Их сцепленные руки втиснуты в рукава пальто и шинелей. Сутулясь, бочком, с трудом преодолевая порывы ветра, они идут по заснеженной степи.
    А навстречу движутся войска, отстоявшие город на Волге, разгромившие окруженную армию фельдмаршала Паулюса. И сильнее леденящего ветра обжигают предателей гневные, полные презрения взгляды советских воинов. Они брезгливо морщатся, с ненавистью поглядывают на пленных,
    Каждый раз, встречаясь с этими взглядами, пленные опускают глаза. Лишь один из них в синей шинели полицая гордо поднимает голову и, подставляя ветру усталое лицо, с волнением смотрит на советских воинов, погнавших врага от великой русской реки. Его тоскливые глаза слезятся. Редкая, пепельного цвета щетина покрывает подбородок и щеки. Взгляд полон отчаяния.
    Вдруг, сорвав с головы рыжий лисий треух, он бросил его на землю, распахнув шинель, обнажал грудь и рванулся к конвоиру:
    - Стреляйте. Не могу идти дальше. Не могу идти вместе с ними, - кивнул он на предателей. - Я -Карлов. Я летчик Карлов - командир эскадрильи штурмовиков.
    - Зачем же стрелять, если ты летчик, - успокаивает его конвоир. Придем на место - разберутся.
    И бредет дальше группа пленных. Метет и кружит снежная поземка. Медленно движется под конвоем на восток один из храбрейших летчиков Сталинградского фронта. Как могло случиться, что мужественный командир, лейтенант Георгий Карлов, попал в эту группу пленных предателей?
    Глава первая
    Это было восьмого января 1943 года. Матовый солнечный диск, прячась в морозной туманной дымке, уже приближался к горизонту. Над заснеженной равниной аэродрома, что раскинулся среди сальских степей, низко вихрем пронесся самолет-штурмовик и взмыл в безоблачное небо.
    На высоте около четырехсот метров машина развернулась влево, из ее брюха медленно выползло шасси. Описав в воздухе большой круг, штурмовик пошел на посадку. Оборвался надрывный гул мотора, послышались громкие выхлопы. Самолет, щупая колесами укатанный снег, несся над посадочной полосой. Вот он вплотную притерся к земле и, повизгивая тормозами, покатился по разглаженной поверхности летного поля. В тот момент, когда он, казалось, должен был остановиться, вновь взревел мотор, и самолет, вздымая клубящиеся снежные вихри, порулил к черным полотнищам, разложенным буквой "Т" на ослепительно белом снегу.
    Недалеко от посадочных знаков штурмовик остановился. Затих рев мотора. Лопасти винта со свистом провернулись на два-три оборота и неподвижно замерли. Из кабины неуклюже вылез летчик. Сняв на крыле парашют, он легко спрыгнул на землю и зашагал к группе людей, стоявших неподалеку, у входа в штабную землянку, и придирчиво наблюдавших оттуда за посадкой командира дивизии.
    - Становись! - подал команду широкоплечий богатырь - командир полка майор Емельянов, не раз отличавшийся смелыми и дерзкими ударами по врагу.
    Летчики быстро построились в одну шеренгу.
    - Смирно! - Майор пошел навстречу полковнику Рубанову. Остановившись в трех шагах от него и приложив руку к головному убору, он доложил: - Товарищ полковник! Летный состав шестьсот двадцать второго штурмового авиационного полка построен по вашему приказанию.
    - Здравствуйте, Емельянов, - командир дивизии пожал руку майору и, повернувшись к строю летчиков, громко произнес: - Здравствуйте, товарищи!
    В ответ дружное, четкое "Здравия желаем" товарищ полковник!" раскатилось в морозном воздухе.
    - У народа, у армии, у всех нас одна дума: что в Сталинграде? Чем помочь городу? - обратился Рубанов к летчикам. - Шестая армия немцев схвачена за горло железным кольцом наших войск. Танки Манштейна рвались на выручку окруженной группировке, но они разгромлены. Остатки их откатываются на запад под ударами наших частей. В этом есть и ваша заслуга.
    Лейтенант Карлов, стоявший на правом фланге третьей эскадрильи, невольно приподнял руку и через толщу мехового комбинезона нащупал на груди свою первую боевую награду - орден Красной Звезды.
    - Враг голодает. Уже съедены все лошади. Но гитлеровское командование, - продолжал полковник, - бросило больше тысячи боевых и транспортных самолетов для снабжения и поддержки армии Паулюса. Военный совет Сталинградского фронта поставил перед авиацией задачу - уничтожать фашистские самолеты на земле и в воздухе. Вот и вам выпала честь нанести штурмовой удар по аэродрому Сальск. По имеющимся данным, там в настоящее время сосредоточено более трехсот транспортных самолетов. Аэродром Сальск является основной базой, откуда враг снабжает по воздуху свои войска, окруженные под Сталинградом.
    Летчики стояли молча. Кое-кто вытащил из-за спины висевшие на ремешках планшеты и внимательно разглядывал карту. Город Сальск находился более чем в ста километрах за красной чертой, обозначающей линию фронта.
    - Удар необходимо нанести завтра на рассвете, пока фашистские стервятники не поднялись в воздух. Следовательно, взлететь придется в темноте. Поэтому, - обратился Рубанов к командиру полка, - необходимо отобрать группу из наиболее опытных летчиков, способных произвести взлет ночью при кострах.
    Глаза майора Емельянова заискрились задором. Густые брови взлетели вверх.
    - Разрешите мне лично вести группу, - попросил он командира дивизии.
    - Нет. Основной состав полка остается в резерве командира корпуса. Будьте готовы поддержать наземные войска по вызову. Группу, я думаю, поведет командир первой эскадрильи капитан Бахтин, - предложил Рубанов.
    Невысокий, худощавый, с энергичным лицом Бахтин вышел из строя.
    - Оправитесь? - спросил командир дивизии.
    - Если не собьют - справлюсь, - ответил Бахтин.
    - Надо, чтобы не сбили.
    - Постараюсь, товарищ полковник.
    - Вот это другой разговор, - улыбнулся Рубанов и, обращаясь к командиру полка, добавил: - Решайте, Емельянов, кто еще пойдет с Бахтиным.
    Майор окинул взглядам всех летчиков..
    - Старший лейтенант Мордовцев! - вызвал он.
    Высокий, немного сутулый Геннадий Мордовцев посмотрел на толковника. В его больших серых глазах застыл вопрос. И лишь когда командир дивизии в знак одобрения кивнул головой, старший .лейтенант сделал три шага вперед и встал рядом с Бахтиным.
    - Лейтенант Карлов!
    Из строя вышел круглолицый, улыбающийся летчик. Правый, будто прищуренный глаз Карлова был несколько меньше левого. Казалось, он улыбался лишь одной половиной лица.
    - Сержант Долаберидзе!
    Массивный, широкоплечий Долаберидзе вразвалку последовал за Карловым. На смуглом лице сержанта выделялись своей чернотой глаза и усы.
    Майор назвал еще три фамилии, и еще три летчика перешли из строя к группе Бахтина. Это были лейтенант Опалев, сержанты Дубенко и Дагаев.
    - Вот, по-моему, все, - доложил Емельянов полковнику.
    - Ну что ж, семь таких орлов! Семеркой и полетите, - решил командир дивизии. - Прикрывать вас будут девять истребителей Як-1 двести тридцать шестого истребительного полка. А сейчас отправляйтесь на командный пункт прокладывать маршрут полета. Строй, Емельянов, можете распустить. На сегодня - отбой.
    Семь летчиков во главе с капитаном Бахтиным в разноцветных пушистых унтах, в черных меховых комбинезонах, придерживая болтающиеся за спиной планшеты с картами, направились к командному пункту.
    Проходя в низкую дверь землянки, каждый пригибал голову, оберегая распластанные поверх шлемофонов летные очки.
    - Остальным в автобус. Можно ехать в общежитие. Разойдись! скомандовал Емельянов.
    Летчики, обгоняя друг друга, побежали к стоявшему у штабной землянки автобусу. Под их унтами поскрипывал смерзшийся снег.
    - Как настроение, народа? - опросил командир дивизии у
    Емельянова, когда они остались вдвоем.
    - Хорошо дерутся, товарищ полковник. Я вам еще не докладывал: сегодня звено капитана Доброхотова встретило большую группу транспортных "юнкерсов". Тех "мессерпшитты" прикрывали, да наши ястребки связали "мессеров" боем. А мои ребята врезались в строй противника, и каждый сбил по два-три самолета. Старший лейтенант Ольховенко лично четыре "юн-керса" завалил. А потом, раненный в руку, в спину и в голову, привел подбитый штурмовик на свой аэродром.
    - Ну и орел! - покачал головой Рубанов.
    - Послушайте дальше! - продолжал майор. - Шасси у самолета были перебиты, поэтому посадку Ольховенко произвел на "живот". Вылез окровавленный из кабины да как замахнется гранатой на подбегающих людей, кричит: "Не подходи, гады!" Думал, что на территории противника сел, пояснил Емельянов. - Если бы не потерял сознания и не упал - швырнул бы, чего доброго, гранату в своих же механиков... Сейчас в госпитале лежит. Врач говорит - будет жить.
    - Да!.. А откуда у него граната взялась?
    - У нас многие берут в полет гранаты. А то еще и автомат прихватят на всякий случай.
    Полковник на мгновение задумался и тихо проговорил:
    - Представьте его к награде.
    - Слушаюсь!
    - До свидания, Емельянов, а то я засветло не успею к себе перелететь.
    Они направились к машине командира дивизии.
    - Обеспечьте группу Бахтина кострами во время взлета. А вылет рассчитайте так, чтобы к, рассвету она уже была над аэродромом противника.
    - Все будет сделано, товарищ полковник!
    Емельянов проводил Рубанова до самолета.
    Солнце уже наполовину скрылось за обагренным горизонтом, когда штурмовик командира дивизии, стремительно набирая скорость, оторвался от земли и плавно убрал шасси.
    Емельянов вернулся на командный пункт. Летчики группы Бахтина, проложив маршрут, уже складывали карты.
    - Все продумали? - обратился к ним командир полка. - Учтите, аэродром Сальск прикрывается трехслойным зенитным огнем. Думаю, что и "мессеров" там достаточно. Вам, Бахтин, как ведущему необходимо особенно тщательно обмозговать все детали предстоящего полета.
    - А мы сейчас к нашим зенитчикам пойдем. Выведаем, когда им труднее вести огонь по самолетам. Тогда ясно будет, как лучше заход на цель строить, - решил капитан Бахтин.
    - Ну что ж, это только на пользу. Идите, - согласился Емельянов.
    После ужина капитан Бахтин, лейтенант Карлов и сержант Долаберидзе вместе вышли из столовой. Вместе направились они по темной улице станицы Барабанщиков в свои общежития. Неполный месяц тускло освещал домишки с темными, наглухо занавешенными окнами, Дым из печных труб медленно, струился вверх и, растекаясь где-то на высоте, туманил звездное небо. Крепкий мороз предвещал на завтра хорошую погоду.
    Летчики шли молча. Каждый думал о своем. Они уже свернули на протоптанную в глубоком снегу тропинку, которая вела к общежитию напрямик, через развалины разрушенных домов и небольшие завалы щебня, когда Карлов неожиданно спросил у Бахтина:
    - Иван Павлович! Вы летали сегодня над Сталинградом?
    - Летал. А что?
    - Да вот идем мы сейчас по развалинам, и представился мне Сталинград. Я тоже вел сегодня эскадрилью над городом. А ведь от города одно название осталось. Здесь, в станице, хоть половина хат уцелела. А там? Горы битого кирпича да кое-где одинокие стены с такими дырами и провалами, что в них самолет пролететь может. Огромная рана на земле... - Карлов умолк и после небольшой паузы добавил: - А я бывал в Сталинграде до войны. - Глубоко вздохнув, он задумался, вспоминая что-то далекое, радостное.
    - А по-моему, Георгий, - не скоро ответил Бахтин, - эти уцелевшие стены стоят на земле словно памятники. Да, да, именно памятниками величия, стойкости кажутся мне эти стены. Ведь сколько бомб и снарядов обрушил враг на город, сколько шрамов выбито на каждой из стен, а они выстояли. Кончится война. Снова отстроят город. Быть может, станет он лучше, чем был раньше. Но я бы выбрал самую крепкую, самую прочную стену и оставил бы ее стоять на берегу Волги. Пусть напоминает она нашим детям, как отстаивали мы свою землю. - Бахтин взглянул на Карлова, потом на Долаберидзе и продолжал: Еще хочется мне, чтобы ни один фашист не удрал из Сталинграда, хочется заставить пленных гитлеровских солдат отстроить то, что они разрушили... И чем больше уничтожим мы завтра "юнкерсов", тем быстрее задохнется армия Паулюса,
    - Ради этого стоит постараться, - согласился Карлов,
    - Эх, и влупим завтра сальским летунам! - воскликнул Долаберидзе, подкручивая черные усики. Он поскользнулся и тяжело навалился на Бахтина.
    - Ну и медведь же ты, Долаберидзе, - еле удержавшись на ногах, сказал тот.
    Вместе с Карловым они рассмеялись. Дальше пошли молча,
    - Ты что, кацо, замолчал? - спросил Бахтин,
    - Я тебя, как отца родного, лублу, а ты меня медведем назвал, надулся Долаберидзе.
    - Да ты что! Никак обиделся? - удивился Бахтин.
    - А ты думал, тебе всо можно?
    - Брось, кацо, я же тебя тоже люблю, - И Бахтин, встав на цыпочки, обнял своего обидчивого друга.
    Они уже подошли к общежитию, где жил лейтенант Карлов, Бахтину и Долаберидзе нужно было идти дальше,
    - Пойдем к нам, - пригласил Карлов товарищей, - я вам на баяне поиграю.
    - Нет, Георгий, надо отдохнуть перед вылетом, - отказался Бахтин.
    - Да... жалко рана вставать нада, а то пошел бы. Харашо, Георгий, играешь, - Долаберидзе дружески хлопнул его по плечу. - Ну, пойдем, варабэй адиннадцать, - обратился он к Бахтину.
    Друзья улыбнулись. "Воробей одиннадцать" - позывной капитана. Во время полета в наушниках часто можно было слышать торопливую скороговорку:
    "Я - воробей одиннадцать. Я - воробей одиннадцать. Как меня слышите? Прием". - И летчики в шутку звали иногда Бахтина "Воробей одиннадцать".
    Попрощавшись с друзьями, Карлов открыл дверь и сквозь клубы пара вошел в общежитие. Это была большая деревенская хата с двумя окнами и низким потолком. Ярко горели три керосиновые лампы "летучая мышь". Справа, вплотную прижатые к стене, тянулись сбитые из досок нары, на которых бугрились аккуратно заправленные одеялами матрасные тюфяки. За длинным столом, у самых окон, задернутых черным коленкором, сидели несколько человек. Двое играли в шахматы, другие забивали "козла" и при этом с такой силой стучали костяшками, что на шахматной доске подскакивали фигуры, а один, пристроив маленькое зеркальце на самом краю стола, брился.
    Увидев командира эскадрильи, летчики встали. Здесь были "старые", уже воевавшие воздушные бойцы, о чем красноречиво говорили ордена, сверкавшие на их гимнастерках. Только двое шахматистов на днях прибыли в полк из летной школы и считались молодыми. Правда, всем им - и молодым, и старым едва перевалило за двадцать. Поэтому двадцативосьмилетний Георгий Карлов и по возрасту, и по облику резко выделялся среди летчиков своей эскадрильи.
    - Ну, топорики, что повскакивали? Садитесь! - разрешил Карлов. Он присел на нары и начал стягивать унты.
    "Топорики" - шутливое выражение командира эскадрильи. Перенял он его еще в летной школе от своего инструктора, который называл так курсантов за их неумение держаться в воздухе.
    Окончив в 1939 году летную школу, Карлов сам стал инструктором в Мелитопольском авиационном училище и тоже начал называть некоторых курсантов "топориками". Произносил это Карлов всегда в шутку, ласковым голосом, и никто на это не обижался.
    Летчики сели на придвинутую к столу скамейку.
    - Сыграли бы что-нибудь, товарищ командир, - попросил сержант Семенюк, намыливая щеку.
    - Можно и поиграть, - согласился Карлов.
    Он снял с себя комбинезон, натянул унты и встал, расправляя под ремнем гимнастерку. Кто-то уже вытаскивал из-под нар баян.
    - А петь будете? - спросил Карлов..
    Не дожидаясь ответа, он уселся поудобнее на табурет, растянул меха и, склонив голову набок, ухом почти касаясь баяна, как бы прислушиваясь к протяжным звукам, заиграл.
    Раскинулось мо-ре ши-ро-ко, И волны бу-шу-ют вдали...
    Первым подхватил знакомую мелодию Анатолий Семенюк. Затем, прибавился еще чей-то тенор, и вот уже разноголосый хор громко пел:
    Товарищ, я вахты не в силах стоять, - Сказал кочегар кочегару...
    Переборами заливался баян. Песня брала за душу:
    Напрасно старушка ждет сына домой, - Ей скажут, она зарыдает...
    - А теперь нашу, полковую, - предложил кто-то, когда прозвучал последний аккорд.
    В быстром темпе заиграл командир эскадрильи, и грянула песня штурмовиков шестьсот двадцать второго полка, рожденная у берегов Волги:
    Мы бомбы сыплем градом, Мы бьем врага в бою, За пепел Сталинграда, За Родину свою. Бегут фашисты в страхе. Скрываясь от штурмовок, Когда орлы в атаке Шестьсот двадцать второго.
    И хотя баян смолк, все дружно, в один голос добавляют:
    - Гвардейского полка, Отважного полка.
    - А что, товарищи, будет наш полк гвардейским, вот увидите, будет, категорическим тоном заявил сержант Семенюк.
    - Ну, хватит играть, надо пистолет почистить, - вздохнул Карлов и, пристегнув меха ремешком, вложил баян в футляр. Но прежде чем закрыть крышку, он долго смотрел на ее внутреннюю сторону. Там приклеена довоенная семейная фотография. Младший сын примостился у Карлова на коленях, дочка сидит на руках у матери, а старший сын, тоже Георгий, очень похожий на отца, стоит между родителями.
    Карлов вспомнил тот солнечный майский день сорок первого года, когда всей семьей направились они в фотоателье. Сколько было надежд, сколько счастья... В тот год старший сын должен был впервые пойти в школу. Все это быстро пронеслось в памяти Карлова. Он пристально всматривался в милое лицо жены и мысленно спросил: "Как ты там одна с тремя детьми в эвакуации?" Георгий закрыл крышку и погладил футляр.
    Карлов неспроста хранил фотокарточку семьи рядом с баяном. Еще мальчишкой научился он играть на гармошке, а когда ему исполнилось четырнадцать лет, получил в подарок от отца этот баян. Через год отец умер. С тех пор, куда бы ни бросала [11} Георгия судьба, он не разлучался с любимым инструментом, возил его везде с собой и хранил как самую дорогую память.
    Поглаживая футляр, Карлов вспомнил Симферополь, дом, в котором прошло детство. Вдруг с ужасом представил себе развалины этого дома и фашистов, шагающих по родной улице...
    Летчики ушли в столовую. Кроме Карлова, в общежитии остались только Семенюк и молодой пилот Павлик Архипов: они уже успели поужинать.
    Анатолий Семенюк, закончив бриться, подошел к Архипову, который укладывал в небольшую коробку шахматы.
    - Ну что, чемпион, хотите получить мат за десять минут?
    Архипов, как бы прикидывая, взглянул на товарища. Острый, по-орлиному изогнутый с горбинкой нос и прищуренные карие глаза Семенюка имели довольно хищный вид.
    Некоторое время они молча смотрели друг на друга,
    - Давайте попробуем, - согласился наконец Архипов.
    Рассмеявшись, оба начали расставлять фигуры на шахматной доске. А Карлов задвинул баян под нары, подсел к столу и, вытащив из кобуры вороненый пистолет, начал его чистить.
    Павлик Архипов объявил черным конем шах, когда вдруг от белого короля, славно срубленная шашкой, отлетела черная головка, а сам он свалился на пол. Одновременно раздался оглушительный выстрел. На стене появилось маленькое отверстие от пули, по краям которого осыпалась щебенка. В комнате запахло порохом.
    Опрокинутая скамейка упала на пол. Летчики выскочили из-за стола. Лейтенант Карлов, согнувшись, зажал левую руку между колен, перехватив правой рукой запястье. Рядом с ним на полу расползалась маленькая лужица крови. Мгновение длилось молчание. Архипов и Семенюк испуганно смотрели на командира эскадрильи.
    - Что с вами, товарищ лейтенант? - спросил Семенюк.
    - Прострелил себе ладонь, к счастью, в мякоть, - выдавил Карлов и, пробуя шевелить пальцами, показал левую руку. Летчики подошли вплотную и увидели: между большим и указательным пальцами, посредине кружочка обожженной кожи зияла небольшая рана, из которой, растекаясь по ладони, струилась кровь.
    - Дайте-ка скорее жгут, - попросил Карлов, Архипов оторвал от наволочки длинную завязку и протянул командиру эскадрильи. Семенюк выхватил ее и туго перетянул Карлову кисть руки. Кровотечение медленно прекращалось.
    - Я сейчас... за доктором, - Павлик Архипов, на ходу натягивая чью-то меховую куртку, ринулся к двери.
    - Ты куда? Стой! - резко остановил его Карлов. - Семенюк, заприте дверь, чтобы кто-нибудь не вошел.
    - Я за доктором, - пояснил молодой летчик, думая, что его не поняли.
    - Не нужно доктора, - Карлов окинул товарищей вопросительным взглядом, пытаясь прочесть в их глазах, понимают ли они всю серьезность создавшегося положения. Правой рукой он достал из кармана индивидуальный пакет и протянул его Семенюку.
    - Товарищ командир! - вспомнил Семенюк. - У меня ж стрептоцид есть. Вот два порошка! Давайте присыпем.
    - Сыпь, - процедил сквозь зубы Карлов.
    Семенюк достал из гимнастерки порошки и густо посыпал рану с обеих сторон. У Карлова на лбу выступили капельки пота.
    "Как это могло случиться? - силился понять он. - Я же вытащил обойму... Ах, да! Ведь один патрон был в стволе. Как же я забыл, что загнал его туда утром перед вылетом? Ч-черт!.."
    Семенюк с помощью Архипова перевязал раненую руку командира и, обмотав бинтом запястье и большой палец, туго затянул концы бинта.
    "Хорошо, что пуля не задела никого из ребят", - подумал Карлов, когда перевязка была закончена. И вдруг сильнее боли резанула мысль: завтра боевой вылет!
    Спина покрылась холодным потом. Карлов зажмурился. Он представил себе суровое лицо командира полка. Строгий, проницательный взгляд майора. Потом образ Емельянова растаял и вместе с лиловыми кругами во мгле поплыли вопросительные, недоумевающие лица Бахтина, Мордовцева, Долаберидзе... Это длилось всего пару секунд. Георгий открыл глаза: Перед ним стояли его летчики. Испуг прошел. Они испытующе смотрели на своего командира. "Неужели не поверят, что я нечаянно поранил руку?" - мелькнул вюнгрос. И тут же мгновенно ответ: "А я сам поверил бы любому из них, если б перед опасным боевым полетом кто-нибудь прострелил себе руку? Храбрость человека познается не по речам его, а по действиям".
    Но не только тревожный стыд, что товарищи могут счесть его трусом, угнетал командира эскадрильи. "Не в этом главное. А в чем же, в чем?" Незримая тяжесть давила на сердце. "Ах, да! Этот удар по вражескому аэродрому. Ведь всего семи летчикам из полка доверили взлететь в темноте. А теперь они полетят шестеркой без меня. Чем больше мы уничтожим завтра "юнкерсов", тем быстрее задохнется армия Паулюса. Кто это сказал? Кажется, Бахтин... - Георгий задумался. - Нет, я полечу. Я должен лететь. Рана пустяковая. Но командир полка не пустит на задание, если узнает, что я ранен... - уже хладнокровно начал взвешивать Карлов, - Надо скрыть. Во что бы то ни стало скрыть... Кроме Семенюка и, Архипова, никто не должен знать о случившемся..."
    Эти мысли, сменяя одна другую, быстро проносились в голове. Приняв твердое решение лететь завтра вместе с товарищами, он спросил, всматриваясь в лица летчиков:
    - Ребята, верите мне, что случайно поранил руку?
    - Конечно, верим! - ответили Семенюк и Архипов.
    - А могут найтись такие, которые не поверят. Но сейчас не о них разговор. Я должен, понимаете, должен лететь на задание. А для этого надо, чтобы никто, кроме вас, не узнал о простреленной руке. Поэтому и врача незачем вызывать, - пояснил Карлов. - Понятно?
    Летчики молчали.
    Карлов глухо попросил:
    - Если любите меня, если уважаете своего командира, то молчите.
    - Да как же вы завтра полетите? - недоумевал Архипов.
    - За ручку управления самолетом всегда держись правой рукой. А с двумя тысячами лошадиных сил левая справится и с небольшой дырочкой, - пытаясь шутить, ответил Карлов. - А теперь смойте кто-нибудь кровь с пола и отоприте дверь. Спокойной ночи! - Он осторожно разделся и, забравшись на нары, укрылся с головой.
    У двери стояло ведро с питьевой водой. Архипов, полевая водой пол, смыл кровяное пятно. Семенюк открыл форточку. Постепенно выветривался запах пороха, комната принимала прежний вид. Разговор не клеился. Карлов ворочался под одеялом.
    Неожиданно раскрылась дверь, и в комнату вошел майор Голубев заместитель командира по политчасти. Его невысокую фигуру обтягивал кожаный коричневый реглан, туго перетянутый поясом, из-под нахлобученной на лоб ушанки смотрели внимательные глаза.
    - Добрый вечер! Чем занимаемся? - спросил он и, подойдя к столу, сел на скамейку.
    - Да вот Архипов два мата кряду получил. Совсем не умеет играть в шахматы, - сказал Семенюк, выжимая из себя улыбку.
    - А Карлов где?.. Спит, - сам ответил на свой вопрос Голубев и посмотрел на то место, где всегда спал комэск. - Правильно делает. Через несколько часов у него сложнейший боевой вылет.
    В сенях послышался топот, вновь отворилась дверь, и в общежитие гурьбой ввалились вернувшиеся из столовой, летчики. Судя по тому, как резко, на полуслове, оборвались их шутки и реплики, присутствие майора Голубева явилось для них неожиданностью. Они молча присаживались на краешек нар, на табуреты и, стягивая с себя унты и комбинезоны, вопросительно поглядывали на Семенюка и Архипова.
    - Ну что смолкли? - первым прервал неловкое молчание Голубев. - Я вот пришел сказать вам, что старший лейтенант Ольховенко за сегодняшний воздушный бой, за четыре сбитых "юнкерса", награжден орденом Отечественной войны первой степени.
    - Вот это правильно! А как он себя чувствует, товарищ майор? - спросил кто-то.
    - Пока еще неважно, но в полном сознании. Я был у него сейчас в госпитале. Врачи говорят - будет летать.
    - Молодец Ольховенко - вырвалось у Архипова.
    - Ну я пойду, - поднялся майор Голубев. - Нужно на аэродром к механикам наведаться, посмотреть, как самолеты готовят к вылету. Отдыхайте. - Он попрощался с каждым и вышел, довольный хорошим настроением людей. Вскоре все обитатели общежития улеглись спать.
    Глава вторая
    Звезды еще горели в небе, когда семь летчиков группы капитана Бахтина выстроились на аэродроме у командного пункта, Командир полка давал последние указания перед боевым вылетом,
    - И запомните, - наставлял он, - никаких разговоров по радио. Весь полет выполняйте молча. Тогда ваш удар будет неожиданным для противника. Вопросы есть? - и так как вопросов не было, выждав немного, он обратился к Бахтину: - Ведущий, что вы скажете?
    Капитан Бахтин вышел из строя и повернулся к товарищам:
    - Ну что ж, друзья! Сделаем не меньше трех заходов на цель. Ударим так, чтобы небу жарко стало. В случае сильного огня зенитной артиллерии замыкающие боевой порядок старший лейтенант Мордовцев и лейтенант Карлов подавляют зенитные батареи.
    - У меня все, товарищ командир, - доложил он Емельянову.
    - Ну, коли все... Доктор!
    Худенькая, среднего роста женщина - капитан медицинской службы подошла к летчикам.
    - Больные есть? - спросила она.
    Все молчали. Стоявший рядом со строем Павлик Архипов хотел было что-то сказать и уже сделал шаг по направлению к Емельянову, но Семенюк схватил его за руку. Увидев укоризненный взгляд товарища, Архипов остановился и опустил глаза.
    На всех были кожаные меховые перчатки, поэтому командир полка не мог видеть перевязанную руку лейтенанта Карлова.
    - По самолетам! - подал он команду.
    Сержант Семенюк пошел проводить командира эскадрильи. Он помог Карлову забраться на крыло, помог надеть и пристегнуть парашют.
    - Очень больно руку? - спросил он, когда Карлов уселся в кабине штурмовика.
    - Нет, печет немного.
    - Ну, счастливо, товарищ командир. - И Семенюк спрыгнул с крыла на землю.
    В восточной части неба погасли звезды и небольшие проблески света чуть обозначили горизонт, подернутый морозной дымкой.
    От командного пункта с шипением взвилась белая ракета. На фоне сверкающего снега высветила людей, самолеты, бензозаправщики. Но вот ракета, оставляя в воздухе искрящийся хвост, ударилась о землю, подпрыгнула и, разбросав сноп искр, погасла. В наступившей темноте послышалось громкое чихание запускаемых моторов. Через минуту аэродром наполнился неумолкаемым ревом. Повизгивая тормозами, самолеты порулили на старт.
    У самой земли поплыли белые, красные и зеленые светлячки бортовых лампочек. Взвилась вторая ракета - и сразу же тут и там вспыхнули красные языки небольших костров.
    Пока подрулили к старту, из одиннадцати костров уже обозначилась длинная прямая линия, по которой летчики группы Бахтина должны были выдерживать направление на взлете. Самолетов не было видно. Лишь яркие синеватые вспышки пламени из выхлопных патрубков да бортовые огни позволяли угадывать их силуэты.
    Рев моторов резко усилился. Те, кто стоял у командного пункта, увидели, как сорвался с места и ринулся в непроглядную тьму первый самолет. Вот он отделился от земли, удаляясь, начал набирать высоту. За ним второй, третий... и вскоре аэродром затих. Лишь в воздухе слышался рокот моторов. Через несколько минут над землянкой командного пункта в утренних сумерках плотным строем проплыли семь штурмовиков и растаяли в темном небе.
    Карлов отлично справился со взлетом и осторожно ребром ладони передвинул кран шасси на себя. Он тут же почувствовал два легких толчка и, посмотрев на приборы, увидел - "шасси убраны". Первые волнения кончены. Рана нисколько не мешала пилотировать самолет. Теперь он думал только о том, как лучше выполнить боевую задачу.
    Карлов быстро занял свое место в строю. В эфире - полная тишина. Потрескивание в наушниках шлемофона подтверждало работу включенных радиостанций.
    Пока было темно, все свое внимание Георгий сосредоточил на ночном полете. В черном небе - ни одной звездочки. Словно живые светлячки, ползали по приборной доске стрелки циферблатов. Ровный, монотонный гул мотора успокаивал нервы. Небо постепенно начало бледнеть, будто невидимая сила потащила за горизонт огромное темное покрывало. Нехотя, медленно вырисовывались на белой заснеженной земле проселочные дороги, хутора и станицы.
    В предрассветной мгле Карлов увидел, как откуда-то сбоку к ним пристроились девять истребителей прикрытия. Теперь все вместе они неслись на запад на высоте каких-нибудь двадцати метров. Под самолетами быстро мелькали наезженные дороги, населенные пункты. Слева, возле группы танков, выросли черные грибы разрывов: танки двигались на запад и с ходу вели огонь. Впереди яркими всплесками заметались вспышки артиллерийских залпов противника. Через минуту линия фронта осталась позади. На самом деле никакой линии не было. Враг на этом направлении отступал.
    Крыло к крылу, распластались над Сальской степью штурмовики Бахтина. "Маленькие" (так называли летчики истребителей) летели по бокам и сзади.
    Большой друг лейтенанта Карлова - летчик-истребитель Сергей Жуковский, узнав по хвостовому номеру самолет Георгия и обогнав его совсем рядом, выскочил вперед. В знак приветствия он качнул истребитель с крыла на крыло, выполнил горку и скрылся где-то вверху.
    Карлов тоже узнал самолет Жуковского. Он представил себе безбровое лицо друга, изувеченное малиновыми рубцами ожогов.
    Было уже совсем светло. На самолете Мордовцева воздушный стрелок Андрей Светлишнев высунулся по пояс из задней кабины. Штурмовики с кабиной для воздушного стрелка только начали появляться в то время, и в группе Бахтина лишь старший лейтенант Мордовцев летел с воздушным стрелком.
    Карлов вспомнил, что вчера днем две группы штурмовиков пытались прорваться к аэродрому Сальск. Но, встретив истребителей противника, потеряли несколько самолетов и вернулись, не выполнив задания.
    Фашистская авиация все еще господствовала в воздухе, и аэродром Сальск прикрывался большим количеством "мессершмиттов". До рези в глазах всматривался Георгий в посветлевшее небо, стремясь вовремя увидеть тонкие силуэты вражеских истребителей. Но небо было пустынным, будто не было войны, будто в этом прозрачном, морозном воздухе никогда не разгорались смертельные воздушные схватки.
    Капитан Бахтин тоже понимал всю опасность этого до дерзости смелого вылета. Он знал, что успех удара зависит от внезапности. Поэтому-то за весь полет Бахтин не подал еще ни одной команды. Связанные лишь единой целью, одними мыслями, летчики по малейшим еле заметным эволюциям самолета ведущего угадывали намерения капитана.
    Бахтин все ниже и ниже прижимал к земле свою группу штурмовиков. Сократив до предела интервалы и дистанции, прижавшись друг к другу, плотным строем правого пеленга неслась на запад семерка "воздушных танков".
    Вскоре на горизонте показались дымы. Карлов посмотрел на часы - по времени это должен быть город Сальск. За ним, в полутора километрах западнее, - аэродром противника. Уже хорошо виден быстро увеличивающийся в размерах элеватор у железнодорожной станции. Еще немного - и штурмовики, чуть не цепляясь за крыши домов, несутся над городом.
    - Я - "Воробей одиннадцать". В набор! - раздалась в наушниках команда ведущего.
    Эту команду ждали с нетерпением. Нервное напряжение достигло предела. И теперь, будто освободившись от тяжести, штурмовики рванулись вверх. Словно провалились в бездну опаленные, полуразрушенные здания и пустынные улицы спящего города. Высота шестьсот... семьсот... восемьсот метров.
    Впереди открылся аэродром, густо уставленный большими транспортными Ю-52 и бомбардировщиками Ю-88. Самолеты противника стояли, как говорят, впритык - четырьмя большими стадами. Казалось, стада эти паслись по углам аэродрома. В каждом насчитывалось 70 - 80 самолетов.
    На старте четыре истребителя Ме-109, очевидно дежурное звено, да по свободному центру аэродрома брал разбег взлетающий транспортный "юнкерс".
    Возле самолетов с фашистской свастикой суетились немцы, разъезжали бензозаправщики, груженные ящиками и мешками автомашины. Огромные штабеля таких же мешков и ящиков грудились по краям летного поля.
    На какое-то мгновение на аэродроме все замерло.
    Задрав к небу головы, неподвижно застыли фашисты, остановились грузовики... И вдруг разом все вновь зашевелилось. Очевидно, поняв, в чем дело, гитлеровцы бросились врассыпную, падали в снег, поднимались и снова бежали.
    - Атака! - подал команду капитан Бахтин, и штурмовики один за другим устремились к земле.
    Карлов направил свою машину в самый центр огромной стоянки.
    Распластанные, прижатые друг к другу серые крылья и фюзеляжи с большими черными крестами отчетливо вырисовывались на снежной поверхности. Георгий нажал на кнопку. С шумом сорвались из-под крыльев реактивные снаряды и, оставляя огненный след, понеслись в самую гущу пузатых транспортников. Там, на земле, уже рвались сброшенные кем-то бомбы. Заплясали на ветру ярко-красные языки пламени. В небо поползли густые черные клубы дыма.
    Карлов вновь набрал высоту и второй раз ринулся в атаку на другое скопище вражеских самолетов. Бомбы сброшены. Штурмовик тряхнуло. Устремляясь вверх, Георгий обернулся. Внизу буйствовал огонь. Разбрасывая в стороны клочья языкатого пламени, взрывались бензиновые баки "юнкерсов". На вздыбленных фюзеляжах, на развороченных крыльях корежилась ненавистная свастика. В центре аэродрома горел невзлетевший "юнкерс".
    Удар был настолько неожиданным для противника, что лишь на третьем заходе в воздухе появились тёмно-серые шапки зенитных разрывов.
    Вдруг внимание Карлова привлекли два фашистских истребителя. Оставляя за собой длинные хвосты снежной пыли, они разбегались по летному полю. Но сверху на них уже пикировал чей-то штурмовик. Две длинные трассы сверкающих снарядов пронзили один из "меосершмиттов". Он резко задрал хвост и, перевернувшись на спину, вспыхнул. Другой оторвался от земли и, не успев еще убрать шасси, пристраивался сзади к штурмовику Мордовцева. Карлов видел, как прильнул к пулемету воздушный стрелок Андрей Светлишнев, видел, как тонкая красная нить пулеметной очереди впилась в истребитель противника. "Мессершмитт" вздрогнул и, все больше заваливаясь в крене, врезался в землю.
    Карлов снова бросил свой самолет в атаку. В азарте боя он забыл о простреленной руке. Рана не беспокоила, и всю свою ненависть к врагу вкладывал Георгий в эти атаки. Увлекаясь, он снижался почти до самой земли и в упор расстреливал большие, неуклюжие самолеты. "Как можно больше, как можно больше уничтожить, - сверлила мысль. - Вот этот еще не горит". Он доворачивал штурмовик и вонзал в уцелевший "юнкерс" длинные очереди трассирующих пуль.
    Между тем небо все гуще наполнялось серыми разрывами зенитных снарядов. По ним легко определялся путь, пройденный каждым штурмовиком в предыдущей атаке.
    Может быть, Георгию показалось, но в этом множестве разрывов он увидел и те, которые как бы пунктиром обозначили направление его броска на цель.
    В следующий, четвертый заход Георгий устремился на обнаруженную им зенитную батарею. И вспышки разрывов заметались по земле вокруг замолчавших орудий.
    Самолет вышел из пике и сделал боевой разворот. Стрелка высотомера быстро побежала по кругу и, постепенно замедляя движение, остановилась. Высота - восемьсот метров. "Последняя атака", - подумал Георгий и перешел в пикирование.
    Вдруг зенитный снаряд, посланный, видимо, другой батареей, разорвался впереди штурмовика, оставив в воздухе небольшое дымное облачко. Мгновение и Георгий пронзил его своим самолетом. В нос полез дурманящий запах пороха. "Кажется, проскочил", - пронеслось в сознании. Большим пальцем он с силой надавил на гашетку и стеганул длинной очередью вдоль стоянки, усеянной самолетами.
    - Я - "Воробей одиннадцать!" Сбор! Сбор! - послышался в эфире призывный голос капитана Бахтина.
    Карлов осмотрелся и только теперь заметил, что солнце уже успело выползти из-за горизонта.
    Скрываясь от вражеских зенитчиков в ослепительных солнечных лучах, штурмовики собрались в боевой порядок и легли на обратный курс. В строю было только шесть самолетов.
    Ровная снежная гладь Сальской степи искрилась под ними, купаясь в блеске восходящего солнца. Кругом не видно ни одного населенного пункта. Шестерка штурмовиков летела плотным строем. Карлов шел замыкающим и хорошо видел большие белые номера на хвосте каждого штурмовика. В строю, не было самолета сержанта Долаберидзе. В эфире послышался взволнованный голос капитана Бахтина:
    - Доложите, кто видел, где Долаберидзе.
    Летчики напрягали слух, но ответа не последовало. Увлекшись атакой, маневрируя в море зенитного огня, никто не заметил, как за тучами черного дыма, поднимавшегося с земли, подбитый штурмовик сержанта Долаберидзе после третьего захода со снижением, теряя скорость, потащился на юг, в степь, подальше от вражеского аэродрома.
    - Доложите, что произошло с Долаберидзе, - повторил Бахтин.
    Неожиданно Карлов всем своим телом почувствовал, как мелкой дрожью залихорадило самолет. Быстрым взглядом окинул все приборы. Указатель давления масла стоял на нуле. Неприятный холодок пробежал по спине летчика.
    Тряска усиливалась. Стрелка температуры воды ползла по красной черте к цифре сто сорок градусов. Было ясно, что пробит масляный радиатор или бак. До линии фронта еще минут двадцать полета.
    - "Воробей одиннадцать!" Я - "двадцать первый". У меня барахлит мотор, - доложил Карлов ведущему.
    За привычным потрескиванием в наушниках чувствовалось затаенное дыхание летчиков.
    - "Двадцать первый", выходите вперед, - приказал Бахтин.
    Георгий дал полностью от себя сектор газа, и самолет его плавно обогнал товарищей. Через минуту он увидел, как плотно прижались к нему друзья, увидел за боковыми форточками кабин их тревожные лица. Крыльями своих штурмовиков они как бы пытались поддержать его подбитую машину. Георгий чувствовал, как теряет силы раненый мотор.
    Из выхлопных патрубков потянулся сизый дымок. "Вряд ли дотяну до линии фронта", - мелькнуло в сознании. В этот момент что-то хрустнуло в двигателе и лопасти винта неподвижно застыли.
    Карлов успел выключить зажигание. Не выпуская шасси, он произвел посадку прямо на снежной равнине. Самолет сначала плавно пополз по снегу, затем от резкого торможения летчика по инерции швырнуло вперед, и он ударился головой о приборную доску.
    Карлов быстро открыл фонарь, отстегнув лямки парашюта, выбрался из кабины. Крылья штурмовика почти на метр врезались в толстый слой рыхлого снега. Сквозь шум в ушах Георгий услышал в воздухе гул моторов. Он запрокинул голову и увидел: пять штурмовиков на малой высоте описывали над ним круг. А выше, словно стрижи, носились истребители прикрытия. Вот у одного штурмовика вывалилось шасси. Карлов понял, что кто-то из друзей решил произвести здесь посадку, чтобы вывезти его с вражеской территории. Георгию стало страшно. Приземление на колесах в такой глубокий снег грозило неминуемой катастрофой. Он скрестил над головой поднятые руки, что на языке летчиков значило - запрещено, выключено.
    Но капитан Бахтин сам уже видел, как зарылись в снег крылья подбитого самолета, и по радио запретил посадку. Он пролетел над Карловым, покачал крыльями, прощаясь с товарищем, и взял курс на северо-восток. Остальные летчики сделали то же. От самолета Мордовцева отделился какой-то предмет и упал метрах в двухстах от притихшего на снегу штурмовика. Это воздушный стрелок Андрей Светлишнев сбросил Георгию автомат, который всегда брал в боевой полет - на всякий случай.
    Георгий смотрел на удаляющуюся группу штурмовиков, как вдруг над его головой с ревом просвистел истребитель и, резко устремившись ввысь, сделав восходящую бочку, полетел в сторону уходящих к горизонту самолетов.
    Георгий успел разглядеть номер.
    - Сергей Жуковский!
    Лейтенант Карлов остался один в пустынной белой Сальской степи.
    Глава третья
    Остальные летчики группы Бахтина без каких-либо особых происшествий вернулись на свой аэродром.
    После посадки, когда самолет ведущего зарулил на стоянку, к нему подъехал новенький "виллис". Бахтин спрыгнул с крыла на землю и доложил подошедшему вместе с Емельяновым командиру дивизии:
    - Товарищ полковник! Задание выполнено. Сержанта До-лаберидзе после третьего захода никто не видел. Очевидно, погиб над целью. Лейтенант Карлов на подбитом самолете произвел посадку в степи в двадцати километрах севернее города Сальска, - Бахтин достал из-за спины планшет. - Вот здесь, - показал он пальцем на карте. - Мордовцев хотел за ним садиться, но я запретил... Там очень глубокий снег... - И, как бы раздумывая вслух, Бахтин добавил:-А место безлюдное, кругом никого нет. Вот если бы самолет на лыжах послать.
    Лицо командира дивизии стало мрачным, Он повернулся к Емельянову и медленно сказал:
    - Только позавчера Карлову орден вручил, и на тебе. А До-лаберидзе сегодня вечером вручать собирались...
    - Разрешите мне за Карловым полететь? - попросил у командира дивизии подбежавший Мордовцев. - По-два на лыжах, сяду на снег и вывезу Карлова.
    - Вас же собьют. Вы туда даже не долетите, - возразил Рубанов.
    - На этой стрекозе не так-то просто меня сбить. Я на ней такие виражи закладываю, что ни один "мессер" не прицелится. Разрешите рискнуть, - не сдавался Мордовцев.
    - Товарищ командир! Он действительно на По-два как акробат летает. Может, рискнем? - поддержал летчика Емельянов.
    - Да знаете ли вы, что такое риск? - начал сердиться Рубанов. Рискуют, когда хотя бы восемьдесят процентов успеха, а остальные двадцать под сомнением. А у вас получается наоборот. Это уже не риск, а опрометчивость. - И несколько мягче он добавил: - Не могу же я жертвовать еще одним летчиком... Карлова не выручите и сами погибнете.
    В последних словах командира дивизии не чувствовалось уверенности. Он пытливо поглядывал на окружающих. Летчикам показалось, что Рубанов колеблется, что сейчас, взвесив все за и против, он разрешит Мордовцеву полететь за Карловым. Они пристально смотрели на полковника, пытаясь угадать его мысли.
    И действительно, чувствуя потребность что-то предпринять, попытаться спасти хотя бы одного Карлова, место посадки которого было известно, Рубанов задумался... Через минуту он резко повернулся к командиру полка:
    - Емельянов, срочно готовьте По-2 и позвоните командиру корпуса. Спросите у него от моего имени разрешение на вылет Мордовцева.
    Вокруг облегченно вздохнули.
    После небольшой паузы, когда Емельянов уже бежал на командный пункт, а Мордовцев - к самолету связи, Рубанов обратился к Бахтину:
    - А как на Сальском аэродроме? Сколько "юнкерсов" уничтожили?
    - По-моему, самолетов двадцать сожгли. Да еще, наверное, с десяток повредили, - неуверенно прикинул Бахтин. - Пять заходов сделали.
    - Там все горело. Особенно считать-то некогда было, - наперебой заговорили летчики.
    Дождавшись, пока все умолкли, Бахтин спокойно повторил:
    - Двадцать-то наверняка уничтожили. А может быть, немножко больше.
    Храбрые, скромные летчики, они не знали, что в эту самую минуту командующий фашистской транспортной авиацией, приданной 8-му авиационному корпусу, полковник Ферстер оцепенело сидел в своем кабинете. Ему только что доложили, что в результате удара русских штурмовиков на аэродроме Сальск уничтожено семьдесят два транспортных самолета и почти половина экипажей выбыла из строя. "Майн гот", - он смотрел на портрет фюрера и ломал себе голову над тем, как доложить в Берлин, что снабжение по воздуху окруженной армии Паулюса еще более усложнилось.
    Эту задачу поставил ему лично сам Геринг, и теперь Ферстер боялся гнева своего всемогущего шефа. Он проклинал советские штурмовики, которые так неожиданно обрушились на его базовый аэродром; проклинал огромную, занесенную снегом, непонятную страну и этих русских, наносящих столь ощутимые удары тогда, когда по всем правилам ведения войны они должны были давно капитулировать...
    А Рубанов благодарил своих летчиков:
    - Поздравляю с успехом, - протянул он Бахтину руку. - Поезжайте в штаб авиационного корпуса. Там вас ждет командующий Сталинградским фронтом. Он интересуется результатами удара и прислал за вами свой "виллис".
    Озадаченный капитан сел в машину, а летчики направились на командный пункт готовиться к следующему боевому вылету.
    В штабе корпуса дежурный проводил Бахтина в кабинет, где над большим столом, покрытым развернутой картой, склонились два генерала, носивших одну и ту же фамилию. Это были командующий Сталинградским фронтом генерал-полковник Еременко и командир авиационного корпуса генерал-майор авиации Еременко.
    Бахтин подробно рассказал командующему об успешных действиях группы. Генерал-полковник Еременко похвалил капитана и поздравил его с назначением на должность командира штурмового авиационного полка той же дивизии.
    Раздался телефонный звонок. Генерал-майор Еременко снял трубку. По разговору Бахтин понял, что звонит командир дивизии. "Неужели не разрешили?" - встревожился он и стал прислушиваться к словам командира корпуса.
    - Так я же говорил Емельянову, что на По-2 лететь незачем. У истребителей целое звено боевых самолетов оборудовано лыжами. Им и карты в руки. К тому же старший лейтенант Жуковский со своим ведомым сами попросились лететь за Карловым. На истребителях им куда безопаснее, чем на вашей "этажерке"... В случае чего один прикроет, пока другой будет садиться... Думаю, что уже вылетели, - положив трубку, генерал рассмеялся. - Вот друзья! Чуть ли не все просятся за Карловым лететь.
    - Дружный народ... Одно слово - летчики, - улыбнулся командующий фронтом. - Этих голыми руками немцам не взять. У меня на днях произошла встреча. Вот только фамилию летчика не припомню, - задумался на мгновение командующий, потирая пальцами лоб.-Да ладно, не в фамилии дело... Его, знаете ли, на моих глазах два "мессера" заклевали. Дрался он с ними, надо сказать, отменно. Но... - командующий развел руками. - На войне как на войне... Приземлился он в поле на снег, как раз между лесом и дорогой. Вижу, выскочил из самолета и бегом к лесу. А кругом ни души... Только я и охрана. Мы на двух "виллисах" ехали. Приказываю шоферу остановиться. Посмотрю, думаю, что с самолетом. Да и летчика в степи оставлять не хочется. Выбрался это я из машины, бреду по снегу. А летчик уже в кустарник успел заскочить. Подхожу к самолету... Вдруг - выстрел. Пуля у меня над ухом просвистела. Адъютант в снег плюхнулся. "Ложитесь, - говорит, товарищ командующий!"
    - И что же, пришлось лечь? - обеспокоенно спросил командир корпуса.
    - Да нет... До этого не дошло. Я этому летчику кулак показал, кричу: чего, мол, стреляешь, свои здесь... Вышел он из кустов. Но идет неуверенно. Пистолет в руке держит. Тут уж мой адъютант не выдержал кричит: "Ты что, с ума спятил? Чуть командующего не убил..." Опустил летчик пистолет. Подходит... А на лице и радость огромная, да и от стыда готов, видно, в землю провалиться. Довез я его до ближайшего аэродрома.
    - Теперь ему от генерала Хрюкина на орехи достанется, - пошутил командир корпуса.
    - Это за что же? - удивился командующий. Он перестал улыбаться, лицо стало суровым. - За что ему достанется? Я этого летчика всем в пример ставлю. С охраной-то вместе нас сколько было? А он один. И не испугался. О плене не подумал. Ошибся только. За немцев принял. Я приказал Хрюкину благодарность ему объявить. Вот если бы он с поднятыми руками к нам вышел... - командующий задумался. - Да нет. Летчики народ правильный...
    Бахтину показалось, что генерал-полковник одобрительно кивнул ему головой.
    - Разрешите идти? - спросил капитан.
    В кабинет вошел начальник штаба корпуса.
    - Старший лейтенант Жуковский со своим ведомым уже в воздухе, доложил он командующему.
    Уверенный, что Карлова скоро привезут, Бахтин поехал на аэродром.
    Возле командного пункта толпились летчики и техники. При малейшем, еле уловимом гуле пролетающих где-то самолетов вое они поднимали головы и долго всматривались в голубую даль, пока кто-нибудь не произносил:
    - Нет, не то.
    Тогда вновь возникали разговоры. Каждый строил свои догадки: кто будет садиться за Карловым - Жуковский или его ведомый; на какой аэродром они прилетят: на свой, где базируются истребители, или на аэродром штурмовиков? Ежеминутно поглядывая на часы, люди напряженно прислушивались к доносившимся с неба звукам, понятным только им одним.
    Заметив подошедшего Бахтина, летчики смолкли и расступились, пропуская его к входу в землянку.
    В землянке командного пункта, куда спустился Бахтин, тоже чувствовалось тревожное ожидание. Говорили почти шепотом. Здесь собрался руководящий состав полка.
    Майор Емельянов сидел возле телефонного аппарата. Каждые три-четыре минуты он брал трубку и крутил ручку полевого телефона.
    - Алло! "Береза"? Я - "Чайка". Соедините меня с оперативным дежурным "Сокола".
    В переполненной землянке становилось совсем тихо. Все неотрывно следили за выражением лица командира,
    - Дежурный? Как Жуковский?
    Напряжение окружающих доходило до предела,
    - Не вернулся еще, - разочарованно повторял Емельянов, осторожно возвращая трубку на прежнее место.
    - А, Бахтин. Иди сюда, - позвал он, заметив наконец капитана в тусклом пучке света, струившемся из маленького оконца, вырубленного у самого потолка землянки.
    Вдруг резко затрезвонил телефон. Этого ждали с нетерпением, и все же звонок был настолько неожиданным, что Бахтин вздрогнул.
    Командир быстро взял трубку:
    - Емельянов у телефона, - на какой-то миг по его лицу скользнула улыбка. - Да, да, слушаю вас...
    Все, кто был в землянке, затихли и пристально вглядывались в мрачнеющее лицо командира. В тишине глухо ударилась об стол телефонная трубка, которую опустил мимо аппарата Емельянов. Не обратив на это никакого внимания, майор глубоко вздохнул...
    - Жуковский отыскал в степи обгоревший штурмовик Карлова, но возле самолета никого не было, - сказал он. Летчики молча начали выходить из землянки ..
    Глава четвертая
    Тоскливым взглядом провожал Карлов самолеты товарищей. Так подраненный сокол, упав на землю с перебитым крылом, смотрит в небо. Друзья улетали на свой аэродром. Когда последний штурмовик растаял в мутной влажной пелене, застлавшей глаза, Георгий, напрягая зрение, вновь всматривался в беспредельную даль, пытаясь разглядеть маленькие, еле различимые силуэты самолетов. Перед глазами поплыли десятки сверкающих искорок. Он отвернулся.
    "Неужели конец?" - промелькнуло в сознании. Вылетая на боевые задания, Георгий часто задумывался. "А что, если мой самолет будет подбит?" Нет, фашистских истребителей он не боялся. С "мессершмиттами" можно вести бой, и еще неизвестно кто кого. А вот зенитный снаряд - что шальная пуля. Он врубается в самолет в самый неожиданный момент. И тогда... "Что, если придется сесть там, у них?" Каждый раз Георгий пытался отогнать эту навязчивую неприятную мысль. Иногда это удавалось, но чаще она требовала прямого ответа: "Что же ты будешь делать, когда окажешься на земле лицом к лицу с фашистами?" И Георгий давно решил: "Только драться. Драться до последнего патрона, до последнего дыхания. Лучше смерть, чем..." Нет, он не называл это пленом. Оказаться в мерзких лапах врага представлялось ему бесчестьем.
    Теперь, приземлившись далеко за линией фронта, Георгий несколько растерялся. Драться было не с кем.
    На многие километры от горизонта до горизонта лежал снег. Ни одного строения, ни одного дымка. "Пустить себе пулю в висок всегда успеется, подумал летчик. - Главное - спокойствие, - вспомнил он собственные слова, которые говорил курсантам, выпуская их в первый самостоятельный полет. Нужно пробираться к своим. Перейти линию фронта".
    С трудом переставляя ноги, Георгий прошел по глубокому снегу и отыскал автомат, сброшенный Светлишневым. Круглый диск был полон патронов.
    "С этим еще можно повоевать", - обрадовался летчик. Он вернулся к самолету, достал из кабины две маленькие банки сгущенного молока - остаток бортового пайка - и засунул их в широкие карманы комбинезона. С сожалением вспомнил он о трех плитках шоколада, съеденных несколько дней назад...
    Сняв планшет, Георгий несколько минут внимательно смотрел на карту. Он определил место вынужденной посадки, прикинул расстояние до линии фронта. Потом положил планшет на сиденье, вытащил из кобуры пистолет и выстрелил в пол кабины. Из нижнего бака фонтанчиком брызнула струйка бензина. Растекаясь, бензин окрашивал снег, и вскоре возле самолета образовалось большое розовое пятно.
    Георгий осмотрелся - кругом по-прежнему никого не было - и закурил самокрутку. С жадностью наглотавшись дыма, он бросил окурок на порозовевший снег и быстро отбежал в сторону. От штурмовика метнулся красный пучок пламени. Только раз обернулся Карлов на огонь и зашагал на северо-восток, посматривая на маленький ручной компас.
    Идти по глубокому снегу было тяжело. Тупая, ноющая боль в раненой ладони усиливалась при каждом движении. На счастье, леденящий ветер дул почти в спину. Всякий раз, когда Георгий вытаскивал увязшую ногу, крохотные комочки снега мигом подхватывались ветром и неслись вперед по искрящейся белой глади.
    На ходу Георгий обдумывал свой маршрут. Он понимал, что унты, комбинезон, да еще и шлемофон выдают его: первый же встреченный враг легко опознает в нем советского летчика. Поэтому он решил пробираться к фронту только ночью. Необходимо укрыться. Но где?..
    Больше пяти километров прошел Карлов, пристально оглядывая местность, пока не увидел два больших стога сена. С трудом преодолевая навалы снега, добрался к одному из них.
    Здоровой рукой разгреб сено с надветренной стороны, залез в небольшую выемку и забросал вход изнутри. Только теперь, улегшись поудобнее, почувствовал, как устал: путь по бездорожью и нервное напряжение измотали его.
    Он проделал в сене маленькое отверстие, посмотрел наружу. По гладкой снежной поверхности тянулись длинные вихри поземки. Глубокие следы унтов медленно заполнялись белой крупой. Неподалеку стоял второй точно такой же стог сена.
    "Пережду здесь, пока стемнеет, - решил Георгий. - На Маныче в станицах могут быть немцы. Надо выходить сразу, как сядет солнце, чтобы успеть перейти Маныч в полночь".
    Он достал сгущенное молоко, вытащил из-за голенища унта большой нож и одним ударом продырявил банку.
    Этот острый, похожий на финку нож с ручкой из разноцветных прозрачных кружочков плексигласа - плод кропотливых трудов авиационных механиков предназначался для защиты на случай, если летчик окажется на вражеской территории. Такие самодельные финки имели многие летчики действующей армии, но в основном это "холодное оружие" применялось при вскрытии консервных банок.
    Наглотавшись тягучей приторной массы, от которой слипались губы, Карлов почувствовал, как по всему телу растекается истома. Захотелось спать. Он вытянулся и закрыл глаза. Поплыли знакомые с детства солнечные берега Черного моря. Он вырос в Крыму. После смерти отца большая семья Карловых оказалась в тяжелом положении. И Георгий, окончив семь классов, дошел работать в зерносовхоз "Большевик". Вскоре он стал комбайнером.
    Георгий вспомнил начало своей самостоятельной жизни. Восемнадцатилетний комбайнер Карлов первым в Крыму перевыполнил план уборочных работ и в ответ на призыв комсомола укатил в Сибирь на уборку хлебов. И там он был одним из передовых.
    В большом заполненном комсомольцами клубе Георгию Карлову за трудовые успехи вручили ценный подарок - именные наручные часы. Все эти годы Георгий не расставался с ними.
    Вспомнив о часах, он поднес левую руку к уху: тик-так, тик-так, тик-так спокойно отсчитывал маятник.
    Не открывая глаз, Георгий завел пружину. В памяти, вновь побежали предвоенные годы. Путевка комсомола в Симферопольский аэроклуб. Полеты с инструктором на маленьком У-2, "кукурузнике".
    Георгий улыбнулся, вспоминая, как однажды инструктор принес к самолету мешок с песком и, привязав его в своей кабине, сказал: "Лети самостоятельно. Главное - спокойствие. Выполни два полета по кругу".
    Первый самостоятельный вылет. Разве можно его забыть? До мельчайших подробностей помнил его Георгий. Передняя инструкторская кабина, если не считать мешка с песком, была пуста - значит, он, Георгий Карлов, сам управляет самолетом! Сбылась мечта. Держи ее крепче. И, с силой сжимая ручку управления, Георгий запел тогда от нахлынувшей радости. За рокотом мотора не было слышно слов песни, но он пел для себя:
    Кто привык за победу бороться, С нами вместе пускай запоет, Кто весел, тот смеется, Кто хочет, тот добьется, Кто ищет, тот всегда найдет.
    В первый же свой отпуск Георгий поехал в Крым. Целыми днями бродил молодой лейтенант по извилистым горным дорогам. Каждый поворот здесь, каждый спуск и подъем он знал наизусть.
    Вот и сейчас сквозь дрему он отчетливо слышал шум волн, бьющихся о прибрежные камни, видел резкие силуэты гор на фоне ясного, голубого неба. Как припекает, палит солнце! Он лежит на пляже, разбросав руки, и маленький камешек на левой ладони накалился так, что печет кожу. Надо согнать дрему и освободить руку. Усилием воли он заставляет себя открыть веки. Перед глазами - обледенелые от влажного дыхания былинки высохшей травы, а за отверстием в сене метет и метет снежная поземка. Сплошная серая пелена затянула небо.
    - Стой, дура! - услышал вдруг Георгий чей-то голос.
    Вздрогнув, он повернул голову на крик.
    Сонливость словно сдуло ветром. То, что он увидел, заставило насторожиться. У второго стога стояла лошадь, запряженная в розвальни, и человек в дубленом деревенском полушубке поддевал вилами и укладывал на сани большие охапки сена Сколько ни всматривался Георгий, больше никого не было. Очевидно, ругательство относилось к лошади, которая, выгнув шею, пыталась дотянуться до клочка сена, валявшегося на снегу.
    Карлов решил поговорить с незнакомцем. Выждав момент, когда тот повернулся за очередной охапкой, Георгий быстро выбрался из стога и с автоматом в руках пошел к лошади.
    Заметив столь неожиданно появившегося человека, незнакомец перестал работать, выронил из рук вилы и не отрывал испуганного взгляда от летчика.
    - Здравствуйте! - приветливо произнес Карлов, подходя вплотную.
    - Здравия желаем, - раболепно, с заискивающей улыбкой ответил незнакомец. Молодое лицо его покрывала длинная редкая борода, испуганные глаза бегали по сторонам. Эти глаза поразили Георгия. Какая-то обреченность сквозила во взгляде парня, которому на вид было лет двадцать.
    - Ты кто же будешь? - спросил Карлов, оглядываясь.
    - Окруженцы мы, - нерешительно ответил бородатый парень. - Часть нашу в прошлом году разбили. Кто убит, кто в плен сдался, а кто по станицам попрятался. Работаем понемногу за кусок хлеба.
    - Значит, устроился? А ведь русский небось?
    Парень потупил голову, тяжело вздохнул.
    - Вы летчик? - спросил он в свою очередь.
    - Был летчик, а сейчас вот, как ты... вроде окруженец, - усмехнулся Георгий. - Только я за кусок хлеба не продамся. К своим пробираться буду.
    - В энтом-то обмундировании? Как раз до первой станицы дойдете, а там полицаи сцапают.
    - Да... Насчет обмундирования ты, пожалуй, прав, - согласился Карлов. Он повесил автомат на шею, вытащил кисет и, став спиной против ветра, начал сворачивать самокрутку.
    - Подайтесь к нам. В станицу отвезу, - неожиданно предложил парень. И заторопился: - Я вас в сарае спрячу. Глядишь, какую-нибудь поддевку да валенцы за ваши меха выменяем.
    - Далеко это отсюда? Немцев там нет?
    - Да вы не бойтесь. Я честно, - обиделся парень. - Лезьте на воз, я вас сеном прикрою. Кличут меня Пузанок...
    Карлов попытался залезть наверх и не смог. Он прижал к груди ноющую ладонь. Лоб покрыла испарина.
    - Давайте помогу, - сказал Пузанок.
    Он подставил спину, Георгий вскарабкался на нее, потом на сани и лег, положив перед собой автомат. Окруженец забросал его сеном и перетянул воз веревками.
    - Но, пошла! - парень причмокнул, дернул вожжи. Лошадь тронулась и, проваливаясь в снег, тяжело потащила розвальни. Окруженец шел рядом. Вскоре выбрались на проезжую дорогу. Пузанок остановил взмыленного коня и залез наверх воза. Теперь по укатанному снегу полозья заскользили быстрее.
    - А как твое настоящее имя, Пузанок? - послышался из-под сена голос Георгия.
    - Да ладно, зовите, как все, - Пузанок. Я уже привык так, - неохотно ответил окруженец. - Не разговаривайте, только, а то вон кто-то навстречу едет.
    Георгий прислушался: приближались частые удары копыт. Вот застучали рядом, вот замедлились, вот... Нет, проскочили мимо.
    Дальше ехали молча. Наконец где-то рядом залаяла собака. Запахло кизяком и дымом. Лошадь остановилась.
    - Пузанок приехал! - раздался мужской голос. - Эй, Надежда Ивановна! Помоги ему сено перекидать. Подъезжай, Пузанок, ближе к сараю, повелительным тоном сказал тот же человек. - Я пока к соседу зайду.
    Лошадь тронула воз вперед. Пузанок сбросил с Карлова большую охапку сена.
    - Вылезайте! Никого нет... Прыгайте в сарай, - зашептал он, когда Георгий выбрался из копны.
    В довольно просторном сарае, где оказался летчик, по левую сторону стояли две коровы. Справа в углу сбилось в кучу несколько овец.
    - Лезьте туда, - Пузанок махнул рукой на чердак, к которому была приставлена лестница. Быстро забравшись, Карлов огляделся: тут было немного сена, валялся рваный хомут, торчали оглобли, на гвоздике висели вожжи.
    - Укладывай скорей,-послышался снизу голос Пузанка. У края настила выросла копна сена. Георгий положил автомат и принялся за работу.
    - Пузанок! С кем это ты разговариваешь? - раздался молодой женский голос.
    - Надежда Ивановна, никому не скажете? - шепотом спросил парень.
    - А что случилось?.
    - Я русского летчика нашел, сюда привез прятать. Карлова резанули эти слова: "русского летчика", "Почему парень не сказал нашего летчика? Почему?"
    - Где он? - слабо вскрикнула женщина.
    - Там!
    - Смотри, Пузанок, чтобы хозяин не заглянул, да сам-то не проговорись кому-нибудь, - попросила она.
    Заскрипела лестница, Георгий увидел встревоженное лицо с большими скорбными глазами. Голова женщины была повязана серым платком, из-под которого на лоб спадала непослушная прядь волос. Черная шуба скрывала фигуру. Женщина влезла на чердак и бросилась к летчику.
    - Родненький мой! - Она обняла его. - Наконец-то хоть одного увидела! Как там наши? Скоро ли придут? Георгий понял, что здесь его не выдадут.
    - Скоро, скоро придут, - ответил он взволнованно. - До этих мест километров восемьдесят осталось. Через недельку будут здесь.
    - Пузанок! Ты пока сваливай с саней, а как хозяин покажется, сюда подавать будешь, - негромко сказала Надежда Ивановна.
    - Каким ветром вас к нам занесло? - снова обратилась она к летчику.
    - Сегодня утром подбили. Сел на вынужденную. Карлов коротко рассказал, кто он такой и как очутился здесь.
    - Мне бы вот одежду гражданскую раздобыть. Дня за три добрался бы до своих.
    - Что-нибудь придумаем. - Женщина смотрела на Карлова выплаканными глазами. Георгий долго не мог оторваться от ее взгляда.
    - А вы сами-то откуда, Надежда Ивановна?
    - Из Ленинграда. Муж погиб на фронте в самом начале войны. А меня, полуживую, зимой сорок второго года эвакуировали вместе с другими Дорогой жизни. Через Ладожское озеро... Сын у меня там погиб, Сашенька. - На минуту она замолчала. Задергались уголки губ. - Пять лет ему как раз перед этим исполнилось. Ехали мы на грузовой машине. Рассвело уже, мальчик дремал у меня на руках. Вдруг два "мессершмитта"... да так низко. Видели, наверное, что женщины с детьми едут, и все равно стали обстреливать нашу колонну. Первый раз обстреляли - пронесло мимо меня несчастье. А во второй раз... Прямо в голову... - Она зажала лицо руками.
    - Разве это люди?..
    Георгий стиснул кулаки, но острая боль в левой ладони напомнила о раненой руке. Он застонал сквозь зубы.
    - Что с вами? - встревожилась женщина.
    - Нет, ничего... Бить негодяев надо, а я вот сижу. Попал в такое дурацкое положение.
    - Эй, Надежда Ивановна! Принимайте, - крикнул Пузанок, и над навесом взметнулась большая охапка сена.
    - Хозяин идет, - шепотом сказала женщина. - Садитесь сюда в угол, я вас прикрою.
    Георгий удивился, с какой легкостью подняла она большую кипу сена и перенесла ближе к нему.
    - Натренировалась уже, - ответила Надежда Ивановна на недоумевающий взгляд летчика.
    - Прошел в дом, - послышался снизу шепот. С помощью Георгия она перетаскала сено и устроила удобное убежище.
    - Ну, располагайтесь поуютнее, а мы в дом пойдем.
    - - А Пузанок не выдаст? - неожиданно спросил Карлов.
    - Нет, что вы! Он сам несчастный.
    - Почему же он назвал меня русским летчиком?
    Надежда Ивановна смутилась.
    - Это по привычке. Здесь почти все жители делят воюющие стороны на немцев и русских. К тому же русских здесь мало, в основном калмыки.
    - А вы давно уже тут, Надежда Ивановна?
    - Почти год... Когда убили Сашеньку, хотела немедленно идти на фронт. Желание мстить за мужа, за сына поддерживало меня в те ужасные минуты. А потом увидела девочку лет четырех. Два бойца пытались оторвать ее от убитой матери. Я не могла слышать эти крики, это детское отчаяние. И бросилась к девочке. Не помню, как уговорила маленькую. Но, почувствовав ласку, она обвила мою шею своими ручонками... С тех пор мы не расстаемся. У меня не хватило сил оставить ее и уйти на фронт. Нас с Лизой привезли сюда в эту станицу. Я сняла комнату у нашего хозяина. А через несколько месяцев пришли немцы.
    - Скоро вы там? - негромко спросил Пузанок. На дворе заметно сгущались сумерки.
    - Сейчас, сейчас! Попозже я коров поить приду, принесу вам поесть. Она сняла рукавицу и протянула Карлову свою маленькую, огрубевшую руку. На радостях, что вас встретила, забыла даже имя спросить.
    - Георгий меня зовут, Георгий Сергеевич, - сказал он, с благодарностью пожимая ее руку.
    Надежда Ивановна и Пузанок ушли. Было уже совсем темно. Георгий вынул начатую банку и доел сгущенное молоко. Захотелось пить. Он облизывал пересохшие губы и не знал, как утолить жажду.
    Мороз заметно начал сдавать, но летчик и раньше его не чувствовал: шерстяной свитер, теплые унты и меховой комбинезон надежно согревали тело. Пить хотелось все сильнее, Георгий проделал в соломенной крыше небольшую дыру, достал немного снега и с жадностью принялся его сосать.
    Понемногу глаза привыкли к темноте. Боль в раненой руке начала затихать, но зато разболелась голова. Над правым глазом будто тисками сдавило лоб.
    Захотелось курить. Георгий полез в карман за кисетом. Табаку осталось совсем немного.
    Карлов на ощупь свернул "козью ножку". Но закурить не решился: малейшая вспышка света могла выдать его. Он подержал губами незажженную самокрутку и бережно спрятал ее обратно в кисет.
    "Теперь-то Семенюк и Архипов наверняка рассказали всем, что произошло вчера вечером, - подумал он. - Интересно, узнал ли об этом Емельянов? Если узнал - ругает меня на чем свет стоит".
    Карлов не жалел о том, что полетел на задание с простреленной рукой. Рана не мешала пилотировать самолет. То, что его штурмовик оказался подбитым, было чистой случайностью.
    Георгий попробовал представить себе рассерженного командира полка и не смог. "Емельянов поймет. Должен понять. А зато какой переполох устроили мы фашистам на Сальском аэродроме! Но где же Долаберидзе? Наверно, погиб парень. Ведь по радио никто о нем так и не доложил Бахтину. Да... Сразу два экипажа не вернулись. Тягостно сейчас в полку". Карлов вспомнил, как мрачнел командир, когда ему на подпись приносили извещение о гибели какого-нибудь летчика.
    С ужасом представил себе Георгий, что и его жена получит такое извещение. Перед глазами всплыли дорогие образы: дети, заплаканное лицо жены, ее дрожащие руки с небольшим листочком бумаги, где в нескольких словах - огромное горе семьи.
    "Нет, нет, - отогнал он эту мысль, - ведь друзья видели, как я вылез из самолета. Они найдут, как успокоить жену, объяснят, почему я перестал писать ей".
    Глава пятая
    Сержанты Семенюк и Архипов вернулись с аэродрома в общежитие.
    Весь день они держались в стороне от летчиков и, как только с командного пункта взвилась красная ракета - сигнал отбоя, одни направились в станицу. Первыми пришли они в общежитие своей эскадрильи, не снимая комбинезонов, уселись за стол. Несколько минут в комнате было тихо. Казалось, каждый думал о своем, но когда Семенюк поднялся и, подойдя к нарам, достал баян Карлова, Архипов повернул голову в его сторону.
    - Где-то теперь бредет твой хозяин? - задумчиво произнес Семенюк, разглядывая баян.
    Архипов как будто ждал этого вопроса.
    - Я говорил, не надо его, раненного, пускать на боевое задание. Тогда и не сбили бы нашего командира, - горячился он.
    - А как это не пускать? Командиру полка, что ли, надо было доложить, по-твоему? - раздраженно спросил Семенюк.
    - Да хоть бы и... доложить!
    - Вздумал бы ты, Паша, такую глупость сделать, самый паршивый "мессер" был бы тебе другом, а не я!
    Семенюк надел лямку баяна на плечо и неумело начал подбирать какую-то мелодию.
    - Дело вовсе не в раненой руке. Карлов придет. Вот увидишь - придет. Заранее хоронить его нечего, Бахтин видел, как он из самолета вылез. И не только Бахтин - все видели... И голую степь кругом видели. Немцев там поблизости не было, не должен пропасть комэск. - Немного помолчав, он добавил: - А вот, если бы не полетел, тогда наверняка погиб бы для нас командир, потому что верить ему перестали бы. А это в нашем деле страшнее смерти.
    - Это почему же верить бы ему перестали? - крикнул Архипов. - Ты же сам рассказывал, какой он храбрый. Помнишь, над Волгой вы шестеркой восемнадцать "юнкерсов" разогнали, не дали бомбить нашу переправу? Это он тогда ведущим был. Он один завалил двоих гадов. Сколько вы их тогда всего нащелкали?
    - Помню, помню, - нетерпеливо ответил Семенюк. - Мы то с тобой поверили. А другие? Нашлись бы и недоверчивые... Это же чрезвычайное происшествие - руку прострелил. Не забывай, лететь-то не на прогулку они собирались.
    Семенюк отложил баян в сторону и прошелся по комнате.
    - Ну, как же теперь поступим? Расскажем остальным? - задал Архипов так и не решенный на аэродроме вопрос.
    - По-моему, незачем. Ты ведь обещал Карлову молчать? Обещал. Вот и молчи. И давай больше об этом ни слова, - отрезал Семенюк.
    - Баян-то убери. Некому теперь играть, - напомнил Архипов.
    За окном послышались голоса летчиков. Открылась дверь, и улыбающийся, раскрасневшийся от мороза Саша Дубенко еще с порога загадочно воскликнул:
    - Ага! Вот вы где голубчики! Сейчас Архипов будет плясать.
    Дубенко вытащил из кармана треугольником сложенное письмо.
    - Пляши, Павлик! От любимой, наверно?
    - В другой раз сплясал бы, а сегодня не ко времени, - с грустью ответил Архипов и протянул руку за письмом.
    Вошедшие в комнату летчики приумолкли. Дубенко перестал улыбаться. Он подошел к Архипову и молча отдал письмо.
    Присаживаясь на нары, летчики начали стягивать с себя тяжелые комбинезоны.
    - Да это же от отца, - увидев знакомый почерк, обрадовался Архипов. Он развернул треугольник.-Вот так батя! Опять письмо в стихах написал.
    Обстановка в комнате разрядилась.
    - Раз в стихах - читай вслух, - попросил Дубенко. - У тебя здорово получается.
    - Так он же и сам стихи пишет. Только вчера отцу целую поэму отправил, - сказал Семенюк. - Читай, Паша. Да только погромче!
    Смущенный Архипов, думая, что над ним подсмеиваются, недоверчивым взглядом окинул летчиков. Но никто не улыбался. Тогда он встал со скамейки и начал читать:
    Твои стихи, незрелые, простые, Прочел я с радостью и гордостью отца.
    Неожиданно в хату вошли Емельянов и замполит майор Голубев. Павлик остановился на полуслове. Летчики вытянулись по стойке "смирно".
    - Сидите, сидите, пожалуйста, - разрешил командир полка. Лицо Емельянова осунулось, нахмуренные брови нависли над глазами. Все знали, как он любил Карлова. А разве сами они не любили его - скромного, приветливого, мужественного.
    Емельянов и Голубев сели за стол.
    - Здесь, кажется, кто-то читал стихи? - Емельянов пристально оглядел каждого летчика. - Ну что же, продолжайте. Мы тоже послушаем.
    - Это Архипову отец стихи написал,-сказал Семенюк, привыкший, не соблюдая субординации, первым вносить ясность. От смущения щеки Архипова покрылись румянцем.
    - Читайте, Архипов. Читайте. Не стесняйтесь,-подбодрил молодого летчика майор Голубев.
    И вначале неуверенно, срываясь, а потом все громче и смелее зазвенел молодой голос Павлика Архипова:
    И, всматриваясь в дали голубые, Любуюсь я полетами птенца. Пусть взмахи крыльев робки и неверны, Не так еще стремителен полет, Пройдут года и будешь ты, наверно, Пилот-поэт или поэт-пилот. Слагай стихи строками пулеметов, Поэмами рокочет пусть мотор, И самолет на близких сердцу нотах Споет врагу смертельный приговор...
    Архипов умолк и неуверенно посмотрел на командира полка, лотом на летчиков...
    - А сержант Архипов сам не хуже отца сочиняет. Я читал его стихи, - не удержался Семенюк.
    - Так вы отцу тоже в стихах отвечать будете? -спросил Емельянов у Архипова.
    - Что же я ему отвечу? Вот уже неделя, как я на фронте, а вы меня ни разу на боевое задание не пустили, - загорячился молодой летчик,
    - Не торопитесь. До Берлина еще далеко, и на вашу долю фашистов хватит, - улыбнулся Емельянов. - Сегодня ночью наши механики закончат восстановительный ремонт двух боевых самолетов. Один из них можете считать своим.
    - Спасибо, товарищ командир, - обрадовался Архипов.
    - Ну вот, а ты, Павлик, все расстраиваешься:"Самолет не дают. На задание не пускают", - передразнил его Семенюк.
    - А вы, Семенюк, когда в полк прибыли, помнится, тоже за командиром по пятам ходили, на задание просились. Жаловаться даже хотели, что вас в бой не пускают, - рассмеялся майор Голубев и тут же оборвал смех: - Скажите, Дубенко, вы ведь летели позади Долаберидзе, неужели вы не видели, что с ним произошло?
    Дубенко встал. Заметно смутившись, он посмотрел на Голубева, затем на Емельянова и опустил глаза.
    - Товарищ майор! На втором заходе я его еще видел. А на третьем... Над целью стоял сплошной дым. Тучи зенитных разрывов. Да еще эти два "мессершмитта" взлетели с аэродрома. Когда я вышел из атаки, Долаберидзе уже не было видно.
    Летчики неотрывно смотрели на Дубенко. Его широкие, почти квадратные плечи как-то опустились.
    - Ну что ж, бывает, - медленно произнес Емельянов. - В таком пекле, Александр Дмитриевич, - обратился он к Голубеву, - для того чтобы за всем уследить, большой боевой опыт нужен. Не всем это скоро дается. В бою с кровью прописные истины постигать приходится. Проглядел Дубенко, а теперь вот гадай. Где Долаберидзе? Что с ним? Формально пропал без вести, а он, может быть, подвиг совершил - врезался на своем штурмовике в фашистские самолеты. - Емельянов задумался и, что-то вспомнив, покачал головой. Разное случается в жизни. Помню, однажды летчик Жевтоножко не вернулся с задания. Где он? Неизвестно. Что с ним? Неизвестно... Тоже как сейчас. Никто не видел.
    Сообщили, помню, его семье. Вылетел на боевое задание и пропал без вести. Жене и пенсии не дали. Раз без вести - может, он в плену находится.
    Через пару месяцев потеснили немцев в тех местах. Это когда Ростов освободили, помните? Сначала случайно отыскали в поле самолет Жевтоножко, а потом от жителей ближнего села узнали и о судьбе летчика.
    Оказывается, штурмовик был подбит зенитным снарядом. Жевтоножко произвел вынужденную посадку, как говорят "на пузо", с убранными шасси, недалеко от дороги. По ней двигались немецкие автомашины с. солдатами. Два грузовика свернули с дороги и направились к самолету.
    Ехали спокойно - упавший самолет был им уже не страшен. А Жевтоножко видел, как машины сами медленно вползают в сетку прицела и приближаются к перекрестию. Не раздумывая, он нажал на кнопку оружия. Пушки штурмовика заработали. Снаряды прошили передний грузовик от мотора до конца кузова. Машина загорелась, стала. Из второй попрыгали на землю фашисты. Они рассыпались по полю и, стреляя на ходу из автоматов, начали подбираться к самолету.
    Тогда Жевтоножко вылез из кабины, спрятался за бронированной обшивкой мотора и с пистолетом в руке стал ждать.
    У него было всего две обоймы - по восемь патронов в каждой. Он почти в упор произвел пятнадцать выстрелов и убил еще девять гитлеровцев.
    Емельянов глубоко вздохнул.
    - Последнюю пулю Жевтонюжко оставил для себя.
    - Вот тебе и без вести пропавший, - тихо проговорил Се
    менюк.
    - Да... видно, сильный был этот Жевтоножко, - задумчиво произнес Архипов.
    - Такой же, как и вы, комсомолец, двадцать лет ему было, - ответил майор Голубев и, решив дополнить Емельянова, сказал: - В бессильной ярости фашисты изувечили мертвое тело летчика. Наши советские, люди ночью подобрали Жевтоножко и похоронили его с почестями. Скоро ему, возможно, посмертно звание Героя Советского Союза присвоят.
    Несколько минут не было слышно ни единого слова. Будто летчики молчанием чтили память погибшего.
    И, как всегда, Семенкж высказался первым:
    - Карлов тоже живым не дастся, как вы учили, товарищ майор.
    Все вопросительно посмотрели на командира полка.
    Иван Алексеевич Емельянов... Именно он учил их драться и побеждать. Нередко в опасные минуты боя Емельянов приходил на помощь, принимая на себя атаки "мессершмиттов", словно птица, отвлекая врага от своих птенцов. Так было на Дону, на Волге, и каждый знал, что так будет всегда, пока бьется сердце этого человека.
    Внимательно изучал Емельянов подчиненных. Он знал и умел оценить каждого летчика. Поэтому все с нетерпением ждали, что скажет командир полка.
    И Емельянов ответил:
    - Если жив Георгий, то пробирается он сейчас где-то тайком, в темноте. Будем надеяться, что вернется.
    - Тем более автомат у него есть, - добавил Семенюк.
    - У Карлова не только автомат на вооружении. У него еще партийный билет, который всегда подскажет, как действовать, - убежденно сказал Голубев.
    - Вот тут ты, Александр Дмитриевич, в самую точку попал, - поддержал его командир полка. - А пока временно командовать эскадрильей назначаю лейтенанта Мордовцева.
    Емельянов встал и, собираясь уходить, повернулся к Архипову:
    - Пишите отцу письмо, а потом продумайте порядок работы летчика в кабине. Завтра полетите на боевое задание рядом со мной. Я сам поведу вашу эскадрилью.
    "Наконец-то", - вздохнул молодой летчик. Он почувствовал себя полноправным членом этой боевой семьи.
    Глава шестая
    В то время, когда происходил этот разговор, а Георгий Карлов прятался на чердаке сарая, сержант Долаберидзе лежал на голых досках в чулане, куда его бросили гитлеровцы по приказу коменданта.
    ...Атакуя стоянку "юнкерсов", уже на пикировании Долаберидзе заметил, как по центру аэродрома пошли на взлет два "мессершмитта". Он тут же вывел свой самолет из атаки и ринулся вниз наперерез истребителям противника.
    "Только бы правильно прицелиться. Взять поправку на скорость, - эта мысль не выходила из головы, но в сознании уже возникала другая, - а что если не собью? Тогда взлетевший "мессершмитт" прикончит кого-нибудь из наших".
    Когда до земли оставалось не более ста метров, а истребитель противника, еще не оторвавшись от взлетной полосы, всем своим корпусом закрыл переднее бронестекло кабины, Долаберидзе открыл огонь. Он жал на гашетку до тех пор, пока "мессершмитт" не задрал хвост и не взорвался, перевернувшись на спину.
    Только теперь, у самой земли, Долаберидзе буквально выхватил свой самолет из пикирования и начал набирать высоту.
    Внизу бушевал огонь. Долаберидзе искал новый объект для атаки. Вдруг два оглушительных хлопка почти одновременно раздались под самолетом. Кабину начало заволакивать дымом. Штурмовик клюнул носом и, все больше зарываясь в крене, ринулся вниз.
    Прилагая неимоверные усилия, Долаберидзе выровнял свой самолет, но удержать его в горизонтальном полете было почти невозможно.
    - Прикройте. Иду на вынужденную, - сообщил Долаберидзе, включив передатчик.
    Ответа не последовало. Даже привычного потрескивания в наушниках не было слышно. "Рация перебита", - догадался летчик и потянул раненую машину на юг, в степь, подальше от вражеского аэродрома.
    Управлять штурмовиком становилось все тяжелее. Передний козырек остекления кабины забрызгало маслом. Долаберидзе открыл колпак кабины и, натянув на глаза летные очки, подставил лицо под обжигающие встречные потоки воздуха. До земли оставалось несколько десятков метров. Впереди раскинулась заснеженная пустынная степь.
    Выбрав ровное поле, не выпуская шасси, Долаберидзе притер самолет на глубокий снег. Пробороздив нетронутый наст, штурмовик остановился, затих. После надрывного гула мотора лишь звон в ушах резал непривычную тишину.
    Долаберидзе быстро отстегнул привязные ремни, сбросил с плеч лямки парашюта и выбрался из кабины. Осматривая самолет, он был удивлен, что сумел пролететь около тридцати километров на этой истерзанной машине. На правом крыле зияли две огромные пробоины от разрыва зенитных снарядов. Наискось через весь киль и руль поворота шла ровная линия небольших отверстий - трасса пулемета. Через эти отверстия виднелась перебитая тяга управления рулем поворота. Фюзеляж, был забрызган вытекшим из бака маслом.
    Летчик окинул взглядом степь. Кругом - ни души. На западе из-за горизонта ползли в небо густые черные клубы дыма. "Хорошо горит. Надо скорей уходить..."
    Он поджег свой самолет и, утопая в глубоком снегу, двинулся на восток навстречу поднявшемуся солнцу.
    Теплый меховой комбинезон, пушистые унты сковывали движение. Несмотря на мороз, идти стало невыносимо жарко. Долаберидзе даже снял с головы шлемофон.
    Так, никого не встретив, прошел он около десяти километров, пока не выбрался на берег Маныча. Обессиленный долгой ходьбой по глубокому снегу, летчик повалился на стебли камыша.
    Кругом по-прежнему никого не было видно. На всякий случай Долаберидзе достал из кобуры пистолет и положил его перед собой на шлемофон.
    Только теперь он серьезно задумался над тем, что произошло. Перебирая в памяти случаи, когда летчики, садившиеся на подбитых самолетах в тылу врага, благополучно переходили линию фронта, Григорий успокаивал себя тем, что и он доберется до своих. Уже шестнадцать боевых вылетов совершил он под Сталинградом, и не было еще случая, чтобы его штурмовик не получил повреждения. Правда, ему обычно удавалось дотянуть до своего аэродрома, но все пули и снаряды, словно магнитом, всегда притягивались его самолетом.
    "Несчастливый я. Вот и сегодня, - задумался Долаберидзе, - только меня одного и подбили. Не умею я воевать. Учиться у "стариков" надо".
    Долаберидзе не знал, да и не мог знать, что один из лучших летчиков полка - лейтенант Карлов тоже подбит над Сальским аэродромом и произвел вынужденную посадку всего в двадцати километрах от его самолета.
    Между тем небо затянула серая пелена низких облаков. Неожиданно до слуха донесся лай собаки. Долаберидзе приподнялся и выглянул из-за камыша. Три немецких солдата и шесть полицаев с автоматами наперевес окружили его. У одного из немцев, повизгивая на поводке, рвалась вперед большая черная овчарка. "Дешево не дамся", - решил летчик. Он взял пистолет и, сняв предохранитель, приготовился к схватке.
    Ближе всех шел солдат с овчаркой на длинном поводке. Долаберидзе прицелился в него и спустил курок. Выстрела не последовало. Перезарядить пистолет было делом одной секунды. Немец с собакой, ускорив шаг, был уже совсем близко. Прицелившись ему в грудь, летчик вновь нажал на курок, и опять боек медленно передвинулся вперед, преодолевая густую, замерзшую смазку. "И тут мне не везет", - пронеслось в сознании.
    Долаберидзе быстро достал документы и в тот момент, когда немец спустил с поводка собаку, засунул их в снег вместе с пистолетом. Затем он поднялся во весь рост и с поднятой головой, вразвалку вышел навстречу врагам. И столько силы было в его широкой, массивной фигуре, такая ненависть сверкала в глазах, что немцы и полицаи остановились в нерешительности. Но в следующее мгновение разъяренный пес прыгнул ему на грудь, рванул зубами комбинезон на плече летчика и... человек и собака повалились в снег.
    Долаберидзе понял, что сопротивление бесполезно. Лишь защищаясь от острых клыков, он обхватил руками голову и, уткнувшись лицом в снег, ждал, когда немец отдерет от него овчарку.
    Вечером избитого, в кровоподтеках летчика доставили в немецкую комендатуру.
    В чулане было темно и холодно. Около двух часов пролежал Долаберидзе на голых досках. Временами за дверью притоптывал часовой. Из-за стены доносились пьяные голоса.
    Долаберидзе не шевелился. Тело ныло от побоев. На щеке и подбородке пощипывали ссадины.
    "Не будешь сказайт, кто командир твой часть, от какой айродром нах флюген... будем вешайт", - вспомнил Долаберидзе последние слова эсэсовца и его недвусмысленный жест рукой вокруг шеи.
    "Запугивают. Буду молчать, - решил летчик.-Только бы не ослабнуть, не потерять силы и бежать, бежать при первой же возможности".
    Долаберидзе напряг окаменевшие, связанные за спиной руки, Невольно слабый стон вырвался из его груди.
    - Гады, - прошептал он посиневшими губами и, сдерживая нервную, лихорадившую дрожь, с силой стиснул зубы. Так он делал всегда, когда было очень больно.
    Долаберидзе вспомнил, как еще мальчишкой, помогая отцу, столяру-краснодеревщику, мастерить шкаф, подставил по неосторожности руку под увесистый молоток. Удар пришелся по пальцу. Искры метнулись в глазах, сердечко сжалось от боли, но отец не любил слезли Гриша не расплакался. Впервые тогда стиснул, он зубы, да так, что, казалось, капельки холодного пота, выступившие на лбу, были выдавлены силой, сжавшихся челюстей. С тех пор он уже никогда не плакал. Мальчик был счастлив, что распознал секрет, как удерживать слезы, и часто, наблюдая перекатывающиеся желваки на скулах отца, думал: "Папе сейчас тяжело, ему, наверное, хочется плакать, раз он так силыно сжимает зубы".
    Вспомнив свои мальчишеские рассуждения, Долаберидзе поневоле улыбнулся. Он представил себе родной город Кутаиси, утопающий в зелени дом, в котором прошло детство, комнату с большим дубовым столом, красивую с витиеватой отделкой мебель, сработанную мозолистыми руками отца, и мать с серебристой проседью волос... "Неужели больше никогда не увижусь с ними?.." Неожиданно послышался шум подъехавшего автомобиля. Долаберидзе услышал, как хлопнула дверца машины, как щелкнул каблуками часовой, когда несколько сапог протопало в хату мимо чулана.
    "Офицеры", - догадался он.
    Прошло несколько томительных минут, и вновь послышались шаги. Дверь чулана отворилась, и Долаберидзе за ноги выволокли в сени. В глаза ударил яркий луч света от карманного фонаря,
    - Рус, вставай! - раздался над ухом властный голос. Он почувствовал, как кто-то с силой подхватил его под руки и поставил на ноги.
    - Шнелль, шнелль! - командовал все тот же фашист. Потом его вывели на улицу и втолкнули в легковую машину.
    Долаберидзе откинулся на мягкую спинку сиденья и прижал к ней замерзшие, связанные за спиной руки. Двое немцев уселись по бокам, стиснув летчика между собой.
    Заскрежетал стартер, взревел мотор, и при тусклом свете притушенных фар машина тронулась по безлюдной улице станицы.
    Через минуту в замерзших стеклах проплыли силуэты последних хат и "опель-капитан" вырвался в темноту степи.
    Глаза привыкли к мраку. Григорий разглядел на немцах форму фашистских летчиков. Он не понимал еще, куда и зачем его везут, но сознавал, что на какое-то время вырвался из рук эсэсовца, избивавшего его на допросе.
    - Рус ас? - спросил неожиданно один из немцев. Он рассмеялся и добавил несколько непонятных слов.
    - Ас гут, карашо, - пытался объяснить второй.
    - Не понимаю, - по-грузински ответил Долаберидзе и от души выругался отборным русским матом.
    Немцы рассмеялись. Видимо, у них было неплохое настроение. Они относились к своему пленнику с чисто профессиональным интересом.
    - Я пайлот, ты пайлот, - вновь начал один из фашистов. Он ткнул пальцем в грудь Долаберидзе, затем показал на себя. Но пленному было не до разговоров. Отогрев прижатые к спинке сиденья руки, он почувствовал сильную боль от веревок, перетянувших запястья. Изловчившись, он показал руки одному из немцев.
    - О, я, я... - понимающе закивал гитлеровец и, сказав что-то второму, принялся развязывать узел. После нескольких неудачных попыток он выругался, достал из кармана складной нож и разрезал плотно скрученную паклю.
    Долаберидзе несколько раз сжал и разжал занемевшие руки. Сотнями иголок начало покалывать ладони и пальцы. После избиения на допросе у коменданта летчика удивило странное, почти благожелательное отношение этих двух фашистов. Один из немцев достал пачку сигарет и протянул Долаберидзе. Искушение было велико, но Долаберидзе отказался. Как ни хотелось ему затянуться едким дымом, он решил не брать сигарету.
    Внезапно машина резко замедлила движение и, хотя мотор ревел на полных оборотах, остановилась, буксуя в глубоком наносе снега.
    Враги насторожились. Перебивая друг друга, они начали что-то советовать шоферу. Машина дернулась назад, потом вперед, и мотор заглох.
    Вновь послышался металлический скрежет стартера и вновь зарычал двигатель, но "опель-капитан" продолжал буксовать на месте.
    Гитлеровцы нехотя выбрались из автомобиля и принялись толкать его сзади.
    "Бежать, сейчас же бежать". Долаберидзе вплотную придвинулся к открытой дверце и хотел было ползком скатиться в снег. Но вновь взревел мотор, машина медленно двинулась вперед, немцы впрыгнули на ходу, оттолкнув Долаберидзе на середину сиденья. Они не поняли намерения летчика. "Дурак, мямля, - проклинал себя Долаберидзе за медлительность, - упустить такой момент". Он долго еще не мог успокоиться. А гитлеровцы продолжали болтать между собой, изредка посматривая вперед на освещенную фарами дорогу.
    Вскоре из темноты вырос шлагбаум и часовой остановил машину. Увидев в кабине немецких офицеров, он вытянул вперед руку и, прокричав "хайль", проворно побежал к шлагбауму.
    Словно колодезный журавль, со скрипом поднялась перекладина, открыв путь в темноту ночи. Машина тронулась. Вскоре по сторонам обозначились очертания каких-то строений.
    Подкатив к небольшому дому, "опель-капитан" резко затормозил, Долаберидзе подтолкнули к дверце, высадили и повели в хату, возле дверей которой прохаживался часовой.
    Еще на допросе комендант отобрал у Долаберидзе часы, и теперь летчик смутно представлял себе время.
    Его ввели в караульное помещение. На двухэтажных нарах в зеленых шинелях вповалку спали гитлеровские солдаты. Из-за длинного деревянного стола навстречу вошедшим поднялся бодрствующий караульный. На нем была железная каска, на перетянувшем шинель ремне висел большой нож в черном металлическом футляре. Опухший с лица фашист, освещенный тусклым светом керосиновой лампы, моргал испуганными заспанными глазами.
    Разглядев офицерские погоны на немецких летчиках, он проворно кинулся к нарам и растолкал одного из спящих. Тот нехотя поднялся, уселся на краю, потянулся, зевнул, показав ровный ряд металлических зубов, и наконец открыл маленькие заплывшие глазки.
    Вдруг его благодушное лицо дернулось, он вскочил и, вытянувшись в неестественной позе, замер, словно натянутая струна.
    Очевидно, это был начальник караула, так как гитлеровцы, сопровождавшие Долаберидзе, начали ему что-то объяснять, поминутно кивая на пленного. Затем, похлопав Долаберидзе по плечу, немецкие летчики удалились.
    Начальник караула указал пальцем свободное место на нижних нарах и, объяснив жестами, что пленный может лечь спать, полез на свое прежнее ложе. Через несколько минут уже слышался его громкий с присвистом храп.
    Долаберидзе прилег на нары и глубоко вздохнул.
    Бодрствующий караульный, не выпуская из рук автомата, сел за стол и злобно поглядывал на пленного советского летчика.
    "Куда меня привезли? Что будет дальше?" - мучительно думал Долаберидзе. Спать не хотелось. По-прежнему на лице пощипывали ссадины. Растянувшись на нарах, сквозь прикрытые веки он стал пристально наблюдать за сидящим у стола гитлеровцем. Мысль о побеге не выходила из головы.
    Прошло около часа. Караульного начал одолевать сон. Он поставил на стол приклад автомата, крепко сжал дуло и, опустив подбородок на руки, затуманенным взором посматривал на спящих. Время от времени веки его смыкались, и тогда, прилагая неимоверные усилия, он пытался вновь открыть их. Иногда это удавалось, но чаще голова его начинала медленно клониться книзу, неожиданно он вздрагивал, морщил лоб и оторопело смотрел на пленного.
    Прикинувшись спящим, Долаберидзе внимательно разглядывал комнату. Против нар у стены стояла пирамида с автоматами. Возле нее в углу несколько пустых патронных ящиков. На одном из них лежали автоматные диски.
    "Если караульный заснет, можно тихо подняться, взять автомат и бежать..." - прикинул летчик. Часовой на улице не пугал его.
    Еще до войны Долаберидзе начал заниматься тяжелой атлетикой. Не раз завоевывал он первенство родного города по штанге. Сейчас, думая о часовом, он напряг мышцы и почувствовал, как налились, напружинились они, перекатываясь под рубашкой.
    Вот вновь слиплись веки караульного, голова опять медленно навалилась на руки, гитлеровец вздрогнул, но уже не открывая глаз, приподнял голову, чтобы еще удобнее щекой прильнуть к руке.
    Долаберидзе насторожился. Прошла минута, вторая. Долаберидзе сосчитал до ста пятидесяти... Немец не просыпался. Летчик осторожно начал сползать с нар. Не отрывая взгляда от дремлющего немца, он подтянулся к. самом у краю, тихо опустил ноги на пол. Прежде чем подняться, повернул голову и посмотрел на лежащих рядом. Все крепко спали. Долаберидзе опять перевел взгляд на караульного и медленно, боясь скрипнуть досками, начал подниматься. Он уже почти сел, когда голова караульного соскользнула с рук и опустилась. Железная каска не удержалась и, ударившись о стол, с оглушительным звоном загремела на пол.
    С верхних и нижних нар повскакивали гитлеровцы. Толкая друг друга, они ринулись к пирамиде с оружием.
    Долаберидзе не лег, а, скорее, упал навзничь на свое место и закрыл глаза. Через секунду, приоткрыв веки, он увидел вытянувшегося по стойке "смирно" караульного и распекавшего его начальника караула. Сквозь шум и гомон до слуха Долаберидзе доносились лишь обрывки фраз. Кто-то поднял с пола упавшую каску и, набросив ее на голову провинившемуся, ударил по ней ладонью. Немцы гоготали, словно стадо потревоженных гусей.
    Больше гитлеровцы не ложились спать, и весь остаток ночи Долаберидзе молча пролежал на нарах, обдумывая свое положение.
    Глава седьмая
    Прошло часа два с тех пор, как Георгий Карлов остался один на чердаке сарая. Кругом была тишина, лишь изредка снизу доносились вздохи коров, мирно жующих сено. Но вот он ясно услышал скрип отворяемой двери. Снег захрустел под чьими-то легкими шагами. Слабый свет фонаря проник на чердак. В сарай с ведром воды вошла Надежда Ивановна. Она забралась наверх к Георгию.
    - Ну, как вы тут устроились? Не замерзли? - спросила она, доставая из кармана шубы маленький сверток.
    - Нет. Ничего. Только пить хочется.
    - Нате, кушайте, - Надежда Ивановна протянула ему сверток, - здесь хлеб и кусочек сала.
    - Спасибо большое. - Карлов развернул тряпицу и с жадностью принялся есть.
    - В чем бы вам воды принести?
    - Тут у меня посудина осталась из-под молока. Наберите, пожалуйста, Георгий протянул женщине банку. - А это вам, - он вложил другую банку в ее руку, - тут сгущенное молоко.
    - Что вы, что вы, самому пригодится.
    - Нет нет, не отказывайтесь, обидите меня.
    - Ну, хорошо. Мы с Лизанькой сладкий чай, наверное год не пили. Теперь попробуем. Спасибо.
    Надежда Ивановна принесла Карлову воды, напоила коров и вышла из сарая. По скрипу двери Георгий понял, что она зашла в дом. Он улегся поудобней, накрылся сеном и вскоре задремал, спрятав лицо в пушистый мех воротника.
    ...Проснулся он, когда уже проступили серыми полосками щели сарая. За ночь боль немного утихла. Георгий осторожно поднялся, боясь потревожить рану.
    Вскоре он услышал, как хлопнула дверь. В сарай вошел Пузанок.
    - То сделай, это сделай. И так с темна до темна спину не разгибаю. А ему все мало, - озлобленно шептал он, - Ишь, хлебом попрекать вздумал, клоп ненасытный. Так бы всю кровь и высосал, иуда проклятый.
    Карлов понял, что тирады относятся к хозяину. Он подошел к самому краю настила: - Здравствуй, Пузанок!
    Парень поднял голову и приветливо, улыбнулся:
    - Здравствуйте. Как спалось? Не замерзли?
    - Под такой печкой трудно замерзнуть. - Георгий повел вниз змейку молнии на комбинезоне и, подмигнув Пузанку, показал меховую толщу подкладки.
    - Вот это да...
    Парень был заворожен таким обилием меха и восхищенно смотрел на летчика. Потом засуетился, начал срывать со стены сбрую, хомут, вожжи.
    - А я вот лошадь запрячь пришел. Хозяин за Маныч собирается, к сыну. Сын у него там старшим полицаем служит, - как бы между прочим объяснил Пузанок. Георгий насторожился.
    - Что же ты раньше не говорил, что у хозяина сын полицай?
    - А вы не спрашивали раньше-то, - ответил парень и вывел лошадь на улицу.
    "В самое логово предателя попал, - подумал Георгий. - Неужели хозяин знает, что я здесь прячусь?.. Нет, не может быть. - Георгий вспомнил, с какой неподдельной радостью встретила, его Надежда Ивановна. - Даже актриса не в состоянии так играть. А если что - постреляю предателей, сам застрелюсь, а живым не дамся".
    Со двора доносились ворчание и ругательства Пузанка, запрягавшего лошадь. Потом он зашел в сарай, молча взял большую охапку сена и отнес в сани.
    Георгий услышал повелительный голос. Хозяин перечислял Пузанку, что без него надо сделать: пекся о скоте, о хозяйстве. Через некоторое время заскрипели полозья.
    - Вечером попозже вернусь, - уже отъехав, крикнул хозяин.
    Вскоре пришла Надежда Ивановна. Глаза ее радостно блестели.
    - Вот мы и одни остались. Как провели ночь?
    - Ночь-то ничего. Да не нравится мне, что сын вашего хозяина в полиции служит.
    - А вы думаете мне это нравится? Но вы не беспокойтесь, он сюда всего один раз приезжал, и то месяца два назад.
    - А почему хозяин именно сегодня к нему поехал? - допытывался Георгий.
    - Да вы что? Неужели мне не верите?
    - Верить-то верю, а все-таки. Почему именно сегодня? - он пристально смотрел на нее.
    Минуту оба не опускали глаз. В его хмуром взгляде сквозило недоверие. Она, казалось, говорила: "Глупый, неужели не чувствуешь, как рада я этой встрече".
    Хозяин уже несколько дней собирался к сыну, на станцию Пролетарскую,спокойно пояснила Надежда Ивановна. - Жена его там гостит, он ее привезти должен. Но последние дни стояли большие морозы. А со вчерашнего вечера начало теплеть, вот он и поехал сегодня. Не бойтесь, милый, не думайте об этом, - ласково убеждала она. - Никто вас не выдаст. Все будет хорошо. Сейчас принесу вам поесть и схожу к одной знакомой - ленинградке. Выведаю, может, у нее от мужа что-нибудь из одежды осталось.
    Чувство благодарности и облегчения захлестнуло Карлова.
    - Спасибо, Надежда Ивановна, - глухо сказал он,- Спасибо!
    От знакомой Надежда Ивановна вернулась с пустыми руками.
    - Тоже, как и я, все выменяла на молоко и на хлеб, - сказала она со вздохом, присаживаясь возле Карлова. - Где же добыть? Взять у хозяина? Он спохватится. Из дома выгонит...
    - А у Пузанка ничего нет? - спросил Карлов.
    - Что вы, весь его гардероб на нем... Неожиданно в голове летчика созрел дерзкий план.
    - А что, если... если ночью зайти в дом с автоматом и потребовать у хозяина старую одежду?
    Надежда Ивановна на минуту задумалась.
    - Конечно, с перепугу хозяин все вам отдаст, но... когда вы уйдете, наверняка побежит к старосте. А тот вышлет погоню. Староста из-за сына его побаивается.
    - Так я свяжу его да запру, а сам на лошадь - и ищи ветра в поле. За ночь-то я далеко отмахаю.
    - Рискованно, - с сомнением проговорила Надежда Ивановна.
    - Но ведь другого выхода нет... Пусть так будет.
    - Только вы уж тогда и нас свяжите. Я вам веревок наготовлю.
    - Можно к вам наверх? - послышался тихий голос Пузанка.
    - Можно, Пузанок, лезь сюда, - разрешил Георгий и добавил, обращаясь к Надежде Ивановне: - А Пузанок пусть лошадь не распрягает, когда хозяин вернется.
    Парень забрался на сеновал и присел на корточки возле летчика. Надежда Ивановна рассказала ему о плане Карлова. По наивным моргающим глазам Пузанка трудно было понять, как он это воспринял. Прошло немало времени, пока он заговорил, растягивая слова:
    - Да ладно. Чего уж тут. Только лошадь усталая придет. Далеко ли ускачете? Может, на завтра энто дело отложим? - И вдруг оживился: - Завтра я вас мигом за Маныч доставлю.
    - Ну вы тут решайте вместе, а я выйду посмотрю, чтобы не зашел кто случайно. - Надежда Ивановна спустилась по лестнице .вниз.
    - А ты, Пузанок, не думаешь к своим пробираться? - Карлов пристально вглядывался в небритое лицо парня.
    - Да где уж мне. Вот коли придут русские, тогда опять пойду воевать.
    - Сам-то ты разве не русский?
    - Почему же не русский? Русский я. А что?
    - Удивляюсь вот я, как это ты от слова "наши" отвык. Парень исподлобья посмотрел на летчика.
    - Ты когда-нибудь слышал, Пузанок, про нашествие Чингизхана на Русь? Слышал про татарское иго? - спросил Георгий.
    Парень замотал головой.
    - Ханы уводили в рабство женщин, детей, грабили и жгли города, села. Так же, как сейчас гитлеровцы делают. Триста лет стонала тогда земля русская. Но поднялся народ наш, собрал силу несметную и погнал ханов со своей земли. Вот и теперь, если все до одного поднимутся, если не будут такие, как ты, окруженцы, - с презрением произнес Георгий это слово, отсиживаться по хуторам и станицам да гнуть спину за кусок хлеба, покатится тогда фашист за Дон, за Днепр, а там и Висла, и Эльба не за горами. Вот так-то, Пузанок. Стыдно тебе должно быть?
    Приоткрыв рот, парень внимательно слушал. Его глаза потеплели, в них появилась мысль. Вместо тупого безразличия Георгий увидел что-то человеческое.
    - Правда ваша, пора к своим подаваться, - произнес он, отвернувшись. Только с ребятами поговорить надо. Нас , ведь четверо в энтой станице перебиваются. Вместях сподручнее.
    - Долго-то не задерживайся!
    - Нет. Вот вас провожу и соберемся. Ребята меня слухают. А Степан, тот сам уходить уговаривался, - сообщил Пузанок.
    Вдруг до их ушей докатился громовой гул далекого взрыва.
    Пузанок вздрогнул, вскочил на ноги и повернул голову туда, откуда донесся взбудораживший тишину удар.
    Георгий был потрясен, когда вновь увидел глаза парня. Расширенные, зрачки бегали по сторонам. Казалось, Пузанок искал место, куда можно прыгнуть, спрятаться от звуков, напоминающих грохот боя. В неудержимом паническом страхе он закрыл руками лицо.
    А когда опустил руки, в его взгляде уже не было ничего человеческого. Потухшие, опустошенные глаза затравленного существа смотрели на летчика.
    "...Да, храбрость не рождается вместе с человеком, - подумал Георгий. - Нужна воля, чтобы победить трусость".
    Карлов вспомнил свои первые боевые полеты, вспомнил, как, увидев загоревшийся самолет товарища, сумел побороть испуг и пошел в атаку на зенитные батареи.
    - Ты что испугался, Пузанок? Окружение вспомнил?
    - Да нет, я так, - стыдливо ответил парень.
    - К своим-то не раздумал идти? Пузанок промолчал.
    - Не забудь, лошадь не распрягай, когда хозяин вернется, - напомнил ему Георгий.
    - Ладно, сделаю.
    Пузанок ушел. Долго тянулось время. За день Карлов до мелочей продумал свой план. Когда наступили сумерки, Надежда Ивановна опять принесла ему поесть.
    - Ну как, все приготовили? - спросил он у нее.
    - По-моему, все. Веревок на пятерых хватит. У печки повесила черную шубу из овчины. Как зайдете, сразу направо будет. Под шубой валенки поставила. А вот шапку у хозяина придется отобрать.
    - Вот и прекрасно!
    - А что вы, Георгий Сергеевич, с Пузанком сделали?! Как будто подменили парня - веселый такой стал, весь вечер шутит, смеется.
    - Вот как? Это хорошо. Значит, душа у него от тяжести избавилась... Ну, давайте попрощаемся, Надежда Ивановна. Не знаю, как и благодарить вас, - Георгий крепко пожал руку женщины.
    Хозяин вернулся поздно. Еще с саней крикнул вышедшему встречать его Пузанку:
    - Завтра пораньше собирайся за сеном. Русские близко. Может, скоро придут - от сена-то нашего шиш останется.
    "Идут наши, идут, - радостно забилось сердце летчика. - Эх, скорее бы добраться до них!"
    Хозяин прошел в дом.
    - Шкуру ему спасать надо, а он все о сене своем печется, - пробурчал Пузанок, как только зашел в сарай.
    - Как там на улице, никого нет? - спросил у него Георгий.
    - Вроде пусто, идите.
    Георгий взял автомат, нащупал лестницу и спустился вниз. На улице было темно и безветренно. В тусклом пучке света, проникающем из окна дама, плавно опускались крупные хлопья снега.
    - Идите, а я тут останусь, покараулю, - Пузанок показал на ступеньки. - Там налево дверь в комнату.
    Карлов поднялся на высокое крыльцо и, повесив автомат на шею, потянул ручку. Дверь открылась. Перед ним были темные сени, слева-узенькая светлая полоска от неплотно прикрытой двери.
    - Пузанок, ты? - услышал он голос хозяина.
    Георгий распахнул дверь, вошел в комнату.
    Хозяин сидел за столом и держал в руке большой ломоть хлеба. В длинных, висящих почти до подбородка усах путались крошки. При виде летчика его густые рыжеватые брови прыгнули вверх, образовав на лбу .множество складок. На какое-то мгновение он так и остался сидеть с полуоткрытым ртом.
    Потом с трудом проглотил хлеб и спросил:
    - Ты откуда такой взялся, сокол ясный? Теперь он пристально разглядывал летчика. Глаза превратились в узкие щелки.
    - С неба свалился! - громко произнес Георгий. - Решил проведать, как поживаете.
    Из-за печки вышла жена хозяина, не успевшая еще снять с головы серый шерстяной платок, а из другой комнаты - Надежда Ивановна. Лицо одной исказилось от страха, она поднесла к губам растопыренные, согнутые пальцы, другая напряженно наблюдала за Карловым.
    Георгий покосился на печь, увидел висевшую на гвозде шубу и на полу под ней большие серые валенки.
    - Вот что, хозяин. Зашел я к тебе ненадолго, не бойся. Хочу поменять у тебя меховой комбинезон и унты на шубу да на валенки. Как мыслишь - стоит?
    - Стоит-то стоит, да куда с этим сунешься, заберут ведь сразу, - как бы прикидывая, медленно протянул хозяин и почесал затылок. "На ловца и зверь бежит", - подумал он.
    Дело в том, что, побывав у сына, хозяин узнал о тяжелом положении немцев на берегу Волги. Сын рассказал ему, что уже идет эвакуация тыловых учреждений, что по железной дороге проходит много санитарных поездов, набитых ранеными. Старик понял - на днях немцев выметут из этих мест. Сын намеревался уйти с ними.
    Всю обратную дорогу старик мучительно думал, как он будет оправдываться перед Советской властью за то, что сын служил в полиции, за то, что сам он жил в дружбе с гитлеровцами.
    "А коли спрятать, спасти этого летчика? Показать свою преданность русским? Конечно, так и сделаю", - мигом решил он, и лицо его засияло приветливой улыбкой.
    - Что же ты стоишь? Проходи, садись, коли зашел, - пригласил хозяин. Только в гости-то с оружием не ходят, - кивнул он на автомат и тут же спросил: - Как там, далеко ли наши? Скоро придут-то?
    - А ты что, заждался? - усмехнулся Георгий и, всматриваясь в старика, стремился уловить его ускользающий взгляд. "Хитрый, предаст", - подумал летчик. - Дня через три-четыре будут здесь, - обманул он.
    Хозяин неестественно оживился:
    - Вот это хорошо! На это время можешь у меня спрятаться, не выдам. У меня тут живет один окруженец, не жалуется. Да вот с Ленинграда эвакуирована, - хозяин, ища поддержки, обернулся к Надежде Ивановне.
    - Шубу-то с валенками давай пока, - сказал Георгий.
    - Да ты садись, раздевайся. А шуба... вон она, у печки висит, да и валенки как раз около. Небось хороши будут?
    Карлов пододвинул к двери табурет, снял унты и начал стягивать комбинезон. Автомат он предусмотрительно поставил к стене рядом с дверью.
    Хозяин внимательно разглядывал орден Красной Звезды и два кубика в петлицах на гимнастерке летчика. "Командира, орденоносца спасу. Обязательно должны оправдать".
    - А ты, мил человек, подтвердишь, когда наши придут, что я тебя от немцев прятал? - спросил он.
    Георгию все стало ясно. "Мной спасаешься? Убить тебя мало, шкура продажная, - подумал он. - Ну да ладно, наши скоро придут, разберутся".
    - Как же, доберусь до своих и сразу же сообщу командованию, кто меня выручил. У нас за спасение людей даже ордена дают.
    - И чего тебе так торопиться? Еще поймают. Прячься у меня в сарае. Кормить буду, - пообещал хозяин. - До меня никто не сунется, а немчуры проклятой нету поблизости. - Он нарочито зло выругал оккупантов.
    - Да нет уж, пойду, - отозвался Георгий, надевая на себя старую, заплатанную шубу. - Мне бы шапку еще...
    - Мать, дай-ка ему мой треух, - крикнул хозяин.
    - Вы меня на лошади через Маныч перевезите, а дальше я сам добираться буду.
    - Лошадь-то вся в мыле, я ведь только приехал, - принялся объяснять хозяин. - Пересиди хотя до завтрашней ночи на сеновале, завтра тебя мой парень отвезет.
    Карлов задумался. Действительно, на уставшей лошади далеко не уедешь...
    По разговорам хозяина с Пузанком он понял, что мужик этот из тех кулаков, которые больше жизни дорожат своей собственностью. "Это мое", самодовольно говорят такие, окидывая жадным взглядом скошенную траву. "Это моя", - говорят они, похлопывая по спине упитанную лошадь или корову.
    "Он не бросит свое хозяйство, не уйдет с немцами. А потому наверняка будет стараться спасти меня, советского летчика, - решил Георгий. - Пережду в сарае до завтра".
    - А как твоя фамилия, давай запишу. Сообщу командованию, кто мне помог, - Георгий достал из кармана гимнастерки клочок бумаги и карандаш.
    Хозяин торопливо, но четко назвал себя. Его жена принесла помятую шапку и протянула ее летчику. Георгий надел шапку на голову.
    - Да ты неужто сейчас и уходишь? - разочарованно спросил хозяин, вставая из-за стола, - закусил бы у нас.
    - Хорошо. Останусь. Только я в сарай уйду. Здесь опасно, зайти кто-нибудь может.
    - Надежда Ивановна, - засуетился хозяин, - проводи летчика, накорми. Да смотри не сболтни кому, - погрозил он ей пальцем. - И Пузанку скажи, чтоб молчал...
    Надежда Ивановна, молча слушавшая весь разговор, поднялась с табуретки и, накинув на плечи тулуп, вышла на улицу вместе с Георгием.
    Когда они очутились в сарае, Надежда Ивановна сказала:
    - Напуган хозяин, что скоро наши придут. Мне кажется, он и впрямь хочет помочь вам.
    - Да, я тоже так думаю, - согласился Георгий.
    Пузанок быстро распряг лошадь и вместе с Надеждой Ивановной ушел в дом. Георгий сидел в темноте, прислушиваясь к каждому шороху на улице. Откуда-то изнутри поднималось и росло чувство тревоги. "Что, если это лишь уловка? Вдруг ночью хозяин выдаст меня полицаям?"
    Спать он не мог. На память прикинул расстояние до предполагаемой линии фронта, Высчитал, сколько ночей придется ему пробираться к своим.
    "А вдруг не дойду? - закралось в голову. - Нет, живым не дамся". Он тут же подумал о документах. "Партийный билет, удостоверение личности, орден... Надо спрятать".
    В прошлом году, когда Карлов с летчиками ездил в тыл получать новые самолеты, его соседом по купе был майор - работник контрразведки. Почти всю дорогу майор рассказывал о том, как ловко используют фашисты документы убитых или взятых в плен советских граждан.
    - Даже наши партийные билеты у них настоящие, - припомнилось Карлову, - только фотографию другую наклеивают, да так мастерски, что и придраться не к чему. Документ-то наш, а предъявитель... того - с начинкой. И под светлым именем погибшего черные дела совершаются.
    Карлов вытащил из кармана свой партийный билет, документы, письма, завернул их в носовой платок и на ощупь втиснул за балку под соломенную крышу. Затем отвинтил орден, сорвал петлицы и спрятал их туда же.
    Прошло много времени. Георгий уже собирался укрыться сеном и спать, когда до слуха донесся тихий скрип двери. Летчик насторожился. В сарай вбежала Надежда Ивановна.
    - Георгий Сергеевич, - прошептала она еще с лестницы. - Вам уходить надо. Хозяин утром заявит о вас старосте. Я через стенку слышала, он жене говорил, - она перевела дыхание. - Он боится, что вас по пути к нашим поймают и могут опознать его лошадь или шубу. Говорит: "Увидят, что я помог, расстреляют еще до прихода русских". Хозяйка уговаривала, чтоб он сейчас же пошел заявить, он было собрался, а потом раздумал, сказал: ."Поздно уже, утром пораньше схожу". Теперь они уже спят. - И Надежда Ивановна добавила решительно: - Уходите. Лошадь не нужно брать, а то, пока Пузанок встанет и запряжет хозяин может проснуться. Идите лучше пешком.
    Георгий, казалось, слышал, как часто билось ее сердце. Он взял автомат и быстро слез с чердака. Женщина что-то опустила в карман его шубы. Просунув туда руку, он нащупал ту самую банку сгущенного молока, которую он подарил Надежде Ивановне.
    Он обернулся, хотел что-то сказать, но только молча поцеловал ее огрубевшую руку.
    - До скорой встречи. Ждите, - Георгий вышел из сарая и исчез в темноте.
    Этот день Долаберидзе тоже запомнил на всю жизнь. Было еще темно, когда он услышал рев прогреваемых авиационных моторов и понял, что находится на вражеском аэродроме.
    С рассветом над караульным помещением зарокотали взлетающие самолеты. От рассекающих воздух винтов дребезжали стекла в оконных рамах, вибрирующей дрожью трясло пирамиду с автоматами.
    Неожиданно хлопнула входная дверь. Морозный воздух ворвался в комнату. На пороге появился высокий, худощавый гитлеровец. На его руке висел стек.
    Прозвучала отрывистая непонятная команда. Все караульные повскакивали с нар и оторопело вытянулись по стойке "смирно". .
    Не поднимаясь, Долаберидзе повернул голову в сторону вошедшего.
    Увидев продолжавшего лежать Долаберидзе, гитлеровец побагровел. В одно мгновение он очутился рядом с летчиком.
    - Ауф штейн! Рюски собак... Вставайт. Шнелль! - Он с размаху стеганул пленного стеком. - Почему не вставай, если здесь немецки генераль?
    Долаберидзе молчал. На какой-то миг у него появилось желание размахнуться и нокаутировать чванливого вояку. Он уже опустил руку, которой только что придерживал горящее от удара плечо. Но генерал отошел к двери и, показав стеком на пленного, что-то сказал начальнику караула, затем повернулся и вышел из хаты.
    Не сразу дошел до Григория смысл этих слов. Лишь когда двое конвойных торопливо вытолкнули его на улицу и повели по наезженной дороге к белому двухэтажному зданию, он понял, что идет к генералу,
    Дорога тянулась по краю аэродрома, на котором было много транспортных "юнкерсов". Большинство самолетов стояло как-то неестественно. Присмотревшись, Долаберидзе понял, что они разбиты. Несколько тракторов волоком стаскивали исковерканные машины в дальний угол летного поля, где уже громоздилась довольно большая свалка покореженных и обгоревших фюзеляжей и крыльев.
    Припоминая детали вчерашнего удара, Долаберидзе узнал аэродром Сальск. Как и остальные летчики группы Бахтина, он не предполагал, какой большой урон нанесли они фашистской авиации. Только теперь понял он это. С любопытством разглядывая аэродром, Долаберидзе замедлил шаг, но удар в спину заставил его идти быстрее.
    Пленного подвели к белому зданию и проводили на второй этаж. Один из конвойных робко вошел в обтянутую кожей дверь и, тотчас же выйдя, жестом пригласил летчика следовать за собой. Долаберидзе шагнул в большой просторный кабинет. За окном, как на ладони, раскинулся аэродром. На дальних стоянках Долаберидзе увидел еще больше разбитых самолетов.
    Перехватив взгляд пленного, генерал зло рявкнул. Конвойный, сорвавшись с места, бросился задергивать на окнах длинные коричневые шторы.
    Генерал зажег лампу на письменном столе и, медленно переставляя ноги, направился к летчику. На его гладко выутюженном френче поблескивал железный крест с дубовыми листьями. Запястье правой руки опоясывал тоненький ремешок, на котором висел все тот же стек.
    Долаберидзе увидел, как сузились синие глаза генерала, как нависли над ними густые белесые брови. Григорию показалось, что седые, подстриженные ежиком волосы гитлеровца начали шевелиться. На склеротическом лбу вздулась вена.
    - Кто ти есть? - сдерживая ярость, выдавил генерал.
    - Габуния, - назвал Долаберидзе первую попавшуюся фамилию.
    - Коммунист? Молчание.
    - С какой база ти леталь?
    И на этот вопрос Долаберидзе не ответил. На какую-то долю секунды он прикрыл веки и тут же ощутил страшный удар в челюсть. В глазах поплыли оранжевые круги. Падая навзничь, ударился головой об пол и потерял сознание.
    Словно во сне поплыл родной дом. Мать приложила на лоб холодный компресс и заботливой нежной рукой гладит ему волосы. С влажной тряпки течет вода, заливает рот, нос, мешает дышать. "Не надо, мама", - хочет сказать Долаберидзе, но слов не слышно. Усилием воли он заставляет себя открыть глаза и... видит на стене большой портрет Гитлера.
    На лицо вновь полилась вода. Долаберидзе разглядел над собой графин. Он замотал головой, почувствовал, как гитлеровцы подняли его на ноги. В ушах стоял звон.
    Долаберидзе с ненавистью посмотрел на портрет улыбающегося Гитлера. Пальцы невольно сжались в кулак. Злоба захватила дыхание.
    - Будешь сказать? - гаркнул генерал. Долаберидзе молчал.
    Фашист подошел к окну, отдернул штору и, кивнув в окно, спросил:
    - Это ты леталь здесь? Откуда прибыль твой часть?
    Долаберидзе взглянул в окно, отыскал глазами большую свалку исковерканных "юнкерсов" и улыбнулся. Он тут же почувствовал боль в рассченной губе, ощутил на языке сладковатый привкус крови.
    - Будешь сказать? - донесся до его сознания истошный крик.
    Григорий замотал головой. И опять сильнейший удар оглушил его. Стек со свистом рассекал воздух.
    Когда летчик пришел в себя, генерала уже не было в кабинете. Из разбитого носа по усам текла кровь. Долаберидзе с трудом поднялся на ноги. В отяжелевшей голове метался шум. Два гитлеровца с автоматами стояли рядом.
    Вдруг резко открылась дверь и в кабинет опять вбежал генерал.
    - Ти будешь сказать?
    Долаберидзе сжал кулаки, стиснул зубы. "Если подойдет, убью", - решил он, глядя на озверевшего фашиста. Когда генерал оказался в двух шагах, Долаберидзе бросился вперед. Он успел уже замахнуться, но тут же его схватили.
    Пока конвоиры держали пленного, генерал в неистовстве стегал его стеком по голове. Потом он забросил стек в угол кабинета, что-то крикнул конвойным и выбежал за дверь.
    Избитого летчика отвели обратно, в караульное помещение. До обеда его никто не трогал. Потом ему дали маленький кусок хлеба и стакан воды. Есть он не стал.
    Лежа на нарах, Долаберидзе наблюдал за караульными. Они принесли откуда-то пять стульев, старое мягкое кресло и, разломав их,, начали топить большую русскую печь. Вскоре от жары в помещении стало трудно дышать. Немцы, установив строгую очередность, по два-три человека раздевались и, словно обезьяны, охотились за насекомыми в своем белье.
    Долаберидзе неспроста вспомнил обезьян. Еще до войны бывал он в обезьяньем питомнике в Сухуми и нечто подобное ему приходилось там наблюдать. Только обезьяны делали это молча, а гитлеровцы гоготали и, соревнуясь между собой, показывали друг другу пойманную вошь. Долаберидзе передернуло от омерзения. Он закрыл глаза и вскоре задремал. Проспал он недолго. Проснулся, когда хлопнула дверь и в караульном помещении воцарилась тишина. Вошедший офицер что-то долго объяснял начальнику караула. Тот понимающе кивал головой, потом приказал одеться двум гитлеровцам и поднял пленного.
    Солнце стояло высоко, выглядывая из-за проплывающих по небу облаков.
    "Куда теперь? Наверно, на расстрел", - думал летчик. Запрокидывая голову, он наблюдал за плывущими на восток облаками. Ветерок приятно холодил ноющее от побоев лицо. "К вечеру эти облака проплывут и над нашим аэродромом. Может быть, кто-нибудь из друзей также поднимет голову и посмотрит в небо. Никто из них не узнает, что перед смертью смотрел я на эти легкие облака... Неужели так просто позволю себя убить?" Внутри все протестовало. Долаберидзе шел, опустив голову, и лихорадочно обдумывал план действий: "Расстреливать будут где-то за аэродромом. Немцев двое. Как только выйдем в поле, брошусь на одного, стисну и загорожусь его телом. Может быт|ь, удастся выхватить автомат". Долаберидзе напряг мышцы, почувствовал их силу. "Будь что будет. Все равно конец". Он начал осматриваться по сторонам, пытаясь угадать место, куда его должны вывести для расстрела.
    Они шли мимо стоянки самолетов. Вокруг виднелось множество еще не засыпанных воронок, возле которых валялись обгоревшие, пробитые пулями канистры, разбитые в щепы ящики и множество промерзших галет и сухарей. Какие-то женщины, старики под охраной гитлеровских солдат засыпали промерзлой землей ямы. Возле исправных самолетов суетились техники, летчики, загружая в ненасытные чрева пузатых транспортов ящики и мешки. Много "юнкерсов" стояло с развороченными крыльями, с покосившимися фюзеляжами, с переломанными хвостами.
    "Хорошо поработали", - вспомнил Долаберидзе вчерашний вылет.
    В это время его подвели к большому трехмоторному Ю-52. Возле самолета толпилось несколько офицеров. Они с нескрываемым любопытством разглядывали пленного. Шедший впереди караульный подошел к одному из гитлеровцев и о чем-то доложил.
    Немцы быстро пошли к самолету, по железной лесенке полезли в открытую дверцу пассажирской кабины. Офицер, должно быть летчик, махнул рукой и, подав отрывистую команду, тоже забрался внутрь фюзеляжа.
    Когда все скрылись в машине, конвойные подтолкнули Долаберидзе и жестом показали на дверцу.
    Один мотор уже работал, и от вращающегося винта поднялись снежные вихри.
    Долаберидзе забрался в пассажирскую кабину. Мысль о расстреле больше не тревожила. "Для того чтобы расстрелять, незачем возить в самолете".
    Он хотел пройти и сесть на откидную железную скамейку возле небольшого квадратного окошка, но конвойные, забравшись, вслед за ним в самолет, грубо оттолкнули его и усадили на груду каких-то ящиков в самом хвосте фюзеляжа. Спорить и сопротивляться было бесполезно.
    "Что еще мог придумать генерал?" - пытался догадаться Долаберидзе, с ненавистью вспоминая разъяренное лицо фашиста.
    Все три мотора уже работали. Долаберидзе чувствовал, как увеличиваются их обороты. Наконец он ощутил, как покатился по укатанному снегу самолет. Через несколько минут "юнкерс" на секунду остановился и, взревев моторами, устремился вперед. Тут же поднялся хвост. Несколько толчков колесами о взлетную полосу, и привычная плавность оторвавшейся от земли машины передалась телу.
    Конвоиры не сводили с пленного глаз. Многие офицеры тоже повернули головы в его сторону и, надменно улыбаясь, начали о чем-то расспрашивать сопровождающих.
    По жестам одного из конвоиров и по тому, как он часто повторял слово "Ил-цвай", Долаберидзе понял, что говорят о нем и о вчерашнем.ударе штурмовиков. Гитлеровцы перестали улыбаться, лица их вытянулись, они оживленно заговорили между собой.
    Так прошло минут тридцать. Измученный побоями, несмотря на нервное напряжение, Долаберидзе задремал под монотонный гул моторов.
    Очнулся он от толчка. Открыв глаза, понял, что самолет уже произвел посадку и рулит по аэродрому. Вскоре "юнкерс" остановился. Оборвался привычный гул, и лишь свист рассекаемого винтами воздуха слышался еще несколько мгновений. Выскочивший из кабины летчиков немец пробежал между сидящими пассажирами, открыл дверцу и установил лестницу. В упор разглядывая пленного, фашисты стали выходить из самолета.
    Долаберидзе спрыгнул на землю. В лицо ударил пронизывающий ветер. Снежные вихри кружили по аэродрому. Множество военнопленных деревянными лопатами разгребали занесенные стоянки немецких бомбардировщиков. В капонирах покоились и двухмоторные приземистые Ю-88 с серыми распластанными крыльями и неестественно короткие, кургузые Ю-87 с длинными, расставленными в стороны стойками шасси. К самолетам подъезжали груженные бомбами автомашины, подкатывали бензозаправщики.
    "Готовятся к вылету", - понял Долаберидзе и тут же вспомнил разрушенный город на берегу Волги, торчащие из земли развалины зданий и черный дым от непрерывно пылающих нефтяных баков.
    Накатанная дорога, по которой два гитлеровца конвоировали Долаберидзе, извивалась на самой окраине аэродрома. По сторонам с лопатами в руках толпились оборванные, истощенные люди. Они с сожалением, украдкой поглядывали на пленного летчика и, озираясь на охранников, тут же отворачивались.
    Проходя неподалеку от группы таких людей, Долаберидзе, не поворачивая головы, как бы невзначай, спросил:
    - Какой аэродром?
    - Таганрог, - ответили сразу же несколько голосов, и, тут же отвернувшись, люди принялись за работу.
    Услышав разговор, гитлеровец-охранник подбежал вплотную и, не разбираясь, выстрелил из автомата в спину одному из военнопленных.
    Не взмахнув руками, не выпуская лопаты, человек молча ткнулся головой в снег.
    Долаберидзе зажмурился. Он не слышал лающего крика фашиста. В ушах гремело раскатистое эхо короткой автоматной очереди, а в спину посыпались частые удары приклада, заставившие ускорить шаг.
    - За что? За что? - безмолвно шептали губы летчика. - За что убили? Как мало стоит человеческая жизнь! - И почему-то именно сейчас Долаберидзе вспомнил раздавленную кошку.
    Это было за несколько лет до войны. Он учился в девятом классе. Одному из школьных друзей родители купили велосипед. Вместе со счастливчиком Григорий учился кататься. Друг ездил уже хорошо и однажды, показывая товарищам класс гонки по ровной дороге, из бахвальства раздавил пригревшуюся на солнцепеке кошку.
    Тогда его охватила ярость. Он, кажется, ударил виновника по лицу, долго с ним не разговаривал и впоследствии с омерзением вспоминал этот случай.
    То, что он увидел сейчас, выходило за рамки его понимания. "Это же человек. Как может человек так вот просто убить человека?" За годы войны Долаберидзе много слышал о зверствах фашистов. Но все, о чем он читал в газетах, как-то смутно, в общих чертах доходило до сознания. Сегодня он впервые стал невольным свидетелем мерзкой расправы, впервые увидел ничем не прикрытое убийство. Долаберидзе был потрясен. "А в бою? В бою ведь тоже люди убивают друг друга, - задумался он, - Нет, в бою другое, - ответил сам себе летчик. - А тут безоружного. В спину... И за что?"
    Долаберидзе трясся в бессильной злобе. Его лихорадило и
    тогда, когда он вошел в какой-то каменный дом, и тогда, когда он очутился в небольшой комнате, где, развалившись на мягком диване, сидел маленький, щуплый фашист. Конвойные вышли, но, очевидно, остались за дверью.
    - Здравствуйте, - на русском языке сказал гитлеровец.
    За выпуклыми стеклами больших роговых очков Долаберидзе разглядел холодный блеск зрачков. Через всю левую щеку фашиста к виску тянулся розовый, еще свежий рубец - след недавнего ранения.
    - Я есть комендант, - заявил гитлеровец. Он встал с дивана, обошел вокруг Долаберидзе и, смерив взглядом широкоплечую, атлетическую фигуру пленного, посмотрел на его лицо, распухшее от побоев. - О! Я вижу вам пришлось тяжело приземляться. Но летчики ко всему должны быть готовы, сказал комендант, закончив наконец осмотр. - Садитесь,- он придвинул пленному стул, потом достал из кармана портсигар и, раскрыв его, предложил: - Закуривайте.
    Тело еще било ознобом. Надеясь успокоиться, Долаберидзе взял сигарету.
    Комендант поднес зажигалку.
    Едкий табачный дым, который с жадностью вдыхал летчик, действовал несколько успокаивающе.
    - Ваша фамилия? - спросил неожиданно комендант, усаживаясь в большое кожаное кресло.
    - Габуния.
    - О... Вы есть грузин?
    Долаберидзе молча кивнул головой. Он продолжал торопливо глотать табачный дым, стараясь сдержать дрожь, лихорадившую тело.
    - С какого аэродрома вы вылетели вчера на Сальск?
    - Откуда вы знаете русский язык? - спросил в свою очередь Долаберидзе. Он поднял голову и смело посмотрел в холодные глаза немца.
    - Здесь спрашиваю я, - уже строже оборвал его комендант. - Вы понимаете, что значит попасть к нам в плен?
    Долаберидзе пренебрежительно усмехнулся, кивнул головой.
    Он вспомнил ткнувшегося головой в снег человека. Исчезнувшая было дрожь вновь пробежала по всему телу. Стиснув зубы, летчик заставил себя успокоиться.
    - С какого аэродрома вы вылетели вчера на Сальск? - с немецкой пунктуальностью слово в слово повторил комендант.
    - А что это вам даст?
    - До вчерашнего дня русские не смели предпринимать таких смелых ударов по нашим тыловым базам, - чеканя слова, начал немец. - Наше командование убеждено, что на этот участок фронта переброшена какая-то новая часть русских асов. И вы мне сегодня расскажете, что это за часть и на каком аэродроме она базируется, - властным тоном закончил фашист.
    - Вы уверены, что я об этом расскажу?
    - Это так же точно, как то, что я давал присягу моему фюреру.
    - Зачем так говоришь? Я тоже присягал своему народу. Если вы не нарушаете присягу, которую дали одному фюреру, почему я должен нарушить. Я давал присягу всему советскому народу. Нет, я не нарушу присягу.
    - Что вы понимаете о чести! - закричал немец. Он начал приподниматься с кресла, но неожиданно, смирив гнев, сел и, откинувшись на высокую спинку, уже спокойнее продолжил: - О каком народе вы говорите? Вы же грузин. Россия притесняет вашу страну. Что вы получила от русских? Ничего. Мы, немцы, после войны сделаем Грузию самостоятельной. Расширим ее за счет Армении. Ваша маленькая страна станет свободным и цветущим государством, - комендант на минуту замолк.
    Он силился подыскать нужные слова, чтобы как-то ослабить волю этого пленного летчика. Командование требовало во что бы то ни стало выяснить все о новой авиачасти русских асов. Зная по опыту, как трудно, почти невозможно вытянуть данные от пленных большевистских летчиков, комендант решил пока не прибегать к крайним мерам. "Необходимо разжечь национальное чувство этого грузина. И тогда он мой! Тогда он непременно расскажет все, что нам нужно. Да, я выполню это трудное задание".
    - Мы, немцы, несем вам освобождение! - неожиданно выкрикнул он. - А вы не можете понять вашей головой, что обязаны помогать, нам в этом.
    - Какую чепуху мелешь, - перебил его Долаберадзе. - Послушай, вы сами верите в то, что говорите? - Ну вот что, Габуния, если вы хотите жить, и неплохо жить, - подчеркнул немец последние слова, - вы расскажете все об этой новой части русских асов. За это мы устроим вашу жизнь. Мы отправим вас в Польшу на авиационный завод. Вы будете работать испытателем. Германии нужны хорошие летчики. Вы будете получать много марок. Вы будете пить вино и наслаждаться красивыми женщинами. А когда мы освободим вашу родину, вы вернетесь в свободную Грузию. Об этом стоит подумать.
    - Мне кажется, вы теперь и сами не очень верите в свою победу, спокойно ответил Долаберидзе. - Армия Паулюса вот-вот капитулирует.
    Коменданта словно выбросило из кресла. Вскочив на ноги, он ринулся на пленного. Брызжа слюной, путая в дикой ярости русские и немецкие слава, он размахивал руками и кричал:
    - Этого не случится. Фатерлянд не оставит без помощи дойче золдатен. Гитлер послал нах остен очень много танков. Русише швайн еще вспомнят Волгу. - Капитан подскочил к столу и нервно закурил сигарету. - Вы будете говорить или капут! Мы вас расстреляем. Ваша мать и жена не дождутся свой сын, - повернулся он опять к пленному летчику.
    Долаберидзе молчал. Напоминание о матери больно кольнуло в сердце. Неужели никогда не прижмется он щекой к ее лицу, никогда не увидит своих родных?
    Комендант заметил, как потеплели глаза пленного, как часто взлетают и опускаются его густые черные ресницы. Каким-то чутьем он понял, что задел за живое этого непонятного грузина. Решив, что упорство летчика уже сломлено, он обошел стол и опять уселся в кресло. На его лице расплылась самодовольная, надменная улыбка. Взяв в правую руку карандаш, он подался всем корпусом вперед.
    Долаберидзе не торопясь достал из кармана носовой платок и, громко высморкавшись, положил его обратно.
    - Ну, я готов слушать, - сказал комендант и вдруг увидел, как потеплевший было взгляд летчика становится злым и колючим. Глаза пленного опять загорелись ненавистью. - Ты будешь говорить, большевистская свинья? завизжал комендант и стукнул кулаком по столу.
    Долаберидзе презрительно улыбнулся.
    Фашист выскочил из-за стола и зажатым в руке карандашом ударил пленного по голове.
    - Делайте что хотите, но я никогда не расскажу вам то, что вы силитесь из меня вытянуть, - спокойно проговорил летчик.
    - Я ожидал это, но я хотел облегчить вашу участь. Как бы вам не пришлось раскаиваться за свое молчание. - Комендант постучал в стену. Через минуту в комнату вбежали три эсэсовца. - Пленный летчик не хочет со мной разговаривать. Развяжите ему язык и доставьте обратно ко мне, - отчеканил по-немецки комендант.
    Через пару минут Долаберидзе втолкнули в соседнюю комнату. Тусклый свет синей лампы слабо освещал углы, заваленные каким-то хламом. В единственном, наполовину замурованном кирпичом окне торчали толстые прутья решетки. За окном сгущались сумерки.
    Долаберидве начал оборачиваться к вошедшим вслед за ним немцам, и в этот момент сильнейший удар в шею, нанесенный, видимо, прикладом автомата, свалил его с ног.
    Смутно, сквозь какую-то пелену помрачившегося сознания Григорий чувствовал, как стаскивают с его ослабевшего тела комбинезон и унты, как град тяжелых ударов сыплется на его спину и голову. Он прикрыл руками затылок, тут же ощутил последний удар кованого сапога в бок и потерял сознание.
    Он очнулся, когда уже вновь сидел на стуле перед комендантом. Сквозь шум в голове и звон в ушах до его сознания доносились обрывки каких-то слов. Он попытался поднять отяжелевшие веки. В глаза ударил яркий свет настольной лампы, а за блеском очков летчик разглядел стеклянный взор фашиста.
    Долаберидзе с трудом поднял руку и провел ладонью по мокрым слипшимся волосам. Это движение болью отдалось по всему телу, и вместе с тем он не ощутил привычной тяжести комбинезона.
    Он скорее понял, чем увидел, что сидит в распущенной, без ремня гимнастерке. Ноги, словно колодками, стиснуты рваными малоразмерными сапогами без голенищ.
    С усилием заставил себя поднять голову и окончательно открыть глаза. Стол вместе с комендантом медленно поплыл в сторону, стена пошатнулась и, убыстряя движение, устремилась туда же. Опустив веки, Долаберидзе почувствовал, как вновь проваливается в бездну, но чьи-то крепкие руки удержали его на стуле.
    Неожиданно сознание прояснилось. Летчик, вытащив платок, вытер лоб. .На платке остались пятна крови.
    - Надеюсь, теперь мы поговорим откровенно, - услышал он ;вкрадчивый голос коменданта.
    Долаберидзе попытался выругаться, но, открыв рот, почувствовал острую щиплющую боль в рассеченных губах. Он медленно, но уверенно замотал головой.
    - Видимо, эта процедура на вас мало подействовала. Ну что ж, мы можем повторить, - сказал комендант.
    Летчик с ужасом вспомнил о диком, бесчеловечном избиении.
    "Что делать? Рассказать? Ни за что. Откусить язык!" - мелькнула вдруг мысль. .Он быстро прикрыл рот рукой, высунул до отказа язык и сдавил челюсти.. Стало больно, но как он ни силился, челюсти не сжимались. Он втянул язык и с силой сжал зубы.
    - Русская свинья! Ты будешь говорить, - провизжал над ухом вышедший из-за стола комендант.
    Летчик замотал головой и тут же резким ударом был сбит со стула.
    "Как я ослаб. Этот маленький, хлюпкий фриц, смог свалить меня одним ударом". Не открывая глаз, он прикинулся, будто потерял сознание.
    Фашист слегка пнул его ногой и что-то приказал вошедшим солдатам.
    Долаберидзе почувствовал, как взяли его за руки и за ноги, как подняли с пола. Он понял, что несут его вниз по лестнице. Услышал, как заскрипела тяжелая дверь, и всем телом ощутил приятный холодок цементного пола, на который бросили его фашисты.
    Глава восьмая
    А Карлов торопился. Идти было тяжело - ноги по колено проваливались в снег. Слабый ветерок кружил в воздухе снежные россыпи. Георгий изредка останавливался, чтобы разглядеть светящиеся стрелки и циферблат ручного компаса. В высоких высохших камышах на берегу Маныча он присел на снег передохнуть. Опять сильно ныла рука. Он с трудом перемотал портянки, подложил в валенки сухой травы и двинулся дальше на северо-восток.
    На горизонте сквозь серую пелену облаков начал просачиваться рассвет. Маныч остался далеко позади. Георгий отыскал занесенный снегом стог сена и решил укрыться в нем до ночи.
    Когда рассвело, он увидел, что неподалеку проходит проселочная дорога. Изредка по ней на лошадях проезжали жители. Один раз, оставляя черный след дыма, протащился большой немецкий автобус.
    Переставший было к утру снег вновь посыпал крупными хлопьями. Дорога скрылась за плотной белой пеленой.
    Вскоре Георгий почувствовал, как леденеют ноги. "Да, валенки - не унты", - подумал он и начал усиленно шевелить пальцами. Немного помогло. Потом веки стали слипаться и он не помнил, как заснул.
    Разбудили его взрывы и страшный рев над головой. "Та... та... та... та..." - слышались сквозь рев моторов частые залпы авиационных пушек. Снаряды со свистом рассекали воздух.
    "Тррррр" - мелкой дробью рассыпались длинные пулеметные очереди.
    Георгий выглянул из своего убежища. Шестерка. штурмовиков обстреливала остановившуюся колонну - около десятка немецких легковых автомашин и два больших штабных автобуса. Очевидно, перебазировался штаб какого-то крупного соединения. Несколько автомашин горело. В стороны от дороги разбегались фашисты и плашмя валились на снег.
    До боли в глазах всматривался Георгий в хвостовые номера самолетов, однако разглядел лишь белую полоску, наискось перечертившую киль и руль поворота - опознавательный знак дивизии полковника Рубанова. Но вот штурмовики изменили направление захода на цель и теперь, выходя из атаки, низко проносились почти над стогом, где прятался Карлов.
    Георгий опознал "семерку" - самолет старшего лейтенанта Мордовцева. За ним мчался самолет с номером "20". "Это же сержант Семенюк!" Штурмовик начал разворот и накренился. "За Карлова!" - успел прочитать Георгий на фюзеляже.
    Что-то стиснуло горло. Расползлись буквы, слившись в оплошную белую строчку.
    "Дойду, обязательно дойду, чего бы это ни стоило - дойду", - твердил себе Георгий и вытирал рукавом щеки. А крупные буквы надписи все стояли перед глазами.
    Минуты через три, видно расстреляв весь боекомплект, штурмовики улетели на восток.
    Фашисты подбирали раненых и под руки волокли их в уцелевший автобус. Затем, бросив на дороге пять обгоревших машин, колонна медленно тронулась и вскоре скрылась из виду.
    Георгий почувствовал голод. Он отогрел пальцы в широких рукавах деревенской овчины, достал банку спущенного молока и, проткнув ее ножом, высосал почти все содержимое.
    Быстро стемнело. Изредка в разрывы низко проплывающих облаков заглядывала луна, освещая темную свалку обгоревших машин.
    Конечно, можно было обойти их стороной. Но Георгия тянуло именно туда. Ему страстно хотелось посмотреть на эти груды металла, он никогда раньше не видел вот так рядом, на земле, результаты воздушных ударов.
    "Наверно, у машин никого нет. В конце концов, за ними можно спрятаться, если кто-нибудь появится", - решил он и зашагал к дороге.
    Ближе к машинам Георгий стал пробираться осторожней. По ровному открытому полю он крался, лишь когда луна скрывалась за облаками. Как только она выглядывала, Георгий ложился на снег и лежал неподвижно. Никогда раньше он не предполагал, что луна так щедро может освещать землю.
    Хотелось глубже зарыться в снег, спрятать себя от случайного вражеского взгляда.
    Опасения оказались напрасными. Подобравшись вплотную, он убедился, что у машин никого нет. Он обошел их и осмотрел при лунном свете развороченные прямыми попаданиями снарядов капоты, бензиновые бачки и кузова.
    Вдруг Карлов ясно услышал скрип приближающихся саней. Маскируясь в тени, он забрался внутрь автобуса. Стекла окошек были выбиты. Два походных металлических столика с вырванными из пола ножками перекосились набок.
    Лошадь была уже совсем близко. Георгий увидел человека, сидящего в санях. Ясно вырисовывался немецкий автомат на плече.
    - Трр... - послышалось на дороге. Лошадь остановилась. - Ишь как угораздило.
    Снег захрустел под ногами. Человек обошел кузов автобуса. Георгий крепче сжал автомат.
    - Хенде хох! - крикнул он.
    - Я свой, их полицай, - проговорил тот и поднял трясущиеся руми.
    Не опуская автомата, Георгий скомандовал: - Не разговаривай, поворачивайся кругом. Пошевелишься - застрелю на месте, - и повелительно добавил, назвав первую попавшуюся на язык фамилию: - Иванов, обезоружить его.
    Когда полицай повернулся спиной, Георгий выпрыгнул из автобуса, снял с полицая автомат, затем переложил в свой карман пистолет, извлеченный из кобуры предателя.
    - Иди к лошади! - он ткнул полицая в спину дулом автомата.
    - Хоть ноги-то мне развяжите. Я их, кажется, уже отморозил, послышался из саней чей-то жалобный, молящий голос.
    Эта мольба, похожая на стон, прозвучала так тихо, что, казалось, донеслась откуда-то из-под снега. От неожиданности Георгий едва не отпрянул в сторону,
    Подойдя вплотную к саням, он увидел лежащего в них человека. Толстые веревки были перехлестнуты на его груди.
    - Не оборачивайся! Руки назад! - приказал Георгий полицаю и вожжами накрепко связал ему руки. Потом быстро вытащил нож и перерезал веревки, которыми был связан пленный.
    - Кто вы? - опросил он.
    - Танкист я, из плена бежал, - ответил человек, пытаясь подняться. Но отекшие ноги не держали его - он со стоном повалился в сани. - Двое нас было. Спрятались мы на одном хуторе. А этот вот, подлец, поймал. Товарищ мой бежать хотел, так он его из автомата. Наповал.
    Георгий подошел к полицаю и развязал ему руки.
    - Снимай шинель!
    Полицай медленно снял ремень, на котором висела кобура, стянул с себя шинель и вдруг бросился на колени и, протягивая к Георгию трясущиеся руки, взмолился:
    - Простите, простите! Не убивайте, детишки у меня, не убивайте...
    Георгий много раз уничтожал врага. Но то было с самолета. А сейчас он не мог решиться вот так, просто убить предателя, просящего о пощаде.
    - Дайте я его, - приковылял танкист. - Он у меня на глазах друга убил и не поморщился, собака. - Танкист с силой рванул автомат из рук Карлова.
    Полицай вплотную подполз к Георгию и, хватая его за ноги, продолжал всхлипывать: :
    - Не убивайте, детки у меня, не убивайте... Георгий отвел в сторону автомат, уже поднятый танкистом для выстрела.
    - Нас здесь двое, советских людей. Вот он, - кивнул Карлов на танкиста, - и я. Мы имеем право судить изменников. Мы решили расстрелять тебя за предательство, за убийство человека. - Георгий не почувствовал, как полицай вытащил нож из-за голенища его валенка. - Именем Союза Советских...
    В этот момент полицай, словно выпрямившаяся пружина, вскочил на ноги, и в лунном свете блеснуло над Карловым стальное лезвие. Но танкист уже нажал курок автомата - в то же мгновение барабанной дробью рассыпалась короткая очередь. Предсмертный вопль полицая потонул в залпе выстрелов. Выронив нож, он замертво повалился в снег к ногам летчика.
    Лошадь шарахнулась в сторону. Танкист схватил вожжи и удержал ее. Георгий поднял с дороги шинель и ремень, обыскал карманы убитого и взял его документы. Затем вместе с танкистом они оттащили труп от дороги и забросали снегом.
    Уже в санях, когда лошадь трусила по дороге в сторону фронта, Георгий отдал новому знакомому шубу, а сам надел шинель полицая. Танкист обнял и расцеловал Карлова.
    - Теперь я ваш конвоир, - улыбнулся Георгий, затягивая ремень на шинели.
    - Мне о таком конвое только мечтать можно было, - горячо и страстно заговорил танкист. - Недолго мне жить оставалось. Сгноили бы в карцере или собаками затравила, гады. Вы же мне жизнь спасли. - Голос его сорвался. Видно было: только теперь он начал осознавать все случившееся.
    - Вы тоже в долгу не остались, так что мы квиты. А вас куда везли?
    - Кажется, на станцию Пролетарскую. Там у них тюрьма при полиции. Немцы полицаям награды, дают за поимку нашего брата... Теперь-то мы живем! - Танкист бережно поднял советский автомат.
    - Я два дня ничего не ел, но ни за какой хлеб не променял бы вот это. Дайте его мне, я буду партизанить в вашем отряде.
    - Пожалуйста, возьмите. К моей новой шинели больше подходит этот. Георгий кивнул на трофейный автомат.
    - Спасибо, - танкист поцеловал приклад автомата и повесил его на шею. - Теперь мстить. За все буду мстить! Второй раз живым меня не взять. Можете поручать мне любое задание.
    - А я ведь не партизан. Я летчик. Сбили на днях. Теперь, как и вы, к своим пробираюсь.
    Танкист, еще не веря, посмотрел на Карлова.
    - Значит, опять пробираться, - хрипло произнес он. - А я-то думал, что уже у своих, у партизан то есть...
    Они долго ехали на северо-восток, сворачивая с одной дороги на другую, минуя населенные пункты и большаки. Сплошная облачность затянула небо. Начался снегопад. Промерзнув, они часто соскакивали с саней и бежали рядом с лошадью, чтобы согреться.
    - Если бы не вы, отморозил бы я ноги. Уж очень сильно стянули мне их веревками, - сказал танкист, выбравшись из саней для очередной пробежки.
    - А что у вас на ногах?
    - Деревянные самоделки. Лагерные еще.
    Откуда-то сбоку надвигался гул и лязг движущихся танков.
    Карлов с тревогой прислушался.
    - Может, свернем?
    - Проскочим, - сказал танкист. - Они далеко еще. Внезапно впереди, совсем близко, сверкнул фонарик.
    - Хальт! Вер гейт? - раздался окрик. - Бегите! - успел шепнуть Карлов.
    Танкист прыгнул в сторону и растаял в темноте. Отступать Георгию было поздно и некуда.
    На перекрестке дорог его остановили немецкие солдаты-ре-гулировщики. С боковой стороны уже близко слышался лязг гусениц.
    С трудом сдерживая нервную дрожь, Георгий вытащил документы убитого предателя.
    - Их полицай, их полицай, - повторил он.
    Посветив фонариком, один из регулировщиков разглядел в санях немецкий автомат, сказал что-то другому и махнул рукой, пропуская лошадь.
    - Шнелль! Шнелль! - заторопил он.
    Танки были уже совсем рядом.
    Проскакав с полкилометра, Георгий натянул вожжи и остановил лошадь. На лбу выступил пот. Спину холодила влажная рубашка.
    "На этот раз проскочил, - подумал он. - А где же танкист?" Ждать ночью в степи человека было бессмысленно. И, рискуя в любую минуту наскочить на врага, Георгий повернул лошадь назад. До боли в глазах вглядывался он в степь.
    Гул и лязг проходящих совсем рядом танков резал уши. Карлов посмотрел на светящуюся стрелку компаса. Танки двигались на юг, к железной дороге.
    Наконец колонна проползла. Георгий услышал треск двух заведенных мотоциклов и, дождавшись, когда регулировщики уехали, погнал лошадь через дорогу, туда, где исчез танкист. Около часа кружил он в районе этого перекрестка. Звал, кричал в темноту и, затаив дыхание, ждал отклика. Но до него доносилось лишь удаляющееся эхо собственного голоса да откуда-то с востока далекий неумолкаемый гул артиллерийской канонады.
    Как неожиданно эта тревожная ночь подарила ему товарища, так же вдруг и поглотила его в темноте.
    "С автоматам танкист не пропадет. Наверное, он в одиночку пробирается к своим", - решил Георгий и двинулся на восток.
    Уже много километров осталось позади. Лошадь устала и еле тащилась. Где-то совсем близко тишину прорезали автоматные очереди. Справа у горизонта облака окрашивались в оранжевый цвет: там полыхало зарево большого пожара.
    Впереди слышался лай собак. Карлов хотел было повернуть измученную лошадь в степь, в объезд станицы, но раздумал. Он бросил вожжи и вылез из саней.
    Чуя близость жилья, умное животное медленно потащилось по дороге.
    А Карлов повесил на шею трофейный автомат и зашагал в степь. За ночь он проехал километров сорок, а то и больше, и линия фронта представлялась ему где-то близко.
    Ступая по глубокому снегу, Карлов огромным усилием воли заставлял себя переставлять ноли. Хотелось лечь в эту рыхлую, холодную массу и забыться. Он напрягал последние силы, когда услышал позади себя треск автоматных выстрелов.
    Георгий вытянулся на снегу вверх лицом. Там, на дороге, откуда он шел, у самой земли, в разных направлениях проносились зеленые и красные черточки трассирующих пуль. Этот сноп сверкающих нитей нестерпимо медленно перекатывался на запад.
    Георгию не верилось, что так быстро он добрался до линии фронта. "Наверно, партизаны или небольшое разведывательное подразделение", - решил он и, когда все стихло, потащился дальше.
    Рассвет застал его на снежной равнине. Голодный, усталый, он еле двигался. Осмотревшись кругом, он понял, что спрятаться негде. Ни одного стога сена не было видно. Впереди, километрах в двух, раскинулась какая-то станица. Георгий в изнеможении опустился на снег.
    На большой высоте проплыла на запад группа советских бомбардировщиков. Летчик долго всматривался в эти самолеты. Он ожидал вот-вот увидеть вспышки разрывов немецких зениток.
    Но по бомбардировщикам никто не стрелял, и они летели, не совершая противозенитного маневра.
    "Неужели я уже на своей территории?" - радостно подумал ом. И тут же услышал отдаленный воющий гул моторов. С десяток пикирующих "юнкерсов" устремились к земле. У горизонта выросли черные разрывы бомб. Трудно было разглядеть, что бомбят, но он понял, что в той стороне, куда он шел, уже наши.
    Осторожно подходил Георгий к станице. Ему все еще не верилось, что линия фронта осталась позади. Он подобрался к задворкам крайней хаты и увидел на высоких шестах провода связи.
    Карлов вытащил из снега один шест, взял в руку опустившийся провод. Сомнений больше не было - провод советский.
    - Руки вверх! - из-за дома с автоматами наперевес выбежали два солдата в знакомых белых полушубках.
    Георгий разглядел красные звездочки на их шапках-ушанках.
    - Наши! - он бросился им навстречу.
    Лейтенант Карлов совсем забыл о синей шинели полицая, о немецком автомате, висящем на его шее, а потому не поверил, когда вновь услышал:
    - Руки вверх, гад! Стрелять буду!
    - Товарищи, да я же свой. Летчик я! - в недоумении остановился Георгий и поднял руки.
    Спокойно вошел Карлов в хату, куда его привели связисты.
    "Сейчас все выяснится, и поеду на аэродром, - думал он. - Пожалуй, придется попросить машину". Он был далек от мысли, что его всерьез могут принять за полицая.
    Георгий готов был расцеловать этих двух бойцов, ему хотелось смеяться от сознания, что кругом свои. Он уже не чувствовал усталости, не чувствовал боли в руке.
    На табурете сидел старший лейтенант и читал газету.
    - Товарищ командир! Вот, поймали. Что-то с проводами делал, - доложил связист.
    - Ничего я не делал с вашими проводами, - улыбаясь, сказал летчик.
    - А зачем тогда шест снял, провод в руки брал? - затараторил связист, по-видимому узбек. - Вот, у него отобрали. - Он выложил на стол трофейный автомат Карлова, маленький немецкий пистолет "Вальтер" и советский пистолет "ТТ". - До зубов вооружился, подлюга. Вот нож еще!
    - Полицай? - спросил у Карлова старший лейтенант.
    - Да нет, какой я полицай? Я летчик, - ответил Георгий. - Четыре дня к своим топаю. Еле добрался.
    - Документы есть?
    - Документов нету.
    - А ну-ка, обыщите его, - приказал старший лейтенант.
    Солдат быстро вывернул карманы Карлова. На столе к оружию прибавились ручной компас, часы, кисет с табаком, какие-то бумажки и удостоверение полицая.
    - Документов, значит, нет, - со злобой выговорил старший лейтенант и поднес к лицу Карлова удостоверение. - А это что?
    - Да это же не мое! Это мы предателя убили. Я у него забрал. И шинель эта его, и автомат тоже.
    - Кто поверит твоим басням? Или ты нас за дураков считаешь? - сказал старший лейтенант. Он повернулся к связистам и приказал: - Ведите его в особый отдел. Знаете где?
    - Я туда линию тянул, - ответил солдат.
    - Правильно, Алиев. Эти трофеи тоже с собой возьмите, - кивнул на стол командир связистов.
    - Ну, шагай, живо! - солдат показал на дверь.
    Георгий вышел, посмеиваясь в душе над курьезным положением, в котором очутился. "А все-таки дошел, добрался до своих", - подумал он.
    Правда, не такой представлял он свою встречу с советскими бойцами, когда шагал ночами по снежной целине. Не такой мыслилась ему эта встреча и тогда, когда он, коченея от холода, коротал в сене короткий зимний день.
    "Ничего, сейчас позвонят в штаб воздушной армии, и все выяснится", успокаивал он себя.
    Георгий шел, провожаемый ненавидящими взглядами людей. Он посмотрел на бойцов. И, хотя он не знал за собой никакой вины, невольно опустил голову, чтобы не видеть эти презрительные взгляды.
    На минуту он почувствовал себя одиноким среди людей в знакомых солдатских полушубках, с родными звездочками на шапках, среди людей, которые были ему такими дорогими и близкими.
    "Какие найти слова, чтобы они поверили мне? - подумал Георгий и сам же ответил: - Нет, не поверят они... Не поверят ни одному слову человека, на котором шинель предателя".
    Он представил себе удивление бойцов, когда им объявят, что это не полицай, а советский летчик, и улыбнулся: "Скорей бы только узнали!"
    - Как волк ни скрывался, а все равно попался, - так встретил Георгия капитан, сидевший за столом в пустой хате особого отдела.
    Связист доложил, что предатель что-то делал с проводами, связи, и стал выкладывать на стол оружие, компас, часы и документы полицая.
    - Значит, не успел драпануть с хозяевами? - поинтересовался капитан.
    Плечи уполномоченного особого отдела обтягивала образцово выглаженная гимнастерка. Под ней чувствовались упругие мышцы натренированного тела. Пуговицы начищены до блеска. Все это мало гармонировало с осунувшимся, хотя и чисто выбритым лицам, с усталыми, покрасневшими от бессонных ночей глазами. Он взял со стола кожаный портсигар, вытащил из него папиросу и, разминая пальцами табак, в упор посмотрел на Карлова.
    - Ну, рассказывай, за сколько Родину продал?
    - Я не предатель. Это недоразумение. Я летчик-штурмовик. - Георгий назвал номер своего полка. - Позвоните, пожалуйста, в штаб воздушной армии. Вам подтвердят, что меня сбили всего несколько дней назад.
    - Отдельные сволочи умудряются Родину за один день продать, - сказал капитан. - А куда звонить - без тебя разберемся. Правду говорить будешь? бросил он на Карлова хмурый взгляд.
    - Да я же правду говорю, - как можно убедительнее произнес Георгий.
    - Что ты с проводами делал? Зачем они тебе понадобились?
    - Хотел узнать, кто в селе, вот и посмотрел, чей провод.
    - Ну, правильню. Убедился, что наш, а убежать не успел. Георгий молчал.
    - Садись, - капитан указал на табурет, стоявший недалеко от стола.
    Георгий сел, снял перчатки.
    - Разрешите взять часы? - попросил он.
    - Возьми.
    - Тут вот на обороте написано, кто я такой, - проговорил летчик, показывая крышку часов.
    - "Георгию Карлову за досрочную уборку хлеба", - вслух прочитал уполномоченный особого отдела и улыбнулся.
    "Теперь, наконец, поверил", - решил Георгий, облегченно вздохнув.
    - Часы, значит, за трудовые подвиги получил. А это, - капитан кивнул на немецкий пистолет, - за службу фюреру?
    Внезапный взрыв не произвел такого впечатления на Пузанка, как эти слова капитана на Карлова.
    Он весь напрягся и опустил голову. Он понимал, будь партийный билет и документы при нем, ему не пришлось бы вести этот разговор, не пришлось бы выслушивать оскорбления, и теперь раскаивался в том, что не спрятал документы где-нибудь под одеждой.
    Раздумывая над этим, Георгий машинально приподнял левую руку и начал надевать часы.
    - А это что у тебя? - спросил капитан, увидев грязный свалявшийся бинт на руке Карлова.
    - Перед полетом ранил себя нечаянно.
    - Придумал бы что-нибудь поинтереснее. Насколько я понимаю, в авиации раненых летчиков у нас кладут в госпиталь.
    Капитан снял с аппарата телефонную трубку и покрутил ручку.
    - "Волга", "Волга". Дайте мне "седьмого"...
    На несколько секунд воцарилось молчание. Капитан вертел в свободной руке маленький пистолет "Вальтер", отобранный у Карлова.
    - "Седьмой"? Здорово. Это я - "девятнадцатый". Пришли-ка мне срочно врача... Да нет, на пару минут. - Он опустил трубку.
    - Послушай, чего ты упираешься?..
    Капитан вопросительно посмотрел на Карлова.
    - Я вам все сказал. По-моему, товарищ капитан, чем зря время терять, позвонили бы лучше в штаб воздушной армии.
    Он начал рассказывать, откуда взял шинель полицая.
    Отворилась дверь, и в комнату вошел человек в военном полушубке.
    - Вот, Александр Дементьевич, посмотри, пожалуйста, что у него с рукой, - попросил капитан. - Вы можете идти, - отпустил он бойца-связиста.
    -~ Ну что тут у вас, показывайте.
    Георгий протянул руку и помог военврачу размотать бинт. Повязка присохла к ране.
    - Отдирать не будем, и так ясно. Явный самострел, - за-млючил врач. Посмотрите, кожа опалена вокруг раны.
    - М-да... - протянул капитан, приподнимаясь из-за стола и пристально рассматривая ладонь Георгия. - Спасибо за консультацию. Можете идти, разрешил он доктору.
    Карлов взглянул на капитана. В глазах уполномоченного особого отдела застыла усмешка. Эти глаза красноречивее слов говорили, что ему все ясно.
    Карлов тяжело вздохнул. То, что ему казалось таким простым, то, над чем он даже не задумывался, пробираясь к своим, оказалось исключительно сложным. Он понял, что сам, без вмешательства командования ничем не сможет доказать свою правоту.
    - Так вот, в молчанку играть некогда, - властным тоном сказал капитан. - Время-то военное. - Он выжидающе посмотрел на Георгия. - Тут один тоже упирался, басни рассказывал. Таким ягненком прикинулся, что я было по мягкости поверил ему... Отпустить хотел. Да спасибо местные жители помогли... Опознали предателя. Так что зря не тяни время. У меня и кроме тебя дел по горло.
    В комнату вбежал запыхавшийся лейтенант.
    - Товарищ капитан! - заторопился он. - Там генерал приехал, разносит нашего "хозяина". Говорит: "Почему не продвигаетесь? Другие полки воюют, только ваш мягко спать любит". Наш и приказал срочно сниматься отсюда. А комдив сидит в штабе, говорит: "Посмотрю, во сколько вы уложитесь".
    Капитан встал из-за стола.
    - Товарищ Дмитриев, - обратился он к лейтенанту. - Знаете, где тюрьма размещается? Это в той станице, которую вчера вечером проходили.
    - Конечно, знаю. Мы же, товарищ капитан, с вами туда заезжали.
    - Так вот. Забирайте его, - капитан кивнул на Карлова, - вот документы. Пусть там тыловые с ним разбираются, а нам некогда, воевать надо. Сейчас я напишу бумагу и отвезете его туда на моей машине.
    - Слушаюсь!
    Через замерзшее окно Георгий не видел, что делается на улице, но по шуму заводимых моторов, по крикам и гомону .понял, что часть начала движение.
    - Как бы мне вашего генерала повидать? - робко спросил он. Капитан поднял голову.
    - Больше нашему генералу делать нечего. Всю жизнь мечтал с тобой поговорить, - усмехнулся он и уже серьезно добавил: - Если ему с каждым полицаем беседы проводить, тогда и воевать некогда будет.
    - А я не полицай, я летчик. Поймите вы это наконец.
    - Я вас в тыл и направляю, чтобы там разобрались - полицай вы или летчик. По удостоверению и по виду вы для меня полицай, предатель. Других-то документов у вас нет, - развел капитан руками. - И генерал тоже прикажет отправить вас в тыл для выяснения личности.
    Георгий знал, с каким отвращением относится каждый фронтовик к предателям. Понимая, что шинель полицая и немецкое оружие изменили его облик, он не осуждал солдат, задержавших его, старшего лейтенанта командира роты связи. Не осуждал он и этого усталого, измученного человека. Георгий сознавал, что в огромном потоке наступающих войск просто не до него. И вместе с тем он не мог понять, почему капитан не хочет запросить о нем по телефону.
    Георгий не. знал, что еще вчера войска фронта начали стремительный бросок вперед и в этом перемещающемся клубке по всем проводам неслись боевые приказы, распоряжения и донесения.
    В бессильной злобе он решил сам позвонить в штаб воздушной армии и, привстав, потянулся к телефону, рядом с которым лежал пистолет и трофейное оружие.
    Капитал, неправильно истолковав намерение Георгия, схватил со стола пистолет.
    - Не шевелись! Застрелю на месте.
    - Что вы испугались? Я только позвонить хотел.
    - Я тебе позвоню, - чеканя слова, процедил сквозь зубы капитан, убирая со стола автомат и пистолеты.
    Какая-то апатия, полное безразличие овладели Карловым. Нервное напряжение и усталость надломили его. Он понял бесполезность дальнейшего разговора с капитаном.
    - Возьмите, здесь все написано, - протянул тот бумажку лейтенанту. - А с тобой в тылу еще разберутся, выяснят, что ты за птица,-загадочно предупредил он Карлова на прощание.
    Они тряслись на старой, заезженной эмке. Ехали молча. Навстречу двигались к фронту пехотные части, тягачи тянули орудия, катились машины, груженные ящиками с боеприпасами; шли танки, обгоняя и тех и других, проносились "виллисы".
    Въехав в полуразрушенную станицу, эмка остановилась у небольшого кирпичного здания. Угол его был снесен снарядом. Около Входа валялась пробитая осколками железная вывеска с надписью "Дойче комендатур" - все, что осталось от немцев.
    В приемной за невысоким барьером сидел дежурный.
    - На, принимай полицая, - обратился к нему сопровождавший Георгия лейтенант.
    Георгия вновь обожгло это слово "полицай".
    - Давай его в камеру, - приказал дежурный, обращаясь к стоящему у двери сержанту.
    В потолке узкого коридора, через который повели Георгия, зияли дыры. Когда свернули за угол, его втолкнули в небольшую комнату, где находилось несколько арестованных. Двое из них были в форме полицаев, остальные - в разношерстных пальто и шубах. На полу валялась осыпавшаяся щебенка. Стекло в единственном окне было выбито, но толстая решетка сохранилась. Георгий, еле державшийся на ногах, прошел в угол.
    На промерзших стенах, за проседью инея виднелось множество косо нацарапанных надписей, в конце каждой стояла дата.
    "Сколько людей побывало в этом фашистском застенке", - подумал Георгий.
    Ноги подкашивались. Он опустился на пол. Любопытные взоры обитателей камеры шарили по его лицу.
    - Откуда взяли? - громко спросил у него один из них.
    Карлов, не отвечая, глубоко вздохнул и. закрыл глаза, хотелось хорошенько осмыслить все что с ним произошло.
    "Почему никто не попытался разобраться, кто я такой?" - с горечью думал Георгий.
    В камеру принесли обед. Георгий не притронулся к пище. Он ждал, что вот-вот его вызовет какой-нибудь начальник и все выяснится. Так а томительном ожидании, то засыпая, то вскакивая, чтобы потопать и согреться, провел он весь день.
    Вечером он окончательно почувствовал себя одиноким, затерявшимся в огромной массе людей. Последним усилием воли он пытался взять себя в руки.
    "Ничего - самое страшное позади. Главное, добрался, перешел линию фронта, а все остальное - недоразумение".
    Как ни заставлял себя Георгий заснуть, ничего не получалось. Невеселые мысли лезли в голову. Тело било ознобом.
    Так прошло несколько томительных часов. Лишь под самое утро Георгий забылся, будто провалившись куда-то.
    - Выходи во двор! - раздалась команда.
    Закопошились, заторопились арестованные, подгоняемые окриками: "Живей! Живей! Шевелись!" - и друг за дружкой начали выходить на темный двор.
    - Становись!
    Толкая друг друга, выстроились в шеренгу.
    Лейтенант пересчитал всех.
    - Можете вести, - разрешил он другому лейтенанту.
    По бокам выстроившихся стали конвойные с автоматами. Послышалось: "Марш"! - и небольшая группа людей медленно потянулась за ворота.
    Рассветало. Георгий был рад, что они двигались. На ходу он согрелся.
    Медленно тащились конвоируемые через разрушенные хутора и станицы. Днем на окраине какой-то станицы был устроен привал. Арестованным выдали хлеб. Пока они отдыхали, к ним присоединилась еще одна группа людей. Дальше двинулись вместе.
    Пройдя еще километра три, Георгий почувствовал, как сильно заболели стертые ноги. Он вышел из строя и, сев прямо на снег у обочины дороги, снял валенок. Портянка сбилась на пятке. Карлов перематывал уже вторую ногу, когда к нему подошел конвоир:
    - Вставай, вставай! На привале надо было портянки мотать.
    Он бы, возможно, толкнул Карлова прикладом, но Георгий метнул на него тяжелый непрощающий взгляд.
    - Небось наших-то сразу... без разговоров расстреливал, - пробормотал конвоир, оправдывая себя, за допущенную резкость.
    - Не полицай я, дурья твоя башка. Я советский летчик, - с болью в голосе произнес Георгий.
    - Летчики наши вон... летают, - ответил солдат, показывая в небо, где издалека доносился гул моторов.
    - Сбили меня недавно, чудак ты эдакий, вот и пробирался я к своим, а тут видишь, как встретили. Карлов уже натянул валенок.
    - Ладно, там разберутся. Догоняй своих. Идти стало легче, и Георгий быстро пристроился в хвост колонны.
    Рядом с ним, сутулясь, шел высокий пожилой человек с острой седеющей бородкой и маленькими усиками. Его, очевидно, арестовали только вчера - на щеках еще, не успела вырасти щетина. "Интеллигент", - подумал Георгий, посматривая на соседа.
    - Скажите, - вдруг обратился тот к Карлову, - как вы думаете, я вот был бургомистром при немцах, будут нас судить или так расстрелять могут?
    - Я бы таких давно повесил, - с ненавистью ответил Георгий.
    - Позвольте, но, вы ведь тоже служили новому порядку, - изумился бывший бургомистр.
    Карлов размахнулся здоровой рукой и с силой ударил его по лицу. Предатель свалился с ног.
    - Эй, чего там не поделили? - крикнул конвоир. - Не сметь драться, а то руки свяжу.
    - Не понимаю, - поднявшись, быстро заговорил бургомистр. - Может быть, я резко выразился. Ну пусть не служили, но сотрудничали же.
    Карлов опять замахнулся, но тут же опустил руку. Бургомистр успел отскочить в сторону. Теперь он шел на почтительном расстоянии от Георгия.
    Кругом виднелись следы недавнего боя. По обеим сторонам дороги валялись разбитые, обгоревшие автомашины, исковерканные орудия, танки с черными крестами на развороченных башнях. Иногда из-под снега виднелись то зеленый рукав шинели с торчащими из него белыми обмороженными пальцами; то сапог, обтянутый тряпками или большой соломенной калошей; а кое-где в невероятных позах, словно повалившиеся чучела, черными пятнами лежали на снегу трупы бывших завоевателей.
    Встречный ветер усилился. Замело, забуранило по открытой степи. Опустив головы, пряча лица от слепящего снега, медленно двигалась колонна.
    К вечеру арестованных привели на железнодорожную станцию. Георгий внимательно всматривался в полуразрушенные станционные постройки. Что-то очень знакомое было в расположении этих строений. Где-то он их видел?
    "Постой, ну, конечно, - мысленно воскликнул он. - Это же станция Куберле".
    Георгий вспомнил, как за несколько дней до вылета на аэродром Сальск он водил сюда свою эскадрилью. С воздуха, с высоты бреющего полета видел он эти строения.
    В тот раз летчики громили сгружаемые с железнодорожных платформ танки Манштейна. Вот они - эти танки. Стоят теперь грудами мертвого металла. Сорванные башни валяются рядом. Ленты гусениц, словно размотавшиеся обмотки, стелются по снегу.
    В тот день летчики возбужденно рассказывали механикам, какой урон нанесли они врагу, как в панике метались фашисты под градом пуль и снарядов.
    Да, не думал тогда Георгий, что через пару недель ему придется в такой необычной обстановке увидеть дело рук своих. Невольно он рассмеялся.
    - Что, здорово накромсали? - раздался за его спиной восхищенный возглас.
    Карлов обернулся. Рядом стоял тот самый конвоир, который ругал его на дороге, когда он. перематывал портянки.
    - Да, что здорово, то здорово, - согласился Георгий.
    - Это наша авиация! Вот бы поглядеть на тех летчиков, - мечтательно проговорил конвоир. Глаза Карлова вдруг заблестели.
    - Можешь поглядеть. Это я приводил сюда свою эскадрилью штурмовиков. Как видишь, надолбали порядком, - чужим хриплым голосом сказал он.
    Боец с недоумением, недоверчиво посмотрел на него. "Ври больше", говорил его взгляд. Потом, оживившись, спросил:
    - Неужели правда ты наш летчик?
    - Ну, конечно, правда, конечно, летчик, - загораясь надеждой, ответил Георгий.
    - Если так, не переживай особенно, скоро разберутся. - Солдат сочувственно улыбнулся.
    На другое утро, когда колонну вели вдоль разрушенного железнодорожного полотна Куберле - Зимовники, лейтенант - начальник конвоя - отозвал Карлова в конец группы.
    - Послушайте, - сказал он. - Вы что, действительно наш летчик?
    - В том-то и дело, что ваш. Настоящий советский летчик-штурмовик, командир эскадрильи, - ответил Георгий и улыбнулся простодушной, усталой улыбкой.
    Они шли рядом с лошадью, впряженной в сани, на которых ехали отдыхающие конвоиры.
    Карлов рассказал начальнику конвоя о своих приключениях.
    Внезапно метрах в ста от дороги он увидел лежащий на снегу самолет Ил-2. На хвостовом оперении штурмовика наискось через киль и руль поворота была нарисована широкая белая полоса. Карлов узнал опознавательный знак своей дивизии.
    Человек в замасленной ватной куртке, сидя на корточках, что-то отвинчивал на крыле.
    - Эй, авиация! - крикнул Георгий. Механик посмотрел в его сторону.
    - Иди, иди сюда, - позвал Георгий, махнув шапкой. Механик пошел от самолета к арестованным, с любопытством глядя на обросшего густой щетиной человека в синей шинели полицая. Лицо его вдруг радостно просияло, и он бегом бросился к Карлову.
    - Ба, да никак с нашего полка, - обрадовался Георгий, узнав техника из первой эскадрильи.
    Он быстро перебрал в памяти десятки фамилий, Пытаясь вспомнить, как зовут этого парня. А тот, подбежав, остановился в нерешительности и вопросительно поглядывал то на начальника конвоя, то на Карлова. Расставленные для объятий руки летчика медленно опустились.
    - Ты его знаешь? - спросил лейтенант, кивнув на Георгия.
    - Конечно, знаю. Это же командир третьей эскадрильи. Его совсем недавно сбили. Еще командир полка говорил: "Карлов, если жив, обязательно вернется".
    - Ну теперь-то верите? - спросил Георгий у начальника конвоя.
    - Я , вам еще после вашего рассказа поверил, да как быть - не знаю. Ведь я по списку за каждого отвечаю. - Лейтенант на секунду задумался. Мне б хоть бумагу какую-нибудь, чтобы за вас отчитаться.
    - Да, положеньице, - протянул Георгий,
    - Знаете, чем можно помочь? Пусть он, - лейтенант кивнул на механика, - быстрее сообщит в полк, чтобы за вами с каким-нибудь документом приехали.
    - Быть по-вашему, - согласился Карлов.
    Начальник конвоя объяснил механику, что арестованные движутся по дороге на Зимовники, и отметил на карте, где они сейчас находятся.
    - Так мне же самолет приказали эвакуировать с вынужденной посадки, неуверенно проговорил механик. - Кто приказал? -спросил Георгий.
    - Инженер полка.
    - Ну так передашь ему, что я его приказание временно отменил. А сейчас ступай и доложи майору Емельянову, что иду я под конвоем по родной земле, которую сам же освобождал, - пошутил Георгий.
    - Хорошо. Я быстро, товарищ лейтенант.
    По дороге то и дело проезжали автомашины. Груженые - к фронту, пустые - в тыл. Начальник конвоя остановил грузовик и попросил довезти механика. Как только машина тронулась, Карлов и лейтенант побежали догонять конвой, который успел уйти довольно далеко.
    Узнав от лейтенанта, что человек в шинели полицая действительно советский летчик, конвойные резко изменили свое отношение к Георгию. Они посадили его в сани и не знали, что ему предложить, чтобы как-то скрасить неловкость за свою прежнюю неприязнь. Но летчик на них не обижался. Волнуясь, он в нетерпении поглядывал на дорогу.
    Глава девятая
    Больше двух часов, пересаживаясь с одной попутной машины на другую, ехал механик до станицы Барабанщиков. Бегом миновал он две улицы и, задыхаясь, добрался до границы аэродрома.
    Вот уже опустевшие снежные капониры. До командного пункта осталось каких-нибудь триста метров, когда его удивленно окликнули.
    - Вы почему здесь? Вас вчера отправили готовить самолет к эвакуации, навстречу шел майор Голубев.
    - Товарищ майор! - механик перевел дух. - Сейчас объясню. Там на дороге, - он показал на юго-запад, - под конвоем ведут лейтенанта Карлова.
    - На какой дороге? Почему под конвоем? - изумился Голубев. - Вы сами видели?
    - Да. Я с ним разговаривал. У него нет документов, и ему не поверили, что он летчик.
    Механик передал майору просьбу начальника конвоя.
    - Значит, жив! Значит, пришел Карлов! - радостно воскликнул Голубев. Вот молодец! Мы с командиром были уверены, что он вернется. Пойдем! - Они побежали к командному пункту.
    В землянке КП были начальник штаба полка и оперативный дежурный.
    - Карлов нашелся! - крикнул с порога майор Голубев и торопливо рассказал, где летчик. - Жалко, Емельянов в воздухе, вылетел на задание. Придется ждать.
    - Зачем ждать? Давайте сейчас же пошлем машину за Карловым, - тоже .возбужденно и радостно предложил начальник штаба.
    - В каком месте вы их встретили? - спросил он у механика, разворачивая на столе большую карту.
    - Там, где наш самолет лежит.
    - Вот тут? - начальник штаба ткнул пальцем в карту.
    - А идут они туда, - механик показал на красную линию - дорогу на Зимовники.
    В это время зазвонил телефон. Из дивизии сообщали, что на аэродром Барабанщиков вылетел на связном По-2 полковник Рубанов.
    - Вот и хорошо. Доложим командиру дивизии и сразу пошлем машину. А вы пока заготовьте справку, - попросил Голубев начальника штаба и вышел из землянки.
    Маленький По-2 уже приземлился и легко скользил на лыжах по направлению к командному пункту, рядом с которым стоял полковой самолет связи. Там, подняв руки, механик показывал прилетевшему место для стоянки.
    Как только полковник Рубанов вылез из самолета, Голубев сообщил ему о Карлове.
    - Что же вы ждете? - спросил командир дивизии.
    - Сейчас будет готов документ и пошлем автомашину, - ответил Голубев.
    - Не машину, а самолет. По-2 готовьте. Да кого-нибудь посолиднее за ним пошлите, а то еще заартачатся там. Могут не отпустить,
    - Слушаюсь, товарищ полковник. Разрешите адьютанта эскадрильи капитана Артемова послать?
    - Артемова можно. Этот кого хочешь убедит, - согласился Рубанов, зная твердый, напористый характер капитана. - Справку за моей подписью сделайте! - добавил он.
    Полковник Рубанов приказал своему летчику связи тоже готовиться к вылету за лейтенантом Карловым. А сам все чаще посматривал на запад, дожидаясь возвращения полка с боевого задания.
    Наконец в яркой голубизне морозного неба послышался нарастающий гул самолетов. К аэродрому приближались штурмовики Емельянова.
    Через несколько минут окрестности наполнились ревом моторов, повизгиванием тормозов и надрывным воем винтов, переводимых на малый шаг перед посадкой.
    А когда самолеты неподвижно застыли у своих капониров, послышались восторженные возгласы людей. Небольшими группами летчики направились к командному пункту. Рядом с командиром полка шел Архипов.
    - Вот сегодня уже совсем хорошо. Так и дальше держитесь. Только быстрее пристраивайтесь к ведущему после выхода из атаки, а то "мессеры" сбить могут, - спокойно объяснял Емельянов.
    - А до какой высоты вы пикировали? - поинтересовался Архипов. - Вы же прямо в упор батарею немецкую расстреливали. У меня так не получается.
    - Ничего, скоро получится, - подбодрил молодого летчика командир полка. - Нужно только... - В этот момент Емельянов увидел полковника Рубанова. - Подождите-ка, Архипов, в следующий раз объясню, - пообещал он и пошел быстрее.
    Емельянов доложил командиру дивизии о выполнении задания и, узнав о Карлове, искренне обрадовался.
    - Я говорил вам. Помните, я вам говорил, что Карлов проберется через линию фронта.
    Капитан Артемов уже сидел в дивизионном самолете связи, а старший лейтенант Мордовцев, подав команду "От винта", стал вращать пусковое магнето второго самолета, когда Емельянов забеспокоился. Он торопливо начал расстегивать свою меховую куртку.
    Через минуту старший лейтенант Мордовцев уже выруливал. За ним заскользил дивизионный По-2, из задней кабины которого выглядывал капитан Артемов.
    - Стойте! - командир полка стянул с себя куртку и, подбежав к самолету, передал ее капитану. - Это Карлову, чтобы не замерз в воздухе.
    - Емельянов, иди в землянку, пока не простудился, - посоветовал Рубанов.
    - Возьмите, товарищ майор, - Павлик Архипов протягивал Емельянову свою куртку.
    - Нет, нет, зачем. Быстро одевайтесь, а то простынете, -отказался командир полка.
    - Да вы посмотрите, на мне ведь свитер, а вы в одной гимнастерке, упорствовал Павлик.
    Емельянов улыбнулся и взял куртку.
    - Бегом в землянку, греться, - приказал он.
    Подобно цепной реакции разнеслась по аэродрому весть о лейтенанте Карлове. Люди толпились у командного пункта, с нетерпением ожидая его возвращения.
    На двух маленьких. По-2 летчики отыскали лежавший на земле штурмовик и, снизившись до высоты десять-пятнадцать метров, летели вдоль дороги в направлении станции Зимовники. Опытным взглядом окидывал Мордовцев все, что проносилось под самолетом.
    Вот, словно огромная гусеница, изгибаясь, поползла в тыл длинная колонна военнопленных. "Нет, это не то", - подумал Мордовцев, узнав зеленую форму гитлеровских солдат.
    Наконец впереди на фоне искрящегося от солнечных лучей снега летчики разглядели небольшую группу людей, которых под конвоем вели на восток.
    Когда самолет, пряча под собой километры дороги, приблизился к этой группе, Мордовцев увидел, как замахали шапками сидящие в санях люди. Пытаясь увидеть Карлова, он положил По-2 в крен. На мгновение ему показалось, что он опознал Георгия, но сани вместе с людьми уже скрылись под крылом самолета. "Карлов здесь", - решил летчик и, вглядываясь в поле, начал выбирать посадочную площадку возле дороги.
    Томительно тянулись минуты ожидания. С момента встречи с механиком прошло уже много времени. Георгий оглядывал каждую встречную автомашину в надежде, что это едут за ним.
    Неожиданно, откуда-то сзади, донесся стрекочущий рокот маломощных моторов. Еще не поворачивая головы, Георгий определил - летят По-2.
    - Посмотрите, как низко, - удивленно произнес один из конвоиров.
    Все обернулись назад. Самолеты уже были почти над ними. Георгий, узнав полковой самолет связи, соскочил с саней и побежал, увязая в снегу, в сторону от дороги. Кучка пленных остановилась.
    Запрокидывая голову, Георгий видел летчиков, сидящих в кабинах, но не мог их узнать.
    Быстро определил он на глаз пригодную для посадки узкую, но ровную полосу в каких-нибудь ста метрах от дороги. Сбросив с себя синюю шинель полицая, Георгий разложил ее на снегу и растянул в стороны рукава. Получилось жалкое подобие посадочного "Т". Но этого было вполне достаточно. Мордовцев убрал газ и уже заходил на посадку.
    Вскоре концы лыж зашуршали по снегу, а через мгновение самолет плотно притерся к земле. За ним тут же приземлился второй По-2.
    Из кабины вылезли летчики и, оставив вопреки правилам машины с работающими моторами, бросились к лейтенанту Карлову. Они долго не выпускали Георгия из своих объятий.
    К ним подошел начальник конвоя. В его улыбке светилась радость. - Что, боитесь улечу? - пошутил Карлов.
    Капитан Артемов вытащил из планшета листок бумаги, развернул его и торжественно начал читать:
    - "Командир эскадрильи лейтенант Карлов Георгий Сергеевич, севший девятого января на подбитом самолете на территории, занятой врагом, взят мной из-под стражи и направлен в свою часть для исполнения служебных обязанностей. - Тише и внушительнее Артемов добавил: - Командир штурмовой авиационной дивизии полковник Рубанов". Такая справка устраивает? - опросил капитан у начальника конвоя.
    - Конечна, устраивает, - лейтенант сконфуженно улыбнулся. - Это ведь для того, чтобы отчитаться, - пояснил он, убирая оправдательный документ в полевую сумку.
    - Правильно, правильно, - подбодрил его Карлов. - Я, друг, к тебе никаких претензий не имею. На, держи руку.
    Только теперь Георгий почувствовал холод. Он хотел поднять ненавистную шинель полицая, но Артемов удержал его.
    - Не надо. Там, в кабине, меховая куртка для тебя приготовлена.
    - Ну что, полетели? - предложил Мордовцев.
    - Полетели, полетели, скорее, - откликнулся Карлов.
    Подойдя к самолету, он привычно прыгнул на крыло и полез в кабину.
    Через две-три минуты, описав в воздухе небольшой круг, По-2 взял курс на свой аэродром.
    Посмотрев вниз, Георгий увидел, как колонна медленно поползла дальше по дороге на восток. Лишь распластанная синяя шинель осталась лежать на снегу, напоминая о том, что произошло.
    На земле все чаще проплывали знакомые ориентиры. Еще издали увидел Георгий родное поле аэродрома, снежные капониры, в которых ловко маскировались штурмовики, и большую толпу людей возле командного пункта. С каждой секундой росли и ширились очертания притихших на земле самолетов, остановившихся бензозаправщиков. Вместе с этим у Карлова росло и ширилось чувство напряженного ожидания. Такого волнения он, казалось, еще никогда не испытывал. У него дрожали губы.
    По-2 уже над командным пунктом. За этот короткий момент, пока люди на земле не скрылись под крылом, Георгий успел разглядеть радостные лица своих боевых друзей.
    Самолет приземлился, быстро порулил к землянке и вскоре остановился возле своего капонира. Его тут же окружили летчики, техники.
    Карлов выбрался из кабины на крыло. Но ему не дали спрыгнуть на землю. Множество рук подхватили его и, подбросив несколько раз в воздух, поставили на ноги. Люди расступились: к Георгию подходил майор Емельянов.
    Карлов хотел доложить о своем возвращении по всей форме, но командир полка не дал ему говорить. Он крепко обнял летчика и трижды поцеловал его в колючие, заросшие щетиной щеки.
    - Иди на командный пункт. Доложи командиру дивизии, - тихо произнес он и подтолкнул Карлова к землянке.
    Вечером в общежитии третьей эскадрильи набилось много народу. Сюда пришли и летчики других подразделений, инженеры, офицеры штаба, пришел и майор Голубев. Утомленный до предела, но радостный, счастливый Карлов переходил из одних объятий в другие.
    Наконец широко распахнулась дверь и на пороге появился командир полка.
    Когда все сели, Емельянов попросил Георгия рассказать о своих приключениях.
    Долго, до поздней ночи, в переполненной комнате слышался спокойный голос Карлова. Его никто не перебивал. Но когда Георгий ловил пытливые взгляды Семенюка и Архипова, как бы невзначай брошенные на черную перчатку, не снятую им с левой руки, он медленным, еле заметным кивком головы давал понять друзьям, что все в порядке.
    Через несколько дней по аэродрому на старт вновь выруливали штурмовики третьей эскадрильи. В самолете ведущего группы через открытую форточку кабины было видно похудевшее счастливое лицо Георгия Карлова. Приближался день окончательного разгрома армии Паулюса.
    Глава десятая
    Медленно со скрипом растворились ворота, пропуская новую жертву. Неприятным холодком сковало грудь, когда Долаберидзе ступил под решетчатую арку, на которой красовался железный орел с фашистской свастикой в когтях.
    После недолгих формальностей в приемной лагеря на летчика нацепили белый лоскуток с номером. И уже другой конвоир с зеленой повязкой на рукаве подтолкнул Долаберидзе и повел его мимо множества деревянных бараков.
    Обросшие, истощенные до предела люди, дрожа от холода, выходили на улицу через узкие двери блоков и с нескрываемым любопытством осматривали новичка. Они следили за каждым его движением. Долаберидзе показалось, что пленные чего-то ждут от него. Один из них с головой, перевязанной грязными окровавленными бинтами, резко вскинул брови и беззвучно шевельнул губами.
    - Где наши? - догадался летчик.
    Он подмигнул одним глазом, кивнул, улыбнулся. И тотчас его улыбка передалась другим. Люди поняли. В их глазах засветилась надежда.
    Долаберидзе обратил внимание на то, как пленные медленно снимали шапки, пилотки и нехотя вытягивались, завидев приближавшегося эсэсовца.
    На гитлеровце была черная шинель с меховым воротником. Из-под высокой фуражки выглядывало почти детское с правильными чертами лицо. Пока Долаберидзе разглядывал эсэсовца, тот успел подойти вплотную и, разомкнув посиневшие губы, закричал фальцетом:
    - Мютце аб!
    Не понимая, о чем ему говорят, Долаберидзе пожал плечами и посмотрел на своего конвоира. Тут же довольно толстая палка, которую сжимал в руке гитлеровец, со свистом резанув воздух, опустилась на голову летчика. Сильная боль, нарастающий звон в ушах и поплывшие перед глазами лиловые круги на какое-то мгновение затмили сознание. Но Долаберидзе не упал, выстоял и сквозь звон вновь услышал визгливый голос.
    - Мютце аб! Мютце аб!!! - с упорством продолжал выкрикивать гитлеровец.
    Все еще не понимая, чего от него хотят, Долаберидзе снял шлемофон и ощупал ушибленное место. Крови не было.
    Гитлеровец успокоился, вскинул голову, зашагал дальше,
    Внутри у летчика все кипели. Душило бессилие.
    Долаберидзе подвели в кирпичному строению. Через силу шагнул он в раскрытую настежь дверь и тотчас окунулся в полумрак узкого коридора. В нос ударил зловонный, удушливый воздух. Из-за стены, словно из пчелиного улья, несся шелестящий шепот негромких разговоров. Почти на ощупь двигался он в эту темную бездну.
    Впереди послышался звон ключей. Неожиданно слева распахнулась небольшая дверь. Летчика втолкнули в камеру. Еще не успев осмотреться, Долаберидзе услышал, как за его спиной щелкнул замок и гулко застучали по коридору удаляющиеся шаги.
    В маленькой квадратной комнате с единственным зарешеченным окном сидели вдоль стены несколько человек. В воцарившейся тишине Долаберидзе понял, что его разглядывают.
    После ослепительного белого снега на улице глаза медленно привыкали к мраку. С трудом рассмотрел он стоявшую возле двери бочку, от которой источалось зловоние. В другом углу лежало несколько досок, поверх которых топорщились какие-то тряпки.
    - Здравствуйте! - Долаберидзе первым нарушил неловкое молчание.
    В ответ, словно из подземелья, послышалось несколько осипших, простуженных голосов. Среди них Долаберидзе уловил один с явным грузинским акцентом.
    - Генацвали? - спросил он.
    - Генацвали, - отозвался все тот же голос, и человек, поднявшись с пола, подошел вплотную к летчику.
    - Хахалейшвили?. - изумился Долаберидзе.
    Да, это был Хахалейшвили. Вместе учились они в аэроклубе, потом в авиационном училище, вместе стремились в родное небо, вместе мечтали стать такими, как Чкалов. Закончив летную школу, они разъехались в разные части.
    - Вот так встреча, кацо, - с горечью проговорил Хахалейшвили. - Ты давно оттуда? Как на фронте?
    Все обитатели камеры повскакивали со своих мест и плотным кольцом окружили новичка.
    Пристально вглядывался Долаберидзе в эти мертвенно-бледные, пожелтевшие лица. Щетинистая кожа туго обтягивала скулы. Только глаза, искрящиеся надеждой, убеждали, что это живые люди. В трепетном нетерпении узники ловили каждое слово летчика. Услышав про окруженную армию Паулюса, они начали улыбаться. Слезы заблестели на их впалых глазах.
    - Меня четыре дня назад подбили над Сальском. Эх, и накромсали мы там "юнкерсов", - сообщил Долаберизде обитателям камеры. - А ты давно здесь? обратился он к Хахалейшвили.
    Тот только рукой махнул. Отойдя обратно к стене, Хахалейшвили уселся на прежнее место, после глубокого вздоха ответил:
    - Летом "мессера" подожгли. Прыгнул на парашюте и прямо к этим зверям. Теперь уже седьмой месяц по лагерям скитаюсь. Иди сюда, - позвал он, садись рядом.
    Люди молча потянулись за Долаберидзе и уселись на пол, плотно притиснувшись друг к другу. Глядя на их рваные, но все же теплые солдатские ватники, Долаберидзе только теперь почувствовал пронизывающий холод. К тому же сырая, промерзшая стена, к которой он прислонился спиной, обожгла тело. И, словно поняв его мысли, один из пленных поднялся, прошел к противоположной стене, поднял с пола какие-то лохмотья и протянул их новичку.
    - На, оденься. В гимнастерке сдохнешь от холода.
    - Спасибо!
    Долаберидзе развернул лохмотья и увидел старую, рваную телогрейку. Он быстро набросил ее на плечи и с благодарностью посмотрел на того, кто дал ему, быть может, последнюю и такую нужную вещь. Это был тощий, среднего роста человек с вытянутым лицом и ноздреватым носом. .Голова его была подстрижена наголо, а под красивыми, грустными глазами бугрились скулы.
    - Большое спасибо. Век не забуду. Теперь потеплее будет, - сказал Долаберидзе. - Эх, еще бы сапоги обменять, - мечтательно выдохнул он, оглядывая своих новых товарищей. - Унты гады на допросе стащили. А эти, что на мне, малы, жмут. Ходить невозможно.
    - Саша! У тебя ботинки большие, - обратился Хахалейшвили к тощему невысокому человеку в серой фуфайке.
    - Да, да. Я дам, - живо отозвался тот и начал быстро расшнуровывать веревки.
    Что это были за ботинки! На одном наполовину оторванная подметка перехвачена бечевкой, на другом вовсе не было каблука. Но, натянув их на ноги, Долаберидзе вздохнул свободно. Ботинки пришлись впору.
    - Хороши! - объявил он.-- А у вас как?
    - И мне ничего. Только уж без второй пары портянок. По воцарившемуся молчанию Долаберидзе понял, что пленные ждут от него дальнейших рассказов.
    - А я, друзья, решил, что меня уже на расстрел повели, - начал вспоминать он. -- Не думал сегодня утром, что до вечера доживу.
    - Зачем же им на тебя пулю тратить. Все равно здесь в лагере сдохнем, - с какой-то обреченностью сказал Саша и тут же сухо, с надрывом закашлялся.
    - Вы что же, смирились? - испуганно спросил Долаберидзе, обводя взглядом товарищей. - Нужно бежать. Обязательно бежать. Уж лучше пулю в спину, чем вот так, заживо...
    - А ты, кацо, не шибко торопись. Присмотрись пока, - посоветовал один из пленных, не вступавший до этого в разговор и внимательно наблюдавший за новичком. - Хахалейшвили, а ты его хорошо знаешь? - и он кивнул на Долаберидзе.
    - Ты что, Николай? Конечно, знаю. Вместе школу кончали. Свой человек, - горячо заговорил Хахалейшвили. Все вопросительно смотрели на Николая.
    - Если свой, кто за то, чтобы принять в компанию? - спросил Николай у остальных.
    Люди молча подняли руки. Поднял руку и Николай. По его тону и по тому, как он держался, Долаберидзе понял, что это признанный вожак.
    - О побеге больше ни слова. Иногда у стен бывают уши. Все это не так просто. Поживешь, сам увидишь, - покровительственно пояснил он.
    Долаберидзе разглядел его высокий, крутой лоб, посеребренные сединой виски, тонкие сжатые губы, в которых чувствовалась решимость. По его обветренным загоревшим щекам, по облупившемуся от мороза носу, а также по белым, редко видевшим солнце ушам и шее Долаберидзе интуитивно почувствовал в нем летчика.
    - Вы летчик? - спросил он тут же, желая убедиться в правильности своей догадки.
    - Нет, танкист, - ответил Николай. - Здесь почти все танкисты.
    - Только Саша инженер, сапер, - пояснил Хахалейшвили.
    - Из солнечной Алма-Аты наш Саша, - добавил Николай.
    И по тому, как он это сказал, по тому, как по-доброму, устало улыбнулся голубоглазый Саша, Долаберидзе почувствовал, что инженер является всеобщим любимцем.
    И действительно, что-то привлекательное было в его побледневшем, до наивности безобидном лице. Да и голос у него был бархатный, нежный. И хриплый, с присвистом сухой кашель вызывал особое сочувствие окружающих.
    В коридоре послышался шум. Раздались слова непонятной команды.
    - Сергей, сегодня твоя очередь! - обратился Николай к пленному, который дал Долаберидзе телогрейку.
    Сергей медленно поднялся с пола и подошел к двери.
    - А у вас даже банки нет? - тихим голосом сказал Саша. Долабаридзе пожал плечами. Он не понял, о чем идет речь.
    - Сергей! Прихвати какую-нибудь банку для товарища, - позаботился Николай, когда за дверью послышался скрежет отпираемого замка.
    За Сергеем захлопнулась дверь. Николай обратился к Долаберидзе:
    - Где сейчас проходит линия фронта?
    - Восьмого наши освободили Зимовники и продолжали наступать вдоль железной дороги на Орловскую и Пролетарскую.
    - Далековато топать, - сказал один из пленных.
    - Ничего, Толя, крепись. Выдержим, если отсюда вырвемся.
    - Вы бежать собрались? - обрадовался Долаберидзе. - Возьмите меня с собой.
    - Погоди, друг, до побега еще далеко, - прошептал Николай.
    - Поживешь - увидишь, - пояснил Саша и опять закашлялся.
    Несколько минут сидели молча. Каждый думал о своем, и все часто посматривали на дверь, за которой не прекращался говор и топот
    Наконец вернулся Сергей. В руках у него был небольшой бачок, кусок смерзшегося, заиндевевшего хлеба и отбитая половина стеклянного абажура. Он подошел к небольшому топчану, поставил бачок, положил хлеб и, протягивая Долаберидзе осколок стекла, сказал:
    - На. Будешь есть пока из этого плафона. Больше ничего подходящего не нашел.
    Долаберидзе взял обломок, повертел в руках. Край стекла был острым.
    Пленные поднялись с пола, подошли к топчану и начали делить хлеб. Сергей достал из кармана маленькую пилку и, разметив буханку веревочкой, принялся пилить ее на ровные доли.
    Саша подставил обе ладони и ловил осыпающиеся крошки. Когда хлеб был распилен, на каждую из порций поровну положили собранные крошки. Затем с величайшей осторожностью разлили по банкам.и котелкам кофе. Только лютый голод мог заставить людей есть эту вонючую жидкость.
    Долаберидзе попробовал и поморщился. И хотя был голоден, он отставил в сторону кусок плафона со своей порцией. Зато, почти не разжевывая, проглотил сухой, прихваченный морозом хлеб.
    - После пятой нормы трудновато привыкнуть, - сказал Хахалейшвили, увидев брезгливую гримасу на лице товарища.
    - Ничего, обломаешься. А пока отдай свою порцию Саше. Он у нас самый слабый, - посоветовал Николай.
    Через несколько минут так называемый завтрак был закончен. За дверью вновь послышался шум.
    - На работу выводят.
    - А что заставляют делать? - поинтересовался Долаберидзе.
    - Разное случается, - вздохнул Николай. -Только нашу камеру все равно не выпустят.
    - Это почему же?
    Николай задумался. Помолчал недолго, как будто вспоминая о чем-то важном, и неожиданно начал не торопясь рассказывать:
    - Было это почти неделю назад. Томились здесь вместе с нами два морских летчика. Долго мечтали о побеге и наконец выпал случай. Работали мы тогда в "мертвом сарае".
    - Это где покойников складывают, - вставил Хахалейшвили.
    - Да, штабелями, вроде дров, лежат там замороженные трупы... Ты вот от сегодняшней бурды отвернулся, значит, на день раньше ноги вытянешь. Хотя и с бурдой не намного дольше протянешь. - В голосе Николая чувствовалась какая-то безысходная обреченность. Он умолк, глубоко вздохнул и продолжал. - Так вот, решили немцы эти трупы за город на лошадях вывозить, а там в ямы закапывать. А нас заставили из сарая выносить да ровно, рядками, на сани складывать. Работа, сам понимаешь, не бей лежачего. Голых негнущихся мертвецов таскать не приходилось? - неожиданно спросил Николай.
    Долаберидзе молчал. Он оцепенел и от услышанного, и от того, как спокойно, взвешивая каждое слове, говорил об этом рассказчик.
    - Привыкай, еще не то увидишь, - посоветовал Николай и, насупив густые, русые, казалось, поседевшие брови, продолжал: - Возил эти трупы один старичок, Захар Титыч. Царство ему небесное. Нет, не предатель он, просто жрать нечего было. А на шее у него трое малых внучат осталось. Вот и пошел к немцу работать.
    Познакомились мы с ним, разговорились... Видим, человек свойский. Начали допытываться, как бы драпануть, а, он и говорит: "Ничем, ребята, помочь не могу. Вот разве кто нагишом под трупы ляжет, тогда вывезу из лагеря за город". Наши морячки с ходу и согласились, возле нас охраны в ту пору не было.
    К вечеру дед Захар во второй раз подъехал. Морячки быстро в сарай. Разделись. Вынесли мы их да на сани вниз лицом и пристроили. А морозец, надо сказать, градусов пятнадцать был. Только мы его от волнения не чувствовали. Скоренько на товарищей мертвецов положили, холстом покрыли, а одежонку ихнюю дед Захар под себя спрятал. Так и выехали они из лагеря. Может, теперь уже до своих дотопали. - Николай опять глубоко вздохнул и надолго задумался.
    Долаберидзе представил себе, как лег бы голый на сани, как положили бы на него мертвецов. Он тут же почувствовал, как тело покрывается гусиной кожей, а зубы непроизвольно начинают выбивать мелкую дробь.
    Неожиданно тишину нарушил Хахалейшвили:
    - На вечерней проверке двоих не досчитались. Комендант профилактику устроил. Бил толстым резиновым шлангом. Грозил всех повесить. Зачем бил? Зачем грозил? Лучше убил бы сразу. Все равно здесь долго не проживешь!
    - Погоди, успокойся, кацо, - вмешался Николай, видя, как взволнованный Хахалейшвили начал повышать голос.
    - Ну, а дальше-то что? - спросил Долаберидзе.
    - А дальше, - начал тихо, не торопясь Николай, - дальше решили мы все бежать. Ночью тянули жребий, кто будет назавтра следующий. Жребий достался одному капитану-пехотинцу и Саше. Они всю ночь глаз не сомкнули, утра дождаться не могли. Еще затемно вывели нас на работу. С рассветом подъехал к сараю дед Захар. Улыбается старик, доволен. Рассказывает, что морячки ушли благополучно. Немного поругали его немцы из похоронной команды за то, что на двух мертвецов меньше привез. Норма у них была - двенадцать трупов на одни сани.
    - И согласился дед Захар на этот раз только одного взять. Саша по доброте своей уступил очередь капитану. Зашел капитан в сарай, расцеловался с каждым. Когда с Сашей прощался, даже слезу пустил. Уж очень растрогался, что Саша сам, добровольно свою очередь отдал.
    Уложили мы капитана опять так же, вниз лицом, завалили трупами, и тронулся наш дед Захар в свой последний путь. - Николай вытер глаза тыльной стороной ладони и, немного переждав, продолжал: - Совсем немного времени прошло. Еще следующая повозка подъехать не успела, как слышим мы со стороны ворот выстрелы. А потом узнали. Остановили немцы деда Захара и начали штыками трупы колоть. Капитана в спину пырнули. Не выдержал он, застонал. Комендант тут же его прикончил. А деда Захара вечером повесили. С тех пор и не выпускают нас из этой камеры на работу.
    - Так что я как бы второй раз родился, - уныло произнес Саша, пытаясь отвлечь товарищей от тяжелых воспоминаний. - Только надолго ли, смогу ли... - приступ сильного кашля не дал ему договорить. Он начал вздрагивать. С трудом поднялся он с пола и, махнув рукой, прошел в темный угол, где стояла бочка с нечистотами. Долго еще оттуда доносился его прерывистый сухой кашель.
    Медленно тянулись тяжелые дни неволи. Частенько обитатели камеры просили Долаберидзе подробнее рассказать о битве на Волге, и каждый раз он выкладывал все, что знал до мельчайших подробностей. Эти события вселяли в людей веру.
    "Нет, не напрасны все мучения и невзгоды. Не напрасно цепляются они за жизнь. Еще немного, и докатится до Таганрога наступающая лавина советских войск" - так думал, пожалуй, каждый, кто сидел в фашистском застенке вместе с Долаберидзе в тот суровый морозный январь 1943 года.
    Люди старались сохранить свои силы, и вместе с тем с трогательной заботой оберегали они инженера Сашу - самого слабого из товарищей по несчастью.
    Бывший тяжеловес, штангист Долаберидзе каждое утро делал гимнастику и каждое утро заставлял других проделывать различные упражнения. Даже больной Саша втянулся и не отставал от остальных. Они давно не дышали свежим воздухом. И хотя через щели в окне вместе с вихрями снега врывался иногда в, камеру, холодный, пронизывающий ветер, спертое зловоние от бочки с нечистотами никогда не выветривалось из темницы.
    Раз в день в порядке очереди узники под охраной часового вытаскивали эту бочку на улицу и несли в выгребную яму. Это была единственная возможность побывать на воздухе.
    О многом передумал Долаберидзе в эти черные незабываемые дни. И если бы не мысль о побеге, если бы не друзья, в которых он верил, наложил бы на себя руки. "Лучше уж сразу, чем так мучиться..." - часто задумывался он. Но перед глазами всплывал окутанный дымом Сталинград, множество "юнкерсов", пикирующих на город, вздыбленная земля и выстоявшие стены полуразрушенных зданий.
    Глава одиннадцатая
    Однажды Долаберидзе проснулся глубокой ночью. Он не понял, что заставило его открыть глаза. Рядом вповалку спали товарищи. Вдруг он почувствовал, как вздрагивают, казалось, гудят пол и стены. Напрягая слух, Долаберидзе услышал далекие раскаты артиллерийской канонады. Он разбудил товарищей. Вскочив со своих мест, люди вслушивались. - Бомбят где-то, сказал Хахалейшвили.
    На него зацыкали. Каждый с затаенным дыханием ловил далекий гул. Этот гул вселял надежду, вселял веру. Этот гул означал жизнь. Волнение было так велико, что до самого рассвета никто не сомкнул глаз. А на рассвете...
    На рассвете пленных спешно вывели из бараков и начали строить на плацу. Вся охрана лагеря была на ногах. Взбешенный комендант, тыча дулом пистолета в лица и спины, подгонял узников.
    Когда огромное разношерстное каре из пленных заняло весь плац, комендант подал команду и несколько гитлеровцев побежало в опустевшие бараки. Через минуту оттуда послышались одиночные выстрелы.
    - Больных пристреливают, - сказал Саша, стоявший в строю рядом с Долаберидзе.
    Словно гончие псы, возвращались запыхавшиеся гитлеровцы и отрывисто докладывали коменданту о количестве убитых.
    Вскоре вереница пленных вытянулась в колонну и медленно поползла в раскрывшиеся ворота лагеря. В каждой шеренге шло по пять человек.
    "Уводят, уводят на запад, значит, жмут наши", - радостно думал Долаберидзе. И вместе с тем сердце тоскливо сжималось при мысли, что каждый шаг удаляет от долгожданного освобождения.
    "Бежать, только бежать" - это было решено еще в камере. И Николай, и Сергей, и Саша, и Долаберидзе, и Хахйлейшвили поклялись друг другу, что при первой же возможности они осуществят свою давнишнюю мечту.
    Друзья держатся рядом. Долаберидзе чувствует их прерывистое дыхание. Все они почти в самой голове колонны.
    Изредка, откуда-то сзади проскальзывают солнечные лучи. Искрящийся снег режет привыкшие к мраку глаза. По небу несутся серые облака, и лишь в редкие разрывы между ними видно голубое морозное небо.
    Уже позади остался Таганрог. Пленные бредут по самому берегу Азовского моря - по бездорожью, по глубокому снегу.
    Все чаще и чаще слышатся позади одиночные выстрелы. Николай, не впервые шагавший под конвоем из лагеря в лагерь, сказал:
    - Отстающих расстреливают.
    До сознания Долаберидзе не сразу дошел смысл этих слов. А когда он понял, то с ужасом посмотрел на бредущего рядом Сашу. Несмотря на мороз, пожелтевшая кожа на лице больного инженера покрылась испариной, по впалым щекам катились капельки пота и, путаясь в редкой щетине, бисером застывали на всклокоченной бороде.
    Долаберидзе заметил, как с каждым шагом Саша теряет силы. Вот он повернул голову и затуманенными, безжизненными глазами глянул на товарищей.
    - Я лягу. Все равно конец, дышать нечем, - сказал инженер и как-то неестественно улыбнулся.
    Долаберидзе охватил ужас. Улыбка друга поразила его. "Лечь - это смерть!" - и он удивленно посмотрел на Сашу. Тот действительно улыбался. В его хрупком теле больше не было сил. Он не мог побороть усталость. Чахотка давала о себе знать. И он улыбался... Да, улыбался безысходной улыбкой обреченного, улыбался, видимо, от сознания, что скоро кончатся все его муки.
    - Прощай, Николай, прощай, кацо, - тихо проговорил Саша и, подогнув ноги, сел в белое снежное месиво. Словно за утопающим, прыгнул к нему Долаберидзе, оттолкнул кого-то из пленных и с необычайной легкостью поднял на руки хрупкое тело товарища.
    - Оставь... Брось меня! - взмолился Саша, и вместо усталой улыбки на его глазах появились слезы. - Оставь меня, - дрожащим голосом еще раз повторил он. - Ты сам скоро ляжешь в этот рыхлый снег. Оставь. Так будет лучше...
    - Замолчи! Зачем так говоришь? - вскипел Долаберидзе.
    Кто-то из пленных помог ему посадить Сашу на спину, Николай и Сергей поддерживали длинные Сашины ноги. Долаберидзе зашагал вперед в центре длинной вереницы измученных людей.
    Поначалу он легко справлялся со своей ношей, почти не ощущал тяжести. К тому же Николай и Сергей, шедшие по бокам, помогали. Но через некоторое время Долаберидзе начал чувствовать, как сам выбивается из сил. С каждым шагом Саша казался все тяжелее и тяжелее. Обхватив руками шею, он невольно давил и мешал дышать. По его вздрагивающему телу Долаберидзе понял, что Саша плачет. Уже несколько раз просил он оставить его на снегу; но чем больше просил он об этом, тем сильнее было то упорство, с которым шел вперед Долаберидзе.
    А идти становилось все труднее и труднее. Неимоверная тяжесть давила на плечи. Он стал замечать, как постепенно обгоняют его пленные, шедшие позади. Поначалу они осторожно обходили его по сторонам. Но вот все быстрее и быстрее замелькали устремившиеся, вперед сутулые фигуры. Долаберидзе показалось, что они побежали. Он зажмурил глаза и, открыв их вновь, убедился, что пленные по-прежнему идут не торопясь. Но значительно медленнее остальных тащится он со своей ношей. Захотелось передохнуть. Хотя бы полминуты. Обтереть потное лицо холодным снегом.
    Долаберидзе обернулся и с ужасом увидел, что позади бредут всего несколько человек, которые так же, как и он, еле переставляют ноги. За ними с изготовленными для стрельбы автоматами шагают гитлеровцы. Николай и Сергей, продолжая поддерживать Сашины ноги, отвернулись и смотрят но сторонам.
    Долаберидзе собрал последние силы и пошел несколько быстрее. Но длительного напряжения он уже не мог выдержать. Невидимые молоточки застучали в висках, голова, казалось, раскалывается от напряжения...
    Неожиданно резкий сильный толчок пошатнул летчика. Ноги не успели переступить. Долаберидзе повалился в снег, успев выбросить вперед руки.
    Какое-то мгновение он неподвижно лежал, наслаждаясь покоем, пытаясь обнять холодную землю. Над головой послышалась отрывистая немецкая речь. Гитлеровец с силой сорвал со спины Сашу. До слуха донесся слабый стон:
    - Прощай, кацо. Кто-то крикнул:
    - Не надо, он еще сам пойдет,
    Чьи-то руки подхватили Долаберидзе и потащили вперед. Он чувствовал, как крепко держат его под руки. Это были Николай и Сергей. Всего два или три раза успел он переставить вязнувшие в снегу ноги, когда за спиной раздалась короткая автоматная очередь.
    - Нет больше Саши, - услышал Долаберидзе скорбный голос Николая.
    Постепенно восстанавливались утраченные силы. Долаберидзе казалось, что он растет. Избавившись от тяжести, плечи его тянулись куда-то вверх. Он оттолкнул товарищей и пошел сам, все время убыстряя шаг, стремясь вперед, в голову колонны, подальше от того страшного места, где время от времени раздавался треск автоматных очередей.
    Опять все тело било ознобом. Холодный ветер пробирался под взмокшую рубашку. Но идти стало значительно легче. Исчез рыхлый глубокий снег. Под ногами чувствовалась укатанная дорога.
    Неожиданно голова колонны остановилась.
    - Привал, - послышалась команда, и пленные в изнеможении валились в снег прямо у обочины дороги.
    Недолго длилась эта передышка. Вскоре вновь поднялись люди. Многие, не сумев встать, так и остались лежать на снегу. К ним устремились гитлеровцы. Треск автоматных очередей резал тишину. Небо хмурилось, наполнялось свинцовыми тучами, казалось, возмущалось этой лютости и наконец, когда колонна двинулась дальше, разразилось невиданным снегопадом.
    - Самое время. Бежим в разные стороны, - сказал Долаберидзе Николаю и Сергею, но и другие услышали его.
    - Бежим. Бежим. Только сразу, - зашелестел с разных сторон шепот.
    - Готовьтесь, передавайте по рядам. Бежим по команде все сразу в разные стороны. Слышите, в разные стороны...
    Словно легкий ветерок покатился по колонне. Люди оборачивались, переглядывались, на впалых, истощенных лицах появилась решимость. Но откуда-то поползла другая команда:
    - Отставить. Бежать будем вечером в сумерках.
    Забегали гитлеровцы.
    И умолк, затих прокатившийся шепоток. Начал утихать и вскоре совсем прекратился снегопад. Но по-прежнему низкие свинцовые тучи неслись и неслись над степью куда-то вдаль, прочь от Азовского моря.
    Быстро угасал короткий зимний день. Поредевшая колонна изнуренных людей медленно выползала с проселочной дороги на шоссе, по которому с ревом проезжали тяжело груженные немецкие грузовики, обдавая пленных клубами дымного перегара солярки.
    На одной из обочин со скрежетом буксовала пятитонная машина. И хотя ее колеса были обмотаны толстыми цепями, хотя пятеро дюжих гитлеровцев тужились по бортам, пытаясь вытолкнуть грузовик на дорогу, задние скаты все глубже и глубже зарывались в снег...
    Но вот оборвался лязг цепей, затих рев мотора, и высокий унтер-офицер, только что кричавший на шофера, направился к одному из гитлеровцев, шедших в голове колонны пленных.
    Не прошло и минуты, как два десятка измученных, отобранных конвоирами людей вышли из общего строя и обступили застрявший грузовик. Среди этих двадцати оказались Долаберидзе и Николай.
    Подгоняемые криками остервенелых немцев, несколько раз пытались обессиленные люди вытянуть вязнущую в снегу машину. Но ни крики, ни даже удары прикладами не могли прибавить пленным силы. Задние колеса-грузовика, не продвинувшись ни на одну пядь, вращались на том же месте.
    Внезапно над самым ухом прогремел выстрел. Долаберидзе отпрянул в сторону. Обернувшись, он увидел, как повалился в снег Николай, стоявший только что рядом.
    Высокий унтер-офицер что-то крикнул своим солдатам и спокойно убрал в кобуру еще дымящийся парабеллум.
    Долаберидзе бросился к Николаю. Но его тут же оттолкнули. Он успел разглядеть лишь кровавый сгусток на затылке товарища. И тотчас гитлеровцы подхватили еще вздрагивающее тело Николая и бросили его под заднее колесо грузовика. Подгоняемые ударами прикладов люди подошли к бортам машины и с нечеловеческими усилиями, под лязг цепей вытолкнули грузовик на дорогу.
    Словно в столбняке, стоял Долаберидзе, тупо глядя на чернеющее, вдавленное в снег тело. Он не почувствовал, как потянул его за рукав Сергей, не понял, что уже тронулась в путь колонна пленных. Будто сам раздавленный, потащился он вместе с другими, глядя куда-то вдаль, где у горизонта в наступающих сумерках белый снег сливался с бурыми облаками.
    "Еще несколько километров, и не останется сил двигаться дальше, тогда так же, как Николай, я останусь лежать на снегу... Скорей бы уж", - думал Долаберидзе и тут же ужаснулся тому, как спокойно воспринял он эту мысль.
    "Нет. Если уж погибать, то с улыбкой", - решил летчик.
    - Сережа, бежим сейчас! - предложил он товарищу.
    - Вон за тем изгибом дороги, - согласился Сергей.
    Хахалейшвили и еще несколько человек, шедших рядом, тоже решили участвовать в побеге. Договорились разбегаться в разные стороны. Люди пошли бодрее, нетерпеливо стремясь добраться до полуразрушенного строения, возле которого дорога резко уходила вправо.
    До намеченной цели оставалось не более двухсот шагов, когда небо, словно услышав мольбу несчастных, рассыпалось, мириадами мелких снежинок.
    В опускающихся на землю сумерках замело, забуранило так, что казалось, стены выросли вокруг. В снежных вихрях растаяли голова и хвост колонны. Впереди за мутной пеленой скрылся сарай с провалившейся крышей.
    - Бежим, - неожиданно для самого себя твердым голосом сказал Долаберидзе и ринулся от дороги в степь.
    Он успел разглядеть, как еще несколько человек метнулись в разные стороны. Позади началась беспорядочная стрельба Рядом просвистела автоматная очередь. А Долаберидзе бежал и бежал.
    Проваливаясь в снег, падая и снова поднимаясь, он стремился вперед, подальше от того места, где продолжали звучать непрекращающиеся разрозненные выстрелы. Сердце неудержимо колотилось в груди. Несмотря на леденящий ветер, тело горело в испарине.
    Когда хлопки выстрелов начали затихать, Григорий остановился. Обтер лицо снегом. Прислушался. За посвистом ветра, за громким шорохом катившейся по земле снежной крупы ничего не было слышно...
    Долаберидзе вновь двинулся в путь. Он часто падал, иногда ползком преодолевал большие навалы снега, пригоршнями клал себе в рот холодную снежную массу и шел, неутомимо шел вперед, все еще не веря в свое освобождение.
    Густая темь окутала землю. Летчик опустился в мягкий сугроб. Давно уже смолкла стрельба. Только снежные шорохи и громкий стук в висках отчетливо воспринимались напряженным слухом беглеца.
    Передохнув несколько минут, он поплелся дальше. Шел долго и в полночь, окончательно выбившись из сил, присел передохнуть.
    Сквозь завывающие порывы ветра послышался лай дворовых собак. В надежде найти пристанище Долаберидзе напряг последние силы и пополз. Лай собак то приближался, то удалялся.
    Всматриваясь во мрак, летчик временами видел очертания деревенских хат, а может, это ему казалось. Под запевы пронизывающего ветра он забывался. То проваливался в какую-то пропасть, то, подхваченный могучими крыльями, взмывал к облакам на сказочном самолете, то как-то легко и невесомо бродил по мандариновой роще в солнечной Колхиде, то мчался на велосипеде по улицам родного Кутаиси. Ног и рук он не чувствовал. Лишь звон в ушах переливался с какой-то давно забытой, чарующей мелодией.
    Глава двенадцатая
    Конюх села Платово - Яков Семенович Петренко поздней ночью возвращался с мельницы, где жила его старшая дочь. Гнедой одноглазый жеребец, чуя близость дома, резво тянул груженные зерном сани.
    Гитлеровцы подчистую ограбили село. Коровы, кони, птица, семенной запас хлеба - все было вывезено в Германию. Лишь один Гнедко, как ласково называл его Яков Семенович, был забракован немцами и остался у старика Петренко. И до того умна была эта простая рабочая лошадь, до того любил ее Яков Семенович, что бывало последний кусок сахара отдавал он одноглазой скотине.
    Быть может, это не было случайностью. Еще в детстве сам Яков Семенович тоже остался без глаза, захлестнув его невзначай сыромятным кнутом пастуха. И скорей всего, именно этот одинаковый физический недостаток так сблизил старого конюха со строптивым, но умным Гнедко. Правда, у Якова Семеновича отсутствовал правый глаз, а у Гнедко зияла пустота в левой глазнице, что не раз вызывало шутки и острословие. "Эй, смотри, - кричал бывало захмелевший односельчанин, - Семеныч на Гнедке выехал. Теперича оне вместях в обе стороны видют".
    Пытаясь разглядеть обидчика, Петренко обычно прищуривал свой единственный черный глаз и без злобы ругался, добродушно улыбаясь. Он и сам нередко бывал во хмелю, любил побалагурить за чаркой, а потому не серчал на остроты собутыльников. "Шо, хмельный не сбрешет", - часто говаривал он, оправдывая своих обидчиков.
    Но если кто-нибудь ехидным словом задевал его любимого коня, Яков Семенович теребил тогда свою седеющую бороду, морщил лоб, стараясь подыскать для ответа наиболее сильное выражение, и, высказавшись, внимательно, изучающе смотрел на собеседника. И не дай бог, если тот продолжал охаивать коня.
    Тогда Яков Семенович, почесав пальцем большой с горбинкой нос, брезгливо кривил посиневшие губы. Его длинные казацкие усы с закрученными вверх кончиками начинали шевелиться, и не раз дело завершал увесистый кулак.
    А Гнедко? Гнедко ничем особенным не отвечал на расположение хозяина. Он исправно доставлял домой изрядно захмелевшего и всегда дремавшего в повозке хозяина. И долго стоял у калитки дома, потряхивая гривой, пока Мария Захаровна справлялась с длинным, нескладным телом бормочущего во хмелю мужа.
    С приходом немцев Яков Семенович изменился. Он перестал брать в рот хмельное. "Не время теперь. Ухо надо держать востро, а нос по ветру",говорил он жене, когда она изредка ставила ему на стол стопку.
    На этот раз еще с вечера выехал Яков Семенович из дома, рассчитывая темной ночью перевезти от дочери спрятанный в землю хлеб. Зерно сохранилось отборное. Урожая еще сорокового года.
    "Ух, и богато б было хлеба, - задумался старик. - Кабы не бисово племя, гарная жизнь пидошла".
    И словно напоминая о коварном враге, где-то далеко ночную тишь прорезали звуки автоматных очередей.
    Яков Семенович почувствовал, как навострил уши Гнедко, как быстрее заскользили сани.
    - Ишь, лиходеи проклятые, и ночью от них покою нет, - выругался старик.
    Вскоре выстрелы прекратились. Тишина вновь окутала землю. Лишь скрип саней нарушал шорохи метущейся по степи поземки.
    Гнедко свернул с дороги как раз там, где припорошенный снегом санный след вел напрямик к селу Платово.
    Часто вздыхая, прикидывал Яков Семенович, насколько растянут они с женой два полных мешка пшеницы. Время от времени он прикрывал веки одолевала дремота.
    До родного села оставалось еще километра два, когда конь заржал и, отпрянув в сторону, остановился.
    - Шо там такое? - удивился Яков Семенович и, подобрав полы тулупа, нехотя выбрался из саней.
    В трех шагах от лошади, обхватив голову руками, на снегу сидел человек,
    "Лишку хватил", - подумал старик.
    - Замерзнешь! Вставай подвезу, - потряс он незнакомца.
    Но тот беззвучно повалился на бок.
    - Маты родна. Человик замерз.
    Яков Семенович нагнулся, прислушался. Сквозь редкие порывы ветра он уловил хриплое дыхание и, не раздумывая долго, сгреб в охапку безжизненное тело, положил его в сани и погнал Гнедко, впервые настегивая кнутом.
    Не сразу подкатил старый конюх к своему дому. Осторожно озираясь по сторонам, он привязал лошадь к известному лишь ему столбику, почти на самом краю села, и, оставив в санях хлеб - последнюю надежду на существование, потащил человека задними дворами к своей хате.
    С большим трудом престарелый Яков Семенович донес незнакомца до двери. На крыльцо вышла жена. Увидев лежавшего на снегу человека, Мария Захаровна помогла Якову Семеновичу втащить его в комнату.
    "За укрывательство советских солдат - расстрел", - гласил .приказ немецкого коменданта, но не об этом думали сейчас старики. Они думали о своих сыновьях, сражавшихся с фашистами.
    Яков Семенович вопросительно посмотрел на жену и перевел взгляд на черные усы незнакомца.
    - Давай, маты, бритву, - сказал он и, подняв человека с пола, перенес его на кровать.
    В рот скользнули капельки мыльной воды. От их горьковатого привкуса человек очнулся. Перед глазами выплыло бородатое одноглазое лицо незнакомого старика.
    - Где я?.. - прохрипел Долаберидзе.
    - Знамо где, у людей. Ты не бойсь, не выдам... Свои мы...
    Долаберидзе молча обвел взглядом комнату. На мгновение задержал взор на незнакомой женщине, по щеке которой катилась слеза. Вновь посмотрел на старика и уставился на бритву.
    - Усы сбрить треба. Лежи, сынку, спокойно.
    Долаберидзе закрыл глаза. Он терпел, пока тупая бритва неуверенно карябала верхнюю губу, и пытался вспомнить, как попал в эту комнату, к этим незнакомым людям.
    Когда, уже без усов, Долаберидзе с жадностью ел предложенный ему хлеб, Яков Семенович сказал:
    - Ежели что - ты наш племянник. Понял?
    Долаберидзе кивнул головой.
    - А вы-то как же?
    - Об нас теперича разговору нет... А ну, покажь ноги!
    Летчик послушно откинул одеяло. Только теперь он понял, что раздет.
    Склонившись над ним, Яков Семенович и Мария Захаровна внимательно разглядывали его ноги.
    - От ить угораздило. Пальцы совсем темненьки, а по колено як слонова кость усе бело, - задумчиво проговорил старик.
    И такая неподдельная тоска, такое участие сквозили в его голосе, что Долаберидзе окончательно проникся доверием к этому пожилому одноглазому человеку.
    - Як рассветае, пиду по хатам. Гусиный жир пошукаю, - то ли пообещала, то ли подумала вслух старуха. - Ты, хлопец, лежи покойненько, може, заснешь еще... Небось намаялся?
    - Ох и намаялся, - вздохнул Долаберидзе, - еле ноги унес.
    - Унес, да не донес в целости-то. Поморожены они у тебя, ноги-то, назидательно выговорил старик. - Тильки ты не печалься. Бог даст, выходим ноги-то. А пока сказывай. Ты кто же будешь-то?
    - Летчик я. Из плена бежал.
    - Ты вроде как бы... кавказец какой... грузинец, что ли? поинтересовался старик, уловив явный акцент.
    - Угадал, батя. Грузин я по национальности.
    - Что ж, а мы украинцы - все одно советские люди. Зовут-то как?
    - Григорий.
    - От ить и имя-то наше. Гриша, значит. А меня Яковом кличут. Яков Семенович, - поправился старик. - А матку Мария Захаровна. У нас ить меньшого тоже Гришаткой звали.
    - А сыновья где?
    - Так ить... знамо где... На хронте с германцем дерутся. Тильки, как пришли немцы, так и замолкли оба. Теперича незнамо, чи живы, чи нет. Мабуть, где так же вот люди выручают, - старик вздохнул и задумался.
    Жена его уже давно прошла за занавеску, откуда теперь доносились всхлипывания.
    - Да, у всех горе. Только вы не печальтесь. Придут наши. Возможно, и сыновья отыщутся.
    - Знамо дело, мабуть, и отыщутся. Тильки когда они придут наши-то. Теперича... более года ждем, дождаться не можем. Дюже намаялись под немцем-то.
    - Слушай, отец, слушай внимательно. - И Долаберидзе начал рассказывать старику о битве на берегу Волги, об окруженной армии Паулюса.
    Яков Семенович как-то напрягся. В полумраке комнаты, освещенной керосиновой лампой, все чаще и чаще поблескивал его единственный, наполнявшийся влагой глаз. Старик ловил каждое слово летчика и изредка, когда события захватывали, удивленно повторял:
    - Ишь, ить как! Знать, недолго нам маяться. Чего ж раньше бы так?
    А Долаберидзе все говорил и говорил. Вскоре речь его стала бессвязной, глаза закрылись, глубокий сон сковал тело.
    Яков Семенович заботливо поправил стеганое одеяло, положил под ноги летчика подушку и, глубоко вздохнув, полез на печку. Вскоре в хате стариков Петренко повисла тишина.
    Долаберидзе проспал остаток ночи и почти весь день. Разбудили его выстрелы, доносившиеся с улицы.
    - Это кто стреляет? - спросил он у подошедшего к окну Якова Семеновича.
    - А кто его знает. Теперича ить все стреляют... А ты спи, спи поболе... Ноги тебе жирком пообтерли. Сейчас мать молочка испить даст и спи, это теперича твое главное лекарство.
    Только сейчас Долаберидзе пристально огляделся. Посередине комнаты стоял квадратный стол, застеленный старой клеенкой, у стены между двумя окнами покоился самодельный комод, в одном углу большой сундук был покрыт белой кружевной накидкой, в другом висела небольшая икона и под ней почерневшая лампадка. От побеленной печки-мазанки тянуло теплом. Из-за занавески, отделяющей почти четверть комнаты, аппетитно пахло свежевыпеченным хлебом.
    Невольно вспомнился родительский кров. И хотя комната, где вырос Долаберидзе, не была похожа на эту, между ними было какое-то сходство. Тот же уют, та же скромная обстановка трудовой семьи, такие же фотографии родных, развешенные на стене заботливой рукой. Глядя на карточки незнакомых людей, Григорий думал об отце, матери, сестрах.
    Из-за занавески вышла Мария Захаровна с миской в руках. Из-под серого, шерстяного платка, покрывавшего ее голову, выскользнула на лоб прядка седых волос, от глаз к вискам лучами расходились старческие морщинки. В потускневших голубых глазах сквозила забота,
    - Яков! Помоги!. Мне одной не сдюжить, - попросила она мужа.
    Старик подошел к кровати, приподнял одеяло на ногах летчика и взял у жены миску.
    - Ишь, дохтур, опять мазать хочет, - лукаво подмигнув единственным глазом, пояснил он.
    Долаберидзе не видел своих ног. Лишь подсознательно чувствовал, как шершавые руки нежно массируют ступню и пальцы. Мария Захаровна пригоршнями брала жир из миски. Долаберидзе разглядел на ее руках синеватые змейки вздувшихся вен. "И у моей мамы такие же", - вспомнил он,
    - Спасибо вам, мамо!
    - Погоди, сынок, спасибо гутарить, от коли выходим, тогда и скажешь, посоветовал Яков Семенович и, поставив миску с жиром на стол, укутал одеялом ноги летчика.
    Мария Захаровна принесла полную кружку молока и большой ломоть еще теплого хлеба. С детства Долаберидзе не любил молоко, но теперь выпил его с наслаждением.
    Больше двух месяцев Григории Долаберидзе был прикован к постели, и ежедневно его окружала поистине родительская забота незнакомых до этого людей. Много бессонных ночей провели старый конюх Яков Семенович Петренко и Мария Захаровна возле кровати больного. Они спасли ноги летчика, спасли его жизнь.
    А весной сорок третьего года, когда солнце растопило снег, Долаберидзе твердо встал на ноги. Пора было уходить. Летчику не терпелось вернуться в свою часть к испытанным боевым друзьям, которые считали его погибшим.
    Мария Захаровна собрала в дорогу немного хлеба, несколько вареных картофелин - все, что было в доме. Яков Семенович рассказал, каким путем легче пробираться к фронту, и простился с летчиком.
    Старшая дочь Петренко жила с мужем на хуторе в девяти километрах от села, и Долаберидзе, по совету стариков, пошел вначале туда. Дома оказалась лишь пятнадцатилетняя девочка - внучка Якова Семеновича и Марии Захаровны. Она спрятала летчика в чулане, расположенном в сенях.
    Днем на улице послышался шум подъехавшего мотоцикла. В комнату вошли фашисты. Их было трое. Один остался на улице, а двое начали лазить по сундукам. Вскоре Долаберидзе услышал возню и отчаянные, душераздирающие крики девочки.
    Не выдержало горячее сердце южанина, и, забыв об опасности, он ринулся из чулана в комнату. Не раздумывая, бросился на фашистов. После недолгой борьбы его, избитого, связанного, посадили на мотоцикл и увезли в село Буденновское в лагерь военнопленных.
    В этом лагере военнопленных Долаберидзе пробыл недолго, но запомнил его на всю жизнь. Людей кормили там мясом дохлых лошадей. Хлеба не давали ни грамма. Заставляли работать с темна до темна. Избивали по каждому поводу.
    Но и в селе Буденновском жили настоящие советские люди. Невысокий подросток Жора, фамилию которого Долаберидзе так и не узнал, и девушка Катя Дуденко прослышали о мужественном летчике и достали для него поддельные документы. Во время работы военнопленных на строительстве шоссейной дороги они помогли Долаберидзе бежать.
    Четыре дня прожил Долаберидзе в погребе у Жоры, пока не представился случай выехать из села. Те же молодые подпольщики отправили его на попутной машине в шахтерский поселок Донбасса. Здесь, в Шахт-Петровском, его передали подпольщице Нине Кийковой, которая впоследствии представила летчика Виктору - руководителю подпольной группы. Связавшись с партизанским подпольем, Долаберидзе стал выполнять различные задания организации.
    И хотя теперь он вновь продолжал бороться с ненавистным .врагом, мысли его были вместе с боевыми друзьями - летчиками. В августе 1943 года Долаберидзе простился с подпольщиками Донбасса и перешел линию фронта. А вскоре обрел он и крылья. В качестве летчика-штурмовика, правда, в составе другой авиационной части громил он фашистов в небе Крыма и Советской Прибалтики. До конца войны успел совершить более девяноста боевых вылетов, уничтожил много живой силы и боевой техники врага, за что награжден был четырьмя орденами и двумя медалями.
    Воин-победитель, он вместе с боевыми друзьями участвовал в параде Победы на Красной площади.
    Вместо послесловия
    Георгий Карлов и Григорий Долаберидзе - это не собирательные образы. То, что произошло с героями этой повести, действительно случилось в жизни. Георгий Сергеевич Карлов - командир эскадрильи шестьсот двадцать второго штурмового авиаполка и летчик этой же части Григорий Никифорович Долаберидзе в суровую зиму сорок второго - сорок третьего годов воевали вместе с автором этих строк.
    Удар семерки штурмовиков под командованием капитана Бахтина по фашистскому аэродрому Сальск - тоже не выдумка. Этот дерзкий удар вошел славной страницей в историю боевых действий Военно-Воздушных Сил Советской Армии.
    Вернувшись после этого полета на свой аэродром, ни Бахтин, ни другие летчики, летавшие с ним в группе, не представляли, какой невосполнимый урон нанесли они фашистской транспортной авиации, снабжавшей окруженную армию фельдмаршала Паулюса. Лишь через несколько дней пришло сообщение от руководителя подпольной организации Сальска, в котором говорилось, что на вражеском аэродроме штурмовиками Бахтина уничтожено семьдесят два трехмоторных транспортных самолета.
    За этот боевой вылет, за умелые, мужественные действия все летчики группы капитана Бахтина были награждены орденами Красного Знамени. Фамилии их не изменены в повести.
    Получили эту награду и Георгий Карлов, и Григорий Долаберидзе.
    Когда наши войска освободили Сальск, Карлов ездил за документами в станицу, в которой скрывался на чердаке сарая. Но там, где стоял дом и сарай, летчик обнаружил лишь черный обугленный след недавнего пожара. Ни Пузанка, ни ленинградки, ни самого хозяина в станице уже не было.
    К сожалению, Карлову не удалось узнать, куда уехала Надежда Ивановна, искупил ли свою вину перед Родиной окруженец Пузанок. Осталась тайной и судьба спасенного танкиста. Быть может, все они живы и, прочитав эту повесть, сообщат о себе.
    Георгий Карлов совершил впоследствии около ста боевых вылетов, стал капитаном, участвовал в грандиозном воздушном сражении на Кубани, громил врага на "Голубой линии", освобождая Тамань и родной Крым.
    Летчики эскадрильи Карлова под его командованием поддерживали морские десанты на Керченском полуострове и "Огненной земле". Не раз вступали они в воздушные бои с "мессершмиттами" над Керченским проливом, топили быстроходные десантные баржи врага в Черном море.
    Карлов лично уничтожил множество вражеской техники и живой силы, за что был награжден еще двумя боевыми орденами.
    Здесь можно, было бы закончить рассказ об этом человеке. Не скрою, я долго раздумывал. Хотелось, чтобы Георгий Карлов навсегда остался для читателя живым.
    Но война сурова и безжалостна. Не всем защитникам Сталинграда удалось дойти до Берлина. Много прекрасных жизней оборвалось на пути от Волги до Эльбы. Не дожил до светлого мая и Георгий Карлов.
    Ровно через год после описываемых событий, в январе 1944 года, в неравном воздушном бою с вражескими истребителями он был сбит западнее Керчи. Его самолет врезался в крымскую землю неподалеку от того места, где располагался когда-то аэроклубовский аэродром, с которого Георгий Карлов впервые поднялся в небо.
    Не километровыми столбами, а памятниками бессмертия отмечена дорога к победе над фашистской Германией. Под Севастополем, на Малаховом кургане, в честь тех, кто в родном небе отдал жизнь за любимую землю, воздвигнут монумент о устремившимся ввысь самолетом. И хотя на постаменте не высечены имена, глядя на этот памятник, я думаю о Георгии Карлове.
Top.Mail.Ru